Тематический форум ВМЕСТЕ

Объявление

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Тематический форум ВМЕСТЕ » #Художественные книги » Робин Александер "Притяжение"/"Undeniable"


Робин Александер "Притяжение"/"Undeniable"

Сообщений 1 страница 7 из 7

1

ПРИТЯЖЕНИЕ

Перевод: velvet_season

Глава 1

…Это была просто встреча друзей, как Тим Кернер и хотел. Не панихида, не поминальная служба, но время для его ближайших друзей, чтобы пообщаться, и шепнуть, поднимая бокал: «Прощай!». Саманта Джексон улыбнулась, вспомнив его  неприязнь ко всяческого рода церемониям и традициям: и если Тим смотрит сейчас на них оттуда, то он, несомненно, рад.
Она волновалась, наблюдая за посетителями,  входящими  в бар, и её желудок скручивался узлом всякий раз, когда открывалась дверь, и свет снаружи  ненадолго наполнял полутемное помещение. Саманта знала, что она  придет. После двадцати с лишним лет, она хотела бы увидеть Дженнифер Таннер снова, и одна только мысль об этом делала кислым вкус бурбона, который она цедила.

- Как дела? - Саманта почувствовала, как рука Дэвида легла на её талию. Женщина встретилась взглядом с его покрасневшими от усталости  глазами.
- Я в порядке, - ответила она, коснувшись его щеки губами.  - Ты точно не хочешь, чтобы я отвезла тебя в аэропорт?
Дэвид покачал головой:
- Нет. Я не знаю, как долго пробуду здесь. Мне нужно, чтобы ты закончила всё тут за меня. Сможешь?
- Конечно. - Саманта отвела глаза, не в силах смотреть на его страдания. Она пыталась держать свои  эмоции под контролем, но Дэвид сводил на нет все её усилия.
Он тяжело вздохнул и кивком подбородка  указал  в сторону  девушки, стоявшей особняком, и явно чувствовавшей себя не в своей тарелке:
- Тим хотел устроить поминовение здесь, а не Майами, в надежде, что его семья соберется. Но  только у его младшей сестры  Сью хватило уважения … - мужчина покачал головой, его глаза наполнились слезами. - Он просил меня отдать тебе это… - и Дэвид сунул конверт в карман ее куртки. - Он хотел, чтобы вы с Дженнифер прочитали это вместе.

Саманта отхлебнула порядочный глоток, пока  Дэвида обнимал другой приятель, так же охваченный  горем. На секунду она задумалась, сможет ли она исполнить  последнюю волю покойного?  Увидеть Дженнифер уже было предостаточно, а уж читать что-то, что могло содержать мучительно личное,  было едва ли не больше, чем она способна вынести.

С тех пор,  как Саманта последний раз видела Дженнифер и  разговаривала с ней, прошла целая вечность. И все же  первая любовь оставила настолько неизгладимый след, что даже сейчас Саманта не могла вычеркнуть ее из жизни. Ей пришлось потратить уйму времени, чтобы примириться с болезненной гибелью их отношений, и сейчас, будучи уже взрослым человеком, она полагала, что сможет увидеться и даже нормально пообщаться со своей бывшей возлюбленной. Но не была уверена, что Дженнифер будет готова поступить так же. Неприятие, даже малейший отпор с её стороны могли пробудить в Саманте  то чувство утраты, которое она столь остро переживала всю свою юность.

Саманта повернулась к барной стойке и заказала еще выпить. Боковым зрением она увидела полоску света,  проникшую в зал снаружи,  и поняла, что пришел еще кто-то. Даже не оборачиваясь, поняла, кто... Саманта почувствовала, как изменилась атмосфера, и ощутила на себе этот взгляд сзади. Минуты текли, словно часы… Она окаменела, не двигаясь, разве что ее силой заставили бы это сделать; замерла так, что у нее свело ноги. Не желая сесть на стул у стойки,  Саманта стояла, потягивая напиток, и это немного её успокаивало. Краем глаза она увидела, как сбоку чья-то рука  подала знак бармену. Её внимание привлекло золотое обручальное кольцо, тускло блеснувшее в неярком свете.

- Виски с лимонный соком, пожалуйста. Виски побольше,  кислятины поменьше…
Саманта молча уставилась на тающие кубики льда в стакане, полная решимости не позволить этому голосу высвободить воспоминания, которые она хранила в самых глубоких тайниках сознания.
- Он и правда умер? – голос  Дженнифер слегка дрожал.
Саманта повернулась, и посмотрела в это лицо, которое давно стерла из своей памяти, -  лицо, на которое, как она думала, никогда не взглянет снова. Не замечая морщинок, обрамляющих эти темные глаза, Саманта смотрела и чувствовала, как ее тянет к этим губам, которые она целовала когда-то с такой страстью, какой не было  когда-либо  после. Словно увидев призрак, она отшатнулась:
- Да, он умер, – и  мысленно прокляла тот клубок эмоций, что перехватил горло, почти лишив её дара речи.
Дженнифер вытерла глаза платком и шмыгнула носом:
- Он не говорил мне, что  болен… до самого конца. Почему никто из вас не сообщил мне об этом?
- Он не хотел, чтобы ты видела его в таком состоянии, - сказала Саманта. Слова вышли шепотом. - Он хотел, чтобы мы обе помнили его, таким, каким был он в юности.
- Но ты же видела его, не так ли? - в обвинении Дженнифер прозвучала гневная нотка.
Саманту охватила скорбь.
- Только один раз, сразу после того как он узнал диагноз. Я заявилась без приглашения, но думаю, со временем он простил меня.

Саманта почувствовала знакомое прикосновение: Дэвид слегка массировал ей плечо, снимая напряжение. Она взяла его за руку.
- Дженнифер, это партнер Тима, Дэвид Уэльс.
Он легонько сжал ее ладонь, прежде чем отпустить её, и поцеловал Дженнифер в щеку:
- Так приятно, наконец, встретиться с вами. Я привык слушать часами, как Тим рассказывал мне о времени, которое он провел с вами двумя.

Дженнифер не была искусна в сдерживании эмоций, и, зарыдав, утонула в его объятиях. Саманта слышала ее всхлипывания и слова соболезнования, которые она бубнила в плечо Дэвида. Они обнимались так некоторое время, сострадая друг другу. Держа  ее за плечи, он обернулся к Саманте. Она поняла, чего он хочет,  вытащила конверт из кармана, и протянула ему.
- Не думаю, что смогу... -  ее слова затихли, когда Дэвид кивнул в знак понимания.
- Тим попросил, чтобы вы прочитали это вместе, - объяснил он Дженнифер, вскрывая письмо.

Саманта положила руку на его плечо, предвидя, что сейчас произойдет то, что окончательно выбьет ее из колеи. Она подняла пустой стакан, который был быстро наполнен снова. Пока она пила, Дэвид откашлялся и начал читать:

«Единственным  женщинам, которых я когда-либо любил.
Уверен, что именно Дэвид читает это сейчас, потому что Сэм спихнула это на него. Я всегда знал вас лучше, чем вы сами. И не закатывайте глаза!
Всё, что люди говорят - правда. Вся твоя жизнь действительно проходит перед тобой перед смертью. Так как моя смерть была медленной, у меня было много времени, чтобы предаваться воспоминаниям. Мои самые сладкие воспоминания, не считая  времени, проведенного с  Дэвидом,  были о нас троих, и тех переделках, в которые  мы попадали. Помните Харикен Крик?»

Саманта и Дженнифер кивнули с печальной улыбкой.

«…Мы открылись там друг  другу, и я никогда не чувствовал себя свободнее. Вы,  двое, впервые поцеловались там, на песчаном пляже. Я так ревновал! Не потому, что я встречался с вами обеими. Мы все знали, что это было для прикрытия. Но я так сильно хотел  иметь то, что было у вас тогда!  Я знаю, что прошли годы, и время унесло всё так же, как волны  смыли тот песчаный пляж, так что я больше ничего не скажу на эту тему. Но у меня есть просьба к вам обеим. Отвезите мой прах туда, и отпустите его по волнам. Пусть душа моя станет  так же свободна, как тогда, когда я был юным.
Ваш любящий друг Тим»

Саманта опешила: всё ли  она правильно расслышала?  И, будто предвосхищая её вопрос,  Дэвид сказал:
- Тим и я говорили об этом, и я разделяю его пожелание. -  Он положил руку на сердце: - Я сохраню его здесь. Я не нуждаюсь в урне с пеплом, чтобы помнить о нем. Сделаете ли вы это?
Саманта посмотрела на Дженнифер, которая, казалось, была потрясена так же, как она.
- Это очень много значило для него, иначе он не просил бы, - сказал Дэвид.
- Мы сделаем это, - сказала Дженнифер, не глядя на Саманту.
- Спасибо! -  в порыве чувств Дэвид расцеловал каждую из женщин. – Мне пора… 
Прерывисто дыша, он крепко обнял Саманту, и, задержав ее в объятиях, прошептал ей на ухо:
- Я отправил урну в твой номер в отеле, -. Саманта чувствовала, как он сделал несколько глубоких вдохов, прежде чем отпустить ее. После Дэвид  легко обнял Дженнифер, коснулся губами ее виска, затем повернулся и ушел.

Саманта прошлась на негнущихся ногах к ближайшему столику и опустилась на стул. Последняя просьба покойного не удивила ее; Тим обсуждал  всё это раньше, опустив, правда, ту часть, где Дженнифер отводилась роль её компаньонки в этой затее.

- Ты все еще живешь здесь, в городе? - Дженнифер присоединилась к ней. Выглядела она растерянно.
- Нет, рядом. Около часа езды от Манчака, - Саманта провела рукой по волосам, уставившись на стол. – А ты?
- Клинтон, около часа в другую сторону, в зависимости от трафика.
Несколько минут они сидели молча, а потом Саманта заговорила:
-  Уже слишком поздно, чтобы съездить туда сейчас. У тебя будет время завтра?
- Да, - ответила Дженнифер. - Я могу найти ночлег на сегодня. Где ты остановилась?
- Здесь. У меня комната наверху, -  Саманта встряхнула лед в своем бокале. -  Я знала, что напьюсь…
- Мне нужно сделать пару звонков и позаботиться о номере. Я вернусь через минуту, - извинилась Дженнифер.

Саманта смотрела, как Дженнифер достает телефон из сумочки  и покидает бар. Она подумала, что та будет звонить хозяину  золотого кольца, которое она носила теперь на левом безымянном пальце. Тим предупреждал ее об этом. О том, что теперь фамилия  Дженнифер была не Таннер. Она -  Кроуфорд. Дженнифер вышла замуж через год после того, как они сказали друг другу свое горькое последнее "прощай". Саманта закрыла глаза и потерла переносицу, прогоняя от себя ее образ.

Как она и обещала Дэвиду, Саманта осталась до тех пор, пока последние гости не попрощались. Большинство из них были общими друзьями Тима и Дэвида. И они понимали, что Дэвид должен вернуться домой во Флориду, где он начнет решать неизмеримо сложную задачу завершения своей жизни с Тимом. Дэвид купил квартиру неподалеку от того дома,  где они жили, не в силах оставаться в том месте, что хранило столько воспоминаний.

Когда Саманта дважды проверила, что не пропустила никого из приглашенных, она заметила, что Дженнифер не вернулась. Утомленная и эмоционально истощенная, она не собиралась ждать, решив оставить записку для нее. Она шла через вестибюль гостиницы и чувствовала оцепенение и безразличие. Вечернее солнце светило в окна, и она подумала, что это печально и неправильно. Такой  день, как этот, должен быть дождливым. Она представила, как закроется в своей комнате, задернет шторы,  и утопит  воспоминания об этом дне в бутылке.

- Сэм...Саманта?- её нагнал голос Дженнифер. Она повернулась, злясь, что ее уединение, похоже, откладывается. - В какое время ты хочешь поехать завтра?
- Попозже, если ты не против, - сказала она устало.
- Как насчет полудня?
- Нормально, -  Саманта не смогла удержаться от сарказма в голосе.
Дженнифер протянула ей листок бумаги.
- Это номер моей комнаты и  сотовый. Позвони, когда будешь готова, и я буду ждать здесь в холле.
Саманта чувствовала, что ей следует сказать что-нибудь вежливое, типа, как она была рада увидеть ее снова, но ей хватило уже таких бесед на сегодня. Поэтому она просто кивнула: “Я позвоню тебе”.

Первое, что Саманта заметила, когда вошла в номер, была урна, на столе в углу. Женщина добралась до мини бара и выудила оттуда бурбон. Не имея настроения заморачиваться, она открыла крышку и глотнула прямо из бутылки.
- Тебе, Тим, - сказала она, салютуя бутылкой в сторону урны.
Саманта разделась, приняла душ, и улеглась в кровать. Она думала о том, как Дэвид держал себя в руках, и  едва удерживалась, чтобы не позвонить ему. Он, наверное, был еще на борту самолета, и скорее всего, нуждался в том, чтобы остаться  наедине со своими мыслями. Впрочем, как и она. Натянув покрывало на голову, Саманта, наконец, дала волю слезам, которые так долго этого ждали.

Глава 2

В ожидании заказанного в номер гамбургера, к которому, впрочем, как она знала, едва притронется, Дженнифер приняла душ, радуясь, что собрала свои вещи заранее. От выпитого её подташнивало.  Не стоило, конечно, пить на пустой желудок, но в ту минуту, когда она вошла в бар и увидела Саманту, ей  понадобилось хоть что-то, что могло бы отвлечь ее от погружения в воспоминания..

Да, теперь они были взрослыми, а не бестолковыми подростками, но все равно ей было сложно в присутствии Саманты. Было сказано много гневных слов,  когда женщины в последний раз  видели друг друга, и она не была уверена, что время стерло всю  ту боль. Дженнифер так и не поняла, почему Саманта поступила так тогда, и  поэтому через некоторое время  притворилась, что все это не имело значения. Однако, при виде Саманты прежние вопросы закружились в ее сознании, но она не была уверена, что готова к ответам.

Она знала, что Эйвери будет все равно, если она останется ночевать в Батон-Руж, но в любом случае надо было позвонить, хотя бы из вежливости, так как она чувствовала, что обязана ему. Она серьезно подозревала, что он мог бы даже  и не заметить её отсутствия. Они давно разъехались по разным спальням, и она часто спрашивала себя, не встречается ли он с кем-нибудь. По каким-то причинам он не просил у нее развода. Она тоже... Но у них оставалось до сих пор кое-что общее -  бизнес, который они создали вместе. Фирме по производству газонов и питомнику удавалось процветать, несмотря на проблемы в экономике. Дома все еще строились, и чтобы сделать эти дома более привлекательными, требовались материалы для ландшафтного дизайна.

Дженнифер закуталась  в гостиничный халат, вручила чаевые горничной, которая принесла ужин, уселась за стол, и принялась ковырять картофель фри, прилагавшийся к  ее бургеру. Она любовалась с высоты десятого этажа закатом над Батон-Руж, и думала о Тиме. Они продолжали дружить после того, как она с Самантой расстались, но когда Дженнифер вышла замуж и с головой ушла в бизнес, Тим как-то потихоньку пропал из виду. Теперь он исчез навсегда.

Дженнифер вспоминала того мальчика, который, как даже некоторые думали, был ее братом. У них  были похожие темные волосы и глаза, и он был таким же высоким и долговязым. Она и Тим жили в одном районе, ездили на одном автобусе. Именно Тим подружился с Самантой  первым. У них было несколько общих предметов, и однажды в обеденный перерыв, он познакомил её с Дженнифер. Все трое были неразлучны с того самого дня в младших классах.

Дженнифер почувствовала притяжение в ту же самую минуту, как  увидела синеглазую блондинку, одетую в  футболку Journey . Оглядываясь теперь назад, она понимала, что ее привлекла необузданная натура Саманты. Та ничего и никого не боялась, и не подстраивалась под мнение «тусовки». Саманта Джексон делала ровно то, что ей нравится,  и плевать ей было, кто и что думал о ней. Курила сигареты в туалете для девочек. Курила дурь за трибунами на футбольных играх... Именно Саманта первой, сбросив одежду, прыгнула голой в Харикен Крик, не думая  о последствиях. Короче, если что-то было запрещено, Саманта была тем, кто первым пытался нарушить запреты. Если бы не Саманта и Тим, Дженнифер, возможно,  жила бы спокойно, без забот и тревог, как младшая из двух дочерей Таннер. И это оказалось бы адски скучно.

Вибрация телефона отвлекла Дженнифер от  воспоминаний.
- Я в порядке,  -  ответила Дженнифер в трубку.
- Хорошо, -  сказала Джеки, ее сестра. - Я звонила домой, Эйвери сказал, ты останешься в Батон-Руж на пару дней?
- Верно. Тим завещал, чтобы Саманта и я развеяли его прах над рекой.
- Саманта? – с тревогой переспросила Джекки. – Шутишь? Это та девица, что разбила вдребезги твой автомобиль?
-  Ну, да, - Дженнифер начал утомлять этот разговор.  – Но это было давным-давно, и мы уже взрослые.
- Она хоть извинилась?!
- Мы не говорили о старых временах, Джеки. - Слишком мрачный повод для встречи, чтобы вспоминать все это.
- Вы будете вдвоем? Хочешь, я поеду с тобой?
Дженнифер улыбнулась:  ее опекает старшая сестра!
- У нее нет при себе биты, а я могу постоять за себя.
- То, что ты выросла, не делает тебя пуленепробиваемой или недоступной для бейсбольной биты.
- Я буду в порядке, - заверила ее Дженнифер.
- Хорошо, но позвони мне после всего этого дела. Если не перезвонишь, я заявлюсь в Батон-Руж с подкреплением.
-  Непременно, - вздохнула Дженнифер.
- Ты точно в порядке? Я знаю, что ты и Тим были очень близки одно время. Я думала, вы поженитесь.
- Я любила его, но не так, чтобы он стал моим мужем. Кстати, как Рик и дети? - Дженнифер сменила тему. Она никому никогда не рассказывала ни про сексуальную ориентацию Тима, ни о своих отношениях с Сэм. Её бы никогда не поняли.
- Рик - с парнями, дети у родителей,  я - нежусь в ванне. Все в порядке.

После звонка Джеки  Дженнифер вернулась к созерцанию потемневшего неба над городскими огнями. Интересно, была ли Саманта замужем? У нее не было кольца…Или... она продолжила с другими  женщинами?

Глава 3

Саманта проснулась в десять. Болела голова. Она позвонила в обслуживание номеров, попросила завтрак. Сумела проглотить несколько кусочков тоста. Выпила чаю, чтобы успокоить желудок, прежде чем закинуться парой таблеток тайленола. Душ помог ей ожить.
Она натянула джинсы и свитер, жалея, что не догадалась упаковать пару сапог. Как она помнила, к заводи надо было добираться пешком. К тому же,  хотя был март, погода стояла прохладная, а днем температура едва ли поднимется до десяти градусов, если верить прогнозам канала погоды. Саманта посмотрела на хмурое небо и поежилась. Лето никогда не приходило сюда так рано, как ей бы хотелось.

- Ну, Тим, если я промокну, я очень разозлюсь на тебя, - пообещала она урне. Саманта могла бы представить мысленно его голос: «Вы могли бы подождать, пока потеплеет, я знаю». Но она не хотела рассматривать такой вариант. Не хотела затягивать с этим, потому что должна была сделать это с Дженнифер. И это ее угнетало.

Незадолго до полудня, она позвонила Дженнифер, и сказала, что спускается в вестибюль. Дженнифер уже ждала внизу, видимо, так же желая побыстрее исполнить волю Тима. Наверное, она была готова вернуться к своей обычной жизни, какой бы она ни была, и оставить всё это позади, запрятав глубоко в  том же тайнике памяти, который хранил их прошлое,  и который,  как казалось Саманте,  она вряд ли когда-нибудь открывала.

Дженнифер сидела на диване, поджав ногу, и уставившись в окно, когда Саманта вошла в фойе. Она замедлила шаг, осмелившись внимательнее рассмотреть ее профиль. Глубоко погруженная в свои мысли, Дженнифер подпирала подбородок рукой. Присмотревшись, Саманта заметила тонкие линии вокруг ее рта: Дженнифер повзрослела, но это ее не портило; и где-то под зрелым обликом, Саманта могла разглядеть ту девочку, которую когда-то любила всем сердцем.

Будто почувствовав ее взгляд, Дженнифер повернулась и посмотрела в ее сторону. Саманта ощутила, как скрутило мышцы на животе.
- Я веду машину, если ты не против, - сказала она, держа урну.
- Меня это устраивает, - Дженнифер остановилась в шаге позади Саманты. - Надеюсь,  у нас полноприводный автомобиль, потому что, как я помню, там была труднопроходимая дорога.
- Разумеется, - сказала Саманта через плечо.

Она нажала на кнопку на своем брелоке и отперла двери черного «Доджа». Открыв дверцу со стороны пассажирского сиденья для Дженнифер, подождала, пока та устроится, и вручила ей урну.
-Тиму всегда нравилось кататься с тобой, - сказала она с грустной улыбкой, прежде чем закрыть дверь.

Забравшись на своё место, Саманта вспомнила Тима и Дженнифер, теснившихся на переднем сидении ее тогдашнего старого фургона. Там было только два передних сидения, и Тим не соглашался сидеть сзади. От этого воспоминания ей захотелось плакать.
Дженнифер всхлипывала, когда Саманта залезла в кабину.
- Прости, - сказала она. - Я не должна была это напоминать…
- Все хорошо, - Дженнифер вытерла глаза тыльной стороной руки. – Я собираюсь плакать часто, тебе лучше привыкнуть к этому. Я всегда была эмоциональной, если помнишь.

Саманта помнила. Она часто бывала причиной этих слез. Горькие слезы, когда семья Дженнифер увозила ее к тёте на всё лето. Слезы от обиды и злости, когда Саманта проходила через  “запутанный период”. Она годами не вспоминала об этом. И не будет.

- Зачем тебе такой грузовик?- спросила Дженнифер, пока Саманта маневрировала на большом грузовике по стоянке.
- Я живу на болоте. Мне нужно газовать туда-сюда, когда всё раскисает от дождя.
Дженнифер тихонько рассмеялась:
- Думаю, мне не следовало удивляться. Ты всегда говорила, что собираешься жить где-нибудь в глухом лесу, но почему  - болото?
Саманта пожала плечами:
- Земля была дешевой, и близко к работе.
- Чем ты занимаешься?
- Я работаю в доке, на химическом заводе. Мы контролируем погрузку барж, а иногда и грузовых судов на реке.
- Пошла по стопам своего отца, да?
- На жизнь хватает. А ты?
- Я... У нас  своя фирма, производящая дёрн для газонов, и питомник, - Дженнифер смотрела в окно.
Саманта кивнула. “Мы” - это не то, что она хотела бы обсуждать.
- Мой муж и я ведем бизнес вместе. Я не думала, что буду с удовольствием заниматься этим, когда он предложил, но мне нравится. Мне нравится растить все это.
- Ты знала, что Тим и Дэвид были флористами? Им принадлежало несколько магазинов, - сказала Саманта, фактически обрывая обсуждение жизни Дженнифер с её мужем.
Дженнифер посмотрела на урну на коленях.
- Нет, я не знала. Мы потеряли связь после того, как я вышла замуж. Так вы поддерживали тесные отношения?
- Пожалуй. Мы много общались некоторое время, но потом отдалились, особенно после того, как он переехал. Иногда мы приглашали друг друга на день рождения или на праздники, и начинали общаться снова.

Саманта подумала об одном из таких моментов в прошлом, когда они отдалились. Тим сказал ей, что Дженнифер вышла замуж. Именно тогда она попросила его не говорить ей больше о Дженнифер. Потом она избегала его звонков какое-то время, зная, что станет задавать вопросы, на которые не желала ответов.

- Не могу отрицать, что мне очень обидно, что никто из вас рассказал мне о его болезни, пока не стало слишком поздно, - Дженнифер снова вытерла  глаза.
- Я объяснила это вчера. Он просто не хотел, чтобы ты видела его таким. Химиотерапия и рак изуродовали его, и все произошло слишком быстро.
Дженнифер погладила урну рукой
- Он мог бы позвать меня раньше. Ты могла бы, по крайней мере, дать мне знать. Я бы уважила его желание и не настаивала, чтобы повидаться, но я могла бы... что-нибудь сделать для него.
- Я думала об этом, - призналась Саманта. Она думала об этом много раз, но приказывала себе  не делать этого. Это было эгоистично, но она не хотела использовать это как предлог для общения. Не хотела узнать о жизни Дженнифер «за белым штакетником» с мужем и, возможно, детьми.
-Тогда почему ты не сообщила?
Саманта пожала плечами.
-Думаю, я поняла, что ты не захочешь услышать это от меня. Мы ведь не остались друзьями.
Дженнифер посуровела.
- Да, ты права. Насколько я помню, в последний раз, когда мы поговорили, ты разбила фары моей машины. Что я тебе сделала, чтобы заслужить это?
И вот он, момент, которого Саманта надеялась избежать. Как она могла объяснить, что с ней происходит тогда? Как она могла оправдаться?
-Я бы предпочла не обсуждать это. Не сейчас, во всяком случае. Речь, вообще-то, о Тиме…

Дженнифер повернулась, и уставился на Саманту:
- А тебе не приходило в голову, что он попросил нас сделать это вместе, чтобы мы могли обсудить все те дела?
Это озадачило Саманту, и на секунду она испытала презрение к Тиму за такой поворот, но тут же почувствовала вину за это.
- Я просто действительно запуталась тогда, - сказала Саманта смиренно. - Я была зла на весь мир, и ты... ты сделала мне больно!
- Больно? - переспросила Дженнифер. По ее голосу чувствовалось, что она потрясена. - Тебе больно?! Ты бросила меня, когда тебя выгнали из школы. А потом ты спала с этим придурком, который помогал тебе получить аттестат. Какого хрена, Сэм?
- Давай потише, а? - Она не переносила, когда кто-то орал на нее в замкнутом пространстве, и сейчас ей тоже стало не по себе. 
- Остановись и посмотри на меня, Саманта. Я хочу видеть твои глаза, когда ты мне объяснишь, почему ты это сделала.
- Какого черта тебя это волнует сейчас?- Саманта чувствовала, что начинает злиться. - Ты - замужняя женщина. У тебя отличная, нормальная жизнь, как ты  всегда и хотела. Почему ты вдруг хочешь знать обо мне и о том,  как я себя чувствовала?
- Остановись. Пожалуйста… - сказала Дженнифер спокойно.
Саманта нехотя подчинилась.
- Знаешь, до сегодняшнего дня я не хотела всё это обсуждать. После того, как ты вырвала мое сердце, а потом на меня же и разозлилась за это, я двинулась дальше. Но прямо сейчас, мне нужно… - Дженнифер посмотрела на урну. - Мне нужны ответы, хотя я и думала, что  не нуждаюсь в этом.

Саманта скрестила руки на груди, и уставилась в окно. До этого момента она еще не понимала, что ей необходимо то же самое.
- Помнишь, когда моя мама узнала о нас?
- Такое забудешь! - голос Дженнифер изменился. - Ты просто исчезла из школы в тот день. Мы должны были пойти вечером на футбольный матч. Ты не звонила, и когда я позвонила вам, твоя сестра сказала, что тебя наказали, и мы не можем больше общаться.
- Мои родители отправили меня на консультацию. Каждую пятницу после обеда я проводила с проповедником нашей церкви, который сказал мне, что все это со мной происходит из-за развода родителей. - Саманта позволила себе вновь ощутить те страх и смятение, что охватили её тогда.  – Вся эта заумная хрень, которую он мне втолковывал, вкупе с долбежкой моей матушки, что я  попаду прямиком в ад из-за своих чувств к тебе, сводили меня с ума! И я даже не могла поговорить с тобой об этом. Мне не разрешали пользоваться телефоном и выходить из дома. - Саманта вздохнула.  – А в  школе мы всегда были в окружении других людей.
- Я не видела тебя нигде, кроме школы, - сказала Дженнифер. - Но когда ты пришла ко мне с этим сумасшедшим планом побега, я думала, что все наладится.
Саманта невольно улыбнулась:
- Я все еще помню ту ночь, когда мы приехали забрать тебя. Я так боялась, что тебя не окажется на месте встречи. Я говорила Тиму, что не поеду без тебя, а он говорил мне, что несмотря ни на что, он уверен, что мы будем вместе. Какие только ужасы не приходили мне в голову: ты передумала, попалась, покидая дом, или еще что... Я чуть не заорала, когда  увидела тебя, выглядывающую из-за дерева!
Дженнифер покачала головой.
- Я была так расстроена, когда Тим позвонил домой, сказать, что мы в порядке, и узнал, что мои родители выдвинули против него обвинения…

Саманта посмотрела на Дженнифер:
- Мы должны были понять, что это - вранье, но он был так ошеломлен! Это была самая длинная дорога домой…
- Я помню, как ты диктовала условия нашего возвращения своей матери, – говоря, Дженнифер гладила руками урну. - Я стояла там, прислушиваясь, и надеясь, что она позволит, нам увидеться снова, - Дженнифер подняла голову, посмотрев Саманте в глаза. - Я знала, что ты останешься в бегах со мной, даже если Тим вернется.
Саманта покачала головой:
- Он бы не ушел. Мы продолжали бы скрываться, пока  они нас не сцапали.
Дженнифер отвела взгляд.
- Как ты убедила свою маму не говорить моим родителям о нас?
- Не помню. - Это была ложь, но Саманта не была готова признаться, в каком отчаянии она тогда находилась.
Дженнифер вытерла глаза рукой:
- Почему же всё так изменилось, когда мы вернулись?

Саманта тяжело вздохнула.
- Когда мы вернулись домой, я снова ходила на проповеди, это было частью нашего соглашения. Мать снова стала говорить, что я собираюсь прямиком в ад, и для подростка это было ужасно. Не знаю, помнишь ли ты, но я была в таком бешенстве!.. Из-за этого, в частности, я разругалась тогда с учителем математики. Я ушла из школы в тот же день и сказала матери, что я никогда не вернусь туда. Вот тогда и появился Донни… Сынок лучшей маминой подруги. Она хотела, чтобы он подтянул меня по математике, чтобы я могла сдать экзамены, но он провел большую часть времени, лапая меня.

- Хочешь сказать, что секс между вами был не по взаимному согласию? - ужаснулась Дженнифер.
- Не стану врать, - сказала Саманта с грустью. - Я переспала с ним, чтобы понять, понравится ли мне это. Я знала, что ты что-то заподозрила, и когда ты стала допытываться по телефону,  и я призналась, - моя мать прослушивала линию. Я должна была догадаться, что что-то  не так. Она ведь отключила все телефоны, кроме одного в своей спальне, но в тот день, телефон в кухне был включен. Мы чуть не подрались в тот вечер…

Дженнифер помолчала минуту.
- Поэтому ты так разозлилась на меня? Потому что она узнала правду, когда я ругалась с тобой?
- Нет, на тот момент я хотела оттолкнуть тебя, - покачала головой Саманта. - Я чувствовала себя виноватой за то, что сделала, но я пыталась принять это как необходимый этап, хотя и ненавидела секс с Донни. Мы не общались с тобой потом, а после ты начала встречаться с тем парнем, с Дейлом. - Саманта посмотрела на Дженнифер. – К тому времени, как я сумела принять и смириться с тем, кто я есть, я упустила тебя. Ты сама сказала мне это, Джен. Это была ночь, когда я потеряла всё и разбила твою машину.

Дженнифер отвела взгляд, и потерла переносицу.
- Но ты могла бы объяснить мне, что с тобой происходит, и почему ты поступила так, –возразила она. - Это, вероятно, мало бы меня утешило, но я бы, по крайней мере, понимала, в чем дело.
Саманта кивнула, и отвернулась, чувствуя себя опустошенной, совсем как тогда.
- Всё это уже не имеет значения. Это было давным-давно, а сейчас у каждой из нас есть своя собственная жизнь.
Дженнифер ничего не ответила ей. Саманта завела грузовик и выехала обратно на дорогу.

Глава 4

В полнейшей тишине они добирались до  Харрикен Крик.  Дженнифер нужно было время, чтобы привести в порядок свои мысли и  чувства  после столь откровенного разговора. Столько времени прошло, но Саманта снова заставила её переживать так, будто все это случилось только вчера! Они были так близки когда-то, сейчас стали чужими друг другу, но их объединяло прошлое. Прошлое,  которое  ранило их обеих.

Саманта съехала с  шоссе на раскисшую  дорогу, которая едва угадывалась в грязи, и тряска по ухабам вернула  Дженнифер в реальность, напомнив, зачем они здесь. Тим тоже был частицей этого прошлого, и так же переживал потерю их отношений, как и она. Это на его плече она рыдала теми ночами, когда  Саманта не отвечала на её звонки.
- Похоже, дальше придется идти пешком,  - сказала Саманта, заглушив двигатель.
Дженнифер в ответ прижала урну плотнее к  груди; она цеплялась за нее с той минуты,  как залезла в грузовик,  будто бы это был  сам Тим, и она держалась за него. Даже сейчас  Дженнифер получала от него поддержку
Молча, они спустились по узкой тропинке к самой кромке воды. По лицу Дженнифер потекли слезы, когда она осознала, что ей придется дать Тиму уйти и смириться  с  этим. Саманта стояла на песчаном берегу и смотрела на воду.

- Хочешь,  я сделаю это? – спросила она.
- Да… - голос Дженнифер дрогнул. Она протянула ей урну, но потом быстро прижала её  обратно к груди. - Нет.

Саманта повернулась и посмотрела на нее, и все её самообладание исчезло, и слезы снова потекли по ее лицу. Тогда Саманта подошла и обняла Дженнифер за плечи. Это был первый физический контакт  с  момента их встречи. Тепло ее прикосновения успокаивало, и  когда Саманта убрала руки, Дженнифер невольно потянулась за ней, прежде чем сумела совладать с собой. Все это – река, присутствие Саманты, разговоры о Тиме, - заставили ее почувствовать, будто она была в каком-то временном отрезке, где реальной жизни не существует. Дженнифер покраснела, осознав, что едва не обняла Саманту в поисках  утешения и близости, того, в чем она  нуждалась сейчас  больше всего. И Дженнифер с удивлением поняла, что именно этого ей не хватало уже долгое время.

Саманта же сказала:
- Мы сделаем это вместе,  - и казалось, не заметила, какой эффект вызвали у ее напарницы эти слова.
Саманта открыла крышку, они взялись за  урну вместе, та накренилась, и пепел сдуло прямо в воду.
- Мы всегда будем любить тебя, Тим, - сказала Саманта, и течение унесло пепел прочь.

Дженнифер выпустила урну из рук, как и Саманта, и она упала на песок. Дженнифер очутилась в объятиях Саманты,  и обняла ее так крепко, насколько могла, выплеснув все доселе забытые чувства. Женщины  долго стояли в обнимку, плача. Их обещание было выполнено.

Выплакавшись, они сели, прижавшись друг к другу, на песок.
- Это место выглядело  намного больше, когда мы были детьми, -  заметила Дженнифер.
- Оно и  было больше. Всё заросло сейчас. Не похоже, чтобы здесь когда-нибудь  был еще кто-то, - Саманта задумчиво пересыпала песок между пальцами.  – Надо наполнить урну песком отсюда. Думаю, Тиму это понравилось бы.
- Ну, это вряд ли, -  Дженнифер покачала головой.  - Он бурчал всякий раз, когда мы бывали здесь, что песок забивается ему в задницу…
Саманта усмехнулась, и ее ухмылка была точь-в-точь такой же озорной, как Дженнифер её помнила.
- Тогда мы тем более должны наполнить ее песком. Он все равно найдет к чему придраться!
Дженнифер тоже улыбнулась:
- Он был бы в восторге от твоей логики!

Саманта бросила палочку в воду, и смотрела, как та уплывает.
- Он сказал мне, что прожил полноценную и счастливую жизнь.
Дженнифер склонила голову на плечо Саманты.
- Ты говоришь так, чтобы заставить меня чувствовать себя лучше?
- Нет, это правда. Он сказал, что ему тяжело расставаться с  Дэвидом, но, тем не менее, у него была лучшая жизнь, чем он мог когда-либо себе представить.

Дженнифер задумалась…  Могла ли она сказать то же самое? Вряд ли... Дженнифер позволила своему браку  с Эйвери превратиться в хрупкое сотрудничество. Если уж быть честной, она-то и забила каждый гвоздь в гроб их отношений. Именно она отстранилась. Истинная правда была в том, что Дженнифер не была счастлива, и не была счастлива уже долгое время. Она сделала  то, что от нее ждали: вышла замуж и приняла жизнь с мужчиной. Порой, Дженнифер думала  об их  отношениях с  Сэм,  и понимала, что между ними была такая связь, на какую она никогда не была способна с Эйвери. Но Дженнифер прогоняла прочь эти мысли,  продолжая жить, как должна была. Точнее, существовала...

Какая ирония, что  на данном этапе её жизни Дженнифер была прямо там, где все началось  у них с Сэм. Может, Тим точно знал, что делает, когда взял с них обещание развеять здесь его прах. Возможно, каким-то образом он догадывался, что ей нужен этот опыт, чтобы понять, что она не там, где ей нужно быть.
- Пора возвращаться,  - Саманта засыпала горсть песка в урну. - Теперь твоя очередь, - сказала она. Дженнифер зачерпнула холодного песка,  и добавила свой вклад.

Дженнифер наблюдала, как Саманта закрыла крышку. Да…Саманта уже  не тот подросток, какого она помнила… Черты ее лица стали мягче, утратив свойственное им ранее выражение гнева и неповиновения. У нее была хорошая фигура - она округлилась во всех нужных местах,  не то, что раньше – кожа да кости… Густые непослушные волнистые волосы гривой ложились на плечи. Взрослая Саманта Джексон выглядела лучше, чем когда-либо.

Дженнифер наблюдала, как Саманта встала и протянула руку, помогая ей  подняться. Интересно, успела ли Сэм заметить, что она тоже изменилась?  Находит ли она её по-прежнему привлекательной в этом возрасте?
- Пока доберемся до машины, будет уже темно, - Саманта потянула, увлекая за собой, и Дженнифер крепко сжала ее руку,  вспомнив, как она так же  делала когда-то. Этот простой жест так много значил тогда! Тепло руки Саманты  помогало ей чувствовать себя любимой. И теперь она ощущала то же самое.

Глава 5

Обратно они ехали молча... Саманта не отрывала глаз от дороги, зевая и моргая от усталости, - несколько часов, проведенных с Дженнифер, эмоционально опустошили ее. Мысли метались между Тимом  и утренним разговором о прошлом. Странно,  сейчас она почему-то ощущала такой душевный покой, какого не ведала уже давно.

Возможно, как и предположила Дженнифер, Тим действительно рассчитывал, что исполняя вместе его последнюю волю, они смогут, наконец, оставить старые обиды в прошлом? Поговорить о том, о чем не смогли тогда?.. И теперь Саманта чувствовала облегчение, объяснив давние события, которые определили ход ее дальнейшей жизни.  Может быть, Дженнифер, получив все ответы,  чувствует себя такой же умиротворенной?

Саманта украдкой покосилась на бывшую подругу: держа урну на коленях,  та отрешенно и задумчиво смотрела прямо перед собой. Интересно, что творилось в ее голове?.. У Саманты ведь тоже есть вопросы, и Дженнифер, похоже, готова  обсудить все болезненные моменты... Главное, что Саманте хотелось бы знать:  легко ли было той завязать гетеросексуальные отношения, после того, что было у них? Думала ли Дженнифер хоть когда-нибудь с нежностью о тех блаженных временах, которые были между ними? Но Саманта не решалась спросить.

Все ее знакомые, как правило, были в шоке, когда она признавалась, что их отношения с Дженнифер начались в возрасте четырнадцати лет. Отношения, которые заходили гораздо дальше поцелуев и обнимашек. Они стали любовницами, в то время как большинство их ровесников только-только начинало интересоваться сексом. Ни одна из них не имела должного опыта, когда  это случилось между  ними в первый раз, но всё произошло так просто, словно было чем-то совершенно нормальным. Им даже в голову не приходило стыдиться этого или раскаиваться из-за того, что они сделали. Это казалось  самой естественной вещью в мире… По крайней мере, именно так Саманта чувствовала тогда, и была уверена, что Дженнифер ощущала то же самое.

- Ты есть хочешь? - очнулась Дженнифер, когда впереди показался отель «Хилтон».
В животе у Саманты тут же заурчало.
- Теперь, когда ты напомнила об этом? Конечно! - но ей совершенно не хотелось останавливаться в каком-нибудь из  придорожных ресторанчиков, где полно людей.
- А  я  бы предпочла принять душ и заказать еду в номер, - призналась Дженнифер, словно угадав ее мысли. – Присоединишься ко мне?
-  Звучит заманчиво… - Саманта свернула на парковку отеля. -  Так я приду через полчасика, нормально?
- Вполне. И тогда закажем, когда ты придешь.  - Дженнифер подняла урну. – Возьмешь это к себе?
- Вообще-то я собиралась предложить тебе взять ее на память, - сказала Саманта. Ей казалось, будто между Дженнифер и этой вещью установилась некая незримая связь, и будет правильнее, если урна останется у нее.
- Уверена?
- Да, если ты хочешь.
- Спасибо...

…Уже подходя к номеру Дженнифер, Саманта вдруг сообразила, что они будут там наедине. Эта мысль заставила ее притормозить. Ситуация, на ее взгляд, складывалась неловкая. Что, если  Дженнифер будет чувствовать себя так же неудобно? Они вроде бы помирились, но что дальше: поужинают  -  и скатертью дорога?.. Или попытаются поддержать старую дружбу? Но у них ведь, по правде говоря, нет теперь ничего общего кроме Тима… Охваченная сомнениями, Саманта нерешительно постучалась в дверь.

- Эй, заходи! –  улыбнулась ей Дженнифер. Ее длинные темные волосы были еще влажными, но Саманта сразу заметила спереди седую прядь. Дженнифер нервно заправила ее за ухо.
- Я пролистала меню, – сказала она, протягивая листок Саманте. - Единственное, что выглядит привлекательным, это гумбо* с морепродуктами.       (* Суп из стручков бамии - прим. переводчика - короче, мы такое не едим....)
- Что ж, отлично. Я закажу еще салат, -  Саманта вытащила из кармана куртки пару небольших бутылочек, - Позаимствовала из бара в своем номере, – пояснила она. - Я не знала, что ты предпочитаешь, поэтому прихватила водку и бурбон.
- Водка сойдет, пожалуй, - сказала Дженнифер, прежде чем поднять трубку телефона и сделать заказ.

Саманта обошла кровать и присела у стола в углу комнаты. Дженнифер как раз спрашивала насчет клюквенного сока и 7up, и  вопросительно подняв брови, посмотрела на нее. Саманта согласно кивнула в ответ.
Дженнифер закончила телефонный разговор и присоединилась к ней за столом.

- А ведь мы никогда не пили вместе, - сказала она с улыбкой, – Хотя выкурили немало травки…
- Ну, я завязала с этим, после того как бросила школу… А ты? Выращиваешь, небось, что-нибудь эдакое в своем питомнике?
Дженнифер рассмеялась:
- Не-ет!.. Я тоже завязала тогда. Триша Бейфорд меня убедила.
- Королева марихуаны отговорила тебя от курения? – недоверчиво переспросила Саманта.
- О, нет! - Дженнифер покачала головой.  - Она меня не отговаривала. Мы часто заходили после школы в одну забегаловку, где готовили тако. Триша работала там. И однажды она была такая укуренная!.. Мне пришлось раз шесть повторить заказ, хотя  я просила всего лишь два тако и колу. Казалось, будто у нее мозги превратились в желе! После этого я зареклась курить траву.
- Я не видела никого из школы, кроме Тима, с того  самого дня, как уехала, но уверена, такое бы меня тоже впечатлило, - усмехнулась Саманта.

Дженнифер устроилась в кресле поудобнее, привычно согнув ногу и положив подбородок на колено:
- Куда же ты уехала, после того, как мы поссорились?
- Я устроилась в магазин самообслуживания в Хаммонде, – пожала плечами Саманта. - Торчала там год или два, пока отец не пристроил меня на завод. Там и работаю с тех пор.
- Удивительно, что мы ни разу не столкнулись друг с другом. - Дженнифер подобрала пушинку на своих спортивных штанах. - Я жила  в Централ пару лет, пока не вышла замуж, а потом переехала в Клинтон.
- Централ - небольшое местечко, - сказала Саманта. - Я не помню там никого по имени Эйвери. Как вы познакомились? – на самом деле она не хотела этого знать, но чувствовала, что было бы невежливо  не спросить.
- Моя мама работала вместе с его матерью в банке, - Дженнифер отвела взгляд. – Она и познакомила нас.
- У вас есть дети?
Дженнифер покачала головой.
- Нет, как – то не сложилось.
Саманта подметила печальные нотки в голосе Дженнифер и решила не продолжать эту тему.

- А что насчет тебя? -  Дженнифер в упор посмотрела на Саманту.  – Ты обзавелась семьей?
- Нет, я никогда не была в браке, хотя у некоторых женщин, с которыми я встречалась, и были дети. Но из этого никогда не выходило ничего путного.  - Саманта испытующе посмотрела на Дженнифер, пытаясь оценить ее реакцию.
- Значит… Ты реально - лесби? – уточнила Дженнифер, ничуть ни смутившись. – Это ты имела в виду, сказав сегодня ранее, что примирилась с тем, кто ты есть?
- Да. Как бы ни старалась моя мамуля убедить меня в обратном при каждом удобном случае, но это действительно так.
- Какие же у вас с ней отношения сейчас? – Дженнифер снова сняла пылинку со своих штанов.
- Никакие. Маман прикидывается, будто я на деле вся из себя такая натуралка, просто не встретила еще достойного парня. Предпочитает никому не говорить, что я – гей, даже своему новому муженьку.
Саманта вытянула ноги, пытаясь ослабить напряжение, которое свивалось  в тугой клубок где-то в самой ее глубине. Она любила свою мать, но понимала, что они никогда не договорятся о том, кто она есть на самом деле.
- Отец относится к этому немного лучше. Он ни разу не сказал мне ни одного грубого слова насчет моего увлечения девчонками.

Саманта как раз почти созрела, чтобы поинтересоваться у собеседницы, как она сама-то мирится со своим прошлым и ее нынешним положением, но тут раздался  стук в дверь. Принесли заказ. Саманта, невзирая на протесты Дженнифер, велела записать всё на свой счет. Когда же они снова остались одни, у нее уже не хватило смелости спросить у  Дженнифер что-нибудь еще о ее браке.

Дженнифер помешала ложкой дымящееся варево в своей тарелке:
-Тим не одобрил бы наш ужин. Он терпеть не мог морепродукты.
Это замечание заставило Саманту улыбнуться. Попробовав свой салат, она добавила:
- Он ненавидел все, кроме мяса и картошки. Дэвид постоянно ныл по поводу их скудного рациона. В их доме ели только жаркое или стейк с подливкой.
- Должно быть, он действительно любил Тима… - Дженнифер отодвинула дымящуюся тарелку подальше и принялась за салат.
- Да... Тим постоянно говорил, что нашел, наконец, свою любовь, так же как мы… -  Саманта запнулась на полуслове,  встретившись с пристальным взглядом Дженнифер.  – Э-э… Они были очень счастливы, -  неловко закончила она.

Дженнифер положила вилку и, открыв бутылочку с водкой, вылила всю прозрачную жидкость в бокал с соком. Саманта мысленно казнила себя за слова, что ненароком сорвались с языка. Между ними сгустилось такое напряжение, что казалось, его можно было потрогать рукой.

Дженнифер чуть пригубила из бокала и тяжело выдохнула:
- Были времена, когда я чувствовала, что ты любила  меня по-настоящему. Не похоже, что это была просто подростковая влюбленность.
Саманта уставилась в тарелку, внезапно потеряв интерес к еде.
- Уверена, все случившееся потом заставило тебя поверить в обратное.
- Да, я говорила себе, что это неправда, особенно после того, как ты послала меня подальше… - Дженнифер сделала большой глоток.
- Ты... - Саманта колебалась, не зная, хочет ли она услышать ответ: - А ты любила меня?
- Похоже, вся та травка, которую мы выкурили с тобой, отшибла тебе память? – с обидой поинтересовалась женщина. - Я и дня не могла прожить, не слыша твой голос! -  Она прижала руки к груди. – Это я не хотела возвращаться обратно, когда мы убежали! Это я хотела провести  с тобой остаток моих дней, даже если для  этого пришлось бы жить где-нибудь в трущобах!
Саманта почувствовала, что у нее  дрожат губы,  и сжала челюсти так крепко,  что лицо свело судорогой.
- Ты разрушила меня, Сэм. Я никогда не чувствовала  такой боли, как тогда…
- Почему ты не последовала за мной?
- Как?!  Ты просто исчезла, оставив мне кучу вопросов и ни одного ответа. Если бы не Тим, я бы рехнулась! И даже он не мог понять, зачем ты так поступила! -  Дженнифер схватила салфетку и, чертыхаясь, вытерла ею глаза.
- Но после этого ты вышла замуж! - перешла в наступление Саманта. - За мужчину. Это что, эксперимент?
- Я любила и люблю Эйвери, но это не то же самое. Он никогда не сможет заставить меня страдать так же сильно, как это сделала ты. Может, я просто слишком любила тебя? - Дженнифер смотрела на нее с таким напряжением, что сердце Саманты бешено заколотилось.

Саманта отодвинулась назад и швырнула салфетку на стол, не в силах отвести взгляд. «Что, получила ответ?.. Готова была к такому?!» Уж лучше бы ей было оставаться в неведении, как все эти годы, чем узнать, что Дженнифер по-настоящему любила ее.  Это откровение сорвало завесу лжи, которую она соткала сама для себя, и Саманте пришлось признать, что, несмотря на то, как ужасно они расстались,  ее сердце всегда хранило нежную привязанность к  Дженнифер.

И Саманте так мучительно снова захотелось попробовать эти губы! Узнать, по-прежнему ли  так сладок их поцелуй?..

Но ее взгляд упал на простое золотое колечко на пальце Дженнифер, и, похолодев, она волевым усилием заставила себя вернуться в реальность.

- Скажи что-нибудь… - тихо, почти умоляюще, попросила Дженнифер.
Но Саманта лишь подняла руки вверх и тут же уронила их на колени.
- Прости…  -  только и сумела выдавить она. - Прости, за то, что я была такой идиоткой и не смогла справиться со всем этим. Я сожалею,  что причинила тебе столько боли! Я все испортила… -  она терла  лицо, едва сдерживая слезы разочарования.  - Знаю, ты не поверишь, если скажу, как я жалела  о том, что  сделала с тобой много лет назад,  и как я тосковала по тебе. Мне потребовалось много времени, Джен, чтобы справиться с этим… - Саманта вскочила с места. - Я любила тебя больше, чем кого-либо… Искала тебя в каждой женщине, с которой я встречалась…
- Пожалуйста, не уходи! – взмолилась  Дженнифер, видя, что она поднялась на ноги.

Но Саманта отступила к двери.
- Просто все это - слишком много для меня. Мы разбередили старые раны… Да ещё смерть Тима…  Я чувствую себя сейчас точно  как та семнадцатилетняя девчонка. Запутавшаяся и злая.
- Но ты – не она! - возразила Дженнифер. - Ты знаешь, кто ты, и тебе не нужно с этим бороться. Почему же ты злишься? - Дженнифер приблизилась к Саманте, но та отшатнулась назад.
- А как насчет тебя? - Саманта указала на кольцо на левой руке Дженнифер. – Ты замужем, у тебя все в порядке. Ты – нормальная!
- Пожалуйста, не упрекай меня! Говорю же тебе, что жалею об этом!

Саманта почувствовала ладонью холодный металл дверной ручки:
- Я потратила годы, убеждая себя, что у тебя никогда не было настоящих чувств ко мне. А теперь... –  взгляд Саманты снова зацепился за кольцо на ее руке. Тогда она зажмурилась.  - Теперь, все, чем я оправдывалась, исчезло… -  Она снова открыла глаза, и ее взгляд опять как назло сфокусировался на кольце — крошечном напоминании о том, что этот разговор зашел слишком далеко. – Мне пора. Прости меня…

Вернувшись в номер, Саманта лихорадочно запихала вещи в чемодан, и выехала из отеля.  Быстро, чтобы не дай бог не передумать... Вырулив на трассу, она продолжала сдерживать рыдания, которые душили ее с самого момента расставания. Врубив максимальную скорость, Саманта рванула вперед, стремясь увеличить расстояние между ней и Дженнифер настолько, насколько это вообще возможно.

Не надо было ей соглашаться на  чертов ужин. Не стоило заводить разговоры о прошлом. Надо  было сразу сказать «прощай», не открывая этот ящик Пандоры...

0

2

Глава 6

… Дженнифер вела машину словно в трансе: накануне, одолеваемая бессонницей, она  лежала, перебирая в уме каждое сказанное слово, восстанавливая в памяти мельчайшие подробности тех отношений, которые не давали ей покоя. Теперь она возвращалась обратно в  свою обыденную жизнь, такая же растерянная и измученная, как  и в  тот день, когда согласилась выйти замуж за Эйвери. Для нее это стало тогда уходом от реальности, своего рода безумием, для  ее родителей – наградой за их молитвы. Но обман продлился недолго.

Настойчивый тихий голос зазвучал в ее подсознании, едва она узнала о смерти Тима. Если совсем честно, то он говорил с ней в течение уже многих лет, но Дженнифер слишком боялась внимать его увещеваниям. Но встреча с Самантой явилась своего рода катализатором, живым напоминанием о том, что она слишком долго пребывает во лжи. И Дженнифер, наконец, согласилась со своим внутренним  голосом: настало время для перемен, время для  правды.

Когда Дженнифер подъехала к дому, у парадного входа ее поджидала Джеки.
- Ты так и не позвонила, - упрекнула сестра, подойдя к машине.  - Радуйся, что у  Такера был бейсбольный матч, а то бы я примчалась к тебе в гостиницу.
- Ты же знаешь,  я позвонила бы, если бы что-то пошло не так, -  Дженнифер вытащила с заднего сиденья  сумку и урну, и направилась к дому, избегая вопросительного взгляда сестры.
Джеки, чуть отстав, пошла за ней:
- Хреново выглядишь… Это кончина Тима так сильно на тебя подействовала?
- Более чем… У меня даже нет сил говорить об этом сейчас, - Дженнифер толкнула дверь. Она кинула сумку на диван и водрузила урну на каминную полку. - Я пока что не в настроении вообще что-либо обсуждать...
Джеки следила за каждым ее движением, засунув руки в задние карманы джинсов.
– Да ладно, я всё понимаю... Я там приготовила большую кастрюлю рагу,  она  в холодильнике. Разогреть тебе?
Дженнифер покачала головой и опустилась в свое любимое кресло.
- Спасибо, но я не хочу есть. А где Эйвери?
- Они с отцом рыбачат на пруду.
Джеки села напротив сестры, зажав руки между колен.
- Ты меня пугаешь… Не припомню, чтобы  когда-нибудь видела тебя в таком состоянии.

Дженнифер заставила себя улыбнуться:
- Я в порядке, правда. Просто это была изнурительная поездка, и я еще не совсем оправилась. После ночи в собственной кровати я приду в себя, - и Дженнифер зевнула для пущей убедительности.  – Пожалуй, растянусь вот прямо здесь  на диване и вздремну чуток…
- Прекрасная идея! - одобрила Джеки, вставая с места. – Такеру как раз нужна пара новых наколенных щитков, поэтому я сваливаю, и не буду тебя донимать.
Дженнифер улыбнулась при упоминании о племяннике:
- Я соскучилась  по нему и Келси. Завтра заеду к вам в гости.
-  Давай. Я тогда приготовлю обед, -  Джеки наклонилась и поцеловала Дженнифер в лоб. Уходя, она прихватила горсть конфет с блюда у выхода: - Дам по одной детишкам, остальные - мне! - крикнула она, захлопнув дверь.

Дженнифер оставалось неподвижной, пока  не услышала хруст гравия под шинами авто, -  Джеки уехала. Она встала и перенесла дорожную сумку к себе в комнату, потом приготовила  кофе, и, взяв чашку, выскользнула на задний двор. Села на качели, - они тихонечко скрипели, покачиваясь, пока она осматривалась. Саду требовался уход, некоторые деревья пора было обрезать, но в отличие от предыдущих лет, теперь ее это не беспокоило. Она, наконец, приняла решение.

Взгляд Дженнифер проследовал до дома родителей - пять акров аккуратно подстриженного и ухоженного пространства. Она ощутила тяжесть в желудке при мысли о том, что придется поделиться с ними своими умозаключениями. Это заставляло ее нервничать  гораздо сильнее, нежели объяснение с Эйвери. Она понимала, что это не станет для них неожиданностью, но все равно окажется болезненным для нее. Дженнифер закрыла глаза и прогнала эти мысли прочь: зацикливаться на этом  - значит всё только усложнить.

Затем она подумала о Саманте, - о том, как той удается  жить своей собственной жизнью. И Дженнифер позавидовала ей, хотя, зная теперь, что Саманта отдалилась от собственной семьи, была уверена, что для неё это нелегко. Дженнифер до сей поры не ощущала в себе достаточной силы духа,  чтобы поступать так же, потому что вероятность разбить еще чье-нибудь сердце ради собственного счастья всегда удерживала её от решительных действий. Возможно, эта её нынешняя жажда свободы связана с тем, что ей вот-вот стукнет сорок: она прожила половину своей жизни для других, и разве другая половина не должна принадлежать ей самой?

В ее памяти всплыло выражение лица Саманты в тот самый момент, когда та сбежала из ее номера в гостинице. Дженнифер никак не ожидала, что их диалог сложится таким образом. Если бы она предвидела подобную реакцию Саманты, то не стала бы так откровенничать. В итоге, едва вернувшись к товарищеским отношениям, они тут же отдалились снова. Будет ли Саманта когда-нибудь вновь готова поговорить с ней?

Шорох гравия под шинами автомобиля Эйвери отвлек Дженнифер от раздумий. Она услышала, как он заглушил двигатель. Звук хлопнувшей двери подсказал ей,  что муж вошел в дом. Но Дженнифер не шелохнулась; вместо того она продолжала разглядывать двор, зная, что Эйвери наблюдает за ней через кухонное окно. Не было ничего необычного в том, что он не присоединился к ней. Эйвери никогда так не делал. Он примет душ, и они встретятся, проходя через кухню или холл, перед тем как разойтись по собственным спальням.

Дженнифер выплеснула остывший кофе на землю, и вернулась на кухню. Она наполнила глубокую тарелку рагу, приготовленным Джеки, разогрела его в микроволновке, и поставила на стол для Эйвери. Муж встретил ее в коридоре, выходя из ванной: он был без рубашки, одетый в спортивные штаны.
- Я накрыла тебе поесть,  - сказала Дженнифер, проходя мимо.
- Как прошла твоя поездка? - спросил он. По его тону было понятно, что детали его вовсе не интересуют.
- Это была не развлекательная прогулка, - немного резко ответила Дженнифер, - а проводы близкого друга.
Эйвери пригладил рукой редеющие светлые волосы.
- С утра мне нужно будет уехать рано. Надо первым делом развезти дерн, там целая куча…
- Я буду в десять, – кивнула Дженнифер, уходя и закрывая дверь в свою комнату. Она услышала, как Эйвери тихо произнес вслед:
  - Мне жаль твоего друга…

Глава 7

Саманта вернулась к работе, но все свободное время проводила в одиночестве. Ей не хотелось никого видеть, и она пряталась от людей в собственном доме, проводя большую часть времени, сидя на веранде и разглядывая болота, окружавшие ее жилище. Она наблюдала за журавлями, разгуливающими в высокой траве в поисках добычи, слушала звуки, издаваемые другими птицами и насекомыми. Обычно  это успокаивало, но теперь шум мешал ее разрозненным мыслям.

Она  тосковала по Тиму. Хотя он и не присутствовал постоянно в ее жизни, но всегда был на расстоянии телефонного звонка. Поминальная служба забрала у нее слишком много сил: развеянный пепел сделал смерть Тима более реальной, нежели звонок Дэвида.

А теперь еще и Дженнифер… С одной стороны, Саманта ощущала покой, облегчив свою душу. С другой – была травмирована этой встречей, обнажившей все чувства, тщательно скрываемые до сих пор. Какая-то часть её отчаянно желала повернуть время вспять, с тем, чтобы их откровенный разговор никогда не состоялся.

Саманта вспоминала тот осенний вечер, когда они окончательно разругались. Она играла в софтбол, и Дженнифер тоже была там, наблюдая товарищеский матч на другом поле. Команда Саманты продула из-за того, что она пропустила два мяча, глазея на Джен и Дейла, которые смотрели другой матч, сидя на капоте машины Дженнифер.

Саманта дождалась, пока Дейл куда-то слинял, прежде чем подойти к Дженнифер. Они не виделись уже давно, и когда Саманта приблизилась, ей показалось, что в глазах Джен промелькнул хорошо знакомый теплый огонек.
- Эй, привет! Как ты? – Саманта пыталась казаться равнодушной.
- Что ты здесь делаешь?  - Дженнифер посмотрела на биту и перчатку в руках у Саманты.
- Сэнди уговорил меня поиграть. А ты это с кем тут? – Саманта оперлась боком о «камаро» Дженнифер.
- С другом… - ответила Дженнифер таким тоном, в котором явно читалось: это не твое дело!

- Давно не виделись. Я подумала, надо хоть подойти, поздороваться…
- Будем считать, ты это сделала, - ответила Дженнифер, даже не глядя в её сторону.
- Я не хочу ругаться, Джен. Я просто хотела поговорить…
Но Дженнифер продолжала смотреть мимо:
- Уже поговорила. Свободна!
- Ты ненавидишь меня, да?
- Я вообще ничего не чувствую к тебе, Сэм. Ничегошеньки.
- Знаю, я облажалась, но, может, есть хоть какой-то шанс…

При этих словах Дженнифер резко обернулась к ней:
- Какой шанс?! Что я вернусь к тебе? Да пошла ты на х….!
-Ха! Да уж лучше так, чем трахаться с Дейлом! Хотя тебе видней…
- Отвали, Сэм! У меня есть кое-кто получше, чтобы проводить с ним время…
- И ты любишь его больше, чем любила меня?

Дженнифер заморгала, будучи не в силах ответить.  И на какой-то краткий миг Саманте показалось, что она уловила нечто такое в ее взгляде, что дало ей ложную надежду, но следующая фраза все разрушила:
- Я – нормальная, понятно? У меня есть парень, и я знаю теперь, чего мне не хватало. Того, что ты не смогла дать…

Саманта раскрошила битой передние фары и погнула решетку радиатора машины, прежде, чем осознала, что делает. Слова Дженнифер привели ее в яростное исступление и разорвали ее сердце на части. Она смутно помнила, как Дженнифер кричала на нее, как она умчалась прочь… Но даже в приступе бешенства, не осознавая, что творит, она понимала, что разрушила все бесповоротно, – и никогда больше не увидит Дженнифер.

По неизвестной ей причине, Таннеры не заявили на нее в полицию. Но Саманта с лихвой оплатила причиненный ущерб. Она, правда, не стала лично передавать чек. Тим сделал это за нее. Она помнила, как он появился у нее дома неделю спустя.

- Сэм, что случилось? – спросил он, и в его тоне не было осуждения.
Она пожала плечами.
- Я просто вышла из себя.
- Из-за Дейла? Да он всего лишь…
- Я знаю, что он такое. Она объяснила мне… – Саманта нагнула голову, пряча дрожащие губы. – Она сказала, что он именно то, чего ей не хватало.

Тим схватился за голову:
- Вы меня убиваете! Ты трахаешься с Донни, вот  она и …
Но Сэм перебила его:
- Замолчи! Умоляю тебя! Я не могу даже слышать об этом! – Саманта крепко прижала ладони к ушам. -  Я знаю, что  накосячила, и она имеет полное право, делать все, что хочет. Но мне невыносимо даже думать об этом!.. И, между прочим, я была с Донни всего лишь раз.

Тим потянул ее за руки.
- Тебе необходимо поговорить с ней и разобраться со всем этим.
Она сунула ему чек.
-  Доразбирались уже! И как раз поэтому я вручаю тебе свои сбережения. Она сказала - у нее теперь другая жизнь… - и слезы ручьями хлынули по ее щекам.
- Да нет же! – затряс головой Тим.
- Всё, хватит! – простонала Саманта. – Пожалуйста, уходи!

Саманта заплакала, вспоминая, каким было лицо Тима, когда она захлопнула перед ним дверь. Она сожалела о многих вещах, но это воспоминание было одним из самых болезненных. Они долго не разговаривали после того дня. Точнее, Тим пытался, но она не отвечала на его звонки.

Саманта не сказала Тиму о том, что получила работу в магазине самообслуживания. Она трудилась не покладая рук, делая все, что предложат, пока не смогла позволить себе снять квартиру на пару с коллегой по работе. Прошло около года, прежде чем она набралась смелости, чтобы разыскать его. К тому времени, родители выставили Тима из дома, не захотев принять тот факт, что их единственный сын оказался геем. Сью, его младшая сестра, дала Саманте его номер, когда та заявилась к ним. Саманта тут же нашла ближайший платный таксофон и позвонила ему.

- Сэм? Ты где пропадала? – взволнованно спросил Тим. – Твоя мать сказала мне, что понятия не имеет, где ты…
-  Я скучала по тебе. Мне так жаль, что я не позвонила тебе раньше. У тебя все в порядке?
- Думаю, ты уже слышала, что меня выгнали из дома, - угрюмо ответил он.
- Тебе есть, где жить? Моя соседка работает по ночам, и я сомневаюсь, что она будет возражать, если ты остановишься у меня.
- Не беспокойся, я живу у парня, с которым мы вроде как встречаемся. Когда я могу увидеть тебя?
- Где ты остановился? – Саманта сунула еще мелочь в щель таксофона.
- Это возле Луизианского универа.
Саманта потянулась изо всех сил и вытащила шариковую ручку из кармана на двери своего фургона.
- Давай адрес!  Я могу заехать за тобой сейчас, если ты свободен, съедим где-нибудь по бургеру или еще что...

Саманта не могла скрыть своего шока, когда увидела Тима, спускающегося по лестнице дома, в котором он обретался.
- Ты совсем не жрёшь, что ли? – спросила она, сжимая в крепких объятиях его худое долговязое тело.
Тим смутился.
- Ну-у… Родители Рэнди платят за жилье, пока он учится, но обо всем остальном мы должны заботиться сами. Иногда с деньгами напряг…
- Где тут можно нормально перекусить? – Саманта похлопала приятеля по впалому животу. -  Я накормлю твою тощую задницу.

Тим привел ее в местечко  недалеко от кампуса, где были дешевые бургеры и пиво. Они устроились в отдельном закутке.
- Вот ты говоришь, я похудел, - сказал Тим, разглядывая Саманту,  - а сама если повернешься боком, то вовсе исчезнешь.
- Я всегда была худая, - возразила она, слабо улыбаясь. – Ты так высох только из-за нехватки денег, а? Нет ли другой причины?
Тим насупился, и улыбка сползла с его лица.
- Понимаешь, это было довольно-таки тяжело… Отец вышвырнул меня  из дома, дав пятьдесят баксов на карман. С тех пор они знать меня не желают.
- Дерьмово… - Саманта сочла излишним скрывать свое негодование. – Моя-то мать, хоть и мало со мной общается, но, по крайней мере, разрешила мне оставаться дома до тех пор, пока я не смогла себе позволить жить так, как  хочу.
- Давай сменим тему, если ты не против, - голос Тима стал хриплым. Он сорвался с места, когда прозвенел бипер, и получил готовый заказ.

– Чувак, я так рад тебя снова видеть! – воскликнул он, вернувшись к столу. - Где тебя черти носили?
- Хаммонд, вот где… - Саманта сунула в рот ломтик  картошки фри. – Устроилась на работу в магазин, тружусь в поте лица, чтобы платить за квартиру. Наконец-то, получила аттестат…  Я так жалею, что не связалась с тобой раньше! – продолжала она, глядя, как Тим в один присест заглотил свой гамбургер.

- Я злился, конечно, - признался Тим с набитым ртом. – Но я же никогда не мог долго сердиться на тебя. И я знал, что однажды ты объявишься… Хаммонд, черт! Неудивительно, что я не смог найти тебя…
Саманта пододвинула к нему свой, наполовину съеденный, бургер.
- Я просто не могла торчать там больше. Боялась ненароком столкнуться… ну, с кем-нибудь…
Тим протянул было руку к  ее тарелке, но завис, взглядом спрашивая разрешения.
- Бери, я не голодная, - подбодрила она.
- Я почти не видел Джен после выпускного, - Тим проглотил остатки ее порции в два приема. – Когда мы разговаривали с ней последний раз, она сказала, что предки достают ее насчет колледжа, ну а она сама не знает, чего хочет…
- Она все еще с Дейлом?
- Без понятия…

Тим налил здоровенную порцию кетчупа в свою тарелку и принялся за картошку.
- Мы созванивались несколько раз, и у нее был такой странный голос по телефону, как будто кто-то стоял у нее над душой и слушал нас. Месяц назад я пытался пару раз дозвониться до нее, но все время ее мать брала трубку и говорила, что Джен нет дома. Но у меня было ощущение, что она врет.
- Она могла! - нахмурилась Саманта. – Ее мамаша всегда нас недолюбливала.
- Ты скучаешь по Джен?
Саманта уставилась на тающий лед в стакане с содовой.
- Да вот еще!
- Я и вижу,  - хмыкнул Тим, -  а сама прямо на говно исходишь!
Саманта оскалилась в ответ:
- А ты, я вижу, все ждешь, когда бородёнка проклюнется?
- Да пошла ты! – парировал Тим, непроизвольно потирая подбородок. –  Ты встречаешься с кем-нибудь?

Саманта покачала головой:
- Ну, мне, типа, не так легко знакомиться с людьми…
- Ты же работаешь в магазине! Ты видишь людей каждый день…
- Но я не знаю, есть ли среди них такие же девушки, как я?

Брови Тима поползли вверх:
- Тебе все еще нравятся девчонки? Я просто решил, что ты теперь встречаешься с мальчиками.
Саманта огляделась по сторонам в  надежде, что их никто не слышит.
- Я пыталась… Но я не могу заставить себя интересоваться парнями.  Мне кажется будто… я одна такая. Все вокруг натуралы, кроме меня…

Тим наклонился  к ней ближе:
- Я – такой же, как ты. Только мне нравятся парни.
- А как ты познакомился с Рэнди?
Тим усмехнулся:
- Есть тут один бар, недалеко отсюда… Они не афишируют себя. Тебе стоит прогуляться туда со мной. Там полно девчонок, и все как одна – такие же, как мы.

Саманту пробрала дрожь.
- Серьезно?!
- О, да! – ухмыльнулся Тим. – О-очень много девушек и куча горячих парней…
- Ты влюблен в Рэнди?
Тим откинулся на спинку стула и вытер салфеткой пальцы, испачканные кетчупом.
- Неа… Мы часто трахаемся, но это не значит, что мы - пара. Он мне нравится, но это несерьезно.
- Слушай, я не шутила, когда сказала, что ты можешь остановиться у меня. Мы  и раньше спали в одной постели,  и это не то, что…
Тим остановил ее жестом:
- Меня пока все устраивает, но если что-то пойдет не так, я непременно дам тебе знать.
- Окей, тогда расскажи мне про этот бар…

В тот день Саманта подбросила приятеля до его квартиры. Прощаясь, она сунула ему в руку шестьдесят долларов. Из-за этого ей пришлось потом разок – другой пропустить обед, но Тим того стоил.
Саманта почувствовала комок в горле, вспомнив, как он посмотрел на нее тогда. Он не забыл об этом ее поступке даже годы спустя.

… Саманта прихлопнула комара, проникшего на  затянутую сеткой веранду. Погруженная в воспоминания, она не заметила, как закатилось солнце.

Глава 8

- Высадите эти саженцы по осени на солнечной стороне, и не забывайте поливать их следующей весной, когда начнет припекать, - Дженнифер загрузила пять последних сливовых деревцев в кузов грузовика миссис Карпентер.
Пожилая женщина наградила ее снисходительной улыбкой:
- Я прекрасно знаю, что делать, милочка. Это не первые фруктовые деревья, которые я сажаю.
- Не сомневаюсь, что вы все знаете, - Дженнифер вытерла руки о джинсы.

Она терпеть не могла обслуживать эту  «всезнайку», но остальные работники словно испарялись, когда бабуся приезжала в питомник, и происходило это с завидным постоянством. Джен потратила на старуху около часа после закрытия, пока та выбирала саженцы, попутно причитая при том, что, дескать, в Батон-Руж они-то подешевле будут… У Дженнифер прямо язык чесался спросить, почему же тогда миссис Карпентер не удосужилась поехать сначала туда, но бабка была денежным клиентом,  и пришлось промолчать.

Дженнифер закрыла входные ворота, чувствуя, что натрудила спину.  Зато эта задержка несколько отсрочила возвращение домой, где ей пришлось бы готовить и ужинать в кругу родни, но она и не больно-то этого хотела. У нее еще останется достаточно времени, чтобы помочь прибраться, и остаток вечера провести с книгой, нежась в ванне.

Когда Джен подъехала к дому, на веранде сидели Эйвери, Рик и  ее отец. Довольные, мужчины улыбались и потягивали пиво. После такого денька, какой выдался у нее сегодня, ей тоже хотелось бы сесть в кресло – качалку и опрокинуть пару кружечек, но она знала, что от нее ждут помощи на кухне.

- Ну, как? Управилась с миссис Карпентер? – Эйвери поднялся и чмокнул ее в щеку. Дженнифер это покоробило -  этакая показуха перед ее родителями! - дома-то он никогда так не делал.
- Ага, ублажила эту сварливую задницу, - буркнула Дженнифер. Она наклонилась к отцу и поцеловала его. – Мама и Джеки в доме?
- Да, мы ждем только тебя, - ответил Хью, ее отец.

Джен сняла сапоги, и в носках прошла на кухню. Увидев ее, Келси отвернулась от телевизора и с визгом вскочила на диван, превратив его в трамплин для прыжков в тетушкины объятия.
- Если бабушка увидит этакое безобразие, она порвет нас обеих в клочья! – шепнула Дженнифер, целуя девочку. – И ты надорвешь мне спину, кролик-переросток!

Келси, радостно хихикая, въехала  в кухню верхом на Дженнифер. Там она увидела мать и  сестру: обе женщины застыли в одинаковых позах, уперев руки в бока, и наблюдали что-то через окно.
- Джен, иди-ка сюда!  – позвала Джеки. – Полюбуйся на своего племянничка!

Ещё даже не глядя, Дженнифер поняла, что Такер проказничает: Джеки всегда именовала сына «ее племянничком», когда тот вытворял что-нибудь, по ее мнению, неподобающее. Дженнифер выглянула в окно и рассмеялась, - и это  заставило мать с сестрой нахмуриться еще сильнее. Такер привязал к палке веревку, а к веревке – довольно большую косточку, и, оседлав бульмастифа Таннеров, держал перед ним кость на этом подобии удочки. Собака же, увлеченная приманкой, похоже, не замечала, что ее используют вместо лошади.

- Он сломает хребет бедной псине! – пожаловалась мать Дженнифер, Джанет.
- Радуйтесь, что Такер пошел в отца: такой маленький, в его-то возрасте! К тому же, Джеку уже полтора года, он  - сильный, а когда он устанет от Такера, то просто ляжет, - улыбаясь, возразила Дженнифер.
Как раз в этот момент пёс, будто услышав ее, перевернулся и  скинул мальчишку наземь. Затем он вскочил, молниеносно сцапал кость вместе с волочившейся за ней палкой, и был таков.

- У нас картофельная запеканка с мясом, - сообщила Джеки, заглядывая в духовку, - и она почти готова.
Келси поднесла ладошку к уху Дженнифер:
- Такер говорит, что ее делают из собак… - прошептала она.
Дженнифер чуть было не ляпнула в ответ, что это делают из коров, но вовремя спохватилась, вспомнив неудачную попытку объяснить, откуда берутся гамбургеры. Она ткнула Келси в животик, и прошептала:
- Это делают из сыра и картошки. Никаких собак!..
- Такер наврал! – ахнула девочка, делая большие глаза.
- Он просто дразнит тебя, - успокоила тётя, снова целуя ребенка в щечку и опуская её на пол.

- Келси, иди, накрывай на стол, - позвала Джеки, вручая ей салфетки. Затем она повернулась, поднимая оконную раму: - Такер, зови всех сюда, и мойте руки! Ужин на подходе.
- Джен, милая, ты тоже вымой руки, - тем временем велела Джанет, оглядев ее. – Ступай ко мне и заодно умойся.

Дженнифер развернулась и по коридору отправилась в родительскую ванную. На самом деле ее мать хотела сказать: «Приведи себя в порядок», ожидая, что дочь припудрится, подкрасит губы…   Дженнифер напрягало,  что мужчинам в их семье дозволялось  выйти к столу в грязных бейсболках и замасленной рабочей одежде, в то время как от нее ожидалось, что она принарядится ради их одобрения. Она умылась, но не стала наносить макияж.

Когда Джен вернулась на кухню, все уже расселись по местам. Для нее оставили местечко между Такером и Эйвери. Она уселась и толкнула Такера локтем:
- Я смотрю, ты, наконец, сообразил, как объездить Джека…
- Да-а, мэм! - заулыбался тот в ответ, и его лицо засияло от неподдельной гордости.

Дженнифер принялась за еду, слушая разговоры вокруг. Хью, Рик и Эйвери планировали рыбалку на выходных. Джеки и ее мать увлеченно перетирали свежие городские сплетни. Ничего из этого не интересовало Джен. Она-то  надеялась, что они будут поменьше болтать и побыстрее есть, чтобы она могла прибраться и уйти домой.

Но все эти разговоры отошли на задний план, когда в ее голову полезли мысли о Саманте, и она сосредоточилась на них.  Дженнифер думала о том, что за те годы, что они были вместе, она видела Сэм, одетую «как девочка», только пару раз. И тогда той было очень некомфортно в платье и обуви, которые мать силой навязала ей… На панихиде же Сэм выглядела потрясающе в черном брючном костюме, облегающем фигуру, и явно чувствовала себя вполне уверенно в туфлях на высоких каблуках… Взрослая Саманта Джексон двигалась с достоинством и грацией,  коих была напрочь лишена в юности. Она выглядела изящно даже в  тех потертых джинсах и черном свитере, которые были на ней во время путешествия к реке. И Джен находила эту новую Саманту весьма соблазнительной.

- …Джен?
- Что? – вздрогнула Дженнифер, обнаружив, что отец обращается к ней.
- Хорошо себя чувствуешь? Ты ничего не ешь…
Все смотрели на нее с беспокойством. Даже Эйвери изобразил озабоченность.
- Кажется, я сегодня немного потянула спину… Немного мышцы сводит.
- Хочешь  один из моих мышечных релаксантов? – спросила Джеки.
Джен покачала головой:
- Нет, мне поможет только горячая ванна.

- О, дорогая, ты можешь воспользоваться моим джакузи, меня это всегда расслабляет, - предложила мать, и, покосившись на Эйвери, добавила: - А потом вы можете остаться на ночь в гостевой.
- Нет уж, мам, я предпочитаю спать в своей собственной кровати, - заявила Джен, бросив на стол скомканную салфетку.

Но мать продолжала настаивать:
- У тебя есть здесь запасная одежда. Матрас в гостевой – хороший и твердый. Так что ты почувствуешь…
- Джанет, - мягко остановил ее Хью, -  она - уже большая девочка. И потом, у себя ей будет удобнее.
- Вот именно! – поддакнула Дженнифер. – Но спасибо за предложение, - и она улыбнулась матери, которая выглядела слегка обиженной.

- Что ж, - мать расправила салфетку на коленях, - мы приберемся на кухне без тебя. Эйвери закончит ужин, и можешь тогда отправиться домой и расслабиться там.
Эйвери к тому времени едва одолел половину своей порции.
- Я на своей машине, - сказала ему Джен. – Так что оставайся здесь, сколько захочешь, я и сама прекрасно справлюсь…

Не дожидаясь, пока кто-нибудь еще влезет с советами, Дженнифер пожелала всему застолью спокойной ночи и удалилась. Она выскочила на веранду, даже не удосужившись обуться. Прихватив подмышку рабочие сапоги, Джен живенько забралась в машину. По-хорошему, ей надо было бы выехать от родителей по длинной подъездной дороге, а потом, чуть проехав, свернуть к себе. Путь напрямую через двор экономил ей несколько драгоценных минут. Она фыркнула, представив, как все взбесятся, если она оставит за собой колею в неположенном месте… А что? Саманта бы так и сделала.

Ухмыляясь, Дженнифер газанула напрямую.

Следующий час она отмокала в ванне, с книгой, в которую даже не заглянула. Уже пережитое ею когда-то однажды  беспокойное возбуждение наполняло все ее существо: она вновь собиралась сбежать из дома. Только в этот раз с ней не будет ни Тима, ни Саманты.

Глава 9

- Не проще ли выкинуть все это барахло? – спросила Джеки, наблюдая как Дженнифер раскладывает по кучкам старую одежду и обувь, которые собиралась отправить в “Goodwill” * ( *сеть магазинов, типа наших «секондов», куда люди даром отдают ненужное). – Ты убиралась словно ненормальная! Мусорный бак на улице переполнен!
Дженнифер лишь пожала в ответ плечами:
- Это нужно было сделать.

- Что с тобой происходит, Джен?  Еще совсем недавно ты не была такой. По крайне мере, до панихиды Тима.
Джен оставила свое занятие и присела на диван к сестре.
- Я собираюсь просить Эйвери о разводе…

Джеки остолбенела. Ошарашенная таким заявлением, она несколько минут в гробовой тишине переваривала услышанное.
- …Что?!
- Мы не спим вместе уже много лет. Так что не думаю, что для кого-то это станет сюрпризом.
- Но почему именно сейчас? Что, черт возьми, произошло в Батон-Руж? – Джеки вскочила с места и опустилась на колени перед Джен.

Дженнифер прикусила заусенец на указательном пальце, - привычка, от которой она уже долго не могла избавиться.
- У меня было достаточно времени, чтобы все обдумать. Очень много времени, ты же знаешь…
Джеки нерешительно положила руку на ее колено.
- Маму это убьет…
- А я не могу больше жить той жизнью, которую  она выбрала для меня, - Дженнифер в отчаянии откинула голову на подголовник и уставилась в потолок. – Господи, да мне уже почти сорок!

- Хорошо, допустим, ты все продумала. Но что дальше? Ты потратила всю свою жизнь на этот бизнес…  Где ты собираешься жить? И на что?
- У нас отдельные счета. Я кое-что скопила… Этого хватит, пока я что-нибудь не найду.

Джен почувствовала, что теперь, когда она призналась хотя бы Джеки, ей стало немного легче.

Сестра сжала ее колено:
- Слушай, ты можешь пожить у нас, пока вы с Эйвери все не уладите. Рик не будет возражать.
Джен погладила ее по голове:
- Спасибо тебе, правда. Но я должна сделать все сама. Это ведь не временная размолвка, здесь нечего налаживать.

Джеки посмотрела на нее с тем же пренебрежительным выражением, как это обычно делала мать:
- Когда ты собираешься сказать об этом Эйвери?
Внутри Дженнифер все сжалось:
- Как только он вернется домой. Я уже вся измучилась, не могу больше... Это меня просто разрушает.

Джеки бросила взгляд на часы и встала.
- Он вот-вот явится. Не хочу с ним встречаться, а то, боюсь, я разревусь, едва он войдет… - Она нервно прошлась по комнате. – Жаль, что ты не сказала мне раньше. Мы могли бы сами во всем этом разобраться.
- На самом деле ты жалеешь, что не успела отговорить меня, - устало улыбнулась Джен. – Но я уже приняла решение. И ни слова родителям! Я сама им скажу, после того как поговорю с мужем.

Джеки потерла лоб:
- Боже! А как же дом? Это ведь общее имущество! Ты не можешь просто взять и выкинуть Эйвери отсюда, он  – часть семьи!
- Он может остаться здесь, - выпрямилась Джен. Она огляделась по сторонам: - Это мне нужно сменить обстановку.

Она увидела, как Джеки становится пунцовой – ее гнев наконец-то прорвался наружу:
- Дженнифер, подумай, что ты делаешь!
- По-твоему, я с дуба рухнула? Конечно, я подумала! - она сделала глубокий вдох и медленно выдохнула.
- Слушай, давай отложим, а? – Джеки умоляюще сложила руки. - Встретимся завтра утречком, обсудим, чем это все чревато для тебя...
- Нет.
- Так, да? Тогда я все расскажу маме и папе прямо сейчас! – пригрозила сестра, подбоченясь.

Дженнифер прямо подпрыгнула на месте:
- Тебе не шесть лет, Джеки!.. Давай! Беги и заложи меня, если тебе от этого станет легче!.. Только меня это не остановит!
- Поступай, как знаешь, - смирилась Джеки, - но ты совершаешь ошибку.
- Это твое мнение, - отрезала Джен и ушла на кухню.

Дженнифер слышала, как хлопнула дверь, как уехала Джеки… У нее тряслись руки, и она достала из холодильника бутылку с водой.
Итак, она выдержала первый раунд. Но следующий заставит ее понервничать ничуть не меньше.

Дженнифер просидела за кухонным столом около часа, пока не приехал Эйвери. Он протопал в сапогах по ступеням  веранды, как  делал всегда, с тех пор как они переехали в этот дом. Ее замутило, когда она услышала, что он входит в дверь.

Чуть погодя, Эйвери зашел на кухню. Небритый, поношенные джинсы, бурые от грязи, из-за того, что он все время возился в земле…
- Что у нас на ужин? – он залез в холодильник, достал пиво. Показал ей бутылку, мол, хочешь?
Она покачала головой,  и хотела было ответить, что на ужин у них горячее блюдо, которое называется «развод», но прикусила язык.

- Я ничего не приготовила… Нам надо поговорить…
- Это может подождать, пока я приму душ? – Эйвери  с легким хлопком откупорил бутылку.
- Нет. Присядь, пожалуйста, на минутку. Это не займет много времени.

Он опустился на стул, выжидающе глядя на нее.
Джен сосредоточенно забарабанила пальцами по столу.
- Думаю, ты догадываешься, что я собираюсь сказать. Мы давно должны были вместе обсудить это, но почему-то ни один из нас не начинал эту тему…
Эйвери молча кивнул, ковыряя этикетку на бутылке.

- Ну вот, пора покончить с этим фарсом,  и разойтись. – здесь Дженнифер удивила саму себя: как это она так все выложила?

Эйвери, избегал ее взгляда, но продолжал кивать.
- Мы поделим бизнес пополам,  и я выкуплю твою долю, так?
Дженнифер сглотнула:
- Я думаю, так будет честно.
- А как насчет дома?
- Он останется тебе, - Джен считала, что это справедливо. Дом был их общей собственностью, как и питомник, но она больше не будет частью всего этого.

Эйвери откашлялся, прежде чем заговорить:
- Я мог бы прямо сейчас выкупить твою половину в питомнике, но заплатить сразу еще и за дом не могу. Дай мне немного времени, чтобы подсобрать деньжат, и я выкуплю твою долю, как только смогу.

- Мне жаль, что все так сложилось, -  искренне сказала Джен.
- Мне тоже, - Эйвери поднялся. – Но ты права. Мы оба знали, что так будет.

Он вышел из комнаты, Дженнифер проводила его взглядом: судя по состоявшемуся разговору, он был заранее готов к такому повороту. Все прошло так, как она и надеялась.
А ведь они почти даже не ссорились. Просто отдалялись постепенно. Вернее, её уносило прочь,  а он ей это позволил…

Дженнифер помассировала шею, чувствуя напряжение. Теперь она готовилась к последнему, вероятно, самому трудному препятствию. За то время, что потребуется, чтобы добраться до родительского дома, она, быть может, соберется с духом и будет готова к разговору. С другой стороны, вдруг Джеки  исполнила свою угрозу, и бомба уже разорвалась?

Глава 10

…Спустя месяц ее добровольной ссылки, раздался телефонный звонок,  и на определителе высветился номер Дэвида. Саманта уже отвечала на его мейлы, искусно обходя вопросы о Дженнифер. Она понимала, что он снова спросит, когда будет говорить с ней по телефону, и она не сможет скрыть свою боль, которая все еще была так очевидна.

- Привет, Дэвид, как ты? – она старалась говорить так бодро, как только могла.
- Я в порядке,  обустроился на новом месте, и для полного счастья мне не хватает только твоего визита.
Саманта задумалась. Она могла бы взять отгулы после следующей смены и провести с ним пару дней. Но это будет напоминать ей о Тиме, и сделает ее страдания по Дженнифер еще более острыми.

Она слышала, как Дэвид перевел дух:
- Сэм, мы с тобой никогда не ездили друг другу по ушам… Но ты так ни разу и не ответила толком, когда я спрашивал в своих письмах про Дженнифер. Что происходит?

Она закусила губу, бросив взгляд на болото, подсвеченное угасающим солнцем.
- Давай лучше о твоих делах...
- О моих?.. Ну, слушай, - зачастил он, - Я только что потратил больше, чем мог себе позволить, на картину маслом с видом озера Пончартрейн* ( *озеро возле Нового Орлеана), она навевает мне мысли о Тиме, ну и, разумеется, о тебе… А вчера обнаружил у себя седые волосы на груди. Было так чертовски больно выдирать их! … Итак, я подозреваю, что между тобой  и Дженнифер не все гладко?
- Ты словно ищейка, взявшая след! - Саманта рассмеялась, наверное, первый раз за последнюю неделю.
- Давай, колись!

Саманта поведала ему обо всем, что случилось, вплоть до того момента, как она сбежала из гостиницы.  Дэвид слушал внимательно, лишь иногда вставляя междометия по ходу повествования.
- Ты не общалась с ней больше после этого?
- Зачем? Все в прошлом.  А я собираюсь жить дальше…

Дэвид снова вздохнул. Саманта приготовилась услышать, что же он скажет дальше.
- Можешь себе представить, каково это: годами жить с одним человеком, испытывая при этом чувства к другому?
- О, да-а!.. И могу не просто представить! Я сама так жила, - огрызнулась Саманта, тут же пожалев о собственной резкости.

- Ты сказала, что у нее была куча вопросов, и как по мне, это похоже на то, что она находится на распутье. Возможно, ей нужно надежное плечо, чтобы опереться…
- Но я не могу стать ей опорой! Пойми, какое бы решение она не приняла, это должен быть ее собственный  выбор. Я не могу указывать ей, куда двигаться. На распутье она или нет, но девочка-то двадцать с лишним лет замужем, и я не хочу вмешиваться в это.

- Возможно, у нее нет друзей-геев, с кем она могла бы посоветоваться
- Почему ты давишь на меня?
- И вовсе я не давлю, я только хочу показать, как это выглядит с ее стороны. Я увидел ее живьем только на проводах Тима, но я столько слышал о ней за долгое время, что мне кажется, будто я знаю ее. – Дэвид сделал паузу. Саманта услышала, как звякнул лед в стакане, и как он сделал глоток.  – Вы двое так пялились друг на друга, что просто доконали меня! Вы, конечно, о-очень старались выглядеть равнодушными, отчужденными, но я – то исподтишка наблюдал за вами, ребята. И каждая из вас выбирала такие моменты, когда другая не смотрела… Между вами до сих пор еще что-то есть.

- Я люблю ее. И всегда любила, - призналась Саманта. – И потому-то я не могу сейчас быть рядом с ней.  Я не доверяю сама себе, поскольку не могу быть беспристрастной. Я думаю, это лучше всего доказывает, что я действительно желаю ей счастья.
- Мы еще вернемся к этому, - безропотно согласился Дэвид, - и я думаю, ты скоро услышишь о ней.
- Посмотрим. Я буду решать проблемы по мере их поступления.

Они долго еще говорили: о ее работе, о новом местожительстве Дэвида. Но она чувствовала за всем этим, что Дэвид вряд ли угомонится в ближайшее время. Он ни словом больше не обмолвился насчет Дженнифер, но Саманта знала, что когда она позвонит ему снова, у него будут наготове новые доводы в пользу Дженнифер.

Солнце уже село, когда они закончили телефонный разговор. Сэм расположилась на веранде и слушала хор сверчков и лягушек, приветствующих наступление темноты
. Интересно, Дженнифер по-прежнему нравится их пение, как когда-то?..  Эта музыка всегда аккомпанировала тем ночам, когда они тайком сбегали из дома и гуляли по парку  в паре кварталов от того места, где Саманта жила в детстве. Они бродили, держась за руки, и время от времени Дженнифер останавливалась, привлекала Саманту в свои объятия, и целовала с такой страстью, что ее сердце трепетало…
Они занимались любовью в парке на скамейках, укрытых в тени старых дубов, не в силах дотерпеть до возвращения в спальню Саманты. Тело Дженнифер  так чутко отзывалось на каждый поцелуй, на каждое прикосновение.  Ее руки и рот разожгли в Саманте такую огненную жажду, утолить которую она так и не сумела до сих пор.

Саманта так и не поняла, как Джен могла испытывать такие же чувства по отношению к мужчине? Она же не смогла.

Для нее осталось загадкой, как Дженнифер прожила все эти годы с мужчиной, после того, как так самозабвенно любила ее. Из их разговора Саманта  заключила, что, возможно, Джен стремится к чему-то, чего Саманта никогда не сможет найти.

Глава 11

Дженнифер со стоном водрузила на стойку последнюю коробку с пометкой «кухня». Ночь, проведенная на диване, давала о себе знать: у нее жутко болела спина. Поэтому наутро она первым делом перерыла весь свой скарб в поисках инструментов, а потом собрала каркас кровати. Несмотря на телесные страдания, сердце ее пело: это была первая ночь в  новом жилище!

- … и что, ты ни разу за все время не испытала оргазма? – недоверчиво переспросила Джеки. Она даже перестала распаковывать коробку с посудой. – То-то ты такая унылая!

Дженнифер вспыхнула:
- Ничего подобного! – и ее лицо покраснело, когда она призналась: - Но это было не с Эйвери…
- Мужчину нужно научить давать тебе то, чего ты хочешь. Они ведь понятия не имеют обо всех этих волшебных кнопочках, на которых стоит поиграть… Неужели Эйвери был таким неумехой? – Джеки так увлеклась пикантной  темой, что окончательно забила на распаковку барахла.

Дженнифер пожалела, что ответила на вопрос сестрицы о своей интимной жизни.
- Нет, он не был неопытным… Просто я не могла расслабиться. Как-то так…
- Ну, возможно, если ты научишься, как ты сказала, расслабляться, вы сохраните свой брак? Вы в принципе вообще когда – нибудь обсуждали это?
- Мы стали чужими! Вот причина нашего развода, а вовсе не отсутствие оргазмов.

Да, она лежала в постели с Эйвери, а мечтала совсем о другом человеке. И даже представляя самые страстные моменты их близости с Самантой, вспоминая запах ее кожи, ее стоны и вздохи, она не могла получить наслаждения. Потому что чувство вины вытесняло все остальные эмоции...

Джеки продолжала бубнить свое, а Джен, задумавшись, раскладывала по местам столовое серебро. И тут маленькая ручонка дернула ее за штанину спортивных брюк. Дженнифер посмотрела вниз и улыбнулась:
- Что это у тебя там, Келси?
- Я нашла кошечку! – с ликующей улыбкой объявила девочка. – Ее зовут Петунья!

Дженнифер посмотрела на потрепанного плюшевого кота. Саманта как-то выиграла его на ярмарке.  Единственная вещь, которая еще оставалась  свидетелем самых чудесных времен в ее жизни.  Кроме ее воспоминаний, конечно…
-… Ну, что ты хочешь? – спросила Саманта, широко улыбаясь. Она тогда так метнула тяжелые дротики, что полопала все шарики, в которые метила.
Дженнифер рассматривала выставленные призы, пока ее взгляд не наткнулся на маленькую черную кошку с белой мордочкой. Она напомнила ей кота Саманты по кличке Андерфут.
- Я хочу вот это! – сказала она тогда.

Джен надушила подарок мускусным одеколоном, которым в ту пору пользовалась Саманта. В те ночи, когда Саманты не было рядом, она спала в обнимку с этой игрушкой. А когда Саманта бросила ее, кошке достались ее слезы.

- Можно я оставлю это себе? – попросила Келси, и карие глазенки умоляюще уставились на Дженнифер.
- Нет, Келси!  Это  вещь тети Джен, - вмешалась Джеки.
Дженнифер, не обращая внимания на сестру, опустилась на колени перед девочкой.
- Эта кошечка – особенная. Ты будешь заботиться  о ней?
Племянница с энтузиазмом закивала, сжимая трофей в руках.
- А ты будешь давать мне играть с ней, когда я буду приходить к вам в гости?
- Да, мэм… Я буду брать ее с собой в ванну.
- О, нет, не стоит… - Дженнифер пригладила темные кудри малышки. – Она очень старая, да и вообще кошки не любят купаться. Она развалится, если ты засунешь ее в воду. - Джен щелкнула кошку по носу и вздохнула. – Никаких купаний, обещаешь?
- Хорошо, - согласилась девочка.

- Тогда она – твоя, - и Келси унесла сувенир в комнату, откуда доносились звуки песенки из  мультика «Рога и копыта. Возвращение». Дженнифер проводила ее взглядом: вот и не осталось ни следа от прошлого.

- Не могу поверить, что ты отдала ей это, - сказала Джеки. – Ведь эта штука была у тебя много лет. Откуда она у тебя?
Джен встала и принялась дальше распаковывать коробки.
- Сэм выиграла ее на ярмарке, - и хорошо, что она стояла спиной к Джеки, потому что при упоминании имени Саманты на ее глазах выступили слезы.

- Кстати, как она теперь выглядит? – рассеянно поинтересовалась сестра, расставляя посуду в шкафу.
- Она почти не изменилась, - сказала Джен. – На самом деле, она выглядит прекрасно, став взрослой.
- Все такая же тощая, как садовые грабли?
- Нет! – рассмеялась Джен и украдкой вытерла глаза.

- Помнишь, как я ходила на двадцатую годовщину со дня своего выпуска? – Джеки дождалась пока Дженнифер посмотрит на нее, и они обе закатились в новом приступе смеха. – Я когда–то так была влюблена в Марка Колетти, который даже не подозревал о моем существовании… Так вот, он совершенно не походил на того юношу, которого я помнила: лысый, как грейпфрут, толстый, будто на девятом месяце… Тьфу! Слава богу, мы хоть не лысеем…

- Ага, ведь лысая ты была бы жуткой уродиной! -  хихикнула Дженнифер, уклоняясь от полетевшего в нее газетного комка.
- Ты бы выглядела не лучше! – парировала Джеки. – И что же, Саманта - замужем? У нее есть дети?

Джен отвернулась, снова заняв руки столовыми приборами.
- Я не спрашивала, - соврала она, надеясь, что Джеки не почует ложь, но краем глаза  увидела, что сестра опять остановилась и уставилась на нее.
- Она же была твоей лучшей подругой, пока вы не поссорились! Разве тебе не интересно было узнать?

- Да, но столько всего случилось, что нам не удалось поговорить о себе…
- И ты даже не заметила, есть ли у нее кольцо на руке? – продолжала выпытывать Джеки, к великой досаде Дженнифер.
- Нет, представь себе! Мои мысли вообще-то были заняты Тимом!
- А Тим был женат? Мне он всегда казался каким-то голубоватым…
- Он и был геем, - Дженнифер бросила на сестру быстрый взгляд.
- Какая жалость!  Он был так чертовски хорош!
Дженнифер лишь вздохнула в ответ.

В кухню ввалился Такер:
- Тетя Джен, мне нравится твоя новая квартира!  А еда здесь есть?
- Пока нет, но я заказала пиццу, - успокоила его Джен, и улыбнулась, услышав, как  в гостиной Келси заорала «Ура!» 

Глава  12

Саманта стояла на мостках, соединяющих два погрузочных бокса, и смотрела, как внизу Миссисипи катит свои мутные воды, мерцающие под светом луны. Она предпочитала ночные смены: ни тебе начальников, ни контролеров, и никто не стоит над душой… Только она да Алан, ожидающие прихода очередного буксира с баржой. И хотя ей нравилось одиночество, но Саманта хотела, чтобы пришел следующий буксир: тогда бы она отвлеклась от мыслей о Дженнифер.

Саманта просмотрела график на рабочем планшете, сделала  пометки в чек-листе по безопасности, - все это она обязана была совершать в начале каждой смены. Причал был устроен в виде буквы «П» и выдавался из воды. Мостки соединяли два его конца, на каждом из которых была устроена небольшая  кабина, где можно было укрыться от дождя или солнца. Дежурные обязаны были  находиться там в течение всего трансфера, пока два огромных гидравлических крана были опущены во время разгрузки или погрузки баржи.  В другое время она делала то же, что и сейчас - заполняла бумаги, ожидая следующего буксира.

- Джексон! С «Миссис Айви» сообщили – они задерживаются часа на два! – крикнул ей Алан, появляясь в дверном проеме своей «дежурки».

Она услышала, как он протопал по металлической лестнице, соединяющей несколько пролетов над рекой, что бурлила прямо под ними.
- Вот и славно! – крикнула она в ответ, и вздохнула, посмотрев на  время: пресловутые  «два часа» частенько превращались в шесть, а то и больше, и она уже будет спать дома, когда буксир притащит очередное судно.

Алан принес два полных пакета. Саманта уже знала  - в них пластиковые  контейнеры с кулинарными изысками его супруги, причем, та упаковывала и на ее долю. К счастью для талии Саманты, Алан всегда подъедал и ее пай, пока она ковыряла салатики, которые, как считалось, должен был съесть он.

- В моей кабине воняет так, будто кто-то очень сильно испугался… Небось, Родни, обошелся с утра без душа. Поэтому прекусим у тебя, - Алан протиснулся мимо нее, ожидая, что она последует за ним.

- И что у нас в меню на этот вечер? – Саманта прикрыла глаза рукой от  света лампы, слишком яркого для такой маленькой комнаты.

- Да хрен его знает, я храпел до последнего, пока Алета все собирала… - и Алан принялся открывать контейнеры.

Саманта села за стол.
- У-у-у! Фаршированный сладкий перец…
Алан пододвинул к ней две емкости – одну с салатом, и другую – с перцем:
- Это, видать, тебе: смотри, как аккуратненько упаковано? А мое выглядит так, будто  пару раз уронили на пол, а потом еще и потоптались сверху…

- Небось, опять довел  женушку до белого каления, а? – Саманта наполнила газировкой из кулера два стакана.
- Ага… Предполагалось, что я подсоблю ей сегодня в саду. Жена хотела, чтобы я взрыхлил все культиватором, эта штука слишком большая для нее, но я чертовски устал…

- Я помогу тебе в выходной, - Саманта посмотрела на горку кукурузной каши в его тарелке.
- Я сказал ей об этом, - ухмыльнулся Алан, - записал тебя в добровольцы без твоего согласия.

- Алан, мне нужен твой совет… насчет женщин… - Саманта уткнулась взглядом в салат.

- Легко! – тут же ответил он. – Смотри: самое главное – никогда не выводи их из себя. Что, в принципе, невозможно, потому что  никогда не знаешь, с чего это они так завелись? – и он засмеялся собственной шутке. – Слушай, да у тебя баб было больше, чем у меня, да и сама ты… Чем же я могу тебе помочь?

- Помнишь, я говорила, что встретила свою бывшую на проводах Тима?
- Ага… твоя первая любовь! – он продолжал посмеиваться, щуря зеленые глазки. – Помню-помню! Как такое забудешь?

- Ты можешь быть серьезным хотя бы пять минут? – упрекнула его Саманта, хотя и знала, что это невозможно. – Вот  скажи: ты бы на моем месте постарался бы стать ей другом? Ну, то есть, согласился бы на дружбу после всего, что было?

Алан откинулся на спинку стула и звучно рыгнул. В доках работало всего две женщины, Саманта была одной из них. И потому ей, скрепя сердце, приходилось мириться с подобными вольностями.

- Мужчина и женщина не могут быть друзьями, особенно, если один из них несвободен. Все будут думать, что они занимаются втихаря чем-то неприличным… Но если бы она была одинока, и я тоже… Ну, не знаю… Ты меня прости, конечно, если я рассуждаю как м@@@к, но все дороги ведут в койку. И мы бы там и оказались в конце концов...

- Одно несомненно – ты реально м@@@к… Забудь, что я вообще что-то говорила, - Саманта пододвинула ему контейнер с перцем, и забрала себе салат.

- Хорошо, давай рассуждать так: ты сказала - она замужем. Поэтому прекрасно понимаешь, что не можешь с ней замутить. И на самом деле тебя заботит вот что: сможешь ли ты быть ее другом и при этом не хотеть ее?

- Мы много чего обсудили с ней такого, о чем я тебе не рассказала, - Саманта отправила в рот помидорку.
- А-а! Ну и кто из нас редиска ? Я ведь пытал тебя, и ты сказала, да, мол, видела ее,  она по-прежнему горячая штучка, и  вы «просто поболтали»! Нет?

- Ты спросил, трахнула ли я ее? - Саманта в запале наставила вилку на приятеля. - И это все, что тебя на самом деле интересовало!

Алан устроился на стуле,  сложив руки на животе, который, не к месту будет сказано, рос как на дрожжах. Зеленые глаза его хитро поблескивали. Он явно ожидал большего — чего- нибудь  пикантного. Она даже не сомневалась, что он поделится этим с женой, едва вернувшись домой.
Саманта отодвинула салат и отхлебнула из своего стакана.

- У нее была куча вопросов по поводу нашего разрыва. Она  многого не понимала. И в тот вечер, когда мы ужинали у нее в номере, мне показалось, что она не вполне счастлива в ее нынешнем положении.

- Слушай, твои предположения до добра не доведут. Она могла просто-напросто проверять, по-прежнему ли ее привлекают женщины? И все кончится тем, что она разобьет тебе сердце, если решит, что это не то, что ей нужно. И потом, ее семья... Ты не должна послужить причиной развода...

-Если не заморачиваться, то все именно так,  - согласилась Саманта.
-Ну так и не заморачивайся, глупая ты баба!

Саманта кивнула, уставясь в пустоту.

- Я понимаю,  что именно так и должна поступить, - с грустной улыбкой сказала она. - Но я не могу спокойно думать о ней. Она настолько другая! И в то же время — прежняя. Она гораздо милее, чем я помню. И она все еще может так посмотреть на меня, что я забываю обо всем на свете...

- Ну, я могу, конечно, рассусоливать тут, чтобы ты выкинула эту чушь из головы,- Алан, наконец-то, стал серьезным. Но подозреваю, что ты уже все решила для себя.  Ты можешь вообразить, что вы будете просто друзьями, а сама обмолвилась, что даже не в состоянии спокойно думать о ней... Будь уж честна перед собой -  ты на опасной дорожке , Сэм!

Алан залпом допил содовую и жестом попросил еще. Когда же она протянула ему стакан, он сжал ее запястье.

- Как человек женатый, скажу тебе: будь она моей женой, - у нас с тобой были бы ох какие проблемы! Сечешь?.. И я не хочу однажды услышать, что тебе проломили башку!

- Да? Ты уже пристрелил кого-нибудь из тех, кто околачивается возле твоей жены? - полушутя поинтересовалась Саманта, когда он отпустил ее.

- Нет. Потому что у меня дети, и кроме того, я — довольно уравновешенный тип. Но кто знает, что может выкинуть человек, потерявший того, кого любит? Полистай-ка газеты: непременно найдешь историю о том, как кому-то разбили сердце и что из этого вышло...

- Я хоть и не знаю  ее мужа, но я не смогу с ним так поступить. И сама так не смогу... Не смогу быть чьим-то грязным секретом...

- Понимаешь, ты все еще представляешь себе ту девчонку из прошлого. Но воспоминания — странная штука... Когда Энджи, моя первая жена, ушла от меня, все что я мог вспомнить, было только о хорошем. Потом она вернулась, и я постарался простить ее... И знаешь, что я обнаружил?

Саманта пожала плечами.

-… что напрочь забыл, как она меня бесила всей своей хренью! И когда она сбежала с тем своим приятелем, я понял, что он сделал мне огромное одолжение... А теперь у меня есть Алета, и я не желал бы никого лучше... Мы, конечно, не идеальная пара, но я счастлив, как никогда, -  Алан склонил голову, - И чего ты лыбишься, а?

- Я едва ли слышала от тебя что-нибудь более умилительное!
- Алета храпит, как мужик, - засмеялся он.
- Ну, ты и козлина!... А что стало с Энджи?

- Слыхал, она вышла замуж в пятый раз... - ответил он, и  продолжил свое: - Джен может казаться желанной, но не надо терять голову! Она — не тот человек, каким была, да и ты — не та... Очнись! Ты -  очень порядочная, но не факт, что она — такая же. Она может оказаться эгоистичной сукой, подыскивающей себе очередного благодетеля.

Саманта хотела было возразить, но он не дал ей:
- Ты не можешь защищать ее, потому что ты ее не знаешь! А я говорю тебе, что иногда лучше помнить человека таким, каким он был когда-то. Потому что правда может оказаться ужасной...

Глава 13

Саманта проснулась что-то около полудня, встала пописать, и снова нырнула под одеяло. Лежала и думала о Дженнифер. Она вновь и вновь прокручивала в уме слова Алана и те доводы, что сама приводила Дэвиду, но никак не могла уговорить себя оставить все идти свои чередом.

Схватив мобильник, Сэм написала сообщение, малодушно надеясь, что оно останется без ответа. «Просто хотелось узнать, как ты?»
- Ну, вот ты и сделала это... - и перекатившись по кровати, она поглубже закопалась в одеяло. Может, теперь она сможет уснуть. Но едва она расслабилась, как  раздался звонок.

-Привет, - сказала Джен, когда Саманта ответила. - Терпеть не могу писать эсмэски.
-Э-э... да я хотела узнать, как ты там держишься, - Саманта подтянулась к изголовью кровати.
-Ничего, а ты?

Саманта замялась, не зная, как лучше ответить.
-Чувствую себя паршиво, из-за того, что сбежала от тебя тогда... - и она услышала, как Джен вздохнула.
-Думаю, я  понимаю. Зашкалили эмоции... Слишком много открытий...

Разговор забуксовал, казалось, что каждая из них не знала, что сказать.
-Я общалась с Дэвидом. Похоже, у него все налаживается помаленьку. Он переехал на новое место. Я знаю, что ему была противна даже сама мысль, о том, чтобы продать старый дом, но... Но ему нужно начать все заново.

-Да уж, я представляю, каково бы мне было на его месте, - ответила Джен. - Его прежний дом наверняка хранил множество воспоминаний, но начать все по-новому просто необходимо, чтобы залечить старые раны.

-Дэвид — чудесный человек. Хотелось бы мне, чтобы вы познакомились с ним при иных обстоятельствах... - Саманта услышала в ответ, как Джен снова вздохнула.

-Да, мне бы тоже хотелось бы познакомиться с ним, когда он был с Тимом... И знаешь, несмотря на то, что я сказала тогда на панихиде,  я вовсе не обиделась на вас. Мне следовало бы восхищаться им... Я просто так запуталась в своей собственной жизни.

У Саманты внезапно пересохло во рту. Она облизала губы:
-Джен... Ты — счастлива?...
-Теперь — да. Последнее время я много занималась самокопанием, размышляла... И вот, наконец, так сказать, собрала все в кучу...

Саманта молчала, ожидая, будет ли продолжение у этого откровения. Минуты утекали, но никто ничего не говорил. Тогда она решила сменить тему:

- И чем ты занимаешься теперь? Я слышала, у тебя есть питомник, а что еще?

-Читаю... - и Джен засмеялась. -  Понимаю, тебе странно это слышать, поскольку ты писала за меня практически все сочинения в школе... Еще у меня есть племянник и племянница и я обожаю их баловать. Такер — старший, ему уже девять, и он только-только начал играть в бейсбол. Он- реально клевый пацан... А Келси — всего четыре, но она рассуждает как взрослая, и порой даже лучше, чем братец...

-Вау! Джеки, хоть и поздноватенько, но зажила- таки нормальной семейной жизнью?

-Они с Риком как бы так и планировали... Они путешествовали, тусовались, а потом решили, что хорош,  и завели Такера. Келси же получилась нежданчиком... А у тебя есть обожаемые племяшки?

-Целых двое, но Рене переехала в Нью-Джерси, ее муж получил там работу.  Бейли и Морган уже старшеклассники. И кажется, будто они растут не под дням, а по часам... -   и Саманта печально добавила: - Теперь мне приходится обожать их на расстоянии...

-Вы с Рене близки?
-Мы никогда не были так близки, как вы с Джеки. Она ведь на четыре года младше, и у нас было мало общего.

Дженнифер хихикнула:
-Иногда это даже к лучшему. При всей моей любви к Джеки, она все еще строит из себя старшую  и лезет в мои дела. Это вроде и хорошо и в то же время как-то не очень...

-Ты когда -нибудь возвращалась в Сентрал? На наши старые места?
-Я подумывала об этом, и не раз, но он как-то так отрезан от всего, что у меня  не было повода ехать туда. Наша поездка на Харрикен Крик была первым путешествием, на которое я решилась за эти годы. В Сентрал я  была всего раз после того, как мы закончили школу, да лет пять еще после ездила мимо, после переезда в Клинтон... Кстати, я вспоминала тебя и твою стычку с миссис Уоллер, когда переходила в старшие классы...

-Старая мерзкая карга! - фыркнула Саманта. - До сих пор помню ее коронную фразу в тот день, когда попала к ней первый раз: «Сдали вы или провалились, а по счетам все равно платить...» Я ей припомнила эти слова, когда она зачморила меня за несделанную домашку. Но что-то ей это не понравилось...

- О, ты после этого стала легендой! - Дженнифер грустно рассмеялась. -  Никто не осмеливался так с ней разговаривать.
-Я никогда не была хулиганкой, - улыбнулась Саманта.
- Я по-омню!  Как ты заступалась за меня перед Коротышкой Пейдж. Она грозилась избить меня после уроков...

-Ага... Я устроила ее жопе мясорубку, — поддакнула Сэм, припоминая свой смертельный страх. - Я так боялась, что она убьет меня, если я остановлюсь! Меня уж оттащили от нее, а я все махала кулаками, точно ветряная мельница...

-Да-а …. А потом были целых три ужасно одиноких дня, пока тебе не разрешалось приходить в школу. Мы с Тимом и не знали как нам быть, пока тебя нет, но Коротышка больше никогда не доставала меня.

-Где ты еще была, когда ездила в Сентрал? Та мексиканская забегаловка еще жива?
-Нет, я слышала, ее закрыли года через два после нашего выпуска...

Дженнифер умолкла, и Сэм уже было хотела спросить ее о чем-то, но она опередила:
-Я была в том парке... В том парке, куда мы сбегали по ночам...

У Саманты бешено заколотилось сердце, когда она вспомнила о тех вещах, которые они там делали.
-Там... все по-прежнему? - запинаясь, спросила она.
-Да.... И там все напоминает о прошлом.

Саманта вытянулась в струну на постели, гадая, куда заведет их этот разговор.
-Я никогда не возвращалась туда. Я не могла...
-И почему же?

-Потому.  Ты только что сама сказала. Там слишком многое напоминает о прошлом.
-И что? Сделаешь вид, будто нас вообще не существовало? - в голосе Джен слышался неподдельный интерес.

Саманта натянула одеяло до подбородка, будто оно могло защитить ее от  резких и откровенных вопросов:
-По-моему, я высказалась предельно ясно тогда, в гостинице. Я никогда не забывала того, что между нами было...

Голос Дженнифер был полон смирения, когда она заговорила:
-Между нами было нечто особенное. По крайней мере, для меня... И я буду  всегда хранить эти воспоминания. Но теперь я собираюсь жить настоящим.
-И что это значит?

-Это значит... - Дженнифер прервалась, и Саманта услышала, как кто-то стучит к ней в дверь. - Прости, это Джеки... Входи!... - крикнула Джен, и ее тон резко изменился: - Я позвоню тебе позже. Всего хорошего!

Озадаченная и смущенная, Сэм продолжала валяться в кровати. Она была ужасно зла, что им помешали. И она понятия не имела, что  Джен собиралась сказать. Только вот почему-то ей казалось, что вскоре она даст ей от ворот поворот...

0

3

Глава 14

-...и кто это был? - небрежно поинтересовалась Джеки, входя в квартиру.
Дженнифер с недовольной гримаской щелчком закрыла мобильник.

- Да уж не Эйвери, если ты так подумала!

Джеки примирительно подняла руки вверх:
- Просто любопытно...

- Прости за резкость, надоело, что меня постоянно спрашивают о нем... - Дженнифер прошла на кухню вместе с сестрой. - Маман звонит по два раза на день, и все интересуется, не поговорили ли мы?.. Ничего не имею лично против него, но я устала слышать его имя!

- Я бы не поминала его всуе, - наливая кофе, оправдывалась Джеки, - но мне же надо что-то сказать маме с папой. С твоего, конечно, позволения...

- Передай им, что я заделаюсь лесбиянкой, если они еще хоть раз спросят о нем! - сердито буркнула Джен.

-Только через мой труп!.. - Джеки села напротив нее за столом. - Кстати, у Рика есть пара холостых приятелей. Могу устроить знакомство.

Джен бессильно уронила голову на согнутые руки. Она-то надеялась открыться сестре, но после ее реакции на свое саркастическое обещание, поняла, что это не вариант.

- Спасибо, но меня не интересуют свидания...

- Речь не о свиданиях и прочих штучках, милая. У тебя давно не было мужчины... Попробуй, может, это пойдет тебе на пользу.

Дженнифер не смела поднять головы, чтобы не выдать своего отвращения к предложенной идее. Джеки похлопала ее по руке:

- Ты еще не нашла работу?
- Нет...
- А-а! Поэтому-то ты такая бука? Могу одолжить деньжат, если нужно...

Дженнифер выпрямилась и покачала головой.
- Спасибо, но  я разберусь со всем сама... И знаешь что? Мне нравится моя независимость.

- Чертовски похоже, что так оно и есть, - заметила сестра, многозначительно поднимая брови. - Вот ты до сих пор в пижаме, а дело к вечеру... Чем ты занималась весь день?

«Хороший вопрос!» - подумала про себя Дженнифер. Она выходила до сих пор только за продуктами, и как бы она ни любила свою новую квартиру, но стены начинали давить на нее. Но она не собиралась признаваться в этом.

- Когда у Такера следующая игра? Я хотела бы посмотреть...

- Ты осмелишься заявиться в Клинтон? -  с насмешливым удивлением переспросила Джеки.
- Я тоскую по ребятишкам, - Джен запустила пальцы в волосы, - я мало виделась с ними, поскольку они, в основном, в школе.
- Они тоже соскучились по тебе. Такер будет в восторге, если ты придешь на игру. Я не скажу ему заранее, пусть будет сюрприз. И мама с папой тоже ... Будет здорово, если ты повидаешься с ними.

Лицо Дженнифер напряглось.
- Я скучаю по ним, но так устала от их постоянных просьб сходить к психологу! Эйвери мне небезразличен, но я не люблю его. И никогда по-настоящему не любила. Я вышла замуж за него, потому что была молода, и не могла идти против матери... Но теперь я гораздо старше и понимаю, что она так настаивала на этом браке просто потому, что хотела, чтобы я остепенилась... Помнишь, как она все время попрекала меня тем, что я провожу время со своими уличными приятелями? Она всегда обвиняла их в том, что я сбежала из дома. Но это был мой личный выбор!

- А почему ты сбежала? - спросила Джеки.

Джен отвела глаза, размышляя, как ответить на вопрос, на который было много ответов.
- Подростковый бунт... Мама слишком контролировала меня, а я хотела поступать по-своему. Честно говоря, я бы никогда не вернулась назад, если бы не Тим и Саманта... Родители угрожали Тиму арестом, и он сломался...

- Насколько я помню, - начала Джеки, - у вас на троих не было ни гроша за душой. Все могло закончиться попрошайничеством или еще чем похуже...

- Мы были детьми, и у нас были большие планы... - Джен кивнула в подтверждение. - Мы мечтали, что найдем работу и будем жить все вместе.

- Скажи мне,- сестра подтолкнула ее локтем,- что по правде произошло у вас с Самантой? Почему она расколошматила твою тачку? Я так и не смогла этого понять.

Сердце Дженнифер при этих словах заколотилось быстрее. Несмотря на то, что Джеки сказала ранее, она хотела верить, что может открыться сестре. Было бы таким облегчением наконец сказать правду! Открыться и скинуть с себя тот непомерный груз, что давил на нее с тех пор, как она объявила, что уходит от Эйвери...

- Это.. из-за Дейла. Мы поругались из-за Дейла.

- Неужто Саманта хотела его? - изумилась Джеки. Джен  только кивнула, не в силах сказать ни слова. - Она ревновала к вашим отношениям?

Джеки откашлялась.
- Господи, да не было никаких отношений! Но она об этом не знала...

- Мою лучшую подругу Кэрол всегда раздражало, если я проводила много  времени с парнем в ущерб нашему общению, и мы чего-нибудь не успевали, но она никогда из-за этого  так не сходила с ума, как Саманта. Видать, у Сэм слегка  крыша поехала...

Дженнифер была разочарована тем, что Джеки пропустила мимо ушей ее намеки. Но еще больше она расстроилась из-за того, что сама позволила их разговору принять другой оттенок.

Глава 15

Будильник прозвенел ровно в десять. Саманта проснулась, потерла глаза, раздумывая: за каким ей надо вообще вставать?..Правда, если она снова уснет, то будет куковать без сна ночью, и тогда будет тяжело работать днем... Чертыхнувшись про себя, она все-таки поднялась.

С другой стороны, имелась целая куча неотложных дел: кладовая пуста, в холодильнике тоже шаром покати... «Может, все-таки завтра?» - лениво подумала Саманта, потягиваясь. Она натянула шорты и футболку. Стала готовить кофе. Колдуя над напитком, глазела на улицу... А там вовсю цвела весна. Деревья, казалось, буквально за одну ночь обрели новые одежды, и зеленая, почти неоновая листва сияла под солнечными лучами.

Дожидаясь, пока кофе заварится, Саманта открыла окна, чтобы свежий ветерок очистил дом от духоты и спертого воздуха. Она  вздохнула, размышляя, чтобы придумать такого грандиозного, что отвлечет и займет ее мысли.

Наполнив чашку кофе, Саманта не спеша отправилась через весь дом в свой рабочий кабинет. Эта комната служила ей заодно и кладовой. Стол, стоящий перед окном, был забаррикадирован какими-то ящиками, которые она так и не удосужилась разобрать вот уже пару лет. Возможно, в них и не было ничего стоящего, но тем не менее, они захламляли всю комнату. «Вот и занятие на сегодня! Разберу здесь и избавлюсь от всякого дерьма...»

Саманта поставила чашку на стол и открыла первую попавшуюся коробку. Там были, в основном, книги. Она быстро разделалась с ними, водрузив их на книжные полки. На дне коробки обнаружился старый ежедневник. Саманта долго изучала его темно-бордовую обложку, обводя пальцами очертания изображенного на ней школьного талисмана в виде дикой кошки.

Открыв дневник, она обнаружила автографы и записи, некоторые длиной в один или два абзаца, сделанные людьми, которых она не могла вспомнить. Зная, что не стоило бы этого делать, она пролистала дневник до последних страниц, отведенных для самых близких друзей. Вот листок, заполненный неровным почерком Дженнифер... Она хранила это невинное послание в ежедневнике, чтобы оно не попало в чужие руки.

«Привет тебе! Даже не знаю, что и написать... Ты — моя лучшая подруга. Иногда мне кажется, что я могу читать твои мысли, а ты — мои. Нам даже не нужно говорить вслух, мы все равно будем знать, о чем каждый из нас думает. Я никогда не встречала никого похожего на тебя. Надеюсь, ты знаешь, что никто никогда не сможет занять твое место. Люблю тебя. Джен»

Саманта вздохнула, разглядывая следующую страницу, где огромными каракулями  было выведено: «Сэм, я люблю тебя, отдай мне мою футболку! Judas Priest * рулят! Тим» (*британская хэви-метал группа 70-х гг) Где-то в этой груде коробок  и  лежала пресловутая футболка Тима, и завернутые в нее все письма и памятные подарки от Дженнифер. Именно они были реальной причиной, по которой она все откладывала разборку. Случайно открытая коробка могла выпустить наружу прошлое. Хотя Саманта подозревала, что прошлое уже вернулось и правит ее настоящим.

Она вскрыла следующую коробку и пересмотрела старые свитера, бывшие в моде в восьмидесятых. Ретро, конечно, но вряд ли их можно носить на людях... Ворча про себя, она вытащила короб в коридор. Перебрав еще несколько ящиков, Саманта решила устроить перерыв. Потягивая кофеек, она почувствовала даже что-то вроде радости, от того, что еще не наткнулась на то, что искала. Без сомнения, она проведет весь день, роясь в воспоминаниях, но главное останется незавершенным...

В доме стояла тишина, только ветер посвистывал сквозь жалюзи. И этот звук подчеркивал ее одиночество. Саманта нахмурилась: у нее было такое ощущение, будто она не испытывает никаких эмоций уже долгое время. Несомненно, в этом повинна Дженнифер... С тех пор, как Сэм увидела ее снова, вокруг нее образовалась пустота, которую не могли заполнить ни друзья, ни работа. С того самого дня, как они снова начали общаться, Дженнифер завладела всеми ее помыслами. И спустя двадцать лет Саманта была бессильна противостоять этому.

Следующая коробка заставила Саманту снова окунуться в воспоминания, хотя внутри и не было ничего, что напоминало бы о Джен. Пакет за пакетом, наполненные  фотографиями прошедших лет, — свидетельствами ее прошлых отношений... Вот Линда во время одного из их многочисленных походов... Рождество с Шерил... Лин, когда они путешествовали на мотоциклах... На некоторых фото было и ее лицо,  и Саманта разглядывала каждое из них, сравнивая, как она изменялась с возрастом. Неизменной оставалась ее улыбка, - неизменно фальшивой,  - оттого что глаза ее не улыбались... Интересно, хоть кто-нибудь из ее подруг это замечал?

- Когда успело скопиться столько всякой дряни? - Саманта открыла очередную коробку. - И нафига я все это хранила?.. - и старые туфли отправились в прихожую к свитерам, вместе с бусинами, чашечками, и прочей ерундой, что раскидывают на карнавалах Марди Гра* ( католический праздник — карнавал «Марди Гра» в Новом Орлеане, аналог русской масленицы).

Ее взгляд упал на рассыпающуюся от старости коробку. Саманта подползла к ней, и уселась рядом по-турецки. Открыла, уже зная, что именно найдет там... И нащупала ткань футболки Тима.

"-...Фу,  Тимми, от неё воняет потом!- Саманта натянула футболку через голову.

- Скажи спасибо, что она сухая!- Тим сунул охапку листьев в тлеющую груду веток.

Саманта, склонив голову, посмотрела на изображение дикого кота на груди.
- Зачем ты это купил? Ты же не спортсмен, и преданностью школьному духу тоже не отличаешься...

- Потому что в тот день за прилавком был Хадсон Прюит.

- Этот качок-засранец?.. - Саманта опустилась на колени и подула на огонь. Пламя начало разгораться.

- Мне нравятся спортивные ребята... Все эти мускулы... то, как они пахнут, какие они потные  после тренировки...

Саманта скривилась:
- Фу-ууу!
Тим подвинулся ближе к огню.
- Не стоило нам плавать без запасной одежды. У меня полная задница песка...

- Подозреваю, тебе нравится подобное ощущение!- съехидничала Саманта, Тим в отместку бросил в нее палкой. Она, смеясь, увернулась.

- Когда Джен возвращается домой?

- Еще даже не на следующей неделе, - улыбка исчезла с лица Саманты. -Не знаю, почему они заставляют ее уезжать? Она ненавидит ездить к своей тете.

- Наверное, для того, чтобы разлучить нас на лето. Они же не могут работать и присматривать за ней. Вот и сплавляют ее к тетке, - Тим встряхнул головой. - Мои-то предки жуть какие строгие, а ее — так вовсе сумасшедшие... Если бы у нее не было Джеки, она вообще не смогла бы никуда ходить. Они думают, что Джен с ней, в основном. Представляю, что они устроят, если узнают, что Джеки бросает ее у вас!..

- Я представляю, что будет, если они узнают, что вытворяет Джеки! Джен говорит, она по большей части бухает, - Саманта ухмыльнулась, раздувая костер. - Как-то раз она заявилась к нам, и у нее в волосах было полно травы, будто она кувыркалась в ней. Джен сказала, будто она трахается с Энди Барбером.

- Ё-мое! Да она, должно быть, отчаянная!

Саманта не ответила, некоторое время копаясь в песке, потом спросила:
- Как ты думаешь, ну... что если Джен встречается с кем-нибудь там, у тетки... Ну, в смысле, она может...


Тим уставился на нее так, будто она была сумасшедшей.
- Если она зависает там с кем-нибудь, - а я лично в том сомневаюсь, потому что она сказала, что там - пустыня египетская! - то только для того, чтобы ее предки считали, будто ей нравятся пацаны... Она любит тебя, дружище!

- Как удачно, что они думают, будто ты ее парень...

- Не уверен... Каждый раз, как они видят меня, так начинают нудить по поводу репутации своей дочери, даже если мы идем гулять вместе с Джеки. Лучше бы они тебе позволили забирать ее, чтобы только мне не слышать всего этого!

- Они мне никогда этого не разрешат. Миссис Таннер говорит, что я — неотесанная...  Она сказала, что я … белая рвань.

Тим вытаращился на нее:
- Это Джен тебе рассказала?
- Нет. Джеки сказала об этом кому-то, ну, и это дошло до меня...
- Вот сука! - Тим в сердцах подкинул дров в огонь."

...Белая рвань... Эти слова смущали и злили Саманту даже теперь, потому что, по правде говоря, так оно и было. Развод родителей был очень тяжелым. Денег было мало. Ее одежда состояла преимущественно из вещей, купленных на гаражных распродажах... Она была голодной и злой, и нарушала все установленные правила. Если бы у нее была бы дочь, она никогда бы не позволила ей якшаться с той Самантой Джексон, какой она была в то время...

Саманта скомкала футболку и поднесла ее к лицу. Глубоко вздохнула, вбирая ее запах... Ткань пахла старыми фотографиями, может, даже немного плесенью, но в этом запахе не было ничего от Тима. Она положила футболку на колени, и стала рыться в  коробке. К ее удивлению там нашлась куча снимков ее старого фургона. Помятый, покрытый синей краской, местами облупившейся, фургон выглядел уродливым монстром. Но для нее он был бесценен, потому что дарил ей свободу, — до тех пор, пока она могла жать на газ...

Что-то укололо ее в палец, когда она перебирала фотографии. Схватив это, она обнаружила акулий зуб. Всамделишный акулий зуб...

"- Оно такое клевое!.. -  Дженнифер глаз не сводила с ожерелья, свисающего с руки Саманты.

- Будешь носить, если я куплю тебе такое?

- А то!.. И я тоже тебе такое куплю, чтобы у нас были одинаковые! - Джен, радостно улыбаясь, сняла бусы с подставки. -Эй, Тим, хочешь себе?..

- Что это? - спросил он.

- Ожерелье из зубов акулы!

- Я не ношу ничьих зубов, вот еще! - он выбрал нитку белых кораллов. - Вот это — круче!- и посмотрел на Джен. - А твоя мамочка тут же догадается, что ты пошла на пляж вместо прогулки с глупой Джеки, как только ты вернешься в этом домой...

- Ты можешь сказать, что это Тим ходил на пляж и принес тебе бусы, - сказала Сэм, направляясь к кассе. - И это будет наполовину правда — он ведь был на пляже...

- Я никогда их не сниму...- Джен подошла и прижалась к ней. - И ты свои не снимай!.."

Саманта и не снимала, пока Тим не передал ей ожерелье Джен, которое та вернула назад. Саманта не понимала, зачем хранила это маленькое напоминание об отношениях, которые на самом деле оборвались... Она уронила бусы обратно в коробку... И что она делает? Настоящее ведь ничем не отличается от прошлого: она по-прежнему не могла быть с Дженнифер.

Саманта закрыла коробку и засунула ее под стол. Зачем мучить себя?...

Глава 16

-... Неудивительно, что Алета не захотела сражаться с этим чудовищем, - Саманта сидела на веранде рядом с Аланом, глядя на грядки, которые они сделали культиватором. - У меня все тело до сих пор трясется! И зубы клацают...

- Чудовище — это точно сказано! - поддакнул Алан. - Культиватор мне ещё мой отец подогнал, и эта штука до сих пор  отлично работает, поэтому нет смысла его менять. Кстати, спасибо, что сделала последние два ряда — у меня такое ощущение, будто мне плечи вывернули из суставов.

Саманта посчитала ряды — их было двадцать — и порадовалась, что ей досталась лишь парочка.

- Я поговорила с Дженнифер...

Алан развернулся к ней в своем кресле:
- Лично или по телефону?

- По телефону... И, кажется, я неправильно истолковала ее намерения. Она сказала, что счастлива теперь, и еще что-то там  о том, что собирается жить настоящим...

- И какого черта это значит? - Алан вытер пот со лба.
Саманта пожала плечами:

- Я спросила ее то же самое, но пришла ее сестрица, и она не успела ответить. Думаю, может, она собиралась сказать, что счастлива в своем замужестве? По крайней мере, я так это услышала...

- Ну, что ж... Отлично, теперь ты знаешь. Я бы на твоем месте не стал  ей снова звонить.

- Я и не собираюсь! - отрезала Саманта. Она чувствовала, что ей и вправду лучше не знать, что-таки  собиралась сказать  Джен. Одно дело — строить догадки, и совсем другое — получить им подтверждение. Ей совсем не хотелось снова пережить те же эмоции, как тогда, когда они говорили о Дейле. Хотя в этот раз она бы вышла из подобной ситуации с достоинством, пожелав Дженнифер всего хорошего.

На веранду вышла Алета с подносом в руках, Сэм и Алан повернулись к ней.

- Какой ты хочешь стейк, Саманта? - с улыбкой спросила она.

- Средней прожарки... - Саманта поднялась на ноги. - Я могу приготовить, если хочешь.

- Нет-нет! Я сама! Вы и так сделали самое трудное, поэтому — отдыхайте.

- Ну-ка, прекрати флиртовать с моей женой и сядь на место! - подколол ее Алан. - Литс, учти,  она западает на женщин с темными волосами и глазами!

Саманта в ответ украдкой показала ему «фак» за спиной у жены.

- Как у тебя с личной жизнью? Завела новую девчонку? - поинтересовалась  Алета, разжигая гриль.

- Не-а... Девочка-то — прежняя, да проблемы — новые,  - Саманта забрала у Алеты поднос, который та держала.

- Дженнифер, твоя школьная возлюбленная? - удивленно подняла брови Алета.

Саманта резко развернулась к Алану - тот ухмылялся.
- Алан, ну ты и...

- Стоп! Никаких грубостей в этом доме, вы не на работе! Ты должна знать, что у него не может быть никаких секретов от меня... Ты уже разговаривала с ней?

- Да вот я как раз рассказывала Алану, что пообщалась с ней по телефону, и думаю, что она пыталась сказать мне, что вполне счастлива со своим мужем...

Алета забрала поднос у Саманты и поставила его на столик у гриля.

- Что же она такого сказала изначально, что ты поверила, будто она не была с ним счастлива?

Саманта мысленно вернулась к их разговору в Батон-Руж.

- Она ничего такого не говорила открытым текстом. Но мне так показалось по ощущениям...

Алета накрыла мангал крышкой, чтобы он нагревался.
- Так что же в точности она сказала?
- Она все пытала меня по поводу нашего разрыва, и призналась, как сильно ее это ранило... - Саманта уже начинала чувствовать себя довольно глупо. - Она действительно ни разу не сказала прямо, что несчастлива. Правда, она оговорилась, что любит своего мужа, но это прозвучало как-то в прошедшем времени...

Алан поднялся и пригласил Алету занять его место:

- Давай-ка я присмотрю за мяском, пока вы, девчонки, поболтаете о своем...

Алета приобняла его и воспользовалась предложением. Затем она так выразительно посмотрела на Сэм, что та  вернулась в свое кресло. Саманту развеселило то, как эта невесомая, ростом едва ли в пять футов, женщина смогла одним лишь взглядом управиться и с нею и с Аланом. Теперь-то ей стало понятно, почему их детки никогда не спорили с матерью...

- Так что же, ты довольна вашим последним разговором? - многозначительно поинтересовалась Алета.

Саманта усмехнулась и помимо воли призналась:
- Нет...

- Балда!.. - квакнул со своего места Алан.

- Эй, у нас тут женские разговоры! Помалкивай там себе!.. - приказала Алета, и муженек не посмел ей перечить. - А может,  ты слишком много себе навоображала? Не будет ли лучше, если ты просто выложишь карты на стол и послушаешь, что она скажет в ответ?

- Вот еще!.. - Саманта демонстративно раскачалась в кресле и слушала, как оно скрипит.

- Сэм, надень-ка трусики для больших девочек, и слушай сюда! Независимо от ее ответа, ты, наконец, возможно узнаешь, как оно есть на самом деле... И если у нее нет уже к тебе никаких чувств, ты сможешь поставить на этом точку.

- А я уже надел сегодня трусики для взрослых девчонок, - подбоченился, красуясь, Алан, - кто-нибудь хочет взглянуть?

Саманта засмеялась в ответ, благодарная за то, что он их прервал.

- Я слышала, стоя в дверях, как ты говорила, что не собираешься звонить ей снова, - гнула свое Алета. - И хотя Алан дал тебе дельный совет, думаю, все же ты не сможешь успокоиться, пока Дженнифер не скажет тебе, что она чувствует. Я бы тоже не смогла, будь я на твоем месте...

- Так и есть, - вздохнула Саманта. - Я пытаюсь внушить себе, что мне лучше не знать истины, но ты права.

Алета наклонилась к ней и сжала ее руку.
- Она ведь много значит для тебя... Помню, как я подумала тогда, давным-давно, когда ты впервые поведала нам свою историю: э-э, да та девчонка все еще имеет власть над ней!.. И это паршиво, я знаю.

Саманта откинула голову на спинку кресла, искоса посмотрев на Алету.
- Глупо, конечно, так сходить с ума, когда прошло столько времени, да?

- Ничего подобного! - возразила Алета. - Никто не остается равнодушным, когда дело касается  первой любви.

- Иногда мне кажется, что так и есть, а иногда — что мне просто любопытно, что она такое на самом деле...

- Да-а... Мне было бы интересно узнать о первом мальчике, которого я любила, - с мечтательной улыбкой протянула Алета.

- Так, стейки готовы! Пора есть! - оборвал ее мечтания Алан и погрозил в ее сторону щипцами для барбекю. - Мы побеседуем об этом после!..


Глава 17

Дженнифер положила немного денег в карман шорт, нацепила солнцезащитные очки, и вышла на улицу навстречу свежему весеннему дню. Она провела несколько последних дней, мысленно прокручивая  их последний разговор с Самантой, и теперь ломала голову, по поводу того, что она должна была сказать, и гадая, как бы отреагировала на это Сэм.

Вот и сейчас, неторопливо фланируя по тротуару в сторону книжного магазина, который она давно планировала посетить, Дженнифер пыталась избавиться от мыслей о Саманте, но они упорно не желали ее покидать.

Когда она получила эсэмску от Саманты, у нее возникло минутное замешательство: должна ли она взять и прямо выложить, что подала на развод? Но вместо этого она решила подождать и прощупать обстановку: вдруг Саманта  каким-то образом намекнет ей, что они могут попробовать снова?

То упоминание о парке огорошило ее. Саманта призналась, что не забывала того, что было там между ними, но у Дженнифер осталось ощущение, что Саманта не горела желанием возвращаться к тем переживаниям. А ведь именно это, как она предполагала, и было тем общим из их прошлого, что до сих пор связывало их обеих. Когда-то они обе смогли  упрятать подальше свои невысказанные и неопределенные чувства к друг другу. Но на этом этапе  своей жизни Дженнифер понимала, что больше не может так, потому что все ее мысли были только лишь о  Саманте — прежней и нынешней.

Тренькнул колокольчик - она переступила порог книжного магазина. Здесь продавали  новые и подержанные книги. Не прошло и нескольких минут, как она стала обладательницей последнего издания Патриции Корнуэлл, подвернувшегося ей под руку, и вышла на улицу. Отчаянно нуждаясь в отдыхе от своих мыслей, Дженнифер заняла единственный затененный столик в кафе, располагавшемся перед магазином, и принялась за чтение.

- Возможно, это ваше? - спустя какое-то время произнес над ней женский голос.

Дженнифер посмотрела на брюнетку, одетую в спортивные шорты и майку, влажную от пота. Один из ее наушников от айпода свободно болтался, и Дженнифер заметила радужный браслет на ее запястье, когда она вытащила из уха другой. В руке брюнетка держала чек, помахивая им перед носом Дженнифер.

- Я заметила, проходя мимо, как это упало со стола... - пояснила незнакомка. - О, вы тоже фанатка Корнуэлл? - заметила она, поправляя волосы, забранные в хвост. - Я только что закончила эту книгу, и теперь не могу дождаться следующей...

- Спасибо,  — улыбнулась Дженнифер, забирая бумажку, и вкладывая ее в книгу. - Надеюсь, вы не собираетесь рассказать мне, чем все закончится?

Женщина рассмеялась:
- Я могла бы, конечно, вкратце пересказать конец, - просто выкрикнуть  и исчезнуть... Но не беспокойтесь, обещаю, что не стану этого делать.  Я — Мишель, а как вас зовут?

- Очень приятно, Дженнифер...

- Я ждала, пока это место откроется, - сказала Мишель, разглядывая витрины сквозь окна. - Я бегаю здесь каждый день, но обычно я слишком потная, чтобы зайти. Именно поэтому я стою сейчас с подветренной стороны...

- Очень мило, - дразняще улыбнулась Дженнифер. - Я могла бы зайти  и взять для тебя то, что ты хочешь, или же ты предпочитаешь только смотреть?

- Я лучше посмотрю... Не возражаешь, если я присяду тут и слегка остыну?

Дженнифер ногой пододвинула к ней стул.

- Нисколько.

- Спасибо! - Мишель села на предложенный стул. - Я переехала в эти места полгода назад. И все еще привыкаю  к местному климату: один день холодно, на следующий день — жара.
                   
- Я хочу спросить, откуда ты? У тебя акцент...

- Сиэтл... И да, я еще не освоила этот южный протяжный выговор.

- Хм... Это займет больше, чем полгода. Не усердствуй особо, и вскоре  будешь так же коверкать язык, как и мы.

- Главное, я пытаюсь не говорить «эй, ребята»... На работе все время подшучивают надо мной из-за этого...

- А чем ты занимаешься?

- Исполняю экзотические танцы, - без тени улыбки сообщила Мишель.

- Шутишь?!

- Абсолютно серьезно! Иначе почему я тут посреди белого дня?

Дженнифер поджала губы, едва удерживаясь от смеха, ожидая, что Мишель расколется и бросит шутить.

- Ну, у нас нет профсоюза, поэтому я не могу предъявить тебе визитку или еще что-нибудь типа того, - усмехнулась Мишель. - А ты чем занимаешься?

- У нас с мужем был питомник и ландшафтный бизнес, но сейчас мы разводимся. И прямо сейчас  я пытаюсь решить, чего я хочу дальше, - ответила Дженнифер, чувствуя, что может быть откровенной.

- О, мои соболезнования! - с сочувствием сказала Мишель. - Я прошла через подобное несколько лет назад. Это было неприятно.

- Развод, я думаю, никогда не бывает легким... - Дженнифер не знала, что еще добавить.

- И я — не стриптизерша, - со смехом призналась Мишель, разряжая обстановку. - Но я работаю коронером, а некоторые считают, что это — гораздо хуже... - она пошевелила пальцами. - Я трогаю ими мертвецов...

- Отсюда и любовь к сочинениям Патриции Корнуэлл, я полагаю?

- Угу... я читала Дина Кунца и Стивена Кинга, а потом боялась идти на работу: все ждала, что какой-нибудь труп зашевелится... Меня прямо в дрожь бросало!

Дженнифер рассмеялась в ответ, чувствуя, что ей хорошо. Было приятно для разнообразия поболтать с кем-то, у кого имелось чувство юмора.

- Итак, ты уже подумываешь о свиданиях с кем-нибудь?..

Вопрос был задан небрежно, как бы между прочим, но при этом Мишель так посмотрела, что Дженнифер почувствовала легкое волнение.

- Э-э... Я не охочусь за новым мужем.
- Вообще? - с легкой улыбкой уточнила Мишель. - Или только сейчас?

Дженнифер сглотнула.
- Вообще...

- Позволь спросить, ты меняешь команду?

Дженнифер откинулась на спинку стула и нервно рассмеялась.
- Ты очень уж прямолинейна! Хотела бы я быть такой...

- Мои родители такие же. Это наследственное, - пожала плечами Мишель. Она умолкла, явно ожидая ответа на свой вопрос.

- Я считаю женщин очень привлекательными, -  Дженнифер чуть замялась, подумав о Саманте. -  Но есть только одна женщина, с которой я хотела бы быть...

Мишель наступила ей на ногу:
- Вот черт...
Джен обнаружила, что снова смеется.

- То есть, если бы я пригласила тебя на свидание, ты бы сказала...
- Нет, прости. Но то, что ты этого хочешь, реально делает огромную услугу моей самооценке.

-А ведь я могу быть очень привлекательной, когда свет падает на меня прямо, - Мишель повернулась так, чтобы солнечный свет сквозь листву попал на ее лицо. - Зацени!..

- Ты более, чем просто привлекательна. В иной ситуации я бы не упустила возможности пойти с тобой на свидание.

- Я бегаю здесь каждый день, - сказала Мишель, поднимаясь с места. - Если у вас ничего не получится, приходи сюда, и я попытаю счастья еще раз.

- Твое предложение было действительно приятным для меня. Я совершенно определенно не забуду про тебя.

- Взаимно! - с искренней улыбкой ответила Мишель. - Я собираюсь все-таки зайти в магазин и посмотреть, нет ли там чего, что я еще не читала.

Дженнифер наблюдала, как Мишель зашла в двери, затем подобрала свою книгу. Она улыбнулась: внутри нее все ликовало от того, что кто-то такой красивый счел ее привлекательной.

По дороге домой она думала о  своем признании. Всё было правдой: Саманта - единственная женщина, с которой она хотела быть...

Глава 18

- ...Погрузчик в рабочем режиме... - Саманта сделала отметку в чек-листе.

- Ты уже ей позвонила? - Алан постучал ручкой по планшету.

- ...трап номер четыре необходимо заменить...

- Они не собираются этого делать, пока буксирная компания не заплатит, - Алан сплюнул через перила и ухмыльнулся в ответ на недовольную гримасу Саманты. - Так ты позвонила?

- … средний переход между первой и второй дежурными кабинами прогнулся... -продолжала свое Саманта.

- Ага... а на первом — большая куча птичьего дерьма, - поддразнил ее Алан. - Надо бы почистить!

- Разве не ты сказал мне, что надо оставить всё, как есть?

- Мы оба знаем, что ты так не сможешь. И ты  позвонишь, да только  пока очкуешь...

Саманта развернулась  и пошла прочь.

- Куча куриного дерьма на первом трапе! Опасно для здоровья! - крикнул ей вслед Алан.

В ответ Саманта, прежде чем зайти внутрь «дежурки», неприличным жестом показала приятелю, куда ему следует отправиться. Она твердо решила сосредоточиться на работе, но ее бесило то, что Алан по всем статьям был прав. Начальство не собирается исправлять те недочеты, на которые она указала. Проверка была пустой тратой времени, но в любом случае, она должна завершить ее...  И по поводу Дженнифер он тоже сказал верно: Саманта  реально дрейфила позвонить еще раз...

Но больше всего ее тревожило то, что она начала общение между ними, но Дженнифер не перезвонила ей. Может, это обстоятельство уже говорит о чем-то само по себе? Саманта все два своих выходных дня не расставалась с мобильником на случай, если Джен позвонит. Но та не позвонила...

- Мне скучно... - заяви Алан, просунув голову в ее кабину. - До теплохода «Санрайз» еще три часа...

- Значит, у тебя полно времени, чтобы списать мои замечания. Мы ведь знаем, что ты сам не собираешься ничего проверять, - Саманта толкнула к нему по столу свой планшет.

Алан сел напротив. Она наблюдала, как он делает записи в своем чек-листе, заглядывая в ее планшет.
- Ронда просила передать тебе привет... - не глядя на нее, сказал мужчина. - Я встретил ее перед сменой, когда отвозил ботинки для Джерри. Она — милашка, и, думаю, ты ей нравишься... - он поднял на нее глаза, ожидая, как она отреагирует на его слова.

- Она — та еще кокетка. Ей все нравятся... - Саманта сняла каску и пригладила волосы.
- Не все, а только женщины, - поправил Алан и игриво пошевелил бровями: - Так ты позвонила своей старой зазнобе?

Саманта покачала головой:
- Даже не упоминай про нее!.. Я не могу сосредоточиться ни на чем, если думаю о ней, а нам нужно обрезать старую оснастку на причалах!

- Это владельцы танкеров должны разгребать всё это дерьмо, а не мы! - простонал Алан. - Это их вина, что они грузятся как попало!

Саманта лишь закатила глаза, слушая, как Алан затянул свои привычные жалобы:
- Когда баржа становится тяжелее, она глубже садится в воду, и ты регулируешь свои стропы - это ж даже новичкам понятно!.. А на прошлой неделе один кретин чуть корму* не оторвал себе. (* тут на самом деле был более сложный термин, но суть примерно та же) Жаль,  трос не оборвался и не вышиб ему мозги! Мы не нанимались делать чужую работу...

- Вообще-то это наша работа, - Саманта натянула рабочие перчатки, - убедиться, что они все делают так, как должно быть. И если бы ты проследил за тем идиотом на прошлой неделе, тогда бы...
- Заткнись! - Алан поднял руку. - Это мой причал, и я знаю, что сам должен все поправить. Один.

- Обожаю смотреть, как твоя толстая задница трясется на тех столбах! - засмеялась Саманта. - Надо упросить начальство разрешить снять на видео твои пируэты. Алете точно понравится!

Алан  подписал свой чек-лист и швырнул его на стол.
- Дай только мне  взять мой резак... - фыркнул он в ответ. - Жди меня у трапа.
- Не забудь перчатки! - крикнула  вслед Саманта. Алан салютнул ей средним пальцем.

- Вообще-то это надо делать в дневную смену... - сказала Саманта, отрегулировав освещение.

- Щаз-з-з!.. Я не собираюсь разгребать это дерьмо с инспектором по безопасности на шее... - буркнул Алан. Он застегнул  страховочные ремни и подергал, проверяя их на прочность.  - Ты же знаешь, как неудобно работать в каске...

- А ты прекрасно знаешь, сколько правил мы нарушаем, поступая таким образом! Если мы лишимся премии за показатели по технике безопасности...

- Закрой пасть, Сэм. Я разберусь, - и он поднес руку к ее лицу. Рука была без перчатки. Еще одно нарушение...

- А ты не мог бы воспользоваться другим трапом? Мы же уже отметили этот, как требующий замены!.. Е@@ть, да он же согнут словно крючок!

- Ты такая же зануда, как Алета! Только она никогда не говорит этого слова... - Он спустился на две ступени и ухмыльнулся: - Конечно, когда мы трахаемся, она употребляет его от души!

- Тьфу!.. - скривилась Саманта. Она прищурилась: - Я прямо так и вижу это наяву! Фу, гадость!

- Заткнись! - откликнулся Алан, спускаясь дальше вниз. - Я знаю, ты думаешь, что это горячее тело только для шоу, но я...

Саманта наблюдала, как натягивается страховочный трос, и ее глаза становились все больше. Она услышала, как несколькими этажами ниже раздался всплеск.

- Алан?!.. - крикнула она.
- Черт! Я в порядке... Резак упал в воду...
- Ты на лестнице? - крикнула Саманта, спускаясь  от одного пролета к другому.

Она нацепила страховочный пояс и двигалась так быстро, как только могла. Алан висел вниз головой на страховочных ремнях десятью футами ниже.

- Вот ты говнюк! - Саманта встала ногами на скобу и осторожно двинулась к нему. - Говорила же тебе, не спускайся здесь!

- Говорила же тебе, не спускайся здесь! - издевательским тоном передразнил ее Алан.

- Надо бы оставить тебя болтаться тут до начала дневной смены!

- Да ради бога!.. Но тогда они увидят вот это... - и он поднял  правую руку, демонстрируя порез длиной примерно в три дюйма.

- Вот и накрылась премия по ТБ...

- А вот и нет, если никто этого не увидит! Теперь давай-ка раскачивай мою задницу туда-сюда, пока я не ухвачусь за перекладину... И не вздумай  пытаться поймать меня, а то мы оба здесь зависнем!

Но  напарник был дальше, чем Саманта могла дотянуться, и под рукой не было ничего подходящего.

- Держись за скобы и дай мне пинка... Только понежнее, Сэм!

Саманта обхватила руками  покрытую креозотом скобу, и вытянула ногу.
- Вот... Еще один комбез испорчу из-за тебя... Вся в креозоте, блин... - и от души пнула его в бедро.

- Ой, бл@... - охнул напарник.  Зато он начал раскачиваться. Саманта толкнула его еще раз. - Да не надо же так сильно, мать твою! - и получил в ответ еще порцию пинков. - Вот сучка!.. - прошипел он сквозь стиснутые зубы.

Здоровой рукой Алан сумел ухватиться за перекладину.

-Тихо-тихо! - успокоила его Саманта, видя, что он в порядке.
- Я тебя ненавижу! - сообщил он ей, смеясь.
- А я тебя — еще больше! - парировала она, озираясь по сторонам. - Ну и как, черт побери, мы отсюда выберемся?

- Ты поднимешься назад так же, как и спустилась. Перекинешь страховочный трос на подъемник, которым мы никогда не пользовались, но который ты всегда зачем-то смазывала...

- Ага!.. Я же говорила, что однажды такое может  случиться! Ну, теперь-то ты рад, что хотя бы один из нас  следует установленным правилам?!

- А вот попрекни меня этим еще хоть раз, и я вмажу тебе прямо здесь! Будем оба висеть тут, когда явится дневная смена...

Саманта пробралась к лестнице, по которой она до этого спускалась, и поднялась обратно. Она быстро переместилась к подъемнику и нажала пусковой рычаг. Мотор натужно заурчал, напрягаясь от тяжести. Спустя несколько минут Алан поднялся, прижимая поврежденную руку.

- О, Саманта, привет! - сказал он, улыбаясь, как ни в чем ни бывало. - Да я там просто прикололся внизу - хотел посмотреть, что ты будешь делать...

Саманта схватила его за шкирку и вытащила наверх через перила. По его руке текла кровь и капала на комбинезон.

- Ты истекаешь кровью. Нам надо вызвать помощь...
- Бывало и хуже... Незачем беспокоиться из-за этого. Сгоняй-ка к моему грузовику и притащи запасной комбез и аптечку. А я пока тут уберу...

Позже, когда они уже сидели в кабине Саманты, она забинтовала его руку.
- Это даже хорошо, что кровь так сильно текла. Она смыла всю ту дрянь, которая  была на трапе. Если на руке что-то и оставалось, я убрала это перекисью. Тебе нужно будет сделать прививку от столбняка...

- Я знаю, - кивнул Алан. - Навещу завтра своего врача, и скажу ему, что поранился дома.

Саманта знала, что лучше не спорить с ним. Один рапорт о несчастном случае  — и премии за соблюдение ТБ за целый квартал  лишатся не только они, но и все, кто работает с ними на причале.

- Ну, не дуйся! - сказал Алан. - Я знаю, ты хочешь следовать правилам и доложить об этом, но никто так не делает. Представь, как рассвирепеет Бутч Кларк — он ломал руку в прошлом квартале и  остался без премии.

- Если буксир придет в конце нашей смены, я помогу тебе с твоей стороны.

- Спасибо, - улыбнулся Алан. - Так теперь ты позвонишь своей девчонке?..

Глава 19

Дженнифер вытащила последние белые азалии  и  разместила их аккуратным кквадратом. Она рассортировывала растения по цвету по мере того, как выгружала их из перевозочного фургона.

- Отличная работа! Моим работникам теперь потребуется совсем немного времени чтобы придать этому месту приличный вид. Хотел бы я нанять вас на полный рабочий день, Джен...
- Благодарю вас, мистер Бриджес, - Дженнифер вытерла руки об джинсы. - Я  счастлива, что у меня есть эта работа.

- Зовите меня Скотт, это для остальных я мистер Бриджес, - заявил, улыбаясь, ее новый работодатель. - Женщине с таким опытом, как у вас, больше подошло бы место в офисе, но оно прочно оккупировано моей женой, и я не могу отправить ее на скамейку запасных, если хочу жить в мире и покое.

- Мне нравится работа, требующая физических усилий, - Дженнифер оборвала сухие листья с куста боярышника. -  Такой труд вносит приятное разнообразие.

- Я буду работать с вами так много, как только возможно, но дела идут не очень...

- Понимаю... И я очень признательна вам

Скотт снова улыбнулся и откланялся, оставив женщину  продолжать свое занятие. Джен вздохнула, провожая его взглядом. Она прекрасно понимала ситуацию: большинство  наемных  работников Скотта были его же собственными детьми и их приятелями, готовыми подработать за несколько лишних баксов. Бриджес не мог себе позволить платить более или менее достойно тем, кому реально нужен был нормальный заработок. Но эта работа позволяла ей чувствовать себя полезной, да и сбережения таяли не так быстро.

В свое время  - до ее замужества - мать хотела, чтобы она поступила в школу медицинских сестер. Но это было не то, чего хотела Дженнифер. Когда же дочь отвергла ее затею, Джанет Таннер тут же придумала для нее другой план:  и это план включал в себя наличие мужа, который бы взял на себя заботу о ней. Дженнифер должна была бы воспротивиться этому гениальному решению, но не сделала этого. Наивная, она полагала, что замужество позволит ей вырваться из-под материнской опеки, и даже в страшном сне не могла себе представить, что Эйвери станет плясать под тёщину дудку!

Теперь Джен сожалела, что не пошла учиться. Как много в ее жизни сложилось бы по-другому, имей  она диплом об образовании!.. Не вышла бы замуж, и  могла бы добиться гораздо большего, нежели имела теперь.

Но зато сейчас она жила, сама заботясь о себе. Впервые Дженнифер была по-настоящему свободна. И лишь одно омрачало ее существование — отсутствие личного счастья. И это заставляло ее вновь и вновь обращаться мыслями к Саманте.  Джен хотела сказать ей, что свободна для отношений, если та еще питает к ней какие-то чувства. Она не раз хваталась за телефон, порываясь позвонить ей, и всякий раз останавливалась, прежде чем нажать кнопку вызова, потому что в реальности дело обстояло не совсем так...

После знаменательного разговора с Эйвери все, казалось бы, шло отлично. Но в один прекрасный день он перестал отвечать на звонки. Эйвери явно тянул кота за хвост, но было непохоже, что он делал это ей назло — ведь она изначально поняла, что он был готов зажить собственной жизнью. Их бракоразводный процесс начал притормаживаться...  Мысли об этом заставили Джен нахмуриться: неужели ее мамуля достала и его? Иначе почему он перестал ей отвечать?

Родители Джен были не в восторге от их разрыва. Правда, отец почти не высказывался по этому поводу. Зато мать была очень красноречива!.. Они спорили практически каждый раз, когда общались, и Джен была вынуждена в итоге перенаправить все входящие звонки прямиком на голосовую почту. Тогда под знамена противника было срочно мобилизовано подкрепление в лице старшей сестры. Джеки возникала на ее пороге при каждом мало-мальски удобном случае.  Поднимая болезненную тему, она действовала более тонко, нежели мать, но Дженнифер решительно пресекала все ее поползновения.

Джен осмотрела кусты боярышника, что были перед ней: хорошо бы рассадить часть растений на переднем крае участка, и она могла бы сделать это, не обрезая бутоны... Да, эта работа была действительно необходима ей, чтобы заглушить тревогу, пронизывающую все ее существо. Причина же ее страхов крылась в том, что пришла пора выложить родственникам всю правду... На самом деле, нужно было давно сделать это.

Дженнифер оглянулась по сторонам — нет ли кого поблизости? - и тихо проговорила:
- Я — лесбиянка... - и повторила, пробуя на вкус запретное слово: - Лесбиянка...

Джен прекрасно понимала, что едва только скажет эти слова остальным, как начнется новая волна скандалов. Она  уже так устала оправдываться из-за ухода от Эйвери... А это признание произведет эффект разорвавшейся бомбы, и лишь подольет масла в уже бушующее пламя.
В кармане, словно в ответ ее невеселым думам, завибрировал телефон: пришло новое сообщение. К ее приятному удивлению, на экране высветился номер Мишель.

«Если хочешь, могу составить компанию за ужином»

У Джен точно гора с плеч свалилась, когда она прочитала эсмэску. Мишель была единственным человеком, которого она хотела бы услышать. Они как-то  столкнулись друг с другом снова - все в том же книжном магазине, и после повторного отказа встречаться, Мишель предложила ей свою дружбу. Женщины несколько раз проводили вместе время, и это было так чудесно, когда есть кто-то, с кем можно поговорить,  кто может выслушать, и при этом понимает, через что ей предстоит пройти.

Дженнифер снова вытерла руки о многострадальные джинсы и набрала ответ: «В Колокольчике в шесть?»

«Отлично, увидимся»

Когда Мишель пришла в условленное место, Джен уже заказала закуски  и напитки.
- Угадай, с кем я встречаюсь в эти выходные? - без предисловий спросила Мишель, устраиваясь за столом.

- С той девушкой из спортивного клуба? - оживилась Дженнифер.

Мишель победно кивнула:
- Да! И она сама пригласила меня!..

- Ну, слава богу! - засмеялась Джен. - А то я уж  думала, мне придется попросить ее сделать это для тебя...

- А я думала, мне придется позволить тебе  попросить ее... - парировала подруга. Она подозвала официанта и заказала бокал вина. Подождав, пока он удалится, Мишель спросила: - Ты поговорила с Самантой?

- Нет, - коротко ответила Джен, чуть пригубив вино.

- Я понимаю, что ты хочешь сначала утрясти все дела с Эйвери, но что, если  за это время она встретит кого-нибудь другого?
Конечно, Дженнифер все прекрасно понимала. И это заставляло ее страдать.

- Чувствую себя так, будто одновременно сражаюсь сразу на нескольких фронтах: постоянные стычки с мамой и Джеки, а теперь еще и Эйвери... Хотя я пока еще ничего не услышала от него. Я прежде должна покончить со всем этим -  для моего же собственного душевного спокойствия.

- Похоже, все обстоит именно так, - согласилась Мишель. - Ты хочешь быть по-настоящему свободной, чтобы добиться Саманты, но ты должна отдавать себе отчет, что этот день может никогда не наступить... Даже когда просохнут чернила на свидетельстве о разводе, твоя мать все еще будет готова сражаться: она, может, в конце концов и  смирится с твоим разводом, но вот с его причинами...

Подошел официант с готовым заказом, и Мишель оборвала фразу на полуслове. Недосказанное повисло в воздухе.
Когда тот накрыл им стол и ушел, она с сочувствием посмотрела на Джен:
- Ох, не завидую я тебе!.. Похоже, следует ожидать конца света, как только ты объявишь, что ты — лесби, если все так, как есть.

- Он уже наступил, - подтвердила Джен, принимаясь за еду.- Я даже не смогла как следует насладиться игрой Такера в прошлые выходные, потому что мать все время галдела о том, как я все испортила... Ее старомодные взгляды сводят меня с ума! - и она передразнила, копируя интонации Джанет Таннер: - О, дорогая, у тебя должен быть мужчина, чтобы тебя уважали как  женщину! А иначе другие люди подумают, что с тобой что-то не так!...

- Ты — лесби, вот что с тобою не так! - усмехнулась Мишель. - И  в этом нет ничего плохого, но с ее точки зрения — это будет катастрофа.... А твой отец хоть что-нибудь сказал уже по поводу всего этого?

- Он не может и слова поперек вымолвить... И никогда не мог -  ведь моя маменька  почище труб иерихонских!.. Я вообще никогда не знала, что он думает о чем-либо. Когда я была ребенком, мы общались. Рыбачили вместе... - Дженнифер грустно улыбнулась. - Потом я подросла, стала зрелой девицей, и мы просто отдалились друг от друга. Мне кажется, ему трудно воспринимать меня как-то иначе, а не как его маленькую доченьку... И думаю, он никогда не хотел иметь собственного мнения...

- Конечно, ведь гораздо легче позволить твоей матери верховодить, чем самому принимать решения, - нахмурилась Мишель. - Ничего не напоминает, а?..  Похоже, яблочко от яблони недалеко укатилось!

- Ты права, - махнула рукой Джен. - Хотела бы я быть такой как Джеки... Они с мамой все время препираются, и это их обычный способ общения. А я не выношу все эти бесконечные потрясения. Может, конечно, ма таким образом выражает свою привязанность, но, черт возьми, не проще ли иногда обнять разок-другой?.. - Дженнифер сгорбилась над столом. - И уж тем более дело не закончится миром, если речь зайдет о Саманте... Собери их вместе в одной комнате — и последует взрыв! Сэм — не тот персонаж, который будет терпеть и помалкивать. Она быстренько разъяснит моей маменьке — куда ей идти и зачем...

- Какая она, эта женщина, что имеет такую власть над тобой? - спросила Мишель.

- Я не знаю... - задумчиво ответила Джен и  тоскливо улыбнулась.- Я не знаю, какая она теперь. Я помню ту девочку, какой она была тогда... Мне казалось, что она умела читать мои мысли. Когда мы были среди людей, мы могли общаться без слов — просто взглядами.

Дженнифер почувствовала легкий озноб.
- О, что она творила со мной, просто взглянув на меня!.. Я как-то завалила пару тестов из-за того, что не могла сосредоточиться после  того, как она якобы случайно налетела на меня в школьном коридоре на перемене...

- Как она вела себя, когда ты встретила ее после стольких-то лет?

- Сначала —была отчужденной... - Дженнифер уставилась в тарелку, вспоминая день их встречи.

Она вспоминала тот пристальный изучающий взгляд, каким Саманта смотрела тогда на нее. То непроницаемое выражение ее лица, сквозь которое  — всего лишь на какие-то мгновения — проглянули любовь и тоска. А ведь Джен думала, что лишь она все еще испытывает эти чувства...

- Я уловила тогда некий отблеск прошлого — той, прежней Саманты... Но когда она заметила мое обручальное кольцо, все исчезло. Она замкнулась. Наверное, поэтому мне так важно быть по-настоящему свободной, когда я пойду к ней.

Мишель понимающе кивнула. Некоторое время они ели молча, потом она посмотрела на Дженнифер:
- А ведь ты по-прежнему хочешь ее...

Джен покраснела.
- Больше, чем когда-либо... Вокруг нее всегда была такая аура... Не знаю, дерзости, что ли? Она всегда была смелой, когда это требовалось. А теперь от нее исходит такая спокойная уверенность... И это... Это ужасно возбуждает.

Мишель рассмеялась в ответ:
- Я должна  увидеть эту женщину!

-  Надеюсь, однажды это случится...

Глава 20

Саманта приложила к виску холодную бутылку с пивом, слушая гудки в телефонной трубке. Она вздрогнула от неожиданности, когда услышала голос Дженнифер. То была голосовая почта:
- Гм... Привет, это Сэм. Хотела спросить тебя кое о чем. Перезвони мне, когда будет время пообщаться.

Она нажала отбой, и сделала хороший глоток из бутылки. Прошло примерно около месяца с того дня, когда она имела душеспасительную беседу с Алетой. Да, ей понадобилось немало потрудиться, чтобы набраться смелости и позвонить Дженнифер... И хотя Саманта заранее отрепетировала свою   речь, ее сознание буквально отключилось в ту минуту когда она нажала кнопку вызова. Она даже почувствовала что-то вроде облегчения, когда Джен не ответила.

Дженнифер ведь до сих пор сама еще не перезвонила ей после того разговора, и это укрепляло в Саманте уверенность, что она вполне довольна своей жизнью. И тем не менее, Алета была права: ей необходимо услышать об этом лично от Дженнифер, чтобы найти в себе силы покончить со всем этим.
- Я больше так не могу!.. - вслух простонала Сэм. И тут зазвонил телефон...

Она буквально подскочила  — на дисплее горел номер Дженнифер.
-  Привет! Прости, я была в душе и не смогла сразу ответить на звонок, - сказала она. - Что ты хотела?.. Эй, Сэм! Ты здесь? - переспросила она, потому что  Саманта молчала.

Саманта вцепилась рукой в волосы и, схватив бутылку, снова прижала холодное стекло к щеке.
-  Я... гм... Я хочу спросить тебя кое о чем, да... Но я на самом деле не знаю, как...

-  Ну, хорошо... - Дженнифер умолкла в ожидании.

-  Верно ли я поняла, что ты несчастлива в своем браке... или это не так?

-  А почему ты спрашиваешь об этом?

-  А почему ты отвечаешь вопросом на вопрос?..

-  Потому что я должна знать, почему тебя это интересует, прежде, чем отвечу... - в голосе Дженнифер чувствовалось напряжение.

Саманта снова припала к горлышку бутылки, внезапно почувствовав себя глупо и беспомощно.
-  Не знаю... Мне показалось, что ты... Я не знаю, что и думать, все так запутанно.

Дженнифер молчала.

-  Саманта, ты все еще чувствуешь ко мне хоть что-нибудь? - спросила она, наконец.

Вопрос прозвучал словно вызов. Саманта представила выражение лица Джен, и у нее сдали нервы.

- Конечно... Я беспокоюсь о тебе. Мне кажется,  тебе нужен друг. Думаю, я могу по крайней мере предложить...

-   Друг, значит?..

- Ну, да... Кто-то, с кем можно поговорить...

-  Не думаю, что мы можем быть друзьями. Слишком много всего было между нами в прошлом.

Саманта почувствовала, как кровь бросилась ей в лицо. Ее глаза засверкали от гнева.
-  Что ж, тогда желаю тебе всего хорошего! Тебе и твоему муженьку.

-  Сэм! Подожди!.. Что, если я скажу тебе, что развожусь с ним и ушла из дома? Что ты ответишь на это?

В голове Саманты все смешалось: голос Дженнифер звучал сердито, казалось, этим сообщением она обнадеживала ее, что все еще питает к ней чувства. Но в то же время она слышала голос Алеты, который советовал послать все к черту...  И спустя двадцать с лишним лет Саманта не хотела, чтобы ее снова отвергли, как в тот вечер, когда Джен заявила, что встречается с Дейлом. Она вновь почувствовала себя жалким, растерянным подростком, как тогда.
- Думаю, это была плохая идея, - отрезала она.

- Почему?!
- Ты права. Мы не можем быть друзьями.
- Подожди! Ответь: что ты чувствуешь ко мне? Мне нужно это знать!..

Саманта зажмурилась и тяжело сглотнула.
- Ничего... - выдохнула она в трубку. - Я просто согласна выслушать, если тебе это нужно...

Воцарилась тишина.

Саманта уже подумала было, что Дженнифер бросила телефон, когда та, наконец, ответила:
- Нет, благодарю. У меня все прекрасно.
- Ну вот и славно. Береги себя.

Саманта в гневе отшвырнула сотовый. Она чувствовала себя паршивой лгуньей.
***

-...Джексон, притормози! - проорал Алан позади нее, торопясь за нею по причалу. Она прибавила шагу, надеясь добраться до своего грузовика раньше, чем он догонит ее. Но, несмотря на свой необъятный живот, Алан ухитрился сграбастать ее за руку, прежде, чем она успела вставить ключ в замок.

- Какого черта? Что с тобой?.. - спросил Алан, запыхавшись. - Ты заставила рыдать того парня. Ну, подумаешь, все опаздывали разок-другой, включая тебя саму...

Саманта вырвала свою руку из его лапы, и вытерла глаза рукавом. Единственное, чего она не могла делать на работе, будучи женщиной, — это плакать. Мужчины могли себе это позволить, но не она. Для нее это было недопустимо. Она должна была оставаться жесткой, иначе потеряла бы их уважение.

- Ты такая стерва последние пару месяцев, - продолжал толстяк, забрав у нее ключи от машины. - Какая муха тебя укусила?

- Отстань от меня... - Саманта развернулась к нему лицом. Алан был поражен, увидев ее заплаканные глаза. - Мне просто нужно уехать домой и остыть маленько.

Алан оглянулся по сторонам и сказал, уже гораздо тише:
- Не в таком состоянии, дорогуша. Давай-ка я отвезу тебя, заодно и поговорим. А завтра утром заберу тебя по дороге на работу, так что можешь оставить машину здесь.

Саманта услышала голоса других докеров, приближающихся к парковке.
- Ладно, поехали...

Они выехали со стоянки, миновав будку охраны. Саманта сидела, вжавшись в сидение. Алан молчал, пока они не выехали на трассу.

- А теперь рассказывай, Сэм, - велел он, сжав ее плечо.

- Я получила ответы на все свои вопросы. И... и мне ни хрена не полегчало...

- Угу... Значитца, ты выложила все карты на стол, а ее это ни фига не заинтересовало?

- Как-то так...

- Поэтому-то ты отказала нам с Алетой последние пару раз, когда мы звали тебя покататься на лыжах? Замуровала  себя в четырех стенах!

Саманта вытерла лицо обеими руками, и всхлипнула:
- Да...

- Ты, давай, прекращай все это, - мягко сказал Алан. - Твое сердце снова разбито, конечно, но на этот раз это не твоя вина. Тебя просто отвергли.

Саманта почувствовала, как на глаза снова наворачиваются слезы.
- Знаю, что это глупо, но у меня такое ощущение, что она отвергает вообще всё! Как будто  всё, что было,  не имело никакого значения. А я, идиотка, столько лет сохла по ней!

- Разозлись, напейся, трахни кого-нибудь, и тебя отпустит... - лаконично присоветовал друг.

- Мы, конечно, на работе одинаково одеты, но, если ты еще не заметил, я-таки - девушка... У меня нет того отростка, каким вы, мужики, чаще всего думаете...  И взмах этой волшебной палочки мне не поможет.

- Тогда хорош прятаться в своей норе, приходи к нам с Алетой. Будем рыбачить, кататься на водных лыжах... Да все, что захочешь, лишь бы ты только могла выкинуть эту дурь из головы! - воскликнул толстяк, и добавил: - А потом пойдешь и кого-нибудь трахнешь...

Саманта засмеялась сквозь слезы:
- Ты такой му@@к, но я все равно люблю тебя!

Алан похлопал ее по руке:
- Ты заставляешь меня чувствовать себя особенным. Пусть и дальше только я буду единственным м@@ком, которого ты полюбишь...

Алан и его жена действительно задались целью не оставлять Саманту одну ни на минуту. Если она не отвечала на их звонки, они тут же вскоре появлялись на ее пороге. Саманта провела на их лодке больше времени за те три месяца, нежели за последние пять лет, что они работали вместе с Аланом.

Саманта перестала избегать звонков Дэвида, как это делала обычно, и поведала ему обо всех своих перипетиях. И хотя он, казалось, расстроился, что у них так все сложилось с Дженнифер, но тем не менее был счастлив услышать, что она начала встречаться с коллегой по работе. Он охотно слушал, когда Саманта рассказывала про Ронду Териот — они с Рондой уже несколько лет работали вместе, но в разных подразделениях. Они флиртовали при случае, однако Саманта была искренне удивлена, когда Ронда приняла ее приглашение поужинать. У них было несколько свиданий, и Саманте понравилось ее общество. Легкие, ни к чему не обязывающие отношения, —  именно то, что нужно, чтобы вернуться к нормальной жизни. И Дэвид был с ней вполне согласен.

0

4

Глава 21

Саманта почувствовала, как участился ее пульс, - она стояла на пороге чужого дома, с бутылкой вина в руках, - и смотрела в зеленые глаза женщины, что открыла ей двери. И взгляд этих глаз  всколыхнул в ней нечто давно забытое, подспудно дремавшее в самой глубине души.
Ронда улыбнулась в ответ  и, взяв ее за руку,  утянула  за собой в дом.

- Можешь выбрать фильм, пока я накрою к ужину, - и она указала на гору дисков, лежащих на журнальном столе.

Саманте понравился предложенный выбор. Она остановилась на свежем ужастике, предпочтя его двум романтическим комедиям. Вскоре вернулась хозяйка с двумя тарелками, которые она  разместила на этом же столике, а затем открыла принесенное Самантой вино.

- Предпочитаешь страшилки? – Ронда заправила за ухо длинную белокурую прядь . – Присаживайся поближе….
- Я надеялась, что ты это предложишь, - улыбнулась Сэм.

Ронда  разлила вино по бокалам и подсела к Саманте.
- Должна предупредить насчет моих спагетти… Они вызывают зависимость. По крайней мере, мне так говорили.

- Значит, если я появлюсь на твоем пороге и начну умолять о добавке, ты не пошлешь меня к черту?

Ответом ей был такой томный взгляд, что  у Саманты ослабли колени.
- Тебе не придется умолять… - понизив голос, пообещала Ронда.

Саманта поперхнулась, и сделала вид, что очень занята дегустацией вина. Теперь она ясно поняла, что вряд ли уйдет отсюда раньше, чем наступит рассвет.

Ронда изящно накрутила спагетти на свою вилку и предложила  Саманте.
- Нравится? – промурлыкала она.

- Очень! Разве не заметно? – простонала в ответ Саманта, смакуя угощение. Она аккуратно промокнула губы салфеткой.

- Слышала, ты была очень занята этой ночью? – поинтересовалась  Ронда, поднимая бокал.
- Оба причала загрузили баржи по четыре каждый…

- Да некогда было даже кофе выпить! Я потом спала днем как убитая…

Ронда улыбнулась:
- Это хорошо. Значит, можно не переживать, что ты уснешь на мне…

Саманта густо покраснела.
- Видно, прощения мне не будет за тот косяк, да?

- О, боже! Да я нарочно тебя дразню! Если бы мне пришлось подряд  отработать шесть дневных смен,  я бы тоже  уснула во время того фильма, -  Ронда забралась на диван с ногами и уселась по-турецки, устроив тарелку на коленях.  Саманта не сразу отвела взгляд от ее стройных длинных ног. – А зачем ты так много работаешь сверхурочно? - поинтересовалась Ронда.

Вопрос застал Саманту врасплох, и чтобы выиграть время, она занялась едой. Она  давно не ела нормальной домашней пищи, потому что у нее практически не было свободного времени, кроме тех часов, которые она проводила вместе с Аланом и его женой. Но Саманта не собиралась делиться этим обстоятельством.

- Раз  есть такая возможность, то почему — нет?.. И главное, что следующим взносом я уже закрою  кредит за машину, - немного резко объяснила она.

- Окей, не заводись, все нормально… Может, твой пример окажется заразительным и для меня, – примирительно улыбнулась Ронда.

Она снова ловко накрутила спагетти на вилку и предложила гостье. Съев предложенное, Саманта поинтересовалась:
- Ты собираешься скормить мне свою порцию вдобавок к тому, что лежит у меня на тарелке?

- Ты слишком худая, -  заявила Ронда. - Алан сказал, что во время смены ты не ешь ничего, кроме фруктов и чипсов. А поскольку ты все время на работе, значит, ты вообще ешь мало.

- Врет он  всё. Его жена готовит для нас обоих, так что я нормально питаюсь. Однако, спасибо за беспокойство!

-На здоровье! - Ронда взяла пульт  от телевизора и включила фильм.

Еще одно, что  привлекало Саманту в этой женщине, —  так это то, что она не особо интересовалась ее  жизнью: они разговаривали о работе, сплетничали о коллегах, но Ронда  не переступала границы ее личного пространства. Саманта тоже не лезла к ней в душу с расспросами о прошлом или о том, чего она ожидает от их отношений. Все шло своим чередом — будет день, будет и песня...

Ронда унесла пустые тарелки, когда вернулась, то  села поближе к Саманте и прижалась к ней.  Она провела кончиками пальцев по шее гостьи, чуть царапая кожу ногтями. Саманту бросило в дрожь от этих прикосновений, и она не удержалась от стона.

- Чувствительное местечко, а?.. - прошептала Ронда.

Да что там  «местечко» - все тело Саманты разом превратилось в один напряженный комок нервов, чутко реагирующий на  ласку!.. Она так давно ни с кем не была, что эта легкая провокация вызвала в ней бурный отклик. Ронда наклонилась к ней и поцеловала сзади ее в шею.

- Ты же понимаешь, что делаешь со мной?.. - веки Саманты затрепетали, и она предупредила: - Если  хочешь досмотреть фильм до конца, тебе придется отодвинуться подальше...

Ронда схватила пульт и выключила телевизор.
- Какой фильм? - невинно поинтересовалась она. Ее губы тут же нашли губы Саманты. Огонь желания, побежавший по их венам, мгновенно превратил нежный поцелуй в жесткий и требовательный.

- Идем!..- задыхаясь, отстранилась Ронда, и за руку увлекла подругу в спальню. Они торопливо сорвали одежды, стремясь прикоснуться к друг другу. Саманта услышала, как с громким стуком упали ее ключи, затем — телефон... Они еще не успели добраться до кровати, а  руки и губы Ронды  уже вовсю исследовали ее тело.

В постели последовала короткая борьба за доминирование, и победа досталась Саманте. Она придавила руки противницы к простыням над ее головой, и прошептала, касаясь губами разгоряченной кожи:
-  Будь паинькой! Лежи смирно... Обещаю, тебе понравится!..

-  Сомневаюсь, что у меня получится вести себя хорошо... - пленница с наслаждением запустила руки в волосы Саманты и притянула ее ближе. - Но я знаю, что мне понравится...

Саманта безжалостно дразнила, целуя и покусывая извивающуюся под ней женщину, пока та не застонала  от возбуждения. А когда язычок мучительницы скользнул между ее ног,  женщина взмолилась, задыхаясь:
-  Ну, же! Прошу... Я сойду с ума, если ты будешь издеваться надо мной еще хоть чуть!..

О, да!.. Безумие — именно так можно было описать реакцию тела Ронды на прикосновение языка Саманты к ее пульсирующему центру, - и это заставило Саманту ощутить сладкий трепет, который она уже успела позабыть. Она дважды довела Ронду до финала, прежде чем отпустить ее.

Хищно улыбаясь, Саманта поцелуями поднялась по телу любовницы к ее губам. По тому, как жадно та отвечала на ее ласки, Саманта понимала,  что женщина может дать ей намного больше, и что все только начинается...

Ронда грубо схватила ее одной рукой за волосы, чуть пониже линии роста на шее, и впилась в ее губы, другой царапая ей живот. В этот момент где-то запищал сотовый — пришло сообщение.

-  Это твой телефон... Ответишь? - задыхающимся голосом спросила Ронда
-  Какой, к черту,  телефон, господи... - выдохнула Саманта. Пальцы Ронды скользнули в ее влажную глубину...

Ронда уснула, когда Саманта поднялась с постели и тихо прошла в ванную. По дороге она прихватила валявшийся мобильник. «Верно, с работы... Подменить просят...» - равнодушно подумала она. Ее кожа все еще хранила запах другой женщины, и она уж точно не собиралась сейчас покидать свою любовницу.

«Я хочу поговорить с тобой» - гласило пришедшее сообщение.

Саманта поморгала, и вновь перечитала слова на экране...  Вплоть до этого момента она твердо намеревалась вернуться в постель к Ронде. Но теперь  понимала, что не сможет этого сделать, потому что ее мыслями безраздельно завладела Дженнифер. Но почему она написала ей именно сейчас? Почувствовала, что она не спит?..  Саманте пришлось сунуть голову под холодную воду в раковине...

Стараясь унять взволнованное дыхание, Саманта отыскала свою одежду.
-  Мне нужно уйти... - шепнула она женщине, присев рядом с ней на кровать, и ласково убирая белокурые пряди с ее лица.

-  Что-то случилось? - сонно спросила Ронда, приподнимаясь.

-  Нет... И знаешь, мне понравилась эта ночь, - успокоила ее Саманта. - К сожалению, мне надо кое-что сделать...

-  Я так понимаю, это не может подождать? - разочарованно протянула женщина.

-  Увы... Но я позвоню тебе завтра, хорошо?

-  Я провожу тебя, - смирилась Ронда.

Но Саманта легонько толкнула ее обратно на постель и поцеловала.
-  Не беспокойся, я найду дорогу, -  она укрыла Ронду одеялом и еще раз поцеловала на прощание.

Пока Саманта добралась до машины, холод сентябрьского утра окончательно привел ее в чувство. Когда она выбралась на дорогу, ее охватило раздражение. Ну, почему Дженнифер угораздило проявиться именно в тот момент,  когда она наконец-то нашла кого-то?..  Нашла человека, отношения с которым могут значить больше, чем разовая интрижка?

-  Черт! Вот дерьмо! - в сердцах она ударила кулаком по рулевому колесу. Ее бесило, что всего несколько слов заставили ее все бросить...

Дома она швырнула сотовый на кухонный стол и полезла в холодильник за бутылкой с водой. Она отпила большой глоток, прежде чем  села и снова посмотрела на телефон. Был час ночи... Интересно, Дженнифер сейчас спит?

- Да похер!.. - злобно фыркнула она, и напечатала ответ.

«Поговорить о чем?»

Она положила сотовый и только взяла снова бутылку с водой, как немедленно пришел ответ:

«Мы могли бы встретиться? Я бы предпочла сделать это лично»

«Сделать что?» - отправила вопрос Саманта. Ответ был лаконичным:

«Поговорить»

Дженнифер явно не собиралась облегчить ей задачу.

«Я не знаю, о чем нам разговаривать» - ответила Саманта. «И я не уверена,  что мне будет  в кайф  опять вспоминать прошлое»

На этот раз ответ от Дженнифер пришел не так быстро, и Саманта подумала было, что странный ночной диалог на этом закончен. Она выждала еще немного, прежде чем отправиться на веранду, где могла бы посидеть и подумать.

«Можешь прихватить с собой биту» - вдруг выскочило на экране.

Саманта шумно выдохнула, окончательно выйдя из себя
«Где и когда?»

Ответ пришел незамедлительно:
«Завтра в полдень. В нашем парке»

«Ок, увидимся» - Саманта отправила сообщение и подставила телефон на подзарядку.

Выйдя на веранду, она плюхнулась на качели. Ее кожа все еще хранила запах Ронды, а через несколько часов она собиралась встретиться с Дженнифер...

Глава 22

Дженнифер вышла из дома намного раньше, чем нужно. Прошедшее лето обернулось адом: расставание с Эйвери, которое, как она думала, будет мирным, превратилось в затяжной и изнурительный процесс. Она наконец-то выудила из Джеки признание о том, что мама все-таки добралась до Эйвери. Разъяренная, Дженнифер приехала домой и столкнулась с Эйвери нос к носу.

- Ты подложила мне хорошую свинью, - пожаловался супруг в ответ на ее претензии. - Твоя мать практически каждый день интересуется, поговорил ли я с тобой насчет семейного психолога. Я пообещал это в надежде, что она отстанет, - Эйвери заглянул ей в глаза, ища сочувствия. - Я ведь живу по соседству и мне весьма затруднительно избегать ее.

- Прости,  я поговорю с ней.

Эйвери растянулся на диване, положив ноги в носках на кофейный столик.
- Это будет пустая трата времени — ей что об стенку горох... Я подумываю продать дом. Если честно, я уже созванивался с агентом по недвижимости.

Дженнифер с грустью оглядела дом, где провела основную часть своей взрослой жизни. Ей было тяжело думать, что кто-то чужой станет жить здесь, но ее больше ничего не связывало с этим местом, и она не ожидала, что Эйвери останется , раз ему было тут неуютно.

- Думаю, это хорошая идея, - сказала она.
- Дом оценили примерно в двести тысяч или около того... Рынок недвижимости сейчас  — полный отстой. Сможешь подождать, пока дом продадут, чтобы  выделить тебе твою долю? Если для тебя это проблематично, то могу дать пока тысяч пятьдесят или чуть меньше.

- Я могу подождать, - Дженнифер уселась в старое кресло. - Мне так жаль, что я  втянула тебя  во все это.

- Пустяки! — отмахнулся он. - Не извиняйся. Мы ведь знали, что так и будет. Я уж точно ничего другого не ожидал и  не хочу лишних проблем. Я поговорю со своим адвокатом. По моим прикидкам, мы получим развод недели через две.

Именно Мишель окончательно убедила Дженнифер связаться с Самантой в свете того, что развод был уже близок. Джен, правда, еще не преодолела последнее препятствие: не призналась родным в своей ориентации.

- Закончи сначала с разводом... - посоветовала подруга. - А потом ка-ак шарахнешь!...  А то, если они узнают раньше, то совсем взбеленятся и все усложнят.
Мишель была права.

Джен подъехала к парку, где они условились встретиться с Самантой, и вышла из машины. Воздух был напоен запахом сосен.  Она вдохнула полной грудью - этот хвойный аромат напомнил ей те времена, когда они с Самантой сбегали к ручью, чтобы побыть вдвоем. Они никогда не занимались там любовью — просто часами сидели на песчаном берегу, планируя совместную жизнь. Чудесные мечты, которые они когда-то делили друг с другом... Джен надеялась, что все еще может сбыться.

Надо признаться, Дженнифер понятия не имела, что  скажет Саманте. Она провела предыдущую ночь в компании Мишель   и энного количества «маргариты». Сообщение, которое она отправила Сэм,  было сиюминутным порывом под воздействием алкоголя, а потом она снова превратилась в неуверенную в себе трусиху.

Подставив лицо солнышку, Джен даже осмелилась размечтаться:  каково это - снова почувствовать себя в руках Саманты?.. Ощутить вкус ее кожи, ее губ?.. Но стоило ей услышать, как хлопнула дверца автомобиля, а затем узреть Саманту собственной персоной, - руки в карманах куртки, тревожное выражение лица, - как подумала, что  ее фантазии могут и не осуществиться...
- Ты рано, - сказала Джен,  несмело подойдя к ней.

Саманта пожала плечами:
- Прогуливалась вокруг, чтоб  проветриться. Смотрю, ты тоже?

Джен улыбнулась: забавно, что они, как и прежде, до странного во многом совпадают.
- Спасибо, что пришла, - неловко продолжила Джен.
- Так что у тебя на уме? Выкладывай...

Джен ковырнула землю носком туфли и пожала плечами:
- Ну... я сама не знаю, - она взглянула на Саманту. Та стояла, не шелохнувшись, с каменным лицом, и Дженнифер еще больше занервничала. - Я тут о многом передумала со времени той нашей встречи...

- О чем же, например?

- Я подумала... Я хочу узнать тебя заново, - пролепетала Джен, понимая, что Саманта видит ее волнение.

Сэм покачала головой, и уставилась мимо нее куда-то вдаль.
- Как по мне, это не очень хорошая идея... - она с силой потерла лицо руками. - Мы ведь обе решили, что не можем быть друзьями.

- Я  не прошу на мне жениться, - фыркнула Джен, - Я...

- Ты и не можешь, — парировала Саманта, - Ты - уже замужем.

- Я развожусь... - Джен увидела, как на лице Саманты отразилась целая гамма чувств. - Это оказалось не так-то просто... Но скоро все закончится.

- Сочувствую... - Саманта опустила глаза.

- Правда? Или  это все, что ты можешь сказать?

Саманта огляделась по сторонам, по-прежнему избегая  ее взгляда.
- Я думаю, тебе несладко пришлось. Вот, что я хотела сказать....

Возникла неловкая пауза.

- Сегодня такой чудесный день... - наконец нарушила молчание Джен. - Прогуляешься со мной?
Саманта кивнула и молча последовала за ней, держась чуть позади.

- Чем ты теперь занимаешься? - поинтересовалась она. - Я имею в виду, у вас же общий бизнес...

- Муж выкупает у меня мою долю. Мы поделим все поровну. Но ведь на самом деле ты хотела спросить — живем ли мы под одной крышей?

- Ты по-прежнему видишь меня насквозь, - грустно улыбнулась Сэм.

- Я сняла квартиру в Батон-Руж вскоре после проводов Тима.

Саманта сбилась с шага. Что среднее между гневом и смущением было в ее взгляде, который она бросила на Джен.

- А что с работой? - спросила она, и пнула ногой сосновую шишку, так что она попала к Джен.

- Пока проедаю свои сбережения, да еще вот подработка... - Джен тоже отфутболила шишку, послав ее далеко вперед. - Как поживает Дэвид? Ты  общалась с ним?

- Да, пару раз... У него, похоже, все в порядке.

- Подозреваю, что он до сих пор ни с кем не встречается?

- Нет... Тим был смыслом его жизни. Пройдет немало времени, прежде чем он будет готов впустить кого-нибудь в свою душу.

- Воображаю, каково это — найти Тиму достойного преемника. Такого, чтобы его крошечная обувка не пропала даром...

Саманта рассмеялась:
- Да уж... У него был самый маленький размер обуви, какой только есть среди мужских! Помнишь, как мы вечно издевались над ним из-за этого?

- А то!.. А еще из-за того, что у него никак не хотела расти борода!
- Это было вечным яблоком раздора между нами! Если он выводил мне из себя, я тут же цеплялась к  его бороденке, и он злился невероятно!..

Дженнифер почувствовала, как напряжение, возникшее было между ними, потихоньку ослабло.

- Как они встретились с Дэвидом?

- Случайно... Тим как-то вечером въехал ему в зад, покидая бар. Прости, конечно за каламбур... Они обменялись информацией для страхового возмещения, и на следующий день Дэвид позвонил ему. После этого они уже не расставались...

-  Мужчины частенько скоры на подъем, да?

-  Женщины не лучше... Ты же наверняка слышала эту шутку про Ю-хол синдром? (U-Haul * "Сам себе перевозчик" - компания, сдающая напрокат прицепы, пикапы, грузовики на условиях подневной оплаты)

-  Нет... - заинтриговано покачала головой Джен.

-  Ну, это когда две женщины сходят на первое свидание, а на следующий день одна из них уже приезжает на грузовике с вещами — дескать, съезжаемся, дорогая!

Дженнифер легонько ткнула Саманту локтем в бок:
-  Признавайся, у тебя бывали такие случаи?

-  Никогда, - серьезно ответила Сэм. - Бывало, что я оставалась на время у кого-то в доме, но никогда не покидала насовсем собственной берлоги. У меня тоже иногда  жили подруги, но  всегда было совершенно определенно, что мы не будем официально вместе.

-  Сколько... женщин у тебя было? - неожиданно спросила Дженнифер.

Саманта остановилась и в упор посмотрела на нее.
-  Ты действительно хочешь это знать?

-  Я спросила тебя...

Саманта неспешно двинулась дальше.
-  Пятнадцать, если считать тебя.

Теперь  Дженнифер застыла на месте:
-  Пятнадцать?! - пораженно воскликнула она. - Ты спала с такой толпой?

Саманта остановилась в нескольких шагах от Джен, но не повернулась к ней лицом.
-  Не задавай вопросов, если не хочешь знать ответов...

Дженнифер понимала, конечно, что  чужая личная жизнь - не ее ума дело, и глупо было бы предполагать, что все эти годы Саманта вела монашеский образ жизни, но это сильно задело ее за живое.

-  А сколько побывало в твоей постели? - развернувшись к ней, поинтересовалась Сэм.

-  Ты была единственной.

-  А мужчин? - безжалостно пытала Саманта.

-  Тоже всего один.

-  Ты же говорила мне, что спала с Дэйлом Сандерсом?!

-  Этого не было...

-  Ты соврала мне, значит... - Саманта подошла к ней вплотную — близко-близко: - А как же все эти разговоры, типа ой, я теперь нормальная!.. теперь я знаю, чего мне не хватало!

Дженнифер вызывающе подняла голову и выпятила подбородок, не показывая виду, что ее пугает искаженное гневом лицо Саманты.
-  Да, я  обманула тебя! Я была зла и обижена! И  хотела ранить тебя побольнее... Нормальная реакция для  подростка, когда он сломлен и раздавлен!

-  Ну-ну... - недоверчиво протянула Саманта. - У тебя чертовски убедительно все получилось!

-  Ты тоже тогда вела себя мерзко... Каждый раз, когда Дейл смотрел в твою сторону, ты показывала ему жестами, что пристрелишь его.

-  И что ты, господи, нашла-то в этом маленьком засранце? - Саманта несколько отступила назад, давая ей пространства.

-  Ничего... - Джен охватила себя руками, словно замерзнув. - Я слишком тосковала по тебе...

-  Так почему же, черт побери, ты так себя вела в тот вечер?!  - Саманта в отчаянии вскинула руки. - Я так старалась...

-  Да потому что  я была такая же глупая, как и ты! - перебила ее Дженнифер.
Саманта шумно выдохнула и села, чуть пройдя вперед, на скамейку.

- Мы были детьми. - Джен села рядом с ней. -Это же все  детские закидоны! Я бы никогда не поступила так, если б знала, чем все закончится...

-  Да поделом мне... Я это заслужила, - Саманта устремила взгляд вдаль, глядя куда-то сквозь деревья.

- Я думаю, что не должна была тебя отпускать, - тихо проговорила Джен. - Да я на самом деле так тебя и не отпустила. Просто отказывалась признать это, пока не встретила тебя снова.

-  Но почему ты ничего не сказала мне, когда мы разговаривали в прошлый раз?

-  Я боялась... А ты не сказала, что чувствуешь ко мне! - Джен в упор посмотрела на Саманту. -  Ты сказала, что нет больше никаких чувств. Я чуть не умерла со страху, когда просила тебя встретиться со мной сегодня!

Саманта наконец-то взглянула ей в глаза.
-  Н-да... Похоже, мы в чем-то так и не повзрослели. Я ведь думала, что ты ждала  меня, чтобы убедиться, что я все еще переживаю за тебя... И значит, ты могла бы...

Джен перебила ее:
-  Могла бы насолить тебе, как в тот раз с Дейлом?.. Нет, я бы не сделала так! Даже если бы у меня не было никаких чувств к тебе. И ты права — мы опять ведем себя как дети.  И я по-прежнему к тебе неравнодушна...

-  Почем ты знаешь? Между нами — целая жизнь. Мы стали совсем другими. Ты не можешь так говорить...

-  Могу! - твердо возразила Дженнифер. -Только однажды в жизни я по-настоящему была влюблена... Не в Эйвери, нет. Посмотри же на меня, Саманта...

Саманта выпрямилась и снова уставилась куда-то в чащу деревьев, но потом медленно-медленно повернулась к ней. Ее глаза встретились с серо-голубыми глазами Джен — беззащитными и  полными страха.

-  Я оставалась с мужем, потому что потеряла тебя. Замужество давало мне защиту, и я могла скрывать свои подлинные чувства. Двадцать лет я пыталась тебя забыть, но мое сердце до сих пор принадлежит тебе...

Саманта тяжело сглотнула и снова отвела взгляд.
-  Как я же мечтала услышать от тебя эти слова!  - проговорила она. - Но теперь, когда это происходит на самом деле, я не могу заставить себя  поверить...

Дженнифер поникла, чувствуя себя побежденной.
-  Что ж, вот я и сказала их...  И я не могу, да и не хочу отказываться от своих слов. Я в самом деле не знаю, о чем бы хотела спросить тебя, но я сделала свой ход — и теперь дело за тобой.

-  Что ты хочешь этим сказать? Что значит, ты не знаешь, о чем меня спросить? - сделала встречный выпад Саманта.

Дженнифер совершенно не представляла последствий этой их встречи, и вовсе не собиралась изначально выставлять напоказ свои чувства. Теперь она чувствовала себя глупо из-за своей скоропалительной откровенности.
-  Не знаю... - устало ответила она, безвольно уронив руки на колени. - Думай, что хочешь.

Глава 23

Саманта сидела на скамейке, до головокружения всматриваясь в чащу деревьев. Дженнифер тихо сидела рядом, пиная  комочки земли под ногами.
«Это все - полнейшее безумие...» - подумала Саманта. Слово «безумие» напомнило ей о Ронде. Как она объяснит ей все это?.. Она наконец-то встретила человека, который ей интересен, и что теперь? Послать все к черту ради крохотного шанса, что она и Джен могут начать все сначала?..

Да.

-  Дэвид приглашал меня в гости. Думаю, ему нужна компания. Поехали со мной... - выпалила она.

Дженнифер замерла, не веря своим ушам.
-  Когда?

Саманта помассировала затекшую шею, пытаясь снять напряжение.
-  У меня две дневные смены, начиная с завтрашнего дня. Затем я несколько дней свободна. Могу вдобавок попросить пару деньков в счет отпуска.

Джен в задумчивости скрестила руки на груди.
Саманта тем временем успела пожалеть о своей импульсивности. «Лучше б пригласила ее на ужин, что ли...»

-  Окей, - согласилась Дженнифер, подумав.

Удивленная ее согласием, Саманта сказала:
-  Ты не должна соглашаться, если думаешь, будто обязана сделать  это. Я понимаю, что застала тебя врасплох.

-  Почему же? Мне на самом деле нравится эта идея, - возразила Джен. -  Если, конечно, ты действительно хочешь, чтобы я поехала с тобой... Кроме того, это даст нам возможность узнать друг друга по-новому.

Они посидели еще чуть, обеим было не по себе, - и ни одна не знала, что еще сказать. Потом Саманта записала адрес Джен, и они договорились, что Сэм заедет за ней в субботу в восемь утра. Саманта чувствовала себя словно в тумане, когда стояла, провожая Дженнифер взглядом, пока та садилась в машину.

-  Если передумаешь — позвони, - предупредила Саманта.
-  Если ты в свою очередь обещаешь то же самое, - бросила напоследок Джен и уехала.

Саманта возвращалась домой с черепашьей скоростью. Она не могла понять, что больше ее беспокоит: предстоящее объяснение с Рондой, или ее спонтанное приглашение Дженнифер составить ей компанию. Она вообще-то планировала навестить Дэвида, но не так скоро и не с Дженнифер.

С одной стороны, Сэм очень хотела, чтобы побыстрее наступило то время, которое они с Джен проведут вместе. С другой стороны, она была озадачена поведением Джен. За какие-то полгода она из замужней дамы превратилась в... Во что, кстати? Осознала ли Джен свою ориентацию?.. Или у нее просто что-то вроде кризиса среднего возраста, и она хочет, чтобы Саманта облегчила ей это бремя?..

Что же, черт возьми она делает-то?!  Сама провела лето, пытаясь забыть Дженнифер, а теперь готова броситься во все тяжкие!

Саманта взяла сотовый и голосовым набором вызвала Ронду.
-  Привет! Все хорошо? - Ронда откликнулась после второго гудка.

-  Да... Я могу зайти к тебе? - спросила Саманта, прибавляя скорость.
-  Конечно, - немедленно отозвалась та, но в ее голосе звучал так, что Саманта поняла -  Ронда знает, что произойдет дальше.

- Привет, - еще раз поздоровалась Ронда, открыв дверь. Саманта вошла в дом. - Я сварила кофе. Присоединишься? - она развернулась и потащила Саманту за собой на кухню.

Саманта устроилась за столом и вертела в руках телефон, пока Ронда наливала им кофе.
-  Помнишь,  меня как-то не было на работе какое-то время, когда умер мой друг?

-  Ммм... Ну? - Ронда села напротив и пододвинула к ней чашку.

-  Его партнер приглашает меня навестить его во Флориде. Ему нужно дружеское общение.

-  Я представляю себе его состояние... Ты как-то говорила, что они были вместе очень долго, - Ронда положила себе сахара.

Саманта задумчиво уставилась в чашку.
-  Я собираюсь отчалить после смены на следующей неделе и... и моя бывшая едет со мной.

-  Понятно... - Ронда сделала глоток и неожиданно улыбнулась: - Я не обижаюсь на  тебя, если  ты беспокоишься об этом.

-  После этой ночи... - начала было Саманта, но Ронда подвинулась к ней и взяла ее за руку:

-  Все было прекрасно, правда. Но у меня было слишком много женщин, чтобы прикипеть сердцем к кому-то одному... И могу сказать, что когда ты слишком увлечен единственным человеком, это... Это разрушает. Это как будто ты борешься сразу со многими.

-  Я думала, что разделалась со всеми своими привязанностями. Но, похоже, я ошибалась.

Ронда ободряюще сжала ее кисть, потом убрала руку.
-  Я предвидела, что наши отношения — нечто временное. Хотя я думала, что все это продлится немного дольше, чем получилось. Мы помогли друг другу пережить трудные времена, но это и  все, что связывало нас.

-  Даже не представляла, что у тебя тоже есть проблемы, - виновато призналась Саманта. - Я была слишком занята собой, чтобы это заметить.

-  Ты знаешь Мэнди из отдела перевозки сухих грузов?

-  Да, видела, но мы никогда не общались.

-  Мы были вместе три года. И разбежались несколько месяцев назад... - Ронда добавила еще сахара в кофе.

-  Надо же! Я даже не подозревала...

-  Никто не знал, - ответила Ронда. - Половина ее родни работает на заводе, а она скрывает свою ориентацию. Я старалась так все обставить, чтобы никто ничего не заподозрил... - она вздохнула. - Я думала... я надеялась, мы снова будем вместе, но она все решила за нас.

-  Что ж... Я рада, что ты не в обиде. Но мне и грустно немного, - Саманта взлохматила пальцами волосы и сделала глоток кофе. - Ты на самом деле мне очень нравишься. Жаль, что мы не встретились при других обстоятельствах.

-  Расскажи мне о своей бывшей. Ты подумываешь помириться?

Саманта грустно улыбнулась в ответ:
-  Понятия не имею...  Было время, когда я была бы в восторге, если бы она вернулась в мою жизнь, но теперь... Я просто не знаю.

-  Как бы избито это не звучало, но время покажет. Я скажу так: используй этот шанс и посмотри, куда это заведет. Потому что, если честно, это единственная возможность для каждой из вас узнать наверняка.

Саманта поднялась из-за стола и поставила чашку в мойку.

-  Спасибо за кофе, а главное — за дружескую поддержку.

-  Что-то ты мало выпила кофейку, - заметила Ронда. - Слишком крепкий?

-  У меня от него шерсть на загривке дыбом! — усмехнулась Саманта, и, склонившись, чмокнула ее на прощание в висок.

***
Между тем, Дженнифер  ни разу не позвонила и не сказала, что отменяет встречу, и  они  не общались со времени встречи в парке. Саманта не знала, что и думать. Она сама могла бы позвонить, но какая-то маленькая частица ее боялась, что Джен воспользуется этим и отступит.

Складывая вещи в багажник грузовика, Саманта вспомнила телефонный разговор с Дэвидом, когда она сообщила ему, что приедет вместе с Джен. Дэвид тогда, казалось, не столько удивился, сколько позабавился ситуацией.

-  Я знал, что так и будет! - сказал он со смехом. - Вас же тянет к друг другу, точно магнитом!

По дороге Саманта всё вспоминала исключительную способность Тима помнить мельчайшие подробности их невинных приключений:

-  Разве ты не помнишь четвертое июля, когда мы ходили смотреть салют на реке? Ты надела сандалии и порезала ногу осколком бутылки — нам с Джен пришлось почти на руках тащить тебя к машине... Джен еще была в таких коротеньких обрезанных шортиках, что ты не могла не пялиться на нее...

Хотелось бы ей иметь такие же способности, как у Тима! Как говорил Алан, воспоминания не могут быть правдивыми. И в самом деле: с течением времени Саманта вспоминала только самые лучшие моменты, которые они разделили с Джен. Но с тех пор, как она встретила ее снова, большинство ее мыслей крутилось вокруг их болезненного разрыва. И Саманта цеплялась за эту боль снова и снова, словно за спасательный круг, и совсем не была уверена, что сможет отпустить ее...

Глава 24

Дженнифер второпях засунула стопку журналов в кухонный шкафчик, не найдя другого подходящего места, чтобы спрятать всякую ерунду, которая была разбросана повсюду. Она больше не обязана была готовить, убираться для кого-то , а только для себя, и  вовсю этим злоупотребляла. Джен вспомнила, как Саманта всегда поддерживала порядок в своей спальне без всяких понуканий со стороны матери, и  делала это быстро,  - не то что она. Стук во входную дверь известил Джен о том, что поздновато наводить порядок.

Джен нервно оглядела себя в зеркало, прежде чем открыть.
- Ты по-прежнему пунктуальна, как я вижу.

- О-о! Да ты готова! - улыбнулась Саманта, входя. - Я думала, некоторые еще в халате.

Дженнифер сморщила носик:
- А ты по-прежнему все такая же ехидина? Некоторые вещи никогда не меняются.

- Это у меня от природы, — Саманта оглядела маленькую гостиную. -Ты готова в путь?

- Да, только принесу мои сумки из спальни.

- Тебе помочь? - крикнула Саманта ей вслед.

- Не-а... Я мигом! - ответила Джен, роясь в кладовке. Если Саманта и заметила, что они оделись практически одинаково, то  ничего не сказала. Джен стащила через голову темно-зеленую футболку с воротником на пуговицах и бросила ее на пол, заменив  белой толстовкой с длинными рукавами.

Когда Джен вернулась в гостиную, она обнаружила Саманту, разглядывающую  фото, вставленные в рамочку.
- Твои родители... Они подросли.

- Ты имеешь в виду —  постарели, - поправила Джен, останавливаясь позади нее. - Я сделала этот снимок в прошлом году на мамино 75-летие.

Саманта на мгновение вгляделась в фото чуть пристальнее.
- Я забыла, что они были слегка постарше, чем мои предки.

Саманта указала на другую фотографию и посмотрела на Джен:
- А это кто?

- Это собственно Эйвери, - Джен посмотрела на его изображение, где он ловил рыбу на берегу реки. Его отросшие светлые волосы торчали из-под старенькой бейсболки, которую Эйвери так любил носить.

- Вау! - Саманта поставила фото обратно на книжную полку и ухмыльнулась: - Ты всегда была неравнодушна к блондинам, да?

- Никогда вообще-то не задумывалась над этим, - Джен закинула рюкзак на плечи.
Она лукавила. Единственное, что привлекло ее в Эйвери — то, что он обожал кантри-певца Алана Джексона. Помимо того, что Алан и Саманта были однофамильцами, у них были схожие предпочтения.

- Давай-ка я возьму это, - сказала Сэм, забирая из рук Дженнифер большую из двух сумок. - Надеюсь, ты прихватила купальник. В Майами  все еще тепло в это время года.

Джен шла за ней следом и замешкалась, запирая двери.
- Я не взяла его. Если я и намокну, то буду при этом не в купальнике... - лицо Дженнифер было пунцовым, когда Саманта обернулась к ней.

- Ты ведь вовсе  не хотела, чтобы это прозвучало так двусмысленно? - усмехнулась она. В ответ Джен только прикрыла рот и покачала головой.

- Я тоже могу повести машину, если хочешь, - сказала Джен, когда они выехали на шоссе.

- Ловлю на слове! Если мы не остановимся на ночь, я просто развалюсь на части.

Дженнифер дотянулась до приборной панели и взяла айпод Саманты.

- Nine Inch Nails Джош Гробан... - Джен улыбнулась: - О, какой эклектичный микс! Шер?

- Мне она нравится, - ответила Саманта со смущенной улыбкой.

Джен открыла закладку со списком треков.
- О, старая классика! Journey, Boston, - и, ну надо же! -  Judas Priest*...  Я уже давно их не слышала. Мы дважды были на их концерте, помнишь? (*группы 70-х)

-  Да-а... - кивнула Джен и засмеялась: - Ты покупала мне футболки  на обоих шоу. И мой гардероб по большей части состоял из них, - она вернула айпад на место. - А ты помнишь, что случилось с твоей футболкой, когда мы смотрели Foghat?

- Она случайно загорелась...

- А-ха! Случайно!.. У тебя была целая упаковка петард в заднем кармане! Я видела, как ты подожгла их, когда нагнулась, чтобы бросить одну,   но не сумела вовремя подбежать к тебе, - еле выговорила Джен, давясь от смеха.

- Меня спасли крохотные башмачки Тимми,  - закатила глаза Саманта. - Я упала навзничь и пыталась кататься по земле, но петарды продолжали взрываться у меня под спиной. Все кончилось тем, что я перевернулась на живот, и Тим затоптал их, проклиная и меня и петарды.

- Да, ты  ту футболку подпалила...

- В те времена это считалось круто, особенно с теми мокасинами, которые ты обычно носила.

Джен одарила ее задумчивой улыбкой.
-  Эти мокасины исчезли как-то летом после каникул. Мама уверяла, что я забыла их, но, подозреваю, она выкинула их на помойку. Я была так сердита!

- Наши матери ненавидели, как мы одевались. Моя так  до сих пор, если честно, не одобряет мой гардеробчик, - Саманта  погладила обтянутые джинсами ноги. - На сегодняшний день он состоит преимущественно из джинсов и шорт, а на работе я ношу Номекс. * ( Спецодежда из ткани NOMEX® , не поддерживает горения и не плавится.)

- У тебя есть хоть одно платье?
- Увы!
- И теперь, значит, ты живешь на болоте, - резюмировала Джен. - Как Шрэк...
- Ну, да... Только я не похожа на людоеда, и не воняю, как огр, - торопливо добавила Сэм.

- Да неужели? - подначила собеседница.

- Ла-а-дно... - протянула Сэм, - тогда ты — Осёл!

Дженнифер заливисто расхохоталась, запрокинув голову.
- Ну, если так и дальше пойдет, то мы неплохо проведем время!

- Думаю, Дэвиду придется по душе, как мы дурачимся. Он изголодался по живому общению.

- Как он отнесся к тому, что я приеду с тобой?

- Отлично! Он очень хочет провести с тобой время. Это он так сказал, я не выдумываю.

- Я хочу узнать человека, с которым Тим разделил свою жизнь, - Джен отвернулась к окну. - Услышать о том, каким был Тим во взрослой жизни... - она на мгновение снова встретилась глазами с Самантой: - Я так сожалею, что мы потеряли связь...

- Я тоже очень скучаю по нему, - сказала Сэм. Ее голос чуть дрогнул. - Мы не так уж часто виделись, но я всегда знала, что он рядом.

Они надолго замолчали — обе думали о Тиме. Дженнифер смотрела в  окно на проносящийся  мимо пейзаж. Ей казалось нереальным, что они ехали сейчас по тому же самому маршруту, по которому когда-то сбежали из дома. Тогда они втроем ютились в передней части старенького фургона, нимало не беспокоясь о том, что натворили. Тим возбужденно галдел, разглядывая карту. Он хотел поехать в Южную Каролину. Саманта — куда -нибудь на Восточное побережье. Джен было все равно, лишь бы подольше и лишь бы с ними. Она любила свою семью и ненавидела себя за то, что ее побег ранним утром из дома расстроит близких. Но зато она была с теми двумя людьми, с которыми хотела быть вместе больше всего на свете.

Глава 25

- Не хочешь попудрить носик? - спросила Саманта, когда они пересекли границу штата Миссисипи.
- Нет, мне и так нормально, - зевая, отказалась Джен. Между деревьями она увидела туристический центр Миссисипи. - Дай угадаю: мы должны там остановиться? - улыбнулась она. - Как в старые добрые времена?
- Так и есть. Мы останавливались там в ту ночь, когда сбежали. Странные ощущения, да?
- Да... Навевает массу воспоминаний.
И Дженнифер мысленно вернулась к событиям той ночи.

После остановки Тим сел за руль, а они с Самантой переместились в заднюю часть фургона, чтобы поспать. Но спать они, конечно, не стали... Они виделись друг с другом только в школе. Случайное прикосновение в коридоре между уроками было их единственным физическим контактом с того времени, как мать Сэм узнала об их отношениях и запретила им видеться.
Они улеглись на полу фургона, и только одеяло защищало их личное пространство. Тим, должно быть, предвидел, что последует затем, и врубил радио на полную громкость. Джен и не помышляла заниматься любовью. Ее желудок скручивался узлами еще с того момента, как она покинула отчий дом, сбежав через окно спальни. Но одного нежного поцелуя хватило, чтобы разжечь в ней огонь желания...

Она знала, что нервы Саманты так же напряжены, как и ее... Сэм поцеловала ее и мягко опрокинула на спину, так что голова Джен легла ей на плечо. Пальцы Саманты нежно гладили ее кожу, ну а у Дженнифер были другие намерения. Ее рука скользнула вниз, в шортики Сэм.  Пальчики Джен ласкали живот подруги, и она чувствовала, как Саманта заводится от ее прикосновений.
Тим нас услышит! - прошептала Саманта.

-Под Led Zeppelin? Вряд ли... - возразила Дженнифер прежде, чем прильнуть ртом к ее губам. Ей нравилось, что  Саманта не сдерживалась, когда подступала к самому краю, покорно подчиняясь воле Дженнифер и движениям ее руки.

- Ты голодная? - голос Саманты вырвал ее из сладких воспоминаний. «Помоги мне Боже, еще как !» - подумала Джен, изголодавшаяся по интимной близости. «И знала бы ты, как долго...» Двадцать лет всепоглощающего желания, которое невозможно было утолить...

- Нет... - ответила Джен, удивляясь низким вибрирующим ноткам в собственном голосе. - Я же позавтракала.
- Я знаю прекрасное местечко в Пенсаколе, где мы можем остановиться и перекусить. Ты уверена, что продержишься на своем завтраке?
- Не переживай!

- Если захочешь чего -нибудь выпить, только скажи, - и она с улыбкой взглянула на нее: - Мы ведь не торопимся? Поэтому если тебе понадобится в туалет, просто намекни.

- Мы поедем сразу напрямую к Дэвиду? - Джен понимала, что это звучит эгоистично по отношению к нему. Наверняка, Дэвид с нетерпением ожидает их, но она хотела побыть с Самантой наедине как можно дольше.

- Я уже подумала об этом... Можем остановиться  на ночлег, если ты не против. Если мы продолжим путь, то приедем утром, и все равно завалимся спать. Может, лучше будет, если мы отдохнем, и остаток пути проедем завтра?

- Мне подходит этот план, - отвернувшись к окну, ответила Дженнифер, пряча довольную улыбку.

Глава 26

Саманта съехала с шоссе вскоре после пересечения границы штата Флорида. Когда она в прошлый раз ехала этой дорогой, сильная гроза вынудила ее сделать остановку. Она нашла тогда убежище в маленькой семейной закусочной, и надеялась, что это заведение еще существует.

- Ты уже проголодалась? - спросила она. - Потому что я направляюсь в одно местечко с прекрасной деревенской кухней, если, конечно, ты не предпочитаешь фаст-фуд.

- Я только «за»! У меня попа уже деревянная... - призналась Джен.

Когда они вошли в закусочную, их быстро препроводили в кабинку. Путешественницы не успели еще расположиться, как официантка уже была готова принять заказ на напитки. Она посмотрела на Джен:

- Что тебе принести, дорогуша?
- У вас есть сладкий чай?
- Конечно! - и официантка повернулась к Саманте: - А тебе, крошка?
Саманта вернула ей улыбку:
- То же самое.

- Мне кажется, она с тобой флиртует, - поддразнила Джен, когда официантка удалилась.

Саманта пробежала глазами меню, и посмотрела на официантку, которая остановилась у другого стола.
- Она ведет себя с теми парнями точно так же. И она не пингует мой гейдар. Ты же понимаешь, о чем я? - в тон Дженнифер ответила Сэм.

Джен скорчила гримаску:
- Я вообще-то не в каменном веке жила...

- Знаешь... я рада, что ты согласилась поехать со мной, - прикрывшись меню, призналась Саманта.
- Я тоже. Я давно никуда не выезжала из Луизианы.

Вернулась официантка с напитками и приняла у них заказ.

Саманту одолело любопытство:
- Вы с Эйвери много путешествовали?

Джен помассировала шею.
- Когда мы только-только поженились, он любил гонять на байке. Мы посетили много мототреков, в основном, в Техасе, где  он участвовал в гонках. А когда мы занялись бизнесом, то у нас уже не было свободного времени.

- Тебе это нравилось?

Джен пожала плечами:
- Да, поначалу. Это было захватывающе. Ощущение скорости и все такое... Потом как-то приелось однообразие.

- Ну, а ты занималась чем-нибудь, что нравилось тебе? И чем именно? Кроме того, о чем ты мне уже рассказывала.

- Я люблю рыбачить... Музыку люблю, танцевать, ну и тому подобное. Мы какое-то время занимались этим вместе, но... - Дженнифер запнулась. - Потом перестали. А у тебя есть хобби?

- Отец научил меня столярничать, - сказала Сэм. - Мы сделали все кухонные  и книжные шкафчики в моем доме, - она замолчала, потому что вернулась официантка с едой, и продолжила, когда та ушла. - И, кстати, мне нравится ходить время от времени на танцы.

Джен, которая собиралась было отправить в рот очередную порцию картофельного пюре, замерла на полпути:
- Ты?! Ты танцуешь?..

- Да, представь себе...И у меня неплохо выходит! - самодовольно подтвердила Сэм.

- Надо же... - пробормотала Джен, отправляя-таки пюре в рот. Проглотив, она сказала: - Может,  Дэвид сводит нас в клуб, -  хотела бы я оценить твои способности...

Мускулы живота Сэм свело сладкой судорогой, когда она представила их с Дженнифер на танцполе. Она откашлялась:
-  Возможно, Дэвид предпочтет провести вечер за городом.

-  Мы никогда не танцевали с тобой, - проницательно заметила Джен, словно угадав ее мысли.

-  О-о! Мы танцевали! Только в горизонтальном положении... - ляпнула Саманта. Слова вырвались у нее против ее воли. Она нервно взглянула на Джен, которая пристально смотрела на нее, и покраснела от смущения. - Прости... - прошептала Саманта, вытерев рот салфеткой, и отвела взгляд. - Мы с парнями на работе любим подкалывать друг друга. И я временами забываю  следить за речью, даже когда не с ними, - извиняющимся тоном добавила она.

- Но ведь так и есть, - сказала Джен, в упор глядя на нее. - Мы набрасывались друг на друга при каждой возможности.

Саманта почувствовала вспышку возбуждения, увидев, как Дженнифер смотрит на нее. Но она не могла себе позволить сосредоточиться на этом ощущении. Ей было трудно даже просто быть рядом с Джен. «Черт, либидо, словно у подростка...» Она схватилась за стакан и сделала глоток. Дженнифер отвела взгляд...

Когда они покончили с едой, Джен извинилась и отлучилась в уборную. Саманта проводила ее взглядом, хотя знала, что не стоит этого делать. Несколько  мужчин тоже повернулись ей вслед. Дженнифер всегда привлекала внимание,  не прилагая к этому никаких усилий. Будучи  подростком, она,  казалось, избежала характерных для этого возраста проблем с внешностью. Она  была хорошенькой. И сейчас была прекрасна.

Саманта прислонилась к перегородке и наконец выдохнула, мысленно возвращаясь к тем временам, когда они сбежали на Харриган Крик.

Тогда Тим вынудил Дженнифер поделиться с ним ее секретом. Саманта вспомнила ту ревность, которую она ощущала, из-за того что эти двое знали то, чего не знала она. Когда она уже совершенно распсиховалась, Джен сказала Тиму, что он может рассказать Сэм.

- Джен сильно запала на одного человечка, - сообщил он с ухмылочкой, - но слишком очкует, чтобы сказать об этом.

Саманта попыталась сделать вид, будто его слова совершенно ее не волнуют. Она молча бросала камешки в воду, боясь услышать, что он скажет дальше.

- Что? Тебе не интересно? - осведомился Тим. Его улыбка стала еще шире.


- Тю!.. Ну и кто это? Мистер Бурган? - Саманта знала, что Джен  терпеть не могла учителя физкультуры, который бесконечно гонял их по стадиону во время физры, пока сам флиртовал с мисс Грес — другой преподавательницей.


- Блин, нет! - не выдержала Джен. - Это...

- Ну, скажи-скажи! - подначил ее Тим.


Джен робко заглянула Саманте в глаза:
- Это — ты... - пролепетала она и покраснела.

Саманта остолбенела, молча уставившись на нее. Удивительно, но Джен не отводила взгляда.
Тим встал и отряхнул песок с шорт.
- Я собираюсь вернулся за великом, - сказал он. - Да Сэм тоже тащится от тебя, Джен! - выпалил он и, смеясь, убежал прочь по тропинке.

Саманта подскочила как ужаленная, и швырнула ему вслед палку. Она зашла по щиколотку в воду. Тим сказал правду. Она запала на Джен с самой первой встречи, и Тим поклялся, что не проболтается об этом. Даже в самом радужном сне она не могла представить, что Джен испытывает  к ней такие же чувства. Хотя надеялась на это... У Дженнифер была куча поклонников-мальчишек, которые боролись за ее внимание. И Саманта знала, что Джен выберет кого-нибудь из них — то был лишь вопрос времени — и разобьет ее надежды.


- Это правда? То, что сказал Тим...  - спросила Джен, подойдя к ней сзади.

- А то, что он сказал о тебе?! Или он просто насмехается надо мной? - буркнула в ответ Саманта, не осмеливаясь повернуться к ней.

- Я первая спросила! - Джен встала прямо перед Самантой.

Сэм кивнула и опустила голову, боясь, что все это обернется просто шуткой.


- Я больше, чем просто неравнодушна к тебе, - проговорила Дженнифер. Она взяла Саманту за руки и опустила их на свою талию. - Мне кажется... Кажется, я люблю тебя.

Саманта не смогла сдержать глупой улыбки, расползающейся по лицу. Джен между тем переместила ее руки на свои плечи — и  сердечко Сэм так заколотилось в груди! Они стояли, словно два неловких подростка во время танца, когда одновременно хочется и быть ближе, и сохранить приличную дистанцию.

- По-моему, ты должна поцеловать меня, - нервно заявила Джен.

Сэм знала, что Дженнифер целовалась с Билли Саймоном под трибунами перед футбольным матчем еще до того, как они познакомились. Вся школа сплетничала об этом. Саманта же никогда еще ни с кем не целовалась, но ей было стыдно в том признаться. Она сократила расстояние между ними, боясь смотреть Джен в лицо, и коснулась губами ее щеки.

- В губы! - шепнула Джен. - Вот так...

Саманта оцепенела, когда Джен поцеловала ее. Она бессознательно облизнула губы, Джен в этот момент посмотрела не нее, а потом снова качнулась к ней. Их губы встретились,  Саманта почувствовала язык Джен. Пальцы ее ног глубже зарылись в песок от ощущения прикосновения язычка Джен к ее губам. Не осознавая, что делает, она схватила Джен за рубашку, сминая ткань в кулаках... Когда они разорвали объятия, Саманта глубоко вдохнула. Джен обняла ее за шею, и притянув к себе, шепнула на ушко:


- Понравилось?..

Саманта молча кивнула, не в силах говорить.

- Тогда давай повторим...

Саманта внезапно обнаружила, что сидит, уставившись на повзрослевшую копию Дженнифер, которая уже вернулась обратно за стол. Ее карие глаза пытливо смотрели на Сэм. Та медленно перевела свой взгляд на губы Джен, о которых вот только что вспоминала с нежностью, и тяжело сглотнула. Дженнифер продолжала молча смотреть на нее, пока Саманта собиралась с мыслями.
- Я отлучусь на минутку, - Саманта отдала Джен ключи от машины. - Заводи пока машину...

Саманта чуть не запуталась в собственных ногах — так торопилась в уборную. Там, взглянув на свое изображение в зеркале,  обнаружила, что она такая красная, словно загорела. Саманта плеснула в лицо холодной водой, точно пытаясь стереть воспоминания. «Черт, Джен смотрела на меня так, будто точно знала, о чем я думала...»

- Ты в порядке? - спросила Дженнифер, когда она села рядом в машине.
- Да... просто изжога, - соврала Сэм, а про себя подумала, что это довольно меткое описание того, что она чувствует на самом деле.

Джен порылась в сумочке.
- У меня вроде было с собой что-то подходящее...

Саманта приняла две таблетки и разжевала их.

- Хочешь, я поведу? -предложила Джен.
- Не надо, я прекрасно себя чувствую, - отказалась Сэм. На самом деле ей необходимо было отвлечься, а если она будет не за рулем, ее снова одолеют разные мысли.

- Как насчет музыки? - Саманта включила радио. - Найду-ка нам что-нибудь...

Дженнифер пару секунд внимательно смотрела на нее, затем переключилась  на проигрыватель. Саманта вздохнула и вжалась в сидение. Они были в дороге уже три часа и она начинала терять контроль надо собой.

- Можно спросить тебя кое о чем? - сказала Джен, когда она нашла подходящую волну.

Саманта напряглась. Она знала теперь, что эта фраза из уст Дженнифер не сулит ничего хорошего.
- Валяй... - небрежно разрешила она.

- Э-э.. Вот из тех пятнадцати твоих женщин... Как много из них ты любила?

«Вот гадство!» - подумала Саманта, а вслух сказала:
- Ммм... Троих...

Джен нагнулась к приборной панели и убавила радио.
- Значит, спала ты с пятнадцатью, а влюблена была только в троих?

Саманта едва удержалась, чтобы не завертеться, как уж на сковороде. Она бросила быстрый взгляд на Джен: та сидела, пристально изучая ее.

- Ну... я хорошо относилась к ним ко всем, но я была честна, когда сказала, что была влюблена только в троих.

- Можно ли утверждать, что я входила в это число? - без обиняков уточнила Джен.

- Я уже говорила тебе об этом, - Саманта снова быстро взглянула в ее сторону.

- И.. каково это было? Любить их?

Саманта закатила глаза: сдается ей, что сейчас все ее личные эмоции будут безжалостно препарированы до атомов.

- В тот момент я думала, что влюблена, ну, может, не так сильно... Словом, я слышала, что после того, как испытаешь первую настоящую любовь, все остальное... Оно несравнимо...
Саманта увидела, как на лице Джен промелькнула улыбка.

- Да?..  А что насчет остальных двух?

Саманта пришлось сделать надо собой усилие, чтобы ослабить хватку, с которой она вцепилась в руль.
- Я любила Шерил за то, что она заставляла меня смеяться, а Линмари... А зачем ты хочешь все это знать?

- Просто любопытно, - пожала плечами Джен. - А за что ты любила меня?
Теперь пришла очередь Саманты пожимать плечами.

- Ты была моим лучшим другом, и я думала, что ты была... прекрасна.

Джен повернулась на своем сидении и откинула голову на подголовник.
- А знаешь, что меня привлекало в тебе?

Саманта покачала головой и сосредоточила внимание на дороге.
- Твоя необузданность. Тебе было наплевать на все, но ты так трепетно относилась ко мне... Я знаю, что ты уже говорила мне об этом.

- Я была безумна, точно Мартовский заяц, - улыбнулась Сэм. - Но это все осталось в юности. Теперь я гораздо более сдержанная особа.

- Я заметила...  - съязвила Джен. - В моем присутствии ты даже робкая, я бы сказала.

- Потому что ты меня пугаешь! - не подумав, ляпнула Саманта, и взглянув на Джен, с удивлением обнаружила, что ее лицо исказила гримаса боли. Ей тут же стало не по себе от собственного откровения. - Прости, но это действительно так.

- Но почему?!

- Потому что  когда мы встретились на проводах Тима, ты вот уже двадцать лет как была замужем. А спустя полгода ты  подаешь на развод и кажешься очень заинтересованной в том, чтобы начать все сначала.

- Между нами было нечто особенное когда-то, и я не смогла этого забыть. Да и ты тоже - ты сама призналась в этом. Что же плохого в том, чтобы снова узнать друг друга поближе, и посмотреть, к чему это приведет?

Саманта какое-то время осмысливала услышанное.
- Ты была моей первой любовью. Наше расставание было слишком болезненным, - она подняла руку, предупреждая возражения. - И прежде чем ты это скажешь, да -  это была моя вина.

- Я вовсе не собиралась этого говорить! - огрызнулась Джен. - Я тоже была виновата. Виновата в том, что так поступила.

- Скажи, ты — гей? Ты вообще думала на эту тему?.. Мы ведь были подростками тогда. Это вполне обычное дело, когда юные девочки в переходном возрасте испытывают нежные чувства и влечение к лучшим друзьям.

Джен аж застонала вслух, что неожиданно напомнило Саманте о ее былом темпераменте:
- Я потратила годы, думая обо всем этом... Может, я и была тогда ребенком, но я любила тебя и... - она развернулась к Саманте лицом. - Думаю, ты права, что боишься. Потому что я — не боюсь. Но хоть кто-то из нас должен рассуждать трезво...

- Я жила как лесби всю мою взрослую жизнь. Я знаю, каково это, чувствовать себя изгоем. Знать, что твоя собственная мать слишком стыдится тебя, чтобы иметь с тобой что-то общее... Я не собираюсь умалять твои чувства,  просто хочу внести ясность!.. Что ты скажешь своей семье, если мы начнем встречаться? Сможешь ли ты справиться, если они отвернутся от тебя?

Саманта в этот момент ненавидела сама себя за такую жесткую прямолинейность, но продолжила:
- И да — я боюсь, или, может, я просто не уверена... Но мне вот интересно: что же ты реально чувствуешь ко мне, если собираешься все это испытать на своей шкуре?

- Я размышляла обо всем этом те полгода, пока жила одна. И мне остается только удивляться, слушая тебя. Как я сказала, я просто хочу узнать тебя заново. Я вовсе не жажду перепихнуться по-быстрому, если это то, о чем ты думаешь.

Ну уж с этим-то Саманта разобралась бы, возможно, если бы удержала себя в руках. Но она понимала, что на уме у Джен было вовсе не это. Джен хотела заново узнать ее — и вот что по-настоящему озадачивало...

Глава 27

Дженнифер напрягала  пугающая тишина, воцарившаяся в машине. Вопросы Саманты задели ее за живое. Она не хотела думать обо всем этом во время их путешествия. Но Сэм была права. Дженнифер хотелось бы ответить, что, дескать, так и есть, она  - лесби. Но понимала, что Сэм не примет так легко ее ответ за чистую монету.

И еще Джен сожалела, что не воспользовалась удобным случаем, чтобы поговорить с семьей начистоту и рассказать о своей истории с Самантой. Она могла бы это сделать, когда сообщила о том, что едет во Флориду. Вместо этого Джен соврала, будто бы отправляется туда, чтобы морально поддержать Саманту, поскольку та собрала кое-какие вещички Тима. Если бы она была честна со своими близкими, то  сейчас, возможно, восприняла бы легче возражения Саманты.

- Эй, что-то мне не нравится вот это напряжение между нами... - Саманта легонько коснулась ее руки. - Я должна быть честной, но ругаю себя за то, что обидела тебя...

Джен взяла ее за руку, их пальцы переплелись.
- Я понимаю твои чувства... Это ты меня прости, за то, что я поставила тебя в такое положение, - она пожала руку Сэм.

Это было перемирие — пусть шаткое, но все-таки перемирие.

Джен жутко хотелось спать. Она не смогла нормально отдохнуть накануне ночью, потому что волновалась и переживала насчет поездки. Теперь ее веки тяжелели.

- Откинь сиденье и вздремни, - посоветовала Сэм, заметив ее состояние. - Я хочу оказаться, по крайней мере, на расстоянии шести часов езды от Майами, и мне может понадобиться твоя помощь за рулем, пока мы не остановимся.

Дженнифер послушалась ее совета. Саманта протянула ей небольшую дорожную подушку и одеяло.
- Включи радио потихоньку... Мне это помогает уснуть.

- Слушаюсь, мэм... - хихикнула Джен, устраивая поудобнее подушку и натягивая одеяло до подбородка.

Джен любовалась профилем Саманты. Та рулила, подпевая мелодии, льющейся из приемника. Одна рука ее покоилась на руле, другая — на консоли между ними. Джен всегда нравились руки Саманты, особенно, когда они ласкали ее. Она вспомнила то ощущение, когда она взяла руки Саманты в свои ладони. Как и много лет назад, эти прикосновения согревали ее до самой глубины души.

Саманта часто поглядывала на спящую подругу — точь -в-точь так же, как когда-то давно, во время их побега из дома. В отличие от Дженнифер, она не смогла тогда уснуть, и вернулась в переднюю часть фургона, чтобы проверить, как там Тим.

- Почему не спишь? - спросил он, кода Сэм опустилась на колени между сиденьями.

- Слишком устала, чтобы спать... - она оглянулась на Джен, которая свернулась клубочком под одеялом.

- Вы такие влюбленные, что аж прямо тошно иногда, - улыбнулся Тим. - Я думал, у тебя сердечный приступ будет сегодня, когда мы ее забирали.

- Я тоже так думала! Я боялась, что она передумает...

- Ну, я то знал, что она будет на месте, - самоуверенно заявил Тим. - Она везде с тобой, куда бы ты  ни пошла. Она только про тебя и говорит...

Саманта снова посмотрела на спящую. Ей хотелось верить, что она все так же может чувствовать ее. Просто удивительно, как сильно  она хотела прижаться к Джен, свернуться рядом калачиком, почувствовать ее тело, и хоть минутку подержать ее в своих объятиях... Если бы она сделала это, смогла бы она отпустить ее снова?.. Одна эта мысль заставила Саманту отвернуться, и снова сосредоточиться на дороге.

Саманта вспомнила, как  родители  хотели забрать ее из школы. На шестом уроке по громкой связи объявили, что она должна идти к дантисту. Услышав объявление, Сэм опешила: она была у врача накануне, и ей не было назначено приема.
От своего шкафчика ей был виден главный холл внизу. Там ее ждали  родители. Саманта почувствовала, как к горлу поднимается желчь. Родители практически не общались друг с другом после развода, и их совместное появление показалось ей странным.

- Что происходит? - спросила Саманта, когда они увидели ее.
- Поговорим, когда вернемся домой, - резко ответила Джин, ее мать.

Саманта поняла, что серьезна влипла...

Семейство уселось за кухонным столом: Саманта за дальним концом, родители — с другой стороны.

- Вчера вечером, - начала Джин, - когда Дженнифер звонила тебе, я была на другой линии. И я слышала, о каких отвратительных вещах вы говорили.

Саманта вспомнил их разговор и побледнела. То, о чем они разговаривали, заставило бы дымиться даже телефонную трубку: Джен во всех подробностях  смаковала, как ей понравилось, когда они были вместе в прошлый раз.

-  Я не собираюсь сидеть и ждать, сложа руки, чтобы из тебя вырос заядлый гомосек! - гневно заявила мать. - О чем ты думаешь?

Саманта почувствовала, как ее лицо покраснело. Она заплакала, надеясь, что это произведет какой-то эффект. Но это не помогло.

- Откуда ты знаешь про все эти вещи, о которых вы говорили?! - голос Джин с каждым словом становился все громче. - Как ты вообще можешь встречаться с ней, после того, как вы занимались всем этим?

- Я люблю ее... - честно призналась Сэм.

- Нет! Нет, это невозможно! - выкрикнула Джин.

Саманта в гневе вытерла слезы.
- Да!! Я люблю ее!.. И вы не можете мне запретить!

- Давайте успокоимся... - впервые с начала разговора, подал голос Лестер, ее отец. Он выразительно посмотрел на Саманту. - Дженнифер — единственный человек, с которым у тебя... отношения?

- Да... - ответила дочь.
- Сомневаюсь, что это правда! - вмешалась мать. - Гомикам надоедает постоянство, поэтому они бегают друг за другом.

Саманта терпеть не могла, когда ее так называли, по крайней мере, когда это слово произносилось так, как сказала его  мать — словно она была каким-то развратным животным.

- Джин! - предупреждающе произнес отец. - Так мы это не уладим!

- Ты больше не будешь видеться с Дженнифер. Полагаю, что когда я расскажу обо всем ее матери,  она будет наказана так же сильно, как и ты. - Джин устало потерла переносицу. - О, Боже! Я даже не знаю, как выразить словами то, что  вы двое натворили!..

У Саманты словно сердце вырвали из груди! Родители Дженнифер уже поговаривали о переводе в частную школу. Сэм знала, что это из-за того, что они были слишком близки, и родители считали, что она дурно влияет на их дочь.

- Не рассказывайте ее родителям! - взмолилась Саманта.
- Не смей разговаривать таким тоном! - заявила мать. - Мы не можем позволить, чтобы вы двое...
- Я не смогу жить без нее! Моя жизнь будет кончена.

Что-то было, наверное, в ее голосе, или быть может,  в том, что она сказала, но Лестер сделал большие глаза, выпрямился в кресле, и взял мать за руку.

- Джин, мы говорили об этом с психиатром... - он посмотрел на Саманту с обезоруживающей улыбкой. - Дорогая, иди собирай вещи. Я собираюсь взять тебя к себе в Миссисипи на выходные. Вам с мамой нужно время, чтобы поостыть.

- Но я должна была вечером пойти на игру с Дженнифер и Тимом. Позвольте мне хотя бы позвонить им и сказать, что я не смогу прийти.

- Ни в коем случае! - вклинилась мать. - Я сказала тебе,  что ты с ней больше не общаешься! - с этими словами она встала и направилась к телефону.

- Джин! - Саманта редко слышала, чтобы отец говорил таким тоном. - Я позвоню сам, если это необходимо.

- Что значит «если»? - мать резко развернулась к нему.

- Собирай вещи, дорогая, - сказал Самант отец  тоном, не терпящим возражений. - И позволь нам с мамой поговорить.

Саманта ушла в свою комнату. Рыдая, она упаковывала  сумку. Ей даже не надо было представлять, о чем говорят родители — она прекрасно слышала их крики. Лестер твердо стоял на своем: Джин не будет звонить родителям Дженнифер. У Саманты отлегло от сердца...
Сэм вернулась к родителям на кухню, когда все успокоились. Мать стояла у кухонной мойки, спиной к ним. Саманта даже не попрощалась с ней, когда покинула дом вслед за отцом.

В начале пути Саманта битый час горько рыдала... Отец успокаивающе гладил ее по спине. Когда же она, наконец, выплакалась, он попытался разговаривать с ней как ни в чем не  бывало. Для начала он поведал ей о некоторых проблемах, возникших у него и ее дяди Джерри, когда они решили , что вполне подросли, чтобы начать активную сексуальную жизнь. Теперь, оглядываясь назад, Саманта могла и посмеяться над его рассказами, но в тот момент она была способна только  слушать.

-... и вот мы с Джерри скинулись, и предложили наши денежки женщине, что помогала твоей бабушке по дому, пока та работала.  Но она так оскорбилась, что пулей вылетела из дома и позвонила бабушке. Потом она уволилась... Так твоя крохотная бабуля задала нам такую трепку!..

Саманта лишь слабо улыбнулась в ответ и отвернусь к окну.

- Милая,  - сказал отец. - То, что ты чувствуешь к Дженни, это просто юношеская влюбленность...  Это несерьезно, как щенячья любовь. Она — нереальна, но щенку кажется настоящей.

Саманта ничего не ответила. Она упрямо продолжала смотреть в окно на проносящийся мимо пейзаж. Откуда он мог знать, как она себя чувствует?! И эти его рассуждения о щенячьей влюбленности — такая лажа!

- Никто, слышишь?!. Никто не стоит того, чтобы из-за него сводить счеты с жизнью... - тихо сказал отец. - Ты ведь это имела в виду, когда сказала, что не сможешь жить без нее?

Дочь не ответила. Да и ей и не нужно было повторять — отец все правильно понял...

Саманта поежилась, вспоминая разговор с отцом. В тот критический момент  она была серьезно настроена. Сэм много думала тогда, в те выходные, проведенные у отца. Жизнь без Дженнифер ничего не стоила... Она ведь на самом деле думала о самоубийстве! И от этой мысли теперь, в настоящем, по ее спине пробежал озноб.
Она посмотрела на Джен. Та крепко спала... Интересно, что они  вообще делали бы  после ее смерти?..

Убить себя — это не выход.

Но какая-то часть ее  умрет, если она сглупит и позволит снова разбить себе сердце.

0

5

Глава 28

Саманта была за рулем почти десять часов, прежде чем уступила место свой спутнице. Джен наблюдала за ее безуспешными попытками устроиться на сиденье.
- Давай-ка сделаем остановку. У меня сил больше нет находиться в этой колымаге, - буркнула Сэм, наконец, отшвырнув плед и подушку.

Они нашли гостиницу в Гейнсвилле. Джен, невзирая на протесты Сэм, твердо настояла на том, что заплатит за постой.
- Тебе будет удобнее, если я возьму отдельные номера? - уточнила она на входе в отель.

- Я могу разделить номер с тобой. Без проблем... - ответила Сэм. Джен решила про себя, что она сказала так, чтобы избавить ее от лишних расходов.

Запыленные и уставшие, они вошли в свой номер. Их ожидали две односпальные кровати.
- Выбирай! - предложила Дженнифер. Саманта не заставила себя долго упрашивать: водрузила дорожную сумку на ближайшую к двери, и сама рухнула рядом, лицом вниз.

Дженнифер бросила сумки на другую кровать и повернулась к Саманте.
- Может,  ты первая пойдешь в ванную перед сном?.. Особенно учитывая, как ты распласталась на этом отвратительном покрывале...Ты ведь вела машину большую часть пути... И не смотри телевизор, там сплошное...

- Хорош! - простонала Саманта. - Ты накликаешь на меня ночные кошмары... - и она взялась за сумку. - Я быстро...

Дженнифер достала шорты, футболку и зубную щетку, и села в ожидании в кресло. Она знала, что если приляжет, то никакая сила не заставит ее подняться.

Саманта вернулась из ванной через несколько минут, одетая в безрукавку и спортивные шорты. Джен понимала, что ей не стоило бы смотреть на нее, но она не могла оторвать взгляда от сосков Саманты, четко выделявшихся под майкой, пока та чистила зубы. Ей пришлось сделать над собой волевое усилие, чтобы отвести взгляд, когда Саманта начала умываться, и протиснуться мимо нее в ванную комнату.

Джен собиралась отказаться от душа, а искупаться утром, но наблюдая за Самантой, она отреагировала так, что ей захотелось принять душ. Очень холодный душ... Она застыла,вцепившись в одежду, представляя, каково было бы почувствовать, как грудь Сэм прижимается к ее собственной. Решение пришло незамедлительно - Джен отодвинула занавеску и включила холодную воду.

Саманта уже лежала в постели, лицом к ней, когда Джен вернулась из ванной. Ее глаза были полуприкрыты, но Дженнифер знала, что за ней наблюдают, пока она чистила зубы. Выключив свет, Джен прошептала "Спокойной ночи! " и залезла в кровать.

- Спокойной... - пробормотала в ответ Саманта.

На следующее утро Джен проснулась около семи. Накануне у нее была возможность вздремнуть днем, поэтому она была более отдохнувшей по сравнению с Самантой. Та лежала на спине, прикрыв глаза рукой, откинув одеяло, и было хорошо заметно, как мерно движется ее грудь.

Как вспомнила Джен, Саманта обычно спала крепко, так, что и пушками не разбудишь. Джен тихонько выскользнула из постели и на цыпочках прошла в ванную. Вернувшись, она обнаружила, что Саманта даже не шелохнулась. Джен улыбнулась, и вернулась обратно в кровать.

Когда они убегали из дома, Тим позаимствовал из родительских сбережений, припрятанных в банке в чулане, двести долларов. Джен и Саманта добавили к ним наличные, какие сумели наскрести. Получилось немного, но хватило на номер в отеле, когда они возвращались домой.

Тим занял одну кровать, а Джен с Самантой вместе свернулись калачиком на другой. Посреди ночи Джен проснулась, и обнаружила Саманту спящей точь-в-точь такой же позе, как сейчас.

Но тогда Джен взяла руку Саманты, которой она прикрывала лицо, и положила ее себе на плечи, прижавшись к теплому телу подруги.

- Все хорошо? - сонно спросила Саманта.

- Мне страшно... - ответила Джен. Она не знала, что готовит им грядущий день, когда они вернутся домой, и вовсе не жаждала возвращения. - Это последняя ночь, когда мы можем спать вместе, - прошептала она Саманте в плечо. - по крайней мере, пока нам не стукнет восемнадцать... Это даже не через год... я не выдержу столько...

- Мы по-прежнему сможем проводить время вместе на реке... - с надеждой сказала Джен

Но они никогда больше не вернулись в те места. Саманта бросила школу вскоре после возвращения домой, а все последующее было слишком болезненным.

- Ты теперь храпишь, - сказала Саманта, ее рука по-прежнему прикрывала лицо. - Ты знаешь об этом?

- Да-а?.. А ты разговариваешь во сне! - парировала Джен.

- Неправда! - Саманта села на кровати.

- Ты полночи ругалась на кого-то по имени Алан! - заявила Джен.

В ответ Саманта метко швырнула в нее подушкой, попав прямо в лицо.

- Вчера вечером я была великодушна, потому что ты сильно устала, но сегодня придется бросить жребий, чтобы выбрать, кто первый пойдет в душ, - и с этими словами Джен пульнула подушку обратно.

Саманта спрыгнула с кровати и потянулась.
- Жребий, дорогая?.. Отлично, но у меня нет монетки, поэтому придется импровизировать... - и она схватила Джен за ноги и принялась щекотать. - Если кое-кто намочит штанишки, то я пойду в душ первая!

Джен кричала в подушку и лягалась, беспомощная против железной хватки Саманты.

- Ты проиграла в любом случае! - засмеялась Саманта, убегая в ванную.

Джен услышала, как в душевой зашумела вода. Она посмотрела на пустую кровать:
- Это все на самом деле... - негромко произнесла она вслух.
Она фантазировала о том, как они будут вместе с Самантой с тех пор, как встретила ее на проводах Тима. В ее мечтах Саманта так же сильно стремилась исследовать новые перспективы, как и она сама. Дженнифер представляла, что они будут так же неразлучны, как тогда, когда были подростками. Слившимися друг с другом так, будто ничего в мире больше не существует.

Саманта была предельно честна в своих обрывочных откровениях. И Дженнифер была бы крайне разочарована этой правдивостью, если бы не увидела выражение лица Сэм в тот момент, когда та выходила из душа после ужина. Всего лишь мгновение - но она успела уловить тот взгляд, который мгновенно превратил ее внутренности в желе... Взгляд, который ясно показал: Саманта так же голодна, как и она...

- Ванная в твоем распоряжении, - объявила Саманта, появляясь перед нею полностью одетая. - Я оставила тебе достаточно горячей воды... ну, секунд на тридцать...

- Ты невероятно добра! - Джен сползла с кровати и принялась собирать вещи. Она поймала в зеркале взгляд Саманты - та рассматривала ее ноги. Будь Джен посмелее, она бы воспользовалась этим моментом: запустила бы пальцы в волосы Сэм и целовала бы ее, пока они обе не забыли бы, как дышать... Но вместо этого она отвела взгляд и мышкой прошмыгнула в ванную.

Когда Джен вернулась, Саманта сидела на кровати, с пультом ТВ в руках и широко улыбалась. Ее влажные волосы начали виться, и в своей прекрасно облегающей футболке и потертых джинсах она выглядела чертовски сексуально.
-Чего это ты так улыбаешься? - Дженнифер промокнула полотенцем остатки влаги со своих волос.

Сэм бросила пульт на кровать.
- Я вспоминала, как мы ходили в зоопарк...

- Да?.. - Джен развернулась к ней, уперев руки в бока. - Это и тогда было не смешно, и сегодня тоже не очень... - она прикрыла голову полотенцем, чтобы не показать свою улыбку.

- Ага... Видела бы ты свое лицо, когда та обезьяна вылезла и кустов и схватила ремень твоего фотоаппарата! - заржала Саманта.

Она просто давилась от смеха - и Джен швырнула в нее полотенцем.
- Мне следовало бы сообразить, что к чему, когда я не увидела в клетке обезьяны, но я просто не ожидала, что она будет прямо в тех кустах... - и она наставила палец на Саманту: - Между прочим, это был твой фотик! Ты, видишь ли, устала его таскать!

Но Саманта продолжала покатываться со смеху:
- Бедная обезьянка! Она выглядела словно болванчик: дергала крохотными ручками и ножками, пока ты скакала по кругу и пыталась отделаться от нее!

- А ты даже не помогла! Только гоготала, прямо как сейчас... А она могла поранить меня!

- О, нет! Нет... Она получила серьезную травму шеи... Когда тот парень вернул ее в клетку, казалось, будто ее голова повернута задом наперед... - Саманта вытерла глаза. - Зато за свои неприятности мы получили халявную порцию мороженого...

Джен снова повернулась к зеркалу и занялась волосами.

- Это было как раз в тот самый день, когда... когда мы потеряли контроль над собой... на заднем сидении фургона...

Джен украдкой посмотрела на Саманту: у нее было такое мечтательное выражение лица!

- Ты была такая... - Саманта отвела взгляд и умолкла.

- Какая?.. - Джен почувствовала, как у нее внутри все затрепетало при воспоминании о том дне. Одном из самых ярких дней их страсти.

Саманта увидела, как румянец заливает ее шею.
- Невероятная... - она отвела взгляд. - Я... я никогда это не забуду.

- Я тоже...
Джен наблюдала, как Саманта встала и начала собирать свои вещи. Интересно, она так же нервничала?.. И что же будет дальше?..
- Мне нравится твоя нынешняя прическа... - промямлила Джен, и зажмурилась, чувствуя себя полной идиоткой.

- Так гораздо легче управляться с волосами, - пояснила Саманта, взъерошив волосы, чтобы придать им объем. - Капелька мусса и чуток беспорядка - вот и все, что приходится делать, - она уложила вещи в сумку, и пройдясь по комнате, уселась обратно на кровать.

Джен наблюдала за ней в зеркало, накладывая крем на лицо. Ее воображение живо нарисовало ей образ Саманты после секса: влажные пряди волос, вольно разметавшиеся по лицу... Дженнифер с трудом выдохнула и попыталась сосредоточиться на сборах.

Саманта снова подскочила с места:
- Я, пожалуй, заправлюсь, пока ты тут копаешься... - и выскочила вон, прежде, чем Джен успела ответить.

- Не знаю, как тебе, но континентальный завтрак*, который они подают в лобби, как-то совсем не очень... - Саманта запихнула сумки на заднее сидение грузовика. (* континентальный завтрак - значит мало, скудно и без добавки.) - Я подумываю насчет Крекер Беррел * (*американская сеть ресторанов и сувенирных магазинов в "одном флаконе")

Желудок Джен жадно заурчал, когда она представила себе деревенскую ветчину с яйцами. Горячая кружка кофе - тоже звучало неплохо.
- Заметано!..

Они проехали пару кварталов до ресторана. Саманта придержала дверь, пропуская Джен вперед, и тонкий аромат ее парфюма достиг ее обоняния. Сэм прикрыла на мгновение глаза, вспоминая, как Джен всегда пахла... Так по-особенному... В сочетании со всем их предыдущим общением, это создало такой эффект,  что ее бросало то в жар, то в холод.

Сидя напротив Джен, Саманта чувствовала себя не очень комфортно и никак не могла сосредоточиться на меню. А ведь они только второй день вместе!.. И она не в силах даже просто взглянуть на Джен, чтобы не захотеть ее...

И ночью ведь она тоже просыпалась и смотрела на спящую Дженнифер... Хотя она не могла разглядеть все мельчайшие подробности, но видела, как беззащитна Джен, раскинувшаяся на кровати. Саманта перевернулась на другой бок и уставилась в стену, пытаясь уснуть, но обнаружила себя снова пялящейся на Дженнифер... Были времена, когда это тело принадлежало ей безраздельно, и она была вольна делать с ним все, что только ей заблагорассудится... Целовать, лизать, трогать... И было невыносимо находиться так близко сейчас...
В конце концов, она опрокинулась навзничь и прикрыла рукой глаза, приказав себе думать о чем угодно, но только не о женщине, что спала на соседней кровати.

- Так что ты будешь? - спросила Джен.

Саманта даже не взглянула на меню. Оно скрывало румянец, мгновенно заливший ее шею, - этот признак возбуждения, который Джен знала слишком хорошо.
- Мм... не могу решить...
Когда они, наконец, сделали заказ, она попросила сок, кофе и фрукты. Официантка протянула руку, чтобы забрать у нее меню, и Саманта прокляла этот миг.

- Не могу поверить, что это все, что ты собираешься съесть, - сказала Джен. - Мне помнится, тебе не понравилась идея с континентальным завтраком?

Сэм силой заставила себя поднять на нее глаза и улыбнуться.
- Да... я была голодна, когда мы пришли сюда, но что-то не смогла определиться.

Джен посмотрела на нее, и ее глаза на мгновение сузились. Она облизнула губы, прежде, чем ответить:
-Угу... так ты будешь завидовать моему завтраку, но я не поделюсь!

- Ты сама-то готовишь? - спросила Саманта, отводя взгляд.

Джен в ответ возмущенно фыркнула:
-У меня двадцатилетний опыт! Я чертовски хороший повар! - заявила она. - Для себя, правда, я давно этого не делала... Как думаешь, Дэвид позволит мне как-нибудь вечерком тряхнуть стариной, когда мы будем там у него?

- Ну-уу... думаю, он придет в восторг, если только это не картошка с мясом...

- Отлично! Я приготовлю пасту с креветками. Это мое коронное блюдо. - Джен сделала пузу, а потом спросила: - Что у тебя на уме, Сэм?.. Ты выглядишь немного отстраненной...

Сэм выдавила из себя очередную улыбку и напоролась на пристальный взгляд Дженнифер.
- Да нет, ничего... я просто еще толком не проснулась...

Джен кивнула и расправила салфетку на коленях.
- Я должна была догадаться - ты ведь никогда не была ранней пташкой. Мне приходилось потрудиться, чтобы разбудить тебя, когда я оставалась на ночь.

Саманта попыталась выдержать взгляд Дженнифер и почувствовала, как ее щеки заалели. Джен в свое время была очень...ммм... искусна, когда будила ее. Особенно, когда она проскальзывала под одеяло и целовала внутреннюю часть ее бедер. Джен улыбнулась и подмигнула.

- Как насчет того, чтобы я села за руль? - спросила Джен, когда они вернулись к машине. - В моей крови бурлит кофеин и я сойду с ума, если не дам ему выхода!

Саманта вручила ей ключи от зажигания.

Когда Джен вырулила на шоссе и включила круиз-контроль, она снова обратилась к Саманте:
- Какие твои три любимых фильма?

- "Жареные зеленые помидоры", "Цвелишвые полей" и "В пролете" ... - не раздумывая, отчеканила Сэм.

Дженнифер слегка поморщилась:
- Последний фильм как-то не сочетается с первыми двумя...

- Н-да... этот фильмец с его извращенным юмором... Я ржу до слез каждый раз. Он ужасен, но я его обожаю!

Джен устроила локоть на подоконнике и оперлась подбородком на согнутые пальцы.
- Иджи Тредгуд так сильно напомнила мне тебя, когда я посмотрела "Жареные зеленые помидоры" в первый раз... Такая же, полная спеси и гонора, и абсолютно не признающая авторитетов...

Саманта улыбнулась, услышав подобное сравнение:
- Да, и особенно я похожа на Иджи в детстве: такие же ободранные коленки, кудряшки и все такое... Всякий раз, когда я смотрю этот фильм, я выключаю его после того момента, когда Иджи оправдали после обвинения в убийстве. Фильм должен был закончиться на этом. Я не могу видеть, как Рут умирает...

- Это умиляет... - заметила Джен. - Ты стала мягче с годами.

- Подколола, да?... - парировала Сэм. - Что ж, продолжаем играть в вопросы и ответы... Так почему у тебя нет детей? - и сама тут же съежилась, сожалея о вырвавшемся вопросе. - Прости, это твое личное дело, конечно... - поправилась она тут же. - Ты можешь не отвечать, если не хочешь.

- Все нормально, - Джен покачала головой. - Я просто не могла забеременеть. Меня это не очень беспокоило, но Эйвери реально хотел детей. В конце концов, думаю, оно и к лучшему, что так сложилось...

- Но почему? Впрочем, можешь не отвечать, если не хочешь...

- Хм... я отвечу на все, что ты пожелаешь спросить... Но помни, что ты мне сказала тогда в парке: не задавай вопросов, на которые не готова услышать ответа.
Джен искоса посмотрела на Саманту, а затем снова уставилась на дорогу. - Где-то глубине моей души, я была уверена, что мы с Эйвери вместе ненадолго. Я помнила, как тебя потряс развод твоих родителей, и я не хотела, чтобы подобное произошло с моими детьми.

Саманта встряхнула головой.
- Вовсе не развод так повлиял на меня. Мама и папа вечно воевали друг с другом, пока были вместе. И знаешь, для всех было облегчением, когда они расстались. Зато вот их отношение после... Что-то вроде: "Эй! Нам хватает собственного дерьма, так что свое разгребай сама!"

Помню, как нашла пачку сигарет на стройке, притащила ее домой и положила на комод. Ма даже не заметила. Ну, а если все-таки и заметила, то вообще не упомянула о том... Оглядываясь назад, я понимаю сейчас, что большую часть всего того, что я отчебучивала, я делала только лишь бы убедиться, что ей не все равно...Отец вообще выпал из моей жизни, занятый своей новой женой и ее детьми... Мы с Рене были предоставлены сами себе.

- Я иногда завидовала тебе... Ты никогда не приносила домой свой табель, и это никого не волновало. Всем было плевать, что ты делаешь, вернувшись домой к "комендантскому часу"... Мои предки контролировали каждый мой шаг... Им нужно было знать, куда я иду и с кем, даже если я была с Джеки. Они, наверное, умерли бы, узнай они о наших побегах из дома, когда я ночевала у тебя... И точно бы отдали концы, если б знали, что я на самом деле остаюсь у тебя.

Саманта вспомнила,как они тайком сбегали через окно ее спальни, и толкали фургон вниз по улице,чтобы он завелся и набрал скорость. Они возвращались домой перед рассветом.
- Я так и не увидела твой выпускной, я сбежала раньше... - сказала Саманта. - Наверное, ты бы мне понравилась в мантии и шапочке...

- Хотела бы я, чтобы ты была там тогда, - печально ответила Джен. - Со мной был только Тим...

- И Дейл Сандерс, - не удержалась Саманта от едкого замечания.

- Не начинай! Я уже говорила тебе, что он был мне безразличен. Я никогда не позволяла ему ничего лишнего, - брезгливо поморщилась Джен. - Я бы никогда не стала с ним встречаться, если бы ...

- Вышла бы ты замуж за Эйвери, если бы я все еще маячила на горизонте? - перебила ее Сэм.

- Однозначно нет, - не колеблясь, ответила Джен. - Мне стыдно за то, что я поступила так, потому что он был чудесным парнем, да и остается таковым.Но могу сказать, что последовала бы за тобой куда угодно, едва бы мне стукнуло восемнадцать.

- Но как ты можешь это знать? - спросила Сэм. -Твои родители терпеть меня не могли, и они бы никогда не отпустили тебя со мной.

- Знаешь что? - Джен смерила Саманту тяжелым взглядом. - Я простила тебе то, что у тебя было с Донни. Так, может, и мне будет некоторое послабление?

Сэм откинулась на спинку сидения и потерла руками лицо.
-Ты права. Прости.

- Почему ты продолжаешь сердиться на меня за это после стольких лет? - спросила Джен, не отрывая взгляда от дороги.

- По привычке, наверное... - Саманта лукавила. Она не готова была признать, что это было единственным, что удерживало ее от того, чтобы снова не попасть под чары Дженнифер. - Я не буду больше об этом...

- Зря я тебе не сказала правду о Дейле. - Дженнифер свернула на остановку и поставила машину на "нейтралку". - Ты прощаешь меня, Сэм? - она отстегнула ремень безопасности и повернулась к Саманте.

Саманта молча кивнула и уставилась в окно.

- Мне нужно услышать это от тебя, - смягчив интонации, попросила Джен. - И мне нужно, чтобы ты смотрела на меня, когда будешь это говорить.

- Я прощаю тебя, - Сэм мельком посмотрела на Дженнифер. Но та сидела молча, и не заводила машину. Саманта чувствовала на себе ее пристальный взгляд. - И хватит делать из этого проблему!

- Проблема в том, что ты не можешь это отпустить... - Дженнифер придвинулась и положила руку ей на плечо. - Повернись и посмотри на меня.

Саманта сделала глубокий вдох и последовала ее просьбе. Темные глаза Джен сузились, изучая ее лицо.
- Мы не общались столько лет, но я знаю, почему ты так себя ведешь. Ты держишься за случившееся между нами в прошлом, потому что ты - боишься.

Саманта прикрыла глаза и откинулась обратно на сидение.
- Иногда я на самом деле ненавижу то, что ты можешь читать мои мысли.

- Обними меня, Сэм... - Джен потянула ее за руку.

Саманта открыла глаза и уставилась на лобовое зеркало.
- Ты чертовски настойчива...

Джен засмеялась:
- Обними меня, и скажи, что прощаешь. Я не тронусь с места, пока ты этого не сделаешь.

Саманта раздраженно выдохнула и придвинулась к Джен, намереваясь обнять ее, но лишь слегка. Но Дженнифер крепко обняла ее, не позволяя отстраниться.
- Отныне мы - друзья, и все старые обиды остаются в прошлом... - прошептала она Саманте на ушко.

Саманта почувствовала, как ее отпустило. Она реально расслабилась в объятиях Джен. Все ее защитные барьеры рухнули, и она мысленно проклинала слезы, наполнившие ее глаза. Ирония момента заключалась в том, что после стольких лет Дженнифер продолжала так тонко чувствовать ее. Саманта знала теперь, что это путешествие не обойдется без того, чтобы они не очутились в объятиях друг друга. И это не будут просто дружеские обнимашки или способ утешения. Ее чувства к Дженнифер всегда были и останутся неоспоримы.

Глава 29

Джен неохотно выпустила Саманту из своих объятий. Она должна была дать ей время. Время, необходимое Сэм, чтобы скрыть ту гамму чувств, что так явно отразилась на ее лице. Незримая связь, соединявшая их, все еще существовала и была крепка. Джен почувствовала это еще в ту ночь в баре. Противоречивое отношение Саманты заставило было ее засомневаться в том, но теперь, глядя прямо в ее глаза, Джен обрела надежду.

И она позволила себе отпустить ситуацию, потому что слишком хорошо знала Сэм.
Они не разговаривали после этого ни о чем таком серьезном, а только о Тиме и Дэвиде. А когда замолкали, Джен понимала, что Саманта, как и она сама, размышляет про себя - к чему же приведет их эта поездка?

Они добрались до нового жилища Дэвида как раз перед ужином. Высокое здание кондоминиума стояло, обращенное фасадом к Атлантическому океану. Дженнифер хотелось взять Саманту за руку, пока они поднимались в лифте на 16-й этаж, - ей была необходима какая-то точка опоры, чтобы успокоить волнение, вызванное предстоящей встречей с Дэвидом.

Когда они впервые встретились, и он улыбнулся ей, Дженнифер показалось, будто он видит ее насквозь. Словно в тот самый миг Дэвид уловил все малейшие нюансы ее чувств, - так же, как это мог делать Тим.
Тим обладал сверхъестественной способностью угадывать, что происходит в ее душе, прежде чем она сама успевала понять, что с ней. Именно он открыл ей глаза на ее собственные чувства к Саманте.

- А ты ведь втюрилась в нее, да? - спросил Тим, так тихо, чтобы другие дети в автобусе не услышали его.

- В кого? - переспросила Джен, прекрасно понимая, о ком говорит приятель.

Тим толкнул ее плечом.
- У тебя такое дурацкое выражение лица, когда ты смотришь на Сэм. Ты ни на кого так больше не пялишься... - он захихикал. - Все знают, что Энди Келлехер запал на тебя, и думают, что он тебе тоже нравится, но ты не смотришь на него так, как на Сэм. Ты влюблена в нее по уши, и это заметно.

Джен проследовала по коридору за Самантой, и подождала, пока та постучится. Дэвид распахнул дверь и сгреб Саманту в охапку, сжав ее так, что она выронила сумки из рук. Он отстранился и потрепал ее по щеке:
- Давно было пора приехать! Ты заставила меня ждать. Давай, заходи...
С этими словами Дэвид втащил ее внутрь и обратился к Джен.

Он притянул ее на расстояние вытянутой руки, его голубые глаза пристально смотрели в ее.
- Привет, сладкая, я очень рад, что ты приехала!.. - сказал он, обнимая ее наконец. - И я знаю, что Саманта тоже этому рада... - шепнул он ей, беря ее за руку, прежде, чем отпустить ее.

Саманта стояла перед раздвижной стеклянной дверью, любуясь океаном, когда они вошли в просторную гостиную.
- Потрясный вид! - с улыбкой бросила она через плечо. - Я могу спать на балконе?
- Ты займешь гостевую, Джен может разместиться в моей комнате, а я устроюсь здесь на диване, - ответил хозяин.

- Ну, уж нет, Дэвид, - возразила Джен. - Не годится выгонять тебя из собственной комнаты. Я могу устроиться вместе с Самантой  или лечь на диване.

Дэвид схватился за голову:
- Боже, спаси и сохрани меня от самостоятельных и упрямых женщин!..

- Дэвид, ты даже не представляешь, с кем связался! - засмеялась Саманта.

- Тогда, может, тебя в мою комнату? - уточнил он у неё.

- Не-а, я займу диван....

Дэвид взвалил сумку Сэм на плечо и забрал у Джен её вещи.
- Короче, девочки,  я облегчу вам задачу... - и с этими словами он открыл дверь в гостевую и свалил их пожитки на пол. - Вы будете спать здесь вместе, потому что все мы знаем, что этим дело и кончится.

Дженнифер почувствовала, что краснеет. А у Саманты так и и вовсе челюсть упала.

- И не надо так на меня смотреть! - заявил Дэвид , всплеснув руками. - Я не вчера родился... Так, ну и куда же мне отвести вас поужинать?..

Саманте пришлось сделать над собой усилие, прежде, чем она смогла выдавить:
- А-ха.....удиви нас....

- Обожаю кубинскую кухню! - воскликнул Дэвид, когда они уселись за стол в маленьком ресторанчике. У Саманты слюнки потекли от запахов, доносящихся с кухни заведения. - Всякий раз хочу зайти сюда, когда прохожу мимо, - продолжал тем временем мужчина, - но мне до сих пор грустно есть в одиночестве.

Саманта придвинулась ближе и сжала его руку.

- Не надо, - слабо улыбнулся Дэвид. - Не жалей меня. Мне хватило жалости с лихвой. У меня есть здесь друзья , и все они пытаются со мной нянчиться. А мне-то нужно от тебя, чтоб ты оставалась такой же стервозинкой, какой я тебя знаю и люблю.

Саманта в ответ лукаво ухмыльнулась:
- Н-да?..Тогда сними к черту эту гавайскую рубашечку, ты в ней смахиваешь на туриста. И, ради всего святого! - не надевай ту розовенькую безрукавочку, которую ты так любишь,  меня от неё блевать тянет...

- Как же я соскучился по тебе! - Дэвид ущипнул её за щеку. - У меня есть кое-что для вас двоих... - и он выудил из-под стола обувную коробку, которую не выпускал из рук с тех пор, как они вышли из дома. - Это просто бомба!

Открыв крышку, Джен обнаружила, что коробка битком набита фотографиями. Она продвинулась ближе и взяла пачку. Саманта сделала тоже самое.
- О, я помню эту... - проговорила Джен, рассматривая верхнее из стопки фото. На ней были запечатлены Тим и Саманта на лодке. - Мы плавали на Корабельный остров на Миссисипи однажды летом.

- Точно! - подтвердила Сэм, взглянув на изображение. - У тебя была морская болезнь, и тебя вывернуло прямо мне на ноги, едва мы сошли на берег.

Джейн недовольно закатила глаза:
- Нет, мы, значит, так классно провели там время, а она помнит только это! - возмущённо пожаловалась она Дэвиду.

- Взгляни, - Сэм протянула ей другой снимок.

- О!... - Джен попыталась удержаться, чтобы не расплакаться. На этом фото они вместе с Самантой стояли рядом с Тимом и целовали его в щеки с двух сторон. А он улыбался во всю ширь.

- Посмотрите, какие у него чудесные волосы... - заметил Дэвид, взглянув на картинку.

- ...чудесные волосы на голове! - хором уточнили подруги.

Дэвид засмеялся:
- Вот-вот!... Он никогда не мог отрастить приличную бороду, и когда вдруг волосам вздумалось расти на спине, он был жутко зол. Потому что они при этом исчезали с его головы...

Джен выбрала наугад другой снимок и улыбнулась. Там они сидели вместе с Самантой за столом для пикника, заваленном вареными раками и креветками. Девушки улыбались и кормили друг друга.

- Всем "маргариту"! - распорядился Дэвид официантке, которая подошла взять заказ на напитки.

- Слушай, а мы можем сделать себе копии некоторых снимков? - поинтересовалась Сэм.

- Конечно! Пойдём в Wallgreens (*сеть аптек, а в аптеках в США, как известно, можно сделать и купить кучу вещей, не относящихся к фармацевтике) или в CVS (* то же самое), и сделаем все, что только захотите. У меня есть сканер, но с него копии выходят слишком зернистыми.

Джен перебирала снимки - стопку за стопкой - пока они потягивали коктейли. Её собственный ящик с фотографиями исчез загадочным образом. Она хранила его под кроватью. Это было слишком тяжело - пересматривать старые снимки. Но однажды, когда Джен почувствовала приступ тоски и хотела достать заветную коробку, она обнаружила, что все пропало. Джен никогда не конфликтовала с матерью, но была уверена, что та выкинула коробку на помойку.

- Леди, могу я уже сделать для вас заказ? - осведомился Дэвид, видя, что они с головой погрузились в воспоминания.

- Я готова, если Джен тоже... - рассеянно отозвалась Сэм.

Джен взглянула на снимок, который пристально рассматривала Сэм. На нем были изображены они с Самантой, сидящие перед костром в лагере на реке. Джен устроилась между ног Саманты, опираясь на неё спиной, а Сэм, в свою очередь, положила подбородок ей на плечо. В их глазах отражались отблески костра. И Джен заметила на лице Саманты выражение полнейшего удовлетворения.

Объевшиеся и даже слегка опьяневшие после двух крепких "маргарит", они пешком отправились домой. Во время прогулки женщины держали Дэвида под руки, точь-в-точь как Тима когда-то.
Едва вернувшись в квартиру Дэвида, Джен оставила своих спутников за разговорами, и удалилась в ванную.
Когда она вернулась, Саманта сидела на краю кровати, стаскивая свои ботинки.
- Дэвид просил передать тебе спокойной ночи, - она встала, доставая ночную одежду.

- Я оставила тебе горячей воды, - ответила Джен, наблюдая за тем, как она идёт в ванную.
- Вот уж не думала, что буду так нервничать... - прошептала она: ее внимание привлек заусенец на указательном пальце, она собиралась его отгрызть, и тут заметила что ее рука немного дрожит.

Джен понимала, что стена отчуждения, существовавшая между ними, рухнула. За ужином Сэм случайно положила ладонь на её руку, и это произошло ещё до того, как начал действовать алкоголь. А ведь раньше, как заметила Джен, Саманта норовила сохранять дистанцию.

Джен расправила одеяла на двуспальной кровати. Даже если они будут спать на самом краю своих половинок, контакт все равно неизбежен. И эта мысль заставляла её одновременно дрожать от радости и отчаянно нервничать.

А ещё змейкой заползла мысль о том, понравится ли она Саманте, - женщине, у которой на счету более дюжины любовниц?.. И хотя они давным - давно в совершенстве изучили друг друга, все-таки они были тогда лишь желторотыми птенцами. Их любовные игры были возбуждающими и уносили на вершины блаженства, но они редко достигали оргазма. Джен шумно выдохнула, вспомнив, как это произошло с ней впервые.

- Вот бы здесь было побольше места! - шепнула Сэм ей на ушко.

Они целый день ждали, чтобы остаться наедине, но Рене, по каким-то причинам, обломала им весь кайф. Саманта, как обычно,  подрабатывала беби-ситтером, и единственным местом, где они могли уединиться взаперти, оставался сарай в саду.

Саманта тайком стащила  одеяло и расстелила его в тесном металлическом домике. Они прижались друг к дружке, дрожа от холода февральской ночи.
- Сними трусики... - нежно попросила Саманта.

Дженнифер с готовностью выполнила ее просьбу. Она жаждала этого целый день. При этом она задела коленом лопату, и та упала с металлическим звоном.
- Черт! - засмеялась Джен, прежде чем Саманта успела зажать ей рот рукой.

- Шшш! Рене снаружи... - прошипела Саманта, хихикнув, прежде чем убрать руку.

Джен извивалась, чтобы спустить трусики до лодыжек.
- Не могу, мало места!...

Саманта села и притянула Джен к себе, так, что она оказалась у нее между ног. Дженнифер выгнула шею и едва подавила стон, когда язык подруги заполнил ее рот, а рука скользнула между ножек. Сэм погрузила свои пальцы так глубоко, насколько это было возможно, и прижала ладонь к чувствительной точке так, что у Джен прервалось дыхание.


Когда Саманта усилила давление рукой и скорость пальчиков, Джен чуть не задохнулась. Она вырвалась из плена поцелуев Саманты, испытывая неведомые ранее ощущения, ахнула и вцепилась пальцами в бедро Саманты, когда волны чистого удовольствия захлестнули нижнюю половину ее тела. Она стиснула Саманту обеими руками, когда больше не в силах была это вынести, и тихий всхлип вырвался из ее горла.

- Я сделала тебе больно? - ужаснулась Сэм, даже забыв шептать.

Джен почувствовала, как слеза скатилась из ее глаз, и как тут же напряглось под ней тело Саманты.

- Джен? - Саманта попыталась силой повернуть ее к себе.

- Все хорошо... - Джен смогла проглотить комок в горле. - Я не знаю, что ты сделала, но это было самое удивительное, что я когда-либо испытывала. Поменяйся со мной местами, потому что я хочу постараться проделать это с тобой...

Джен аж подпрыгнула, когда Саманта вошла в комнату. Она совсем успела забыть, что такое сильное возбуждение, и натянула одеяло до подбородка, чтобы скрыть румянец, заливающий шею...
Находиться в одной постели с Самантой будет невыносимым испытанием.

Глава 30

Взгляд, каким Джен проводила Саманту, когда та пошла в ванную, превратил внутренности Сэм в желе. Она прекрасно поняла его значение и отвернулась. Сэм надолго застряла под ледяным душем, в надежде, что Джен уже уснет, когда она вернётся в комнату. Действие алкоголя сошло на нет, и тут же вернулась способность рассуждать трезво, а с ней - все запреты. Они с Джен находились в обществе друг друга менее двух суток. Они уладили свои разногласия, но пока ещё слишком рано, чтобы... Секс может все испортить - яснее ясного, что после этого она не сможет уже мыслить здраво. В голове кружились обрывки их разговора с Аланом: а вдруг он сказал правду? .. Что, если Джен всего лишь хочет проверить, нравятся ли ей женщины по-прежнему? А она, Саманта, вовсе не собирается быть подопытным кроликом.

- Хочешь посмотреть телек? - неловко предложила Сэм. Джен отрицательно качнула головой. Саманта еще потянула время, раскладывая  вещи, - ей нужно было успокоиться, а потом выключила свет. Осторожно, чтобы не коснуться Джен, Саманта скользнула под одеяло и старательно притворилась, будто зевает.

- Я не хочу спать... - выдохнула Джен.

- Хочешь!  - быстро отозвалась Саманта.

- Нет, не хочу. И ты не хочешь.

- Хочешь поговорить...

- Поцелуй меня, Сэм. Пожалуйста...

Саманта простонала, чувствуя, как  рассудок покидает ее:
- Я не могу.... Ты же знаешь, мы не сможем потом остановиться.

Джен развернулась к ней, её ноги переплелись с ногами Саманты. И та почувствовала, как ее кожа запылала от этих прикосновений.
- Я хочу всего лишь раз снова почувствовать вкус твоего поцелуя...

Поцелуй Джен сначала был жёстким и требовательным, но почувствовав, что Сэм отвечает, она смягчилась и поцелуй получился нежным и страстным. Прикосновения и вкус губ Джейн, странным образом, показались Саманте такими знакомыми и неведомыми одновременно.

Джен разорвала объятия и с тяжелым вздохом повернулась спиной к Саманте:
- Прости... Я не могла совладать с собой.

Саманта дотронулась до онемевших губ кончиками пальцев. Скольких женщин она целовала, в тщетной надежде ощутить тот огонь, что запылал под её кожей!.. И обосновывала отсутствие реакции тем, что невозможно сравниться с первым поцелуем, - неужели же только Дженнифер Таннер имела над ней такую власть?... Но она имела...
Сэм перекатилась на сторону Дженнифер и тесно прижалась к ней, обнимая. Джен взяла её руку и крепко прижала к своей груди, так что Саманта могла слышать как громко стучит её сердце - точь-в-точь как её собственное.

- О чем ты думала, когда я вернулась в комнату? - спросила Сэм, немного уняв сердцебиение.

Джен замялась на мгновение, прежде, чем ответить.
- О том, как это было тогда... В садовом домике...

- Помоги мне, Боже! - обречённо выдохнула Саманта. - Ты меня убиваешь...

- Знаешь, я тоже себя чувствую хреново...

- Хочешь, я уйду спать на диван? - предложила Сэм, хотя сама вовсе не хотела этого.

- Черт.... нет!

Саманта вся напряглась в попытке удержаться от тех слов, что помимо воли, вырвались у неё:
- Отпусти мою руку, Джен...
Сэм ощутила, как обмякло тело Дженнифер, когда та высвободила её, а затем почувствовала, как она напряглась, когда рука Сэм двинулась к её груди.
- Прикажешь мне остановиться? - Саманта нашарила подол футболки Джен, и её рука заползла под ткань.

- Ты же знаешь, я не могу... - затаив дыхание, проговорила Джен.
Она охватила голову Саманты и запустила пальцы в её волосы.

Саманта уткнулась лицом ей в плечо и её рука нашла грудь Джен. Она сжала пальцами затвердевший сосок и услышала, как Джен втянула воздух.
- Мы должны вести себя тихо, как тогда, в сарае с инструментами, - прошептала Саманта.

Джен со стоном уткнулась лицом в подушку.

Саманта понимала, что дальнейшее не будет медленным и долгим.
Она была бы счастлива, если бы у нее было время исследовать каждый дюйм тела Джен - но они слишком долго этого ждали...
Руки Сэм огладили трепещущий в предвкушении живот Джен, её бедра...Она охватила ногами ее ноги и Джен полностью отдалась на ее милость, и рука Саманты скользнула под резинку её шортиков.

Её собственный вскрик заглушил стенания Джен, едва  пальцы проскользнули в теплую влажность между ног Джен. А та лишь сильнее вцепилась ей в волосы, когда Сэм проникла глубже. Саманта еле подавила стон, когда обвела пальцем клитор любовницы и почувствовала содрогания её тела.
- Это ты помнишь о том самом дне в сарае? - шепнула Сэм ей на ушко

Дженнифер отозвалась неразборчиво, ещё сильнее вжимаясь в подушку. Сэм снова проникла в неё, лаская пальцами чувствительный бугорок. Она повторяла это до тех пор, пока не услышала, как Джен громко всхлипнула, задержала дыхание, а потом её тело напряглось.

Саманта никогда не достигала оргазма без прямой стимуляции, но прижавшись к Джен, она ощутила, как её собственное тело сотрясалось от наслаждения, -  волна за волной... Тяжело дыша, они обе лежали, пока Сэм не почувствовала, как Джен постепенно расслабилась и обмякла. Она было попыталась повернуться в объятий Саманты, но та нежно удержала её.
- Не надо, Джен... Если ты прикоснешься ко мне, я своими криками разбужу всех в округе.

Утром Джен проснулась в том же положении, что и уснула накануне, заботливо окружённая кольцом рук Саманты: Сэм обнимала ее под одеждой. Потом она почувствовала, что Сэм просыпается, и перевернулась на спину,  боясь взглянуть той в глаза.
- Ты злишься на меня? - еле слышно спросила она.

Сэм положила руку на ее бедро.
- Нет, что ты!

- Прошлой ночью я не оставила тебе выбора, - не поворачиваясь, повинилась Джен.

Она услышала, как Сэм негромко засмеялась:
- Да уж, так и есть, но я не в претензии.

- Я должна бы поцеловать тебя сейчас, но я еще зубы не чистила.

- Я любила целовать тебя по утрам , несмотря на зубы и все такое, но сейчас я могу не устоять и.... - с этими словами Сэм мягко оттолкнула Джен, когда та попыталась перевернуться. - Дэвид на кухне, я слышу как он там шебуршит кругом. И я не смогу вести себя прилично, если ты придвинешься ещё хоть чуть, - и он услышит всё!

Дэвид успел уже занять место в сердце Джен, но сейчас она искренне желала, чтобы он куда-нибудь испарился.
Она прекрасно понимала, что стоит ей перевернуться, как ничто не сможет остановить её в стремлении овладеть Самантой.
- Я собираюсь встать и принять душ, - с этими словами она вылезла из постели, и вышла из комнаты, не оглядываясь. Она слишком хорошо понимала, что совершенно не контролирует себя.

Сэм оставалась в постели, пока Джен принимала душ. Потом она в свою очередь отправилась в ванную. Хорошо, что они одновременно пожелают Дэвиду доброго утра после того короткого диалога, какой состоялся у нее с ним, пока Джен готовилась ко сну. Дэвид тогда с легкостью парировал все ее возражения:

- Ты - заноза в заднице, Сэм! Ну, и спи на балконе! - Дэвид откинулся на спинку дивана, раскинув руки. - Но ведь вас обеих просто трясет от сексуального напряжения. И оно такое, что вы почти дымитесь... - тут его интонации стали серьезными. - Вы собираетесь переспать, Сэм, это факт. И ты это прекрасно понимаешь. Но готова ли ты справиться с теми эмоциями, что последуют затем?

У Саманты не было ответа на этот вопрос, и она просто рассмеялась.

И то, что они с Джен натворили накануне, было лишь верхушкой айсберга. Им теперь было не остановить грядущий обвал. Она не могла контролировать то, что неминуемо должно было произойти, и знала это. Она могла лишь уповать на то, что ее сердце сможет выдержать, если все в итоге закончится плохо.

- Ты одета? - Дэвид постучал в дверь.

- А если я скажу, что нет, это будет иметь какое -то значение? - парировала Сэм.

Дэвид вошел, прикрывая глаза рукой. В другой руке он нес чашку с кофе.
- Пожалуйста - пожалуйста....только не голышом... - пробормотал он, подавая чашку женщине.

- Не беспокойся, ты, засранец.... - со смехом успокоила его Саманта.

Дэвид убрал руку и улыбнулся в ответ, глядя на нее сверху вниз.
- Давайте-ка отправимся на пляж и позагораем.

Саманта пригубила кофеек.
- Джен не захватила купальник...

- Отлично! - воодушевился приятель. - Прошвырнемся по магазинам!

- Зачем? - вклинилась в диалог Джен, входя в комнату.

- Дэвид хочет на пляж. Я сказала, что ты не запаслась купальником. Теперь он загорелся идти по магазинам.

Дэвид поковырял ковер большим пальцем ноги и закатил глаза:
- Я ждал так долго, что мы вместе развлечемся на пляже.

- Шантажист, да? - Джен присела у кровати.

- О, в этом деле он дока! Я должна была бы предупредить тебя!

- А еще я хочу банджи-джамп*, - заявил Дэвид,переводя взгляд с одной подруги на другую. (* нечто наподобие нашей "тарзанки")

Саманта встревожилась, заметив азартный блеск в глазах Джен.

- Мне всегда хотелось сделать это. Побежали по магазинам, - с энтузиазмом воскликнула та.

- Дай пять! - подначил Дэвид. - Мы можем прыгнуть вместе - у них есть тандемные ремни.

- Супер! - проскрипела Саманта. - Перспективка разбиться насмерть, после того как полдня будем рыться в горах тряпья! Вот радость-то!..

- Это - не бикини, - категорически отрезал Дэвид, после того, как Джен продемонстрировала им пару купальников.

- Неужели? Ты такой наблюдательный! - подколола его Джен. - Этот темно-синий... или вот этот веселый зелененький?

Саманта оценивающе посмотрела на слитный купальник фирмы Speedo и показала на зеленый:
- Вот этот... вырви глаз, конечно, но он будет прекрасно сочетаться с твоим цветом волос и оттенком кожи.

- Окей...значит, синий... - кивнула Джен.

- Дерзкая! - ухмыльнулся Дэвид, поворачиваясь к Сэм. - Как раз под стать тебе...

"Как же мучительно медленно течет время!" - подумала Сэм, наблюдая, как Джен снова нырнула в проход между вешалками с одеждой для купания, зажав в руках зеленый купальник. "Когда же мы снова останемся наедине?"
Она вздохнула: вид Дженнифер, рассекающей по пляжу, окончательно добьет ее. Ведь вряд ли этот кусочек лайкры сумеет скрыть хотя бы один соблазнительный изгиб ее тела.

- Дэвид?.. - спохватилась Сэм. - Твои плавки, надеюсь, не такие вот крохотусенькие стринги?!

- Любой каприз, детка... Нет, на самом деле это красные шорты с белой полосой поперек задницы, - и он подмигнул. - В реале это сильно увеличивает мои шансы заарканить добычу.

Когда они вернулись на квартиру Дэвида, он закинул новый купальник Джен в стиралку, а Джен на скорую руку занялась салатом для ланча. Саманта наблюдала за ней, сидя у барной стойки. Они впервые остались одни за это утро.
- У нас все хорошо? - спросила Сэм.

Рука Дженнифер дрогнула.
- Нет... - отозвалась она. - Мне слишком сложно находиться рядом с тобой.

Саманта почувствовала, как по ее лицу расползается улыбка.
- Вообще-то я страдаю не меньше, - и губы Джен в ответ дернулись и превратились в усмешку.

Они обедали на балконе и Сэм чувствовала себя на седьмом небе, когда ее взгляд переходил от океана на Дженнифер. Она всегда любила эти великие воды, но они было ничто по сравнению с Джен. И только одно омрачало эту идиллию - Тим... Сэм знала, что Дэвид тоже тоскует по нему. Его светлые глаза теряли свой блеск, когда он смотрел вдаль. И она ощущала, будто это неправильно - чувствовать себя такой счастливой рядом с молча страдающим Дэвидом.

- Откуда ты родом?- поинтересовалась Джен у Дэвида.

- Сакраменто, но моя семья переехала, когда я был мальчишкой

- Они живут поблизости? - уточнила она.

- Мои предки живут примерно в часе езды к северу отсюда, а младший братишка  дальше - возле Кейз. К большому ужасу моего отца, он тоже гей

- О, да вы оба хороши! - лукаво улыбнулась Джен. - Какой же сюрприз для ваших родителей!

- Касаемо меня - да, - хмыкнул Дэвид. - А вот с Натаном все было сразу ясно. Он начал носить мамину обувь, едва научившись ходить. К шести годам он был настоящий флеминг-квин* (*сленговое выражение, означающее гомосексуалиста, как правило, любящего переодеваться в женскую одежду и ведущего себя словно на сцене. Что-то вроде нашей Зазы) . Поэтому они не удивились, когда он признался. Я же - наоборот... Был стартовым питчером в команде колледжа. Типичный качок... Поэтому отец чуть не умер, когда застукал меня с чистильщиком бассейнов.

- Ну-ка, расскажи, каково это - быть пойманным с поличным? - рассмеялась Сэм.

- О, это еще то!.. После этого отец всегда уходил играть в гольф, если знал, что Джефф собирается почистить бассейн... Хотя он продолжает любить нас с братом. Он не очень- то смирился с нашей ориентацией, но никогда при встрече не преминет обнять нас. И, Господи, он любил Тима...

- Я хотела спросить, почему же они не приехали на проводы Тима?

- Папа упал и сломал лодыжку. Ему было так тяжело ходить на костылях, но он был со мной в последний день Тима...

Краем глаза Сэм заметила, что Джен положила вилку и промокнула глаза салфеткой.

- Натан остался дома и помогал маме ухаживать за отцом. Иначе он был бы там... Черное платье и прочие штучки... - усмехнулся мужчина. Но его глаза повлажнели. - Это действительно забавно: Натан сложен словно полузащитник, но передвигается очень изящно.

- Мы его увидим? - спросила Сэм.

Дэвид покачал головой.
- Нет, он и его новая любовь в Бразилии, а родители в Теннесси, в гостях у тети. А значит, - Дэвид отодвинул тарелку, - вы должны скоро приехать снова, чтобы мы все собрались вместе.

- Я с нетерпением жду встречи с ними,- и Джен протянула руку и сжала руку Дэвида.

И Саманта почувствовала, как у нее на душе потеплело, когда она услышала, что Джен говорит так, будто у них есть будущее.

Глава 31

На пляже было полно народу, наслаждавшимся солнечным теплом. На том участке пляжа, куда привел их Дэвид, расположились, в основном, однополые пары, которые, казалось, чувствовали себя на публике вполне свободно: держались за руки, мазали друг друга кремом от загара.. Это было в новинку для Дженнифер, которая отродясь не встречала столько геев и лесби в одном месте. И когда друзья выбирали местечко, где бы расстелить полотенца, она импульсивно приблизилась к Сэм и взяла ее за руку

Саманта, казалось, была удивлена, но улыбнулась, и переплела ее пальцы со своими. Вплоть до этого самого момента, она в реальности не осознавала, насколько это здорово - иметь возможность держаться за руки с другой женщиной, не привлекая излишнего внимания к своей персоне.

Дэвид опустил кулер на песок и оглянулся на них через плечо.
- Думаю, здесь и остановимся. Кто хочет пить?

- Я хочу водички, - сообщила Сэм, растягиваясь на полотенце. - Но я опасаюсь пить ту бурду, что ты смешал в этом кувшинчике перед выходом из дома.

Дэвид открыл крышку вышеупомянутого сосуда, наполнил стаканчик и протянул его Джен:
- Немного сангрии никогда никому не приносило вреда.Она как раз полностью компенсирует тебе необходимую дневную норму фруктов.

Дженнифер озабоченно взглянула на Сэм, прежде чем попробовать, а потом одобрительно улыбнулась:
- О! Да это вкусно!

- Ага... - хмыкнула Сэм скептически: - Смотри, не заметишь, как окосеешь...

- Не слушай ее! - вмешался Дэвид, подавая Сэм бутылку с водой. - У нее язык без костей.

Саманта показала ему "фак" и сделала большой глоток, но тут же выплюнула жидкость обратно.
- Что за черт, эй!.. - завопила она, вытирая рот.

- Упс... это водка... - виновато пожал плечами приятель, доставая другую бутылку. - Она хороша с клюквенным соком.

Саманта принюхалась к предложенной бутылке и осторожно отхлебнула из горлышка.
- Чего доброго, превратишь нас в парочку алкашек, пока мы тут!

Дэвид вытянулся на полотенце - длинный, гибкий.
- Лесбушки-пьянчужки... прикольно! - хихикнул он.

Саманта повернулась к Джен:
- Я собираюсь искупнуться, чтобы охладиться слегка. Ты со мной?

- Через минутку. Иди первая... - Джен пронаблюдала, как Саманта вошла в воду и ее накрыло волной.

- Она классная, да? - улыбнулся ей Дэвид.

Джен села рядом с ним и снова пригубила свой напиток, мысленно согласившись с его словами.
- Спасибо, за то, что ты делаешь для нас. Это действительно здорово!

- Вы можете приехать ко мне в любое время, дорогая, и я устрою вам двоим прекрасный отдых. Мы-то ведь оба понимаем, что вскоре вы вернетесь сюда вместе.

- Думаешь? - переспросила Джен, взглядом выискивая на поверхности воды голову Саманты.

- Тим был в этом уверен. Он говорил мне, что настанет день, когда вы двое снова обретете друг друга, и он немало поспособствовал этому своим завещанием. Тимми говорил, что такая любовь, как ваша, не останется в забвении, как бы много времени не прошло.

- Угу... звучит, как сказка, - печально отозвалась Джен.

- Вы по-прежнему сильно любите друг друга. Это же так очевидно! Глаза Саманты ловят каждое твое движение, и это не просто похоть. Ты же видишь это сама.

Джен выудила кусочек апельсина из своего стакана.
- Страшно, когда так сильно желаешь чего-то... Но я хочу этого.

- Саманта многое пережила. Это ее ожесточило. Но если ты будешь терпелива, она будет твоей без остатка.

Джен взглянула на Дэвида:
- Я ее больше не обижу...

Дэвид пристально посмотрел в ее глаза - в самую душу - и улыбка исчезла с его лица.
- Обидишь... И не раз. Когда вы уедете отсюда и вернетесь к реальности. Будут моменты, когда ты ранишь ее в сердце, а она - тебя. Но будь терпеливой и настойчивой, и она всегда будет твоей..

- Что ты имеешь в виду? - переспросила Джен и ее рука дрогнула. Она поставила стаканчик на песок и развернулась к Дэвиду, внимательно ловя его слова.

- Вы ведь не сможете долго выдавать ваши отношения за дружбу. Но никто в твоем окружении не примет вашу связь на "ура", - Дэвид придвинулся ближе и взял Дженнифер за руку. - Тебе придется сделать кое-какие непростые вещи.. И одна из них - сообщить своему семейству о твоих чувствах к Сэм. Ты ведь еще не говорила им об этом, да?

Джен отрицательно качнула головой.
- Я так понимаю, ты знаешь мою историю, и про то, как я ждала развода?

- Да, - кивнул Дэвид. - Я думаю, чем ты старше, тем труднее признаться, кто ты есть на самом деле... Если сделать это в молодости, то все в конце концов принимают это. Но в твоем случае, когда ты была замужем целую вечность... То что ты собираешься сказать им об этом, будет как гром среди ясного неба... Я прямо-таки явственно представляю, как твоя семейка старается списать все на кризис среднего возраста! Ну, а на самом деле они попытаются четвертовать Саманту... И она далеко не наивна, она прекрасно понимает, чем все чревато. И вот это-то и пугает ее больше всего...

- Ты прав. Она боится, что я выберу не ее, - помолчав, вздохнула Джен.

- Джен, милая, более чем вероятно, что тебе придется выбирать... и я думаю, ты и сама это понимаешь. - Он погладил большим пальцем тыльную сторону ладони Джен, - спокойно, кругами, совсем как Тим.
- Твоя семья, - продолжил он, - однажды, возможно, примет это, но ты должна быть готова к тому, что этого может не случиться. Это страшно несправедливо, но такова наша жизнь...

Джен улыбнулась сквозь слезы, застлавшие ей глаза.
- Ты так похож на Тима! Я очень счастлива, что узнаю тебя.

- Даже если я доживу до ста лет, я и вполовину не стану таким, как он, - Дэвид посмотрел вокруг. - Я окружен живыми людьми из горячей плоти и крови, но никто не привлекает меня. Иногда мне думается, что этого никогда больше не будет...

- О, Дэвид... - слеза капнула Джен на руку. Мужчина в ответ поцеловал ей ладонь, а потом взял ее стаканчик и втиснул ей в руку. - Каким был Тим во взрослой жизни? - спросила она.

Он улыбнулся, глядя на океанские волны.
- Мне представляется, что он остался таким же, каким был в детстве. Тимми любил бейсбол, все собирал карточки... Его мозги были неплохо заточены для бизнеса: именно он поднял с нуля наши магазины, - Дэвид отхлебнул немного сангрии и добавил: - и сангрия у него была намного лучше, чем это...

- Он был таким романтиком в те времена, когда я знала его, - улыбнулась Джен. - Все время говорил о любви...

- ...и ничуть не изменился! Он свято верил, что каждому из нас предназначена единственная истинная любовь. Немногим счастливчикам удается найти ее, а другие - ищут свою половинку, но так никогда и не находят... - его ресницы дрогнули. - Некоторые смиряются с этим, потому что думают, что ее не существует. Но в сердце своем они все равно не прекращают поиски той недостающей части, что сделает их цельными... Я думаю, что как раз поэтому он завещал вам развеять его пепел.

Джен посмотрела, как ее "половинка" бултыхается в воде, и согласилась с Дэвидом, потому что именно в этот момент почувствовала себя целой.
- А как же ты?

- Тим был прав. Он был и будет моей второй половинкой.

Джен не смогла сдержать слез, капающих из глаз. Больше, чем когда-либо, она осознавала сейчас, что та пустота, которая так долго иссушала ее душу, была тоской по ее отсутствующей части. Она, в свою очередь, тоже подвинулась и сжала руку друга: - Мне так жаль...

Его глаза увлажнились, когда он коснулся ее в ответ.
- Не нужно...У нас с ним была чудесная жизнь. Вытри глазки - Саманта идет! Не хочу, чтоб мне влетело от нее, за то, что заставил тебя хлюпать... Хотя, нет, не надо... Так мне будет легче уговорить ее на банджи-джамп!

-... До сих пор не верю, что вы развели меня на это безумие! - пробурчала Саманта, когда они втроем оказались на подъемнике. - Мне чертовски не нравится эта затея!

- Мне кажется, я вижу мой дом отсюда. Это же мой балкон? - прищурился Дэвид.

- Я вижу Кубу! - между приступами смеха отозвалась Джен.

- Почему мы должны лежать пузом на этой штуковине? - продолжала разоряться Саманта. - Почему мы не можем для начала стоять на ногах, чтобы я не видела, как моя тушка несется к земле?!

- В этом-то и весь смак! - прокричал в ответ Дэвид.

Саманта с ужасом наблюдала, как люди внизу становятся все меньше, по мере того, как они поднимаются выше.
- Ну, если я описаюсь со страху, я вам обоим никогда этого не прощу-у-у! - проорала она в ответ.

И тут они стремительно понеслись вниз и Сэм почувствовала, как ее желудок подкатывается к горлу... А потом их потащило вверх и она собрала последние остатки воздуха в легких, чтобы завизжать. Это было так ужасно! Так возбуждающе!.. По бокам от нее визжали и хохотали Джен и Дэвид. И все это было апофеозом пережитого ею... Она снова полетела вниз - это было восхитительно. И безумно страшно...

Глава 32     

Ночной клуб был полон. Над телам, толпившимися на танцполе, мигали разноцветные стробоскопы. Музыкальные басы лупили так, что Джен ощущала ступнями резонанс от пола. Саманта небрежно изучала публику. Было похоже, что она не разделяет волнения Джен, которая впервые была в гей-клубе.

Люди вокруг двигались под музыку. Джен чувствовала их энергетику - все пространство вокруг было пронизано страстью. Она увидела, как к Дэвиду подошел парень, они вышли на танцпол и начали двигаться под звучащую мелодию.

- Хочешь потанцевать? - спросила Сэм, перекрикивая шум.

- Я хочу посмотреть, как ты танцуешь, - глядя ей в глаза, ответила Дженнифер.

- Сама с собой? - подколола подруга.

- Ну, нее-ет... - Джен покачала головой. - Для начала я хочу полюбоваться, как ты зажигаешь с кем-нибудь другим. Хочу проверить, так ли ты хороша, как хвасталась.

Саманта, похоже, опешила от такого предложения.

Дженнифер же наклонилась поближе:
- Ты не ослышалась, Сэм... Домой ты пойдешь со мной, но думаю, это будет о-о-очень горячо... видеть, как ты танцуешь с другой...

- Да ты вконец испорченная девчонка!.. - ухмыльнулась Сэм.

В ответ Джен прижалась к ней вплотную и просунула бедро между ее ног. Зажав в кулак волосы подруги, Джен жестко впилась в ее губы:
- Ты еще узнаешь, насколько я испорчена... Потом...
Она легонько оттолкнула раскрасневшуюся Саманту, и огляделась по сторонам - в поисках женщины, с которой она хотела бы увидеть танцующей Саманту.

- Вон, у барной стойки... Высокая, мужеподобная девица... Пригласи ее, - Джен указала подбородком в сторону буча, потягивавшего пиво.

- Я не могу! - заартачилась Сэм. - А вдруг она решит, что я ее хочу?

- Ладно, тогда я лучше сделаю это сама, - и Джен неторопливо направилась к женщине. Та улыбнулась ей.
- Не могли бы вы потанцевать с моей девушкой? А то я хочу посидеть пока в сторонке...

Темноволосая женщина глянула поверх плеча Джен и усмехнулась.

- Эй! Просто танец....Окей? - на всякий случай уточнила Джен, снова завладевая ее вниманием.

- И как же тебя зовут? - спросила незнакомка, переводя свой взгляд на нее и внимательно ее изучая.

- Меня - Джен, она - Сэм... А тебя?

- Тэмми... - женщина придвинулась к ней ближе и пожала ей руку. - Хочешь, чтобы это выглядело ..ммм... непристойно, а ? - лукаво уточнила женщина.

Джен высвободила руку:
- О, да!..

Надо было видеть, как была шокирована Саманта, когда Джен вернулась к ней, таща за собой незнакомку!
- Сэм, это Тэмми. Твоя партнерша по танцам, - объявила Джен.

- Привет, Тэмми... - поприветствовала женщину Сэм, перекрикивая музыку.

Тэмми взяла ее за руку и отвела на танцпол. Джен смотрела им вслед.
Саманта не соврала, когда утверждала, что хорошо двигается. Она извивалась в такт музыке, Тэмми танцевала позади нее. Джен громко засмеялась, когда Тэмми обхватила руками Сэм за талию и начала тереться об ее попку. Какое у Саманты сделалось изумленное лицо - о, это дорогого стоило!..

Но затем Саманта поймала взгляд Джен, и та показала ей большой палец. Удивление на лице Сэм сменилось хитрой улыбкой - и она снова поймала ритм. Прильнув к Тэмми, Саманта обняла ее за шею. Они двигались так чувственно, что у Джен пересохло во рту.

Тэмми крутанула Саманту и они оказались лицом к лицу, так, что их тела плотно прижались друг к другу. Джен почувствовала, как ее пульс бешено участился, когда она увидела, насколько Сэм покорна чужим рукам. В этот момент она вожделела ее как никогда!.. Она хотела быть единственной, кому бы подчинялась Сэм... Этот внезапный позыв удивил и возбудил ее.

Дэвид и его партнер находились рядом с танцующими женщинами, и на лице Дэвида явно читалось недоумение. Он посмотрел на Джен, и засмеялся, закатив глаза. Джен пробралась через толпу к танцполу и похлопала Тэмми по плечу:
- Теперь моя очередь!.. - крикнула она, перекрывая грохот музыки.

Тэмми понимающе улыбнулась: похоже, ей понравилась их проделка, - и удалилась, оставив подруг одних.

- Довольна?.. - поинтересовалась Саманта, когда Джен очутилась в ее объятиях.

Джен обошла ее кругом, и прижалась к ней сзади, притягивая Саманту к себе.
- Я ужасно возбуждена, но еще совсем не удовлетворена, - проговорила она в ответ, чувствуя как жар взаимного желания между ними повысился еще на несколько градусов. Откровенное вожделение, читавшееся во взгляде Сэм, заводило ее еще больше.

- Я хочу тебя прямо сейчас.... - шепнула Сэм, и облизнула ее ушко языком.

В ответ Джен сильнее принялась тереться об нее:
- Ты получила свое прошлой ночью... Теперь ты - моя, - и улыбнулась, довольная, услышав, как Сэм напряженно выдохнула.

Они танцевали, казалось, целую вечность. И пожар между ними разгорался все сильнее... Позади возник Дэвид - он сунул ключи в карман Дженнифер:
- Идите-ка домой... И не запирайте двери. Я возьму такси, когда созрею...
На его лице играла понимающая улыбка.

Саманта выглядела крайне смущенной, когда Джен вела ее с танцпола на парковку. И это было так умилительно!.. Джен уже было тяжело дышать, когда она всучила ей ключи от машины:
- Чур, ты за рулем! - и приказала: - Да пошевеливайся!.

Покинув клуб, они в считанные минуты оказались в квартире Дэвида. Саманта прислонилась к стене лифта, пока они поднимались наверх. Джен тоже держалась поодаль. Но взгляды, какими они обменивались, говорили гораздо больше, чем можно было бы выразить словами.
Они проследовали прямо в квартиру, не запнувшись ни на секунду по дороге в спальню.
Джен захлопнула дверь, и привалилась к ней, глядя, как Сэм, сидя на кровати, стаскивает ботинки.
- Больше ничего не снимай, - предупредила Джен, кидаясь к ней. - Дай мне раздеть тебя....

Саманта опрокинулась на спину, Джен оседлала ее сверху и поцеловала со всем пылом неутоленной страсти. Когда она отстранилась, наконец, их губы разомкнулись с громким звуком. Когда Джен расстегивала рубашку Саманты, та было потянулась к ней, но Джен приказала:
- Нет!.. Не прикасайся ко мне. Я хочу, чтобы ты была такой же покорной, как тогда...когда танцевала с Тэмми...

Острая вспышка возбуждения пронзила тело Джен, когда она увидела, как при этих словах расширились глаза Сэм, и она прикусила губу.

- Не знаю, смогу ли я сдержаться....- неуверенно пробормотала Сэм.

Дженнифер шире распахнула рубашку пленницы и расстегнула ее ремень.
- Сможешь! - пообещала она. - Потому что и пальцем не шевельнешь, пока я не закончу с тобой.
Она схватила женщину за отвороты рубахи и потянула так, что той пришлось сесть и позволить ей стащить с себя рубашку, а затем и лифчик. Джен снова толкнула ее на спину, жадным взглядом окидывая обнаженную грудь Сэм. Ее собственное рычание смешалось с хныканьем жертвы, когда она опустилась на нее и захватила ртом один сосок, сжимая пальцами другой.

- А-ах... Черт! - Саманта выгнулась дугой.

Вкус кожи Саманты, ощущение толчков ее тела под ней, - и на Джен нахлынул целый поток воспоминаний... Глаза Джен невидяще уставились в пустоту - перед ее мысленным взором проносились видения их прежних любовных утех.
Но сейчас было по-другому... Они больше не парочка подростков, наугад ищущих путь к вершинам наслаждения.
Теперь они в точности знают, что делают... И результат этих действий уже сказывался на Джен.

Она грубо просунула руку между ног Сэм и погладила ее через джинсы. Глаза Джен закатились, когда она ощутила, как Сэм горяча там... Саманта умоляюще выдохнула ее имя, вцепившись руками в покрывало, на котором они лежали.

Джен села и расстегнула молнию на джинсах Сэм. Она посмотрела вниз - на грудь Саманты: та вздымалась при каждом затрудненном вздохе, а ее соски стали темно-красными после ласк Дженнифер.

- Джен, разденься, прошу! - успела проговорить Саманта между неровными вздохами. - Дай мне хотя бы почувствовать твою кожу, раз уж я не могу коснуться тебя...

Джен поднялась на ноги и стащила рубашку через голову. Следом последовал лифчик, оказавшийся где-то на полу. Взгляд Саманты блуждал по ее телу, когда она осталась обнаженной. Джен не смогла сдержать улыбки, увидев по глазам Саманты, как сильно та ее хочет. Саманта скользнула выше по кровати и сбросила ногами покрывало, в то время как Джен приползла обратно и избавила ее от трусиков.

Стон Саманты был протяжным и громким, когда Джен легла на нее сверху и погрузила язык в ее рот. Скомкав простынь в кулаках, Сэм всем телом толкнулась к Джен, которая прижимала ее сверху. Саманта шире раздвинула ноги и обхватила ими Джен за талию, тесно прижимая ее к себе.
-...трахни меня....прошу...- выдохнула она прямо в губы Джен.

Опьяненная своей властью, Джен, задыхаясь, целовала и кусала ее шею. Сэм все сильнее охватывала ее ногами, делая их объятия еще более жаркими. Джен грубо схватила Саманту за руки, зная, что останутся синяки, и спустилась вниз по извивающемуся телу Сэм.

- Раздвинь ноги получше, Сэм, - сквозь зубы приказала она. Саманта немедленно подчинилась, и Джен опустилась на нее, прильнув лицом между ее ног. Саманта сдавленно вскрикнула, двинув бедрами, пытаясь заставить Джен приласкать ее там, где она жаждала больше всего. Джен открыла рот пошире и проникла языком в ее глубину настолько, насколько это было возможно. Вкус Саманты был изысканным и знакомым. Дженнифер пришлось остановить ласки, иначе она сама неминуемо бы кончила, а ей не хотелось прерываться, пока она наслаждалась телом Саманты.

Джен с легкостью проникла двумя пальцами в лоно Сэм, и следующим же толчком добавила третий.
- О, да-а-а!.. - вскрикнула Саманта.
Джен могла бы поклясться, что ее подруга уже балансирует на грани взрыва, когда она провела языком по ее клитору. Саманта судорожно втянула воздух, ее тело выгнулось над кроватью... Джен жадно наблюдала, как напрягаются и пульсируют мышцы живота Сэм. Она могла чувствовать, как они стягиваются вокруг ее пальцев, в то время как лоно Сэм начинает сжиматься от спазма, и его вкус изменяется.

Саманта откинулась на кровать, задыхаясь. Джен продвинулась вверх между ее ног и сильно прижалась телом к ее влажному центру . Нависнув над Самантой на дрожащих руках, Джен смотрела, как ее глаза закрылись. Она с трепетом наблюдала, как Сэм нахмурила брови и стиснула зубы. Потом Джен почувствовала, как ноги Сэм напряглись снова, и Саманта впилась ногтями в ее ягодицы. Изысканная боль спровоцировала волну спазмов глубоко внутри Джен. Ее собственные крики заглушили стоны Саманты, когда она кончила так бурно, что на глазах ее выступили слезы...

Долгое время они лежали, обессилевшие, пока постепенно не восстановилось дыхание. Джен приподнялась, и опершись на руку, нежно поцеловала Саманту. А когда она оторвалась от нее, Саманта спросила:
- Теперь я могу дотронуться до тебя?

Дженнифер улыбнулась, кончиками пальцев пробежавшись по ее дрожащему животу, а затем скользнула рукой между ее ног.
- Я еще не закончила с тобой... - заявила она в ответ на стон Саманты.

0

6

Глава 33

Саманта даже не шевельнулась, когда утренний свет упал сквозь жалюзи на ее сомкнутые веки. Любое, самое незначительное движение могло бы разбудить Джен, а Сэм хотелось подольше понежиться в ее объятиях, вспоминая прошедшую ночь. Она проигрывала в памяти каждый волнующий момент, начиная с неожиданной просьбы Джен в клубе.

Будучи подростками, они проводили время в торговом центре, в фургоне Сэм, в ее спальне, и на песчаном пляже, который считали своей заповедной территорией. Теперь же, взрослых, их ничего не ограничивало. И Джен явно была более чем готова к исследованию этого нового мира. Саманте оставалось только надеяться, что ее пассия сумеет держаться в рамках.

- А ты не спи-ишшь...- шепнула Джейн ей на ухо.

- Откуда ты знаешь?

- Потому что ты улыбаешься...

- Не могла бы ты отнести меня в ванную? - простонала, потягиваясь, Сэм, - Я сама туда не дойду!

Когда они вышли на балкон, Дэвид уже сидел там с чашкой кофе. Они решили сообща, что если останутся в постели еще хоть немного, то повторится ночное безумие, но теперь Дэвид сможет все услышать.

- Думаю, сегодня мы должны найти себе занятие в закрытом помещении, - сказал он, указывая на тучи, надвигающиеся с востока.

- Что ж, это может и неплохо... - заявила Джен, плюхаясь в кресло. - Я жу-у-утко устала!

- Не сомневаюсь... - осклабился приятель.

- А сам? - пихнула его в бок Сэм, присаживаясь рядом. - Сам-то хорош!.. Я слышала, как ты заявился в три часа ночи!

- Я танцевал до упаду, и у меня полный карман телефонных номеров, - парировал Дэвид.

- Да что ты? - ухмыльнулась в ответ Сэм. - Собираешься позвонить хоть кому-нибудь?

- Не-а... - небрежно отмахнулся он. - Но приятно осознавать, что еще можешь вскружить кому-то голову.

- И не одну, - заметила Джен. - Я видела, на тебя заглядывалась куча парней.

- Правда? - притворно удивился Дэвид. - Надеюсь, они еще будут интересоваться мною, если я решу снова наведаться туда.

- Да, но учти: если ты и впрямь соберешься встречаться с кем-нибудь, то мы с Джен должны будем сначала одобрить кандидатуру избранника.

- Вот- вот! - тут же поддакнула Джен. - Нам потребуется полный отчет: кредитная история, выписка из амбулаторной карты... - она деловито нахмурила брови. - И мы можем сильно разозлиться, если он посмеет нам перечить!

Саманта многозначительно стукнула кулаком в ладонь:
- Да! Лучше сразу растолкуй ему, что почем, прежде чем заводить шашни...

- Я же сказал: если я соберусь встречаться! - рассмеялся Дэвид. - Ключевое слово - "если"...

- Мы с Самантой с нетерпением ждем встречи с тем счастливчиком, что привлечет твое внимание... - чуть мягче добавила Джен.

- Угу.... И как долго вы будете мусолить мою личную жизнь, лишь бы только я не завел речь о вашей? - саркастически осведомился хозяин. В его глазах появился озорной блеск: - Девочки, да вы просто зажгли этой ночью!.. Моя гостевая еще цела? Это, часом, не потолочный ли вентилятор валяется на полу, а?..

- Не беспокойся, мы оплатим убытки, - в тон ему нахально парировала Джен.

- Ээ...Так это...Может, сделаем сегодня копии тех снимков? - торопливо проблеяла Сэм, меняя тему, и почувствовала, как краснеет, когда друзья хором уставились на нее и засмеялись.

- Это первый магазин, который мы открыли с Тимом, - горделиво пояснил Дэвид, когда они пришли к нему в заведение. Внутри пахло эвкалиптом, и пока они шли по коридору, запах становился сильнее. - Мы продаем подарочные открытки, прибамбасы и всякие прикольные штучки, так же как и остальные, но мы сотрудничаем, как вы могли заметить, с ЛГБТ-сообществом.

Дженнифер заинтересовалась стойкой с открытками. Наткнувшись на черно-белую картинку, изображавшую двух мужчин, чьи тела сплелись в страстных объятиях, она испытующе посмотрела на Сэм. Джен крутила стойку, пока не нашла похожую открытку, где были изображены подобным образом две женщины.

- Ты идешь с нами дальше или как? - спросила Сэм, задев ее плечом.

- Идите, я догоню... - не отводя взгляда от картинки, ответила Джен.

Саманта рассмеялась, уходя, услышав, как та бормочет про себя: "... блин.. и как она задрала ноги так высоко?.."

Она нагнала Дэвида у стойки. Поздоровалась с Эллисом - менеджером магазина. А затем они вошли в офис. Стол Тима выглядел нетронутым: пачка жевательной резинки на клавиатуре компьютера, разбросанные там и сям бейсбольные сувениры...

- Я... ничего не могу с этим сделать, - сказал Дэвид, увидев, куда она смотрит. - Это дает мне ощущение его присутствия... Эллис поддерживает здесь чистоту, как и делал всегда, и никогда не спрашивает меня, почему я тут не приберусь...

Саманта прекрасно понимала, почему он оставил все, как есть: ее саму захлестнули эмоции при виде вещей Тима.

- Можешь побыть здесь, если хочешь... Я сам так делаю иногда, - тихо предложил мужчина.

Саманта опустилась в видавшее виды офисное кресло, и взяла столь любимую когда-то Тимом бейсбольную кепку. Вещь еще хранила его запах, и она закрыла глаза, вдыхая, и чувствуя, как ее наполняют воспоминания.

- Марлинс* не так уж плохи...(* бейсбольная команда, базирующаяся в Майами) Я прибрел сезонные абонементы, - заговорщически улыбаясь, сообщил Тим. - Только не говори Дэвиду! Это сюрприз!..

Она примчалась в Майами, едва Тим сообщил о своем диагнозе, хотя друг и велел ей не приезжать. Она помнила, как радостно вспыхнули его глаза, когда она вошла в его магазин, а затем он попытался нахмуриться:

- Ты - непослушная девчонка, да? - спросил он, выйдя из-за прилавка, и крепко обняв ее. Подарив ей тем самым то объятие, в котором она так отчаянно нуждалась.

- Ты бы тоже не послушался на моем месте! - возразила Саманта.

Тим кивнул в сторону своего офиса, и Саманта последовала за ним.
- Ты уже сказал родителям? - спросила Сэм, когда дверь кабинета закрылась за ними.

Тим медленно опустился на свое место за столом и нахлобучил на голову бейсболку "Марлинс".
- Нет... Мы не общались с тех времен, как они выгнали меня из дома. Сомневаюсь, что им это было бы интересно.

- Я могу переехать сюда.

- Дэв и его семья и так достаточно нянькаются со мной. Я не вынесу, чтобы меня жалел еще кто-то...

- Я не хочу быть нянькой, я просто буду рядом.

- Ты и так всегда рядом, - сказал он, приложив ладонь к сердцу.

Услышав шорох, Саманта открыла глаза: в дверях стояла Дженнифер и смотрела на нее. Сэм заметила, как расширились ее глаза, когда она перевела взгляд и увидела вещи Тима. Подойдя к столу, Джен взяла фото в рамке, где они были изображены втроем.

- Копия этого фото висела у нас над кроватью, - пояснил Дэвид, став возле нее. - Он говорил, что это последний снимок, где вы все вместе.

Джен протянула фотографию Саманте. Она не могла припомнить, кто же щелкнул их троих тогда на фоне фургона Сэм. Тим, широко улыбаясь, стоял между девушками, обнимая подруг за талии.

Саманта встала, чтобы поставить фотографию на место, и всхлипнула, сдерживая слезы.
- Не надо... - сказал Дэвид, удержав ее за руку. - Оставьте это себе. Поставьте на тумбочку у той кровати, которую вы разделите в конце концов.

Саманта почувствовала, как Джен прижалась к ней всем телом. Она взяла за руки ее и Дэвида, и так они стояли вместе. И каждый пытался сдержать слезы. Но тщетно...

Они выбрали место в передней части магазина. Дэвид обнял женщин - точь-в-точь как Тим на старом фото.
- Так... - сказал Эллис. - А теперь - все улыбаются!..

Он щелкнул затвором фотоаппарата - и как раз в этот самый миг из-за туч появилось солнце, словно желая поддержать их своим светом.

- Я пришлю вам снимки на мыло, как только скачаю их с фотика,- сказал Дэвид, когда Эллис закончил съемку. - Тим был бы очень доволен...

Глава 34

... Они уезжали на следующее утро.Саманта наблюдала в зеркало заднего вида, как Дэвид растворился вдали. Накануне вечером друзья смотрели фото и видео, где Тим и Дэв были вместе. Они плакали и смеялись до тех пор, пока не начали слипаться глаза. И наутро Сэм была искренне тронута, когда Дэвид крепко обнял их обеих, и сказал, что эти несколько дней были лучшими с тех пор, как Тим покинул его. Но на сердце у нее было тяжело из-за неотвратимости разлуки.

Улучив минутку, пока Дженнифер была в душе, она призналась Дэвиду, что чувствует себя виноватой из-за того, что так много была занята с Джен, в то время как должна была бы уделить внимания ему.

- Ой, я тебя умоляю! Не надо! - Дэвид обнял ее. - Главное, что мне было так приятно видеть вас такими счастливыми!

- Как я же хочу, чтобы мы могли остаться и спрятаться здесь от всех, - вздохнула Сэм, когда он наконец отпустил ее. - Я не представляю, что будет, когда мы вернемся домой.

- Звони мне в любое время, если тебе приспичит поговорить, и неважно, чем я буду занят в тот момент, - я все брошу.

Саманта уставилась вдаль.
- Ей придется разобраться со многими вещами...

- О, да... Но покажи ей, что ты рядом, и что она может рассчитывать на твою поддержку.

Саманта взглянула на Джен. Та казалась полностью погруженной в свои мысли. Саманте захотелось спросить: что, если бы Джен вернулась вместе с ней? Переехала бы в ее дом? Но она понимала, что еще слишком рано...
- Ты как? - спросила она вместо этого.
В ответ Джен лишь молча покачала головой, продолжая смотреть в окно. В руке она сжимала платок, и Сэм очень хотелось знать - были ее слезы только ли из-за расставания с Дэвидом?

- Поедем без остановки или снова переночуем в гостинце? - спросила Сэм, начиная переживать.

Джен повернулась и посмотрела на нее.
- Нет, я хочу сделать остановку. Мне вообще неважно, сколько займет дорога назад, - хоть неделю... - и она, протянув руку, переплела их пальцы.

Саманта немного успокоилась.
- Хочешь, давай поговорим?

Но Джен отказалась:
- Нам надо будет многое обсудить, когда вернемся. Но я бы хотела подождать, пока мы не доберемся до дома.

Саманта снова напряглась - да так, что у нее свело шею и плечи.
- Мне стоит волноваться?

- Ну, если только ты не хочешь больше меня видеть, - Джен, похоже, тоже нервничала. - Но черта с два у тебя это выйдет...

- Спасибо... - выдохнула Сэм и улыбнулась.

Когда они добрались до отеля, вопрос об отдельных номерах даже не обсуждался. Саманта попросила комнату с огромной двуспальной кроватью. Ей подумалось, что в ее доме тоже надо бы заменить холостяцкое ложе на двуспалку. Потом они заказали пиццу и, очутившись в номере, размякли так, словно в их распоряжении было все время мира.

Женщины лежали рядом на кровати, свернувшись калачиком. Голова Джен покоилась на плече Саманты; рукой она поглаживала живот Сэм поверх рубашки. Саманта опасалась, что им ничего не захочется после долгой дороги длиною в шесть часов. И они, конечно, были уставшие. Но она не хотела ждать...

- Джен... - позвала Саманта, заставив ту приподняться от неожиданности и посмотреть на нее. И тогда она взяла Джен пальцами за подбородок и притянула ее к своим губам. Поцелуй, нежный точно шелк, мгновенно воспламенил все ее существо. Джен словно растворилась в ней, придвинувшись еще ближе, и запутавшись руками в ее волосах. Сэм разорвала поцелуй, и заглянула в ее глаза:
- Даже не могу представить, что было время, когда я не хотела тебя так, как хочу сейчас...

- А я всегда хотела тебя, Сэм, - сказала Джен, прежде чем прикусить ее нижнюю губу.

Сэм перевернула Джен, и сначала избавилась от одежды сама, а потом раздела ее.
- Ты стала такой красивой... - сказала Саманта, любуясь обнаженным телом подруги. И раньше чем Джен смогла ответить, прильнула к ней и запечатала ей губы поцелуем, глубоко проникнув языком в ее рот.

Саманта намеревалась бесконечно долго ласкать это тело, о котором до сих пор могла лишь бредить в своих мечтах. Сэм старалась, спускаясь все ниже, не слишком быстро целовать и лизать живот Джен, но ее охватило нестерпимое желание снова узнать ее вкус. Джен закинула ноги ей на плечи, и Сэм застонала от наслаждения, когда ее язык погрузился в восхитительную влажность. Бедра Джен двигались все настойчивее, она схватила Саманту одной рукой за волосы, упираясь другой в изголовье кровати.

Саманта не сдерживала себя. Она просто не могла дразнить Джен или как-то замедлить темп - ее язык ласкал клитор подруги гораздо быстрее, чем ей хотелось бы. Но как знать, возможно, она пользовалась этим наслаждением на годы вперед.

- О, Сэм... - вскрикнула Джен, и ее тело напряглось. Ногти Джен больно царапали кожу на голове Саманты, потом она вцепилась в ее волосы, замерла на мгновение... Но Саманта сочла, что все произошло слишком быстро... Она поднялась и встала на колени между ног Джен, мягко оттолкнув ее руки, что было потянулись к ней.

- Я еще не закончила, - сказала она, улыбаясь. Точь-в -точь как Джен, когда они занимались любовью в прошлый раз.
Двумя пальцами Сэм скользнула в глубину между ног женщины:
- Ты такая влажная... такая податливая... - она посмотрела на Джен в упор, и та не отвела глаз. Тогда Сэм перевела взгляд ниже - туда, где медленно двигались ее пальцы.

Бедра Дженнифер подхватили ее темп, когда она глубоко толкнулась в нее.
- Я хочу... чувствовать тебя, пока ты ласкаешь меня... - тяжело дыша, выдохнула Джен.

- Как пожелаешь...
Саманта не могла оторвать взгляд от того, что делали ее руки. Она добавила еще палец, и ощутила, как сокращаются мускулы живота Джен. Тело женщины под ней легко принимало ее ласки, и она добавила еще один палец, испытывая пределы возможностей партнерши.

В ответ Джен ахнула и застонала - пальцы Сэм полностью заполнили ее. Она схватилась за руку Сэм, что крепко держала ее бедро.

- Как далеко ты готова зайти? - затаив дыхание, спросила Сэм.

- Я хочу все, что ты можешь мне дать... - последовал незамедлительный ответ.

Саманта взглянула на распростертую перед ней женщину: голова откинута назад, глаза закрыты.
- Посмотри на меня... - велела она.
Губы Джен слегка приоткрылись и она посмотрела на нее из-под полуприкрытых век.
- Это будет больно... - сказала Сэм. - Но по-хорошему...

- Сделай же это... Я прошу... - судорожно вдохнула Джен.

То, как Джен сказала это, заставило Сэм застонать. Она разрывалась между желанием смотреть на лицо Джен и на то, как она медленно насаживается на ее пальцы. Джен широко открыла глаза, задыхаясь, но Сэм понимала, что она не видит ее, потерявшись там, где слились воедино наслаждение и боль.

Саманта сползла ниже и мягким движением сжала пальцы в кулак. Она увидела, как Джен стиснула в горсти простыни так, что костяшки ее кистей побелели. С первым же прикосновением языка Сэм, мускулы Джен свело сладкой судорогой.

- Сэм... остановись! Прошу! - вскрикнула Джен. - Это слишком...

Тогда Сэм стала целовать кожу на внутренней стороне ее бедер, пока та не расслабилась. Но язык Сэм снова принялся терзать клитор Джен, и она сама чуть не кончила от стонов Джен, пока сосала его. Сэм видела, как напряглись под кожей мышцы живота Джен, и чувствовала, какая она становится тугая внутри...Она лизнула Джен языком и закрыла глаза, чувствуя, как ноги Джен задрожали, и наконец-то расслабилась...

- Воды... - прошептала Джен, когда Саманта убрала руку. Сэм торжествующе ухмыльнулась, и поднявшись, пошатываясь, прошла в ванную, чтобы наполнить чашку. Когда она вернулась в постель, ее бедра между ног были скользкими от влаги. Никогда еще за всю свою жизнь она не была так возбуждена, как сейчас. Даже в ту ночь, когда Джен буквально опустошила ее...

Джен выпила воду залпом, и бессильно откинулась назад на кровать, уронив пустую чашку рядом с собой.
- Это было нечто новенькое... - слабо улыбнулась она.

Саманта нежно улыбнулась ей в ответ и убрала с ее лица влажную прядь:
- Боюсь, тебе будет завтра немного больно, когда мы поедем...

- Тебе тоже, - пообещала Джен, притягивая ее за руку к себе, пока Сэм не прилегла на нее сверху.

...На следующее утро Джен проснулась еще до рассвета. Каждый мускул ее тела ныл от боли. Она успела уже забыть, каким изнурительным может быть секс с женщиной. Ночью, едва набравшись сил, она толкнула Саманту на кровать, и трудилась над ней до тех пор, пока обе они уже не могли больше пошевелиться...

Джен улыбнулась, вспоминая минуты, когда они нежничали и целовались. Эти моменты были недолгими - страсть, годами искавшая выход, прорывалась наружу всякий раз, как только они касались друг друга. Ей подумалось, что им понадобится много лет, чтобы наконец успокоиться и заниматься любовью нежно. Но она никуда не спешит...

Саманта лежала, распластавшись на ней, ее голова покоилась на животе Джен. Дженнифер хотелось разбудить ее, чтобы сказать те слова, что так и пытались сорваться с ее языка прошлой ночью. Но она сдержалась тогда, понимая, что признание в любви, вырвавшееся в самый разгар охренительного секса, не очень-то считается... Саманта по-прежнему неравнодушна к ней, и ее чувства только крепнут, - вот что было ясно для Джен. Но одни слова о любви не произведут на Сэм того впечатления, какого ей хотелось бы: Дженнифер должна доказать это. А это значит, что она должна поговорить со своими родными об истинной любви своей жизни. И если они не смогут принять ее - Джен придется сказать им "прощайте"...

Глава 35

...Интересно, как изменится ее жизнь, когда они вернутся в Луизиану? И что вообще Саманта думает на этот счет?.. Такие примерно мысли всю дорогу не давали Джен покоя. А еще она размышляла о том, что ей  собственно нужно от Сэм?.. Она-то ведь до сей поры была так зациклена на том, чтобы затащить ее в постель и вновь разжечь былую страсть, что совершенно не думала о том, что же будет по возвращении домой. Вернее будет сказать, не хотела думать... Последние несколько дней были поистине сказочными, а теперь она должна вернуться к реальности. К изменившейся реальности... И что же ей делать дальше? Будут ли они просто встречаться? Но этот вариант ее абсолютно не устраивал. Они должны быть вместе -  и точка!

- И как оно будет, когда мы вернемся домой? - неожиданно спросила Сэм в унисон ее мыслям.

- Не думаю, что мне улыбается бегать к тебе на свиданья... - услышав это, Сэм развернулась к Джен, и машина накренилась на правую сторону. Дженнифер  вцепилась в ручку на двери.  - ...То есть, я хочу сказать, что мне не по нутру все эти танцы с бубнами, как при настоящих свиданиях. Мы ведь уже проехали этот этап?..

Саманта, казалось, расслабилась, услышав последние слова.
- Ничего так сильно не хотела бы, как забрать тебя к себе. Было бы здорово, если б ты собрала все свои вещички и переехала ко мне. Но я должна напоминать себе о том, что ты только-только стала независимой, и возможно, тебе нужно время, чтобы определиться, чего хочешь ты...

- Окей, значит, ты не собираешься меня подталкивать к выбору, а позволишь мне определиться самой, - улыбнулась Джен.

- Тебе пришлось переиначить всю свою жизнь. И я не хочу быть виноватой в том, несмотря на все то, что я чувствую. Говорю тебе - я хочу тебя! И мои двери всегда открыты -  в любой момент, когда ты будешь готова... И есть еще обстоятельства, которые надо бы обсудить...Ты до сих пор не разведена. А если ты будешь жить со мной, то у тебя могут возникнуть нежелательные проблемы.

На Дженнифер точно вылили ушат холодной воды. Да, черт возьми, она все еще связана с Эйвери и родными... И осознание этого навалилось на нее невыносимой тяжестью. Радость, вызванная разговором, потухла. Конечно, если муж сдержит свое обещание, то она получит бумаги о разводе уже на следующей неделе. И тогда настанет время сказать всем правду.

К вящему облегчению Дженнифер, Саманта согласилась остановиться у нее, когда они вернулись в город.
Войдя в дом, они бросили сумки прямо на пол в гостиной, завалились в кровать, и проспали, словно убитые, до полудня следующего дня.
Проснувшись, Джен по-быстренькому позвонила сестре, и сообщила ей, что она дома - в целости и сохранности. После они с Сэм снова отправились в постель, где и пронежились часов до трех  пополудни, не выпуская друг друга из объятий.

- И кто это у нас тетя-хрюшка?.. - подколола подругу Саманта, обнаружив в кладовке стопу журналов, которую Джен спрятала там в день их отъезда.

- Я не всегда такой свинтус! - оскорбленно квакнула Джен со своего места с дивана. - И я вполне себе чистюля! Особенно, если меня правильно мотивировать!..

Саманта вернулась к ней с пачкой чипсов в руках:
- Что-то меня тянет на солененькое.... А ты, небось, умираешь от жажды?..- она не успела договорить: в дверь, к их обоюдному ужасу, постучали...

Они посмотрели друг на друга.

- Очень надеюсь, что это притащился за деньгами твой домовладелец, которому ты забыла заплатить... - почесала взьерошеный затылок Саманта.

Джен в ответ отрицательно покачала головой, а стук раздался снова. Она подскочила и посмотрела в дверной глазок:
- О, Боже! Это мама с папой!..

Саманта уселась в кресло прямо напротив родителей Джен. У нее не было времени переодеться, и она осталась в шортах и футболке, которая, казалось, так и кричала: "Смотрите! Я без лифчика!.." Сэм скрестила руки на груди и попыталась держаться непринужденно. Ну, насколько это было возможно, если учесть, что последнее воспоминание, которое предки Джен сохранили о ней, должно быть о том, как она разнесла бейсбольной битой машину их дочечки. Саманту прямо перекосило при этой мысли. Джанет, мать Джен, разглядывала ее, и в глазах незваной гостьи явно читался вопрос: что она вообще здесь делает? Да еще в таком виде, словно все утро бурно занималась сексом?!

На счастье Саманты, Джен отвлекла мать, подав ей чашку с чаем, и та перестала ее разглядывать.
- Мы очень поздно приехали вчера, - пояснила Джен, сев на пол. Она прекрасно поняла по лицу матери, о чем та думает. - И я не захотела отпускать Сэм в дорогу посреди ночи.
Отцу, по всей видимости, было так же не по себе, как и Саманте. Он бросил на нее беглый взгляд и уткнулся в работающий без звука телевизор.

- Хорошо провели время? - ядовито осведомилась мамочка, в упор глядя на Джен.

- Это была чудесная поездка... - сухо ответила Джен. Возникла пауза.

Саманта видела, как тяжело дышит ее подруга, как  ее трясет, - Джен даже пришлось сунуть руки под себя, чтобы унять дрожь.
- Я ... должна кое-что объяснить... - произнесла Джен, бросив быстрый взгляд на Саманту.

Саманта почувствовала, как у нее бешено заколотилось сердце.

- Сэм и я - мы не просто старые школьные подруги... - начала Джен. Ее голос заметно дрожал.

Саманта уставилась на нее во все глаза, сжимая кулаки: "Джен! Нет, только не сейчас!"

Джанет с громким стуком поставила чашку на журнальный столик и схватилась за сердце.
- Джанет?... - отец оторвался от телевизора, хотя даже и не слышал, что сказала дочь.

- Ох! Я не могу дышать!.. - утробно промычала Джанет.

Дженнифер одним прыжком оказалась на ногах, в то время как Сэм застыла, наблюдая происходящее, словно при замедленной съемке.

- Сэм! - Дженнифер пощелкала пальцами у нее перед носом, чтобы она пришла в себя. - Звони 911!

Плохо соображая, Сэм ринулась на кухню и схватила телефон. Вопрос оператора: "Что случилось?" загнал ее в тупик.
- ээ... Человеку трудно дышать...
Заглянув в комнату, она увидела, что Джен и Хьюго сидят возле Джанет.

Сэм прошла в гостиную и передала вопросы, которые задавал оператор службы спасения. Джен и Хьюго общались с ним, пока оператор не сообщил, что помощь едет.

Саманта стояла в сторонке, когда прибывшие первыми - двое мужчин и женщина в куртках пожарных - давали Джанет кислород. Когда чуть позже приехали парамедики,  лицо пострадавшей приобрело нормальный цвет. Им понадобились буквально секунды, чтобы увезти Джанет на каталке. Хьюго последовал за ними.

Пока Сэм стояла столбом, размышляя, наяву ли все это произошло, Джен метнулась в спальню:
- Я должна поехать с ними, - сказала она вернувшись в комнату, уже одетая в джинсы и натягивающая толстовку.

- Мне так жаль... - пробормотала Саманта. Она просто не представляла, что можно еще сказать.

Джен быстро чмокнула ее в губы и исчезла за дверью.

Когда Саманта наконец смогла нормально соображать, она обнаружила, что стоит одна-одинешенька посреди пустой квартиры. Она поставила на место  журнальный стол, который сдвинули из-за всей этой суматохи, отнесла на кухню чашку Джанет и свой початый пакет с чипсами. Перед тем, как одеться, Сэм пошла в ванную, и там ее вырвало... Мельком она подумала: может, ей тоже не помешала бы медицинская помощь?..

Глава 36

Джен стояла возле кровати матери в палате отделения скорой помощи, пока врач объяснял ей, в чем, собственно, дело. Ее мать, как выяснилось, пережила приступ панической атаки.
- Сейчас у нее нормальный синусовый ритм, что видно на сердечном мониторе. А значит, ее сердце в полном порядке. Анализы крови тоже должны быть хорошими, - доктор ободряюще похлопал Джанет по руке. - Учитывая ваш возраст, все отлично! Просто пережили, повторюсь, паническую атаку. Я уже дал вам успокоительное, и ночью вы будете спокойно спать у себя дома.

Затем доктор подробно объяснил Хьюго, что им необходимо делать до следующего визита к их домашнему терапевту.
- Скоро вам принесут бумаги на выписку, - сказал врач, пожав отцу руку.

- Отличные новости! - сказал Хьюго, обращаясь к матери. - Джанет, мы можем забрать тебя домой.

С того момента, как они приехали в больницу, отец так и не общался непосредственно с Дженнифер. И когда он старательно избегал даже зрительного контакта, она чувствовала, как у нее внутри все переворачивается. Джен очень хотелось извиниться за то, что она так расстроила маму, но боялась, что если скажет что-нибудь еще, то это выйдет ей боком.
- Я позвоню Джеки, чтобы она знала, что ты в порядке, - сказала Джен.
В ответ мать наградила ее таким взглядом из-под набрякших век, как будто в упор ее не замечала.

- Гм... - дипломатично поддержал Хьюго, откашлявшись. - Хорошая мысль! Давай-ка, иди звони, а я пока тут подготовлю маму к отьезду.

Джеки не отвечала, и Дженнифер отправила сестре сообщение на голосовую почту. Она стояла и смотрела, как сиделка выкатывает маму к машине на коляске, а потом вместе с отцом они устраивают ее на пассажирском кресле.
- Увидимся... - бросил на прощанье отец, едва взглянув в ее сторону.

Дженнифер вернулась в опустевшую квартиру.

"Джен, мне так жаль... я не была уверена, что стоит оставаться у тебя, потому что не знала, будешь ли ты ночевать дома. Пожалуйста, сообщи мне, как мама, когда прочтешь эту записку, даже если уже будет очень поздно. И если хочешь, я вернусь." И подпись: Сэм.

Дженнифер схватила телефон, собираясь позвонить Саманте, но тут на дисплее высветился входящий от сестры.

- Почему ты до сих пор не позвонила мне?! - без предисловий наехала на неё сестра.

- Я оставляла тебе сообщение. Наверное, ты не прослушала его. И я только - только вернулась домой. Мама... - начала оправдываться Джен, но сестра не дослушала ее.

- Я знаю, отец мне звонил. Что случилось?!

- У нее была паническая атака...

- Я знаю! - снова раздраженно перебила ее Джеки. - Я спрашиваю: почему это произошло!?

Джен оперлась о кухонную стойку и прикрыла глаза. Нет, она не в силах сейчас сказать правду.
- Понятия не имею... - устало выдохнула она.

- Чушь!.. Я спросила отца, и он сказал, чтобы я поинтересовалась у тебя!

Джен услышала на заднем плане  голос племянника.
- Почему Такер так поздно не спит?

- Мы только вернулись из турпохода. Он уже ложится.

- Я не могу говорить с тобой при нем. Давай я позвоню тебе утром.

- Нет, - жестко отрезала Джеки. - Я уложу его спать, и ты расскажешь мне, что же так выбило маму из колеи.

- Джеки, послушай, - Джен тоже повысила голос. - Я вымоталась и жутко хочу спать. Мы поговорим обо всем утром.

- Как проснешься, сразу позвони мне... - сердито буркнула сестра и бросила трубку.

Джен тяжело вздохнула и набрала номер Саманты. Та откликнулась после первого же гудка.
- Я была рада, что тебя здесь не оказалось, когда вернулась. Не пойми  превратно, просто сейчас я была бы плохой компанией, потому что очень устала.

- Я до сих пор переживаю, что облажалась.... Я ведь совершенно не знала, что делать... Я побоялась, что если ничего серьезного не случилось, то твои вернутся обратно к тебе, чтобы не тащиться в Клинтон. И решила, что в этом случае будет не очень-то хорошо, если они застанут меня снова.

- Мудрое решение... - улыбнулась Джен. - Хорош самоедствовать!.. Я завтра собираюсь к своим. Думаю, мне нужно выложить все карты на стол, пока они не на придумывали всяких страстей.

- Хочешь, я поеду с тобой? - предложила подруга.

Дженнифер на секунду задумалась. Противник превосходит ее числом и было бы неплохо заполучить поддержку. Хотя родители могут уклониться от каких-либо обсуждений в присутствии Сэм.
- Лучше я встречусь с ними одна. Они не захотят выносить сор из избы, и я должна уважить их. Но я учту твое пожелание на будущее.

- Будущее... Мне нравится, как это звучит... - Саманта сказала это так, что Джен поняла - она улыбается.

- Я позвоню тебе, когда вернусь... - Джен сделала паузу, ей очень хотелось сказать Саманте, что она реально чувствует, в надежде услышать в ответ нечто подобное. - Я... не могу дождаться когда снова увижу тебя.

- Джен... эта прошедшая неделя, - она услышала, как Сэм сглотнула. - Спасибо, что поехала со мной. Я даже передать тебе не могу, как много это значит, но...

- Я не совсем уверена, что именно ты хочешь сказать, Сэм, - перебила ее Джен, - но это только начало. Я собираюсь растянуть эту неделю на всю нашу оставшуюся жизнь.

- Когда же я тебя увижу?

- Завтра вечером. Я вернусь из Клинтона и приеду к тебе. Скинь мне свой адрес.

- О, тогда я уже с нетерпением жду завтрашнего вечера.

- До встречи, - сказала Джен и отключилась.

Поговорив, Джен прижала телефон к виску... Ее мысли вернулись к прошедшему дню. Черт, все пошло наперекосяк! Она ругала себя за импульсивность: зачем она так поторопилась?.. С другой стороны, выбранный момент был в самую точку. Ведь маман так пристально рассматривала Саманту - чуть ли не под лупой... А видок у той был - не дай тебе, Боже! - прямо на лбу сияло: "...и да, у меня был секс... Полдня офигительного секса!..." Жаль, что она не успела выложить всю правду до конца. Теперь придется помучиться - завтра ей предстоит отправиться прямо в пасть к льву...

Саманта откинулась на диван. У нее ныло все тело с головы до пят - из-за долгой дороги накануне и нагрузки, что она получила в тот день. Ее тело требовало отдыха, а мозг не позволял расслабиться.
Холодность, с какой встретили ее Таннеры, ясно показывала: они ничего не забыли. А если добавить к этому полупризнание, слетевшее с языка Джен...  О, теперь они возненавидят ее еще больше!

Саманта и ее собственная мать и так-то никогда не были особо близки, а уж после того, как открылась истинная подоплека их отношений с Дженнифер, пропасть между ними и вовсе увеличилась.
Но даже спустя все эти годы, полные обиды и гнева, какая-то часть ее существа желала установить хоть некоторое подобие нормальных отношений с матерью.

Джен, в отличие от нее, всегда была привязана к своей семье, даже несмотря на то, что мать вечно навязывала ей свои жизненные установки. Но в глубине души Саманта понимала, что компромисса все равно не будет, по крайней мере, в самом начале. А возможно, и никогда... И она очень надеялась, что того, что снова вспыхнуло между ними, будет достаточно, чтобы Джен вернулась к ней. Но ее бесило, что Джен будет поставлена перед выбором. И Саманта чувствовала себя виноватой, потому что считала себя недостойной такой жертвы. И это чувство ущербности было равно по силе ее любви к Джен. А то, что она отправила любимую сражаться с родней, не сказав ей о своих чувствах, только усугубляло ее терзания.

Всего лишь каких - то три слова, готовые сорваться с языка! Но она не смогла заставить себя произнести их... Саманта хотела смотреть Джен в глаза, говоря о том, что ее сердце принадлежит ей безраздельно. И она надеялась, что у нее еще будет такая возможность.

Глава 37

- ...Я понимаю, почему ты не взяла с собой Саманту, - сказала Мишель. - Но ехать туда одной, как по мне, плохая идея. Ты еще можешь все переиграть и прихватить меня. Я подождала бы в машине, чтобы просто поддержать тебя морально, когда...

- ...когда они дадут мне пинка под зад?

- Учитывая то, что ты рассказала, ты же не думаешь, что все пройдет гладко?

- Судя по тону моей мамочки, когда я звонила сказать, что приеду, ничего хорошего  не предвидится. Но если я ко всему прочему приеду с подкреплением, это только подольет масла в огонь. Они скорее захотят найти крайнего, но только не принять все как есть.

- Я до сих пор не могу поверить, что ты проболталась родителям об этом.

- Да я по маминому лицу поняла, что она обо всем догадалась! Саманта была вся взъерошенная, губы - искусанные.. И я, наверняка, выглядела не лучше... Мы были как сладкая парочка, которая весь день занималась любовью. Я чувствовала, будто нас поймали с поличным, и ожидают объяснений.

- Маленький совет: никогда не совершай ничего противозаконного, потому что ты расколешься на первом же допросе, - рассмеялась Мишель. - Я так понимаю, у вас с Самантой была прекрасная поездка?

- Чудесная! Она изменила мою жизнь, - улыбнулась Джен.

- Что ж... Пусть сегодня это прекрасное чувство даст тебе силу, потому как она тебе понадобится.

- Я знаю...

- Позвони мне после, даже если я уже уйду на работу. Я хочу знать, что с тобой все в порядке.

- Обязательно! - пообещала Джен и отключилась.

Мысленно Джен перебрала все аргументы, какие могла предъявить ее мать. Она придумала возражения на каждую закавыку. Отец, конечно, будет сидеть тихонько, как обычно, предоставив матери отдуваться за них обоих. Но вот Джеки молчать не станет... Сестра не позвонила сегодня утром - и это означало, что она все уже все знает. Джен тоже не стала ей перезванивать. Джеки могла бы поговорить с ней, но не захотела, следовательно - она на маминой стороне, и Джен лишилась единственного возможного союзника.

Этим утром Дженнифер побеседовала со своим адвокатом. Эйвери тоже пришлось приехать. Они встретятся в среду и подпишут все бумаги. Это будет заключительный аккорд - и она станет по-настоящему свободной.

Когда Джен вошла в родительский дом, не было ни радостных приветствий, ни теплых объятий. Отец, мать и Джеки с видом расстрельной команды расположились на диване. Джен - в роли мишени - отвели место на кресле напротив них.
Джен села, закинув ногу на ногу, и заставила себя смотреть прямо в глаза матери.
- Ну, что ж ... Полагаю, вы меня ждали... - Джен позволила себе легкую усмешку.

- Что с тобой происходит, Дженнифер? -без предисловий спросила мать. Именно так: Дженнифер... Ни Джен, ни дорогая... Дженнифер.
Джен удивило, что мать не пустила в ход ее второе имя, как она делала, когда в детстве с ней что-нибудь случалось. Она реально осознала, какой ошибкой было впутывать Саманту в семейные разборки вчерашней ночью. Суть-то не в ней, а в том, что она - Джен - лесби. Именно это семья должна понять в первую очередь.

- Причина нашего развода с Эйвери в том, что я не люблю его. И никогда не любила... - спокойно начала Дженнифер. - Да, он мне далеко не безразличен, но я достигла такого периода в своей жизни, когда этого уже мало.
Джен глубоко вздохнула, набираясь решимости.
- Я, наконец-то, поняла о себе кое-что, и я готова это принять. Я...
- ...переживаешь кризис среднего возраста!.. - торопливо выпалила мать.

Джен могла бы рассмеяться в ответ - Дэвид выиграл пари! - но была слишком сердита из-за того, что ее перебили.

- Все женщины проходят через это, но ты справишься, тем более, что у тебя нет детей, - продолжала маман, подкрепляя свою речь жестикуляцией. - Я думаю, что вообще нет никого, кто в один прекрасный день не задумался бы: кто я и что мне делать со своей жизнью?

- Это не мой случай... - упрямо возразила Джен.

- Это именно оно! - отрезала мать. - Несколько консультаций у психолога вместе с Эйвери, и все пройдет! Ты увидишь, что можешь быть снова счастлива...

Джен печально улыбнулась.
- Тебе даже неинтересно услышать, что же я хочу сказать. Наверняка, ты была бы вполне довольна, если бы я тут со всем согласилась и ушла.

- Дженнифер, ты относишься к тому типу женщин, которыми необходимо руководить и управлять, - наставительно заявила Джанет.

Это была первая пуля, и она попала в самое яблочко. Дженнифер мгновенно закипела, у нее даже пальцы затряслись от злости. Но она сумела удержаться от резкого ответа.
- Не стану спорить, - сказала она, посмотрев на отца, который по-прежнему молчал, как рыба. - Я была тихоней и позволяла тебе помыкать мною, потому что, если честно, я слишком боялась признать свою собственную суть...
Джанет начала было бормотать что-то о браке и добродетели, но дочь продолжила, не обращая внимания:
- Я - лесбиянка, и всегда ею была, но жила во лжи, потому что я - трусиха.

В комнате наступила гробовая тишина.

- Все совсем не так... - фыркнула, наконец, мать. - Ты просто запуталась, это - кризис...

- То, что годится для Саманты, не сработает для тебя, - подала голос Джеки, - первый раз за все это время.

Мать аж подпрыгнула на месте:
- Она использует тебя! Как будто ты по-прежнему еще ребенок! Вот в чем ты пыталась признаться прошлой ночью! Она...

- Мы обе были детьми, - выпрямилась Джен. - И правда в том, что я первая поцеловала ее. И я...

- Нет! Нет... - безапелляционно отмахнулась мать. - У нее дурные гены. Ее мамаша позволяла ей делать все, что ей вздумается. Она вообще ее не контролировала!.. Небось, кто-нибудь из ухажеров ее матери домогался ее, вот она и прибрала тебя к рукам.

У Джен аж челюсть отвисла от такого заявления! - а мать продолжала:

- Мне жаль ее, правда... У нее действительно есть проблемы. А ты - не такая.

- Никто ее не домогался! - в сердцах отрезала Джен. - Сколько я знала Сэм, ее мама никогда не приводила мужиков домой.

- Да как ты могла это знать?! Я ведь никогда не пускала тебя к ним!

- Я постоянно там была! Джеки бросала меня, когда ей надо было слинять по своим делам.
Мать развернулась к Джеки, та вмиг стала пунцовой.

Джен понимала, что это был грязный приемчик, но уж если резать правду-матку - так про всё и вся!
- И это я была инициатором! - безжалостно добавила Джен. - И тогда, и сейчас тоже. И это не было простым любопытством. Я любила ее. И люблю.

- Что ж, можешь добавить прелюбодеяние в свой список грехов...

- Я никогда не изменяла Эйвери! - оскорбилась Джен. - Разве что в мыслях, потому что мое сердце принадлежало другому человеку... Но я никогда не гуляла на стороне. - Дженнифер умоляюще сложила руки: - Послушайте, Саманта вообще ни при чем! Я - взрослый человек, и я сделала некоторые выводы о своей жизни. Я понимаю, что вы шокированы и не хотите это принять, но от этого ничего не изменится. Я - лесби, и я хочу быть с Самантой.

- Я не могу рассказать об этом своим детям, - сказала Джеки. - Не хочу... Они слишком маленькие, чтобы понять, почему вдруг какая-то тетка заменила их дядю Эйвери. И тебе нужно держаться от них подальше.

И этот выстрел попал Джен в самое сердце: она почувствовала, как воздух уходит из легких, будто они пробиты настоящей пулей.
- Ты действительно не дашь мне общаться с детьми?.. - едва слышно прошептала Джен.

- А что? Ты ведь приняла свое решение, не думая ни о ком. Ты хоть на секунду задумалась, как это отразится на них?

Дженнифер зажмурилась - слезы набежали на глаза.
- Но ...так не должно быть...

- Да... - ответила сестра. - Не должно. Но будет, если твоя крыша не встанет на место.

- Это просто гадко! - Джен встала со своего места. - Ты используешь детей в качестве разменной монеты!

- Ха!.. - с чувством превосходства усмехнулась сестрица. - Как я уже сказала, выбор за тобой.

- Да пошла ты!.. - и Джен направилась к выходу.

- Подожди минутку! - окликнул ее отец. Но Дженнифер не остановилась. Она не собиралась больше ничего выслушивать. Все уже сказано.
Захлопнув за собой двери, она разрыдалась. Рубикон перейден...

Глава 38

...Перевалило за полдень,  но от Джен так и не было вестей, и это не давало Сэм покоя. Она отправила Джен несколько сообщений, но не получила ответа. Сэм металась по веранде, прислушиваясь, не хрустнет ли гравий на подъездной дороге?.. Но слышно было только птиц и белок, да шелест болотной травы. Дженнифер не приедет...

Саманта все еще сидела на веранде, когда уже в сумерках раздался писк сотового. Она тяжело сглотнула, прежде чем прочитать сообщение: "Сегодня неудачный день. Мне нужно побыть одной и подумать обо всем." Лучше бы Джен вообще ничего не написала.

Сэм вздохнула и отправила смс-ку: "Я все понимаю. Я с тобой. Если передумаешь и захочешь поговорить, я приеду"

Ответа она не получила.

- Хреново выглядишь! - приветствовал ее Алан, встретив на парковке на следующее утро. - Ужасная, должно быть, выдалась поездочка?

Ей не хотелось вдаваться в подробности, поэтому она улыбнулась и притворилась, что все нормально.
- Так и есть. Устала...

Алан бросил на нее изучающий взгляд, при этом его брови поползли вверх, но потом он успокоился:
- Я хочу, чтобы ты мне рассказала все, как есть. Но потом... А сейчас "Саванна" на подходе, она тащит шесть барж... Будем сегодня весь день стоять раком...

Сэм пошла вслед за Аланом в док, понимая, что это - временная передышка.
- Они установили здесь лестницу и мостик, пока тебя не было. И ты пропустила встречу с начальством по технике безопасности. Кстати, нам всем выдали классные куртки в качестве подарка.Твоя - у меня дома...В этом квартале никто не облажался, - и ты увидишь бонус к следующей зарплате за ТБ в своей платежной ведомости. .

- Мило... - Саманта постаралась добавить оживления в голос. - Пожалуй, я прикуплю тогда новый мотор на лодку. А ты что собираешься делать со своими денежками?

- Я прошлую премию растрынькал на себя. Теперь - очередь Алеты. Она, скорее всего, потратит все на рождественские подарки, хотя ей мечталось заполучить новую швейную машинку. Возьму несколько дополнительных смен и в любом случае куплю ей эту штуковину.

Пока они шагали к пристани, Саманта увидела "Саванну", пришвартованную в ближайшем доке. У каждого причала стояли баржи. Две из них сидели высоко в воде - их разгрузка была почти завершена, но Саманте все равно предстояло в этот день много работы. Докер, которого она сменила, подписал ей все бумаги, и зевая на ходу, пожелал удачи.
Саманта прошлась по причалу, проверяя, чтобы все швартовы были закреплены надлежащим образом. Увидела Алана на другой стороне, помахала ему рукой: вдвоем они наблюдали за перекачкой продукции с двух нефтеналивных барж. Насосы, соединяющие эти суда с терминалом, качали без передышки, и не дай бог, если хоть самая малость нефти попадет в воду! - тогда здесь будет большой аврал. Сэм скрестила пальцы наудачу, загадав, что все пройдет отлично.

После нескольких часов беспокойного сна, Сэм проверила телефон. Ни одного нового сообщения... Она спала в той же футболке, что дала ей Джен, когда она ночевала у нее. Саманта все еще носила эту вещь под рабочим комбинезоном - как напоминание о том, что прошедшая неделя была взаправду. "Интересно," - подумала она, уныло бредя по причалу, - "Эта футболка останется единственным  доказательством произошедшего?"

У Алана была любимая присказка: "...как мартышка с пригоршней лезвий..." Это сравнение наилучшим образом описывало состояние Сэм. Она чувствовала себя точно дикое, неконтролируемое животное, вырвавшееся на волю, нарушившее все запреты... Сэм была не в состоянии справиться с собой. И самая ужасная истина состояла в том, что она и не хотела с этим бороться.

Джен стояла под горячим душем, позволяя его струям смывать слезы, что катились из ее глаз с той минуты, как она открыла их утром.
Накануне, когда ей удалось, наконец, заснуть, ее сон был полон видений. Она видела себя стоящей в одиночестве на берегу, и прямо на нее неслась огромная, выше ее роста, волна... Джен застыла на месте, а волна становилась все выше и выше! Вот она уже нависла над ней... И тогда Джен проснулась, задыхаясь, прежде чем стена воды успела накрыть ее...

Когда она снова провалилась в сон, то увидела их с Самантой в каком-то отеле. Держась за руки, они бежали по коридорам, а сзади их опять нагоняла волна. Джен оглянулась на бегу: она видела мебель, людей, барахтающихся в прибывающей воде... Саманта втолкнула ее в какой-то проход и крепко прижала. Водяной вал прокатился мимо, даже не замочив их ног.

Вода в душе стала остывать. Джен выключила воду, и потянулась за полотенцем. В этот момент она услышала телефон: наверное, пришло очередное язвительное сообщение от Джеки. После первого такого, в котором сестрица заявила, что она позорит репутацию семьи, Дженнифер удаляла остальные, не читая.

Саманта же написала: "Я с тобой..." И это только усугубляло боль.
Поэтому-то она и не нашла в себе сил ответить ей.

Одевшись, Джен отправилась на кухню сварить себе кофе. Только один-единственный человек мог привнести покой в ее сердце - и именно с ним она не хотела говорить: ведь как объяснить Саманте свое состояние, чтобы у той при этом не возникло чувство вины? У Джен настолько изболелась душа, что она непременно сорвется во время такого разговора. А Саманта отступит, чтобы Джен смогла воссоединиться с близкими, если поймет, как же ей на самом деле хреново... Черт, вот если бы все было наоборот! И Джен чувствовала себя эгоисткой и манипулятором, не давая Саманте подобного шанса.

Мишель, однако, совершенно не разделяла убежденности Джен в том, что нужно держать Сэм в неведении. Когда Джен позвонила ей, чтобы сообщить, что она в порядке, Мишель, выслушав ее, сказала:
- Саманте просто необходимо быть рядом с тобой. Это нужно вам обеим!
Джен понимала, что Мишель права. Но раненая часть ее существа желала только одного: уйти и исчезнуть куда-нибудь, до тех пор, пока снова не ощутит опору под ногами.

Сварив кофе, Джен уселась за стол и принялась изучать записку, которую Дэвид перед отъездом сунул ей в сумочку. "На всякий случай..." - сказал он тогда. На этой бумажке он второпях накарябал цифры своего сотового.
Когда Джен набрала этот номер и услышала его голос, у нее снова слезы хлынули ручьем.

- Ты нужен мне... - шмыгнула носом Джен.

- Я весь твой... Давай-ка только дойду до офиса, а там уж смогу поговорить с тобой без помех.

Она услышала в трубке его шаги, потом - скрип открывающейся двери.
- Я знаю, что ты на работе, но если тебе нужно уже уходить, то скажи мне об этом, не стесняйся, ладно?

- Я буду здесь столько, сколько тебе нужно. Поэтому давай, сладкая, выкладывай...

Джен забарабанила пальцами по столу, борясь с искушением начать грызть ногти. Под эту дробь она выложила ему все, начиная с того момента, как переступила порог родительского дома.

- Угу... - подытожил ее рассказ Дэвид. - Значит, мамочка вытащила из рукава козырного туза в виде кризиса среднего возраста?

Джен невольно улыбнулась:
- О, да... Я чуть не лопнула со смеху.

- Ты же знаешь, мне самому не довелось испытать ничего подобного. Но я прекрасно могу представить, каково это, потому что Тиму пришлось пройти через эдакое...  Бедняга! Сколько лет он жил в надежде, что однажды у него хоть что-то наладится! Но его семья не пожелала иметь с ним ничего общего. Возможно, твои родственники когда-нибудь и одумаются... Но если вдруг этого не случится, тебе придется принять это, как это сделал он.

- И как же? Как мне жить с этим?! Послать всех нахер, а потом... - у нее чуть не вырвалось "...умереть"

- Он простил их... Простил, хотя они и не узнали об этом. Он так и не сумел понять, как же они смогли отказаться от него? - ведь он был плоть от их плоти, родная кровь! Но каждый свой день он начинал со слов прощения... И он сошел в могилу, не держа на них зла в душе.

Джен едва усмирила сердце, готовое выскочить из груди.
- Не думаю, что мне хватит сейчас сил на такое...

- Сейчас -  нет. Но когда-нибудь ты это сможешь.

- И я ума не приложу, как мне быть с Сэм... Я знаю, что она хочет поговорить, но у меня голова идет кругом! Я не могу решать и свои проблемы и ее...

- Так и не надо, милая! У тебя не было опыта таких отношений, когда в минуту слабости ты можешь рассчитывать на то, что партнер сильнее.Объясни ей, что ты чувствуешь, и что ты вовсе не хочешь, чтобы она была в стороне, пока ты разгребаешь все это дерьмо. И даю голову на отсечение, что, зная все, она будет рядом.

Джен улыбнулась сквозь слезы.
- А ты хорошо ее знаешь, да?

- Я думаю, что любой на ее месте, кто действительно любит тебя, чувствовал бы себя виноватым. Но покуда ты будешь напоминать ей о том, как сильно нуждаешься в ней, она будет на твоей стороне. Ты ведь тоже прекрасно это понимаешь.

- Я слишком упивалась собственными бедами, чтобы подумать об этом...

- Дай ей шанс, Джен. И поддержи ее в свою очередь, когда понадобится.

- У меня такое чувство, будто я с Тимом разговариваю, - снова всхлипнула Джен. - Он всегда умел показать мне вещи такими, какими они есть на самом деле.

Дэвид негромко рассмеялся.
- Весьма польщен! А теперь давай звони Саманте. И когда вы вдвоем обмозгуете все, позвони мне снова.

- Обязательно.

- Я люблю тебя, Джен.

Она закрыла глаза, в ее душе воцарился покой.
- Я тоже люблю тебя...

0

7

Глава 39

Сердце Саманты затрепыхалось, словно птичка, когда она прочитала сообщение от Джен: "Позвони мне, когда сможешь".

Она провела день, гадая, что же будет дальше? Вдруг Джен решит, что все это - слишком, и вычеркнет ее из своей жизни?.. Сэм мысленно подготовила себя и к такому повороту. Но на этот раз она не сдастся без боя. Она не собирается навязываться, но даст Джен понять, что будет ждать ее хоть целую вечность. И на самом деле будет ждать... Вкусив однажды, каково это - быть с Дженнифер, Сэм убедилась, что существование без нее лишено всякого смысла. И она будет ждать, если понадобится, хоть до последнего вздоха... Ее рука слегка дрожала, когда она нажала кнопку вызова.

- Эй, прости за те слова, что я написала прошлой ночью, - сказала Джен, когда она ответила на входящий.

Саманта улыбнулась и переключила скорость, сворачивая на дорогу, ведущую от завода.
- Я понимаю, тебе нужно время, чтобы прийти в себя.

- Да.... Я так запуталась... Да я и сейчас все еще в растерянности...

У Саманты сердце ухнуло куда-то в пропасть, когда она услышала, как дрожит голос подруги.
- Не хочешь рассказать мне об этом?

- Пока нет... Мне просто необходимо слышать твой голос. Правда!

- Ты можешь услышать меня живьем. Если хочешь... Я могу приехать к тебе, не заезжая домой.

- Тебе завтра на работу, - помолчав, ответила Джен. - И у меня тоже дела. Но потом ведь у тебя два выходных, да?

- Угу... - Саманта постаралась, чтобы голос не выдал ее разочарования.

- Я могу приехать тогда к тебе послезавтра... И провести с тобой пару деньков. Если хочешь... - Джен шмыгнула носом: - На самом деле, я бы хотела понежиться в твоих объятиях, не беспокоясь о том, что на следующий день нужно вскакивать спозаранку.

- ... и еще ты хочешь сказать, что тебе нужна еще одна ночка для себя любимой... - усмехнулась Саманта.

- И это тоже, - засмеялась Джен. - Ну, так как?

- Заметано!.. А я приготовлю ужин - побалую мою капризулю, - довольно ответила Сэм. - Ты уж только доберись до меня.
Ответом ей был такой красноречивый вздох, что сердце Сэм просто растаяло:

- Непременно!

Они распрощались, и Саманту одолело волнительное нетерпение: ведь следующим вечером она сможет объясниться с Джен! Сказать, что на самом деле чувствует к ней, и, если повезет, она останется с ней гораздо дольше, чем на пару дней.

Встреча с Эйвери заняла больше времени, чем предполагала Джен изначально. Это обстоятельство немного испортило ей планы, хотя все прошло быстро и в дружеской обстановке. Остаток дня Джен провела, заполняя вместе с адвокатом разные бумаги: она собиралась в судебном порядке вернуть себе девичью фамилию.

Рысью прискакав домой, Джен взглянула на часы: начало шестого... А Саманта закончит работу в в шесть! Джен планировала, что в эту пору будет уже в дороге, и даже, может быть, встретит Сэм на пороге ее собственного дома. Ей всего-то и нужно: принять душ, схватить вещички и план проезда к берлоге Сэм, который она распечатала заранее.
Джен как раз расстегивала блузку, переодеваясь, когда услышала, что позади нее открылась входная дверь.

- Ты забыла запереться, - сказала Джеки, входя в квартиру.

Сестра была не накрашена, под ее глазами залегли темные круги, а волосы, обычно тщательно уложенные, были стянуты сзади в простенький хвостик.
- Зачем ты пришла, Джек?

- Ты не отвечала на мои звонки и сообщения.

Дженнифер застегнула блузку обратно на все пуговицы.
- Твои послания были довольно злобными. Ты бы сама на такое ответила?

- Хм... пожалуй, нет... - Джеки села на диван и посмотрела ей в лицо.

Джен взяла сотовый.
- Секундочку... - она быстро отправила смс-ку Саманте, и тоже села.

- Ей пишешь? - сестра кивнула на телефон. - Саманте?

- Мы собираемся встретиться, и я предупредила, что опаздываю.

Джеки отвела взгляд. Ее лицо исказилось:
- Я так и не понимаю тебя до конца...

- Я знаю... - ответила Джен, разглядывая пятна грязи на штанинах.

- Как-то раз, когда я везла вас в торговый центр на машине, я посмотрела назад и заметила, что вы держитесь за руки. Я подумала тогда, что это... ну, словом, ребячество... Многие девчонки тогда нежничали друг с другом. Мы с Кэрол тоже гуляли за ручку, но мы не... - она снова посмотрела на Джен. - Почем тебе знать, что все это - серьезно?..

- Да потому что мне уже сорок! А я до сих пор хочу держать ее за руку. Она - именно та самая, Джек!.. Я знаю, что ты не понимаешь этого. Но ты могла бы хоть попытаться...

- А тебе ни разу не приходило в голову, что, может быть, это ты ничего не понимаешь?.. Ты готова жизнь свою сломать из-за нее! А она-то что теряет?.. Да может она просто трахается с тобой, пока не подвернется другая баба!

Дженнифер потерла переносицу.
- Ты не знаешь ее так, как я... Ты и родители даже никогда и не пытались узнать ее получше. Просто решили один раз и навсегда, что она - уличная девчонка.

- Первое впечатление всегда самое сильное.

Дженнифер старалась держать себя в руках. Она надеялась помириться с Джеки, чтобы иметь возможность снова видеться с Такером и Келси.
- Представь, что ты влюбилась в Рика, но это неправильно с чьей-то точки зрения, и ты вышла замуж за Кэрол - только потому, что это то, что вы должны сделать...

- Стоп! - оборвала ее Джеки. - Это просто глупо! Не надо тут валить с больной головы на здоровую! Хочешь доказать мне, что все это - нормально? Это - извращение, и поэтому я не желаю, чтобы ты общалась с моими детьми!

- Я не больная и не извращенка! Ты, самодовольная овца!.. Когда ты изменила Рику с тем парнем, которого подцепила в чате, это как называлось, а?.. Только не сиди тут и не втирай мне, что ты думала в тот момент о детях!.. А я ни единой живой душе об этом не обмолвилась. Я хранила твои грязные секреты, потому что это причинило бы боль нам всем!

- И свои делишки храни при себе! - парировала Джеки, тыча пальцем ей в лицо. - И ты должна будешь держать все свое дерьмо в тайне, пока не нахлебаешься им досыта!

- Ну, с меня хватит... Убирайся! - закричала Дженнифер, вскакивая на ноги. - Если ты решила вычеркнуть меня из своей жизни, так сделай это! Не звони больше и не приходи ко мне!

Джеки медленно поднялась со своего места. Она сердито вытерла навернувшиеся на глаза слезы и вышла вон.

Джен даже не удосужилась принять душ после всего этого: схватила сумку и карту, но вышла наружу, лишь убедившись, что Джеки уехала. Села в машину, вставила ключ зажигания, повернула - и ничего...
- Твою же мать!.. - уронив голову на руль, она заплакала.

Сэм украдкой кидала взгляды на Джен, - та сидела рядом в машине, притихшая. Они ехали к дому Саманты. Машина Джен видала уже свои лучшие дни, но Сэм понимала, что сейчас неподходящий момент говорить ей об этом. Особенно после стычки с Джеки. Джен выглядела такой подавленной и измученной, что еще одна порция плохих новостей наверняка заставит ее снова зареветь.

- Есть хочешь?

- Позже. Сначала - душ... - Джен нахмурилась, разглядывая свои джинсы. - Прости, что я такая замарашка!

- Я рада, что ты позвонила и согласилась поехать сюда вместе со мной... И знаешь, я приму тебя всякой: и грязнулей, и чистюлей, и вонючкой... Это вообще не имеет для меня никакого значения.

Джен улыбнулась в ответ, но по-прежнему не смотрела в ее сторону.

- Сейчас доберемся до дома, ты примешь душ, а я начну тем временем готовить ужин.

- Сэм.... - тихо сказала Джен. - Я вовсе не виню тебя в том, что происходит в моей семье.

- Я не обижусь, если ты считаешь, что все из-за меня... И если ты позволишь, я бы провела остаток своих дней, пытаясь искупить свою вину за то, что ты так страдаешь сейчас.

Джен накрыла ладонью ее руку:
- Ты ни в чем не виновата...

Дженнифер оглядела владения подруги, и переступив порог, заявила с улыбкой:
- Я понимаю, что ты имела в виду под минимализмом... Хотя это чудесное место.

- Ты оценишь его гораздо больше, когда искупаешься, - пообещала Сэм, и взяв ее за руку, провела по коридору в спальню.

- Хм...не поняла...Я что, так плохо пахну?.. - озадачилась гостья.

- Да нет же! - прыснула со смеху хозяйка. - Я хочу, чтобы ты могла расслабиться.
Саманта отнесла сумку Джен в ванную и достала из шкафчика полотенце и мочалку.
- Чувствуй себя как дома! - сказала она, быстро чмокнув подругу в щечку, и закрыла дверь.

Выйдя в коридор, Саманта, тяжело дыша, прислонилась к стене.
- Господи, надеюсь, я стою ее мучений!

- СтОишь.... - произнесла Джен позади нее.

Сэм обернулась, в замешательстве от неожиданности.
- Ой! .. Тебе нужно еще что-нибудь?..
- Я собиралась сказать, какой стейк я люблю... Сэм, ты стОишь этого. Не переживай... Пожалуйста!

Сэм резко шагнула к Джен, та отступила.
- Эй, я грязная...

- Мне все равно... - Саманта схватила ее в объятия. - Я так люблю тебя. И всегда буду...
Сэм почувствовала, как Джен расслабилась в ее руках.

- Я тоже тебя люблю...

- Я знаю....Я чувствую это. Так же, как чувствовала, когда мы были юными, - и Сэм ласковым движением убрала прядь волос с ее лица.

Джен прильнула к ней и поцеловала:
- И даже больше... - а потом спросила: - Может, мы займемся стейками чуть позже?

- Так ты еще не проголодалась? - удивилась Сэм.

- О, я ужасно проголодалась, - лукаво улыбнулась Джен. - И прямо сейчас я гораздо больше хочу принять душ. Подозреваю, что и ты тоже...

Глава 40

Саманта так ужасно устала, что еле могла вести машину. Она всю ночную смену провела на ногах, потому что постоянно прибывали суда и баржи. Вылезая из грузовика, она издали уловила запах жареного бекона. Годами она возвращалась с работы к пустому очагу. А теперь дома ее ждет Джен. Никто еще так не заботился о ней.

Войдя в кабинет, она отметила, как он сильно изменился за последние несколько месяцев. На подоконнике стояли теперь комнатные растения - много-много цветов. Фотографии - ее и Дженнифер, Дэвида и Тима на каминной полке, картины на стенах... Школьные учебники Джен на полу возле дивана подсказали Сэм, как ее подруга провела вечер.

- Доброе утро, любовь моя, - приветствовала ее Джен, входя в комнату. Она обвила руками ее шею: - Я соскучилась...

Губы Дженнифер были сладкими и пахли апельсиновым соком, когда она поцеловала ее.
- Я тоже... - шепнула Сэм, и счастливо вздохнула.
Джен отвела ее к накрытому столу и усадила перед полной тарелкой. - Ты меня балуешь...

Джен уселась напротив.
- Ты меня тоже.

- У тебя сегодня занятия? - спросила Сэм, прежде чем залпом выпить половину своего сока.

- Неа...

- Отлично, - зевнула Сэм.

- Ты вымоталась. По лицу вижу, - озабоченно заметила Джен, и подлила ей еще сока.

- Да... Но все равно разбуди меня в десять. У нас есть кое-какие дела.

Джен покачала головой:
- Нет у нас никаких таких важных дел! И ты будешь спать ночью, даже если проспишь долго, - и подмигнула: - Уж я постараюсь!

- Я получила квартальную премию. Хочу пройтись по магазинам.

- Ты?! По магазинам? - брови Джен поползли вверх от искреннего удивления. - Сроду такого не слышала от тебя. И что же ты хочешь прикупить?

- Ну, я не собираюсь закупать припасы...- поведала Сэм, подцепляя кусочек яичницы. Она посмотрела на Джен. Та молча ждала продолжения. - Что?..

- Что....что... Я сгораю от любопытства - вот что!

- Хе-хе! - Саманта так и лучилась довольством. - Проснусь - тогда узнаешь!.. А пока помучайся.

- Это жестоко, Сэм! - заныла Дженнифер.

- Я знаю, - хихикнула та самодовольно.

Джен озадачилась, когда они приехали в дилерский центр Додж.
- Мы что, за запчастями приехали?! Неудивительно, что ты не захотела мне сказать.

- Мы быстренько! - пообещала Сэм, вылезая из машины.

- Свежо предание! - буркнула Джен. - В лодочном магазине ты тоже так говорила....Чур, я подожду в машине, тогда уж ты точно там не заночуешь.

- Дудки! Мне нужна твоя помощь. Вылезай!

Джен выпрыгнула из грузовика. Сэм ухмылялась за ее спиной.
- Классная у меня машинка, правда?

Джен одарила ее ответной лучезарной улыбкой:
- А то! Я прямо весь такой из себя бучик, когда рулю!

- Н-да?.. А если б она была красненькой, как во-он та, она бы тебе еще больше нравилась? - и Саманта показала на ярко-красный  грузовик, стоявший в числе прочих.

- Ты решила поменять свой додж на новый? - удивилась Джен, посмотрев на машину, на которую указала подруга. - Он же прошел едва ли пятьдесят тысяч миль!

- Нет, Джен.

Дженнифер повернулась и недоверчиво уставилась на нее. Сэм довольно улыбалась, наблюдая, как на лице Джен отражается мыслительный процесс.
- О, нет! - воскликнула Джен, сложив, наконец, два и два.

- Да! - подтвердила ее догадку Саманта.

- Ты с ума сошла! А ну-ка, быстро вернись в машину! Поехали отсюда!..

Но Саманта не дала ей открыть дверь:
- Подумай сама, - и для большей значимости подняла вверх палец: - Нам нужны две машины. Мой джип уже выкуплен. Вместе с бонусами за ТБ, которые я накопила, мы сможем внести приличный авансовый платеж, и кредит будет небольшим.

- Но это твои деньги, Сэм! Из-за расходов на обучение я не потяну кредит.

- Так значит, когда ты закончишь учебу и станешь медсестрой, который типа никогда не хотела быть, ты не будешь поддерживать меня после выхода на пенсию?

- Конечно буду! - возмущенно воскликнула Джен.

- Знаешь, милая, - Саманта притянула ее ближе. - Пора бы уже тебе перестать рассматривать мой банковский счет исключительно как мои личные сбережения.
Она оглянулась украдкой по сторонам: не видит ли кто? - и поцеловала тыльную сторону ладони Джен.
- Как по мне, в браке должно быть совсем не так.

- Секундочку... - Джен внимательно посмотрела на нее. - Ты делаешь мне предложение на парковке?!

- Да.... И тот красный грузовичок - твое обручальное кольцо, - Саманта посмотрела ей прямо в глаза. - Я совсем не так хотела сделать тебе предложение, и кольцо, которое я выбрала для тебя,  вовсе не эта машина... Но я серьезно. Я люблю тебя, Джен... Пожалуйста, скажи "да"...

Дженнифер вздохнула и улыбнулась:
- Я выйду за тебя, Сэм. И если ты хочешь закрепить это официально... Что ж... Я согласна и на это.

Широкая улыбка осветила лицо Саманты и она поцеловала ее, уже совершенно не заботясь, что кто-то может увидеть. Затем она взяла Джен за руку и подвела ее к машине.
- Это спортивная комплектация, но если  не хочешь так, то мы можем заказать такую же машину, но с автоматической коробкой передач.

- Маленькая негодница! Ты ведь заранее все это подготовила, да?

Саманта улыбнулась, открывая дверь:
- Я прошла тест-драйв прошлым вечером перед сменой. Это быстрая лошадка.

Джен уселась на водительское место и оглянулась на Саманту.
- Шикарно упаковано! У меня никогда еще не было абсолютно нового автомобиля.

Саманта склонилась к ней, и глядя на приближающегося менеджера, заговорщически пообещала:
- Сегодня ты такой получишь.


- Классный джип! - сказала Джен, лежа на одеяле перед камином. Она была совершенно обнаженная.

- Ну, он даже и вполовину не так прекрасен, как ты, - сказала Сэм, любуясь отблесками пламени на ее теле. - Спасибо, что согласилась на мой подарок.

- Это тебе спасибо, за то что купила его ... - ответила Джен, целуя ее пальцы.

- Мы купили... - поправила ее Саманта, и вытащила из-под одеяла маленькую коробочку. - А я - купила вот это...
Она открыла коробочку и достала кольцо. Надев его на палец Джен, Сэм спросила:
- Ты выйдешь за меня?

Джен села, рассматривая сверкающий камень. Потом привлекла Саманту в свои объятия и нежно поцеловала.
- Я всегда отвечу тебе "да"...

В ответ Саманта мягко толкнула ее обратно на одеяло. Двигаясь над ней, Сэм сцеловывала ее счастливые слезинки:
- Все, что у меня есть - все твое... И я клянусь, что сделаю тебя счастливой.

Целуя ее шею, Саманта услышала в ответ:
- Ты уже это делаешь...

Пальцы Джен перебирали ее волосы, и Сэм ласкала Джен, поцелуями уже спускаясь к ее груди, как та вдруг прошептала:
- Ээ...значит, лодка - тоже моя? - и рассмеялась.

Глава 41

Саманта всегда предпочитала ночные смены, но теперь, когда в ее жизни появилась Дженнифер, она их ненавидела. Поздно ночью Сэм стояла и смотрела на воду, но это не успокаивало ее. Теперь нет... Джен дома - у нее дома! - спит в ее кровати, и больше всего на свете она хотела быть с нею рядом. Подъезжая,  она улыбалась свету, горящему в ее окнах: ведь там Сэм ждала вся ее жизнь.

- Доброе утро! - Джен встретила любимую поцелуем. - Завтрак  готов, иди, садись...

Саманта улыбнулась, а Джен взяла ее за руку и отвела к столу: всякий раз, вернувшись с работы, Сэм  позволяла собою командовать.  Когда они уселись, Сэм внимательно вгляделась в лицо подруги: что-то явно было не так.
- Что случилось, мой сладкий? - встревожилась она.

На лице Джен показалось слабое подобие улыбки.
- Интересно, я так же хорошо считываю тебя, как ты меня? - но потом она стала серьезной и перевела взгляд в окно. - Папа звонил. Он хочет приехать к нам. Ты не против?

- Это твой дом, Джен. И тебе не нужно спрашивать моего разрешения, - Сэм чуть помолчала, потом ее осенило: - Я могу уйти к Алану, если ты хочешь остаться одна.

- Нет, что ты! Я хочу, чтобы ты была здесь, - возразила Джен.

- Он приедет один? - Сэм заботливо поправила ей волосы.

- Вот уж не знаю... Он сказал только, что хочет поговорить со мной, - Джен взяла кусочек бекона и  преувеличенно внимательно посмотрела на него, прежде чем откусить. - Я ответила, что посмотрю, какие у тебя планы на завтра, и тогда позвоню ему утром. Собственно, вот и все, о чем мы договорились... - на глаза Джен навернулись слезы. - Перед тем как отключиться, он сказал, что любит меня.

Саманта почувствовала, что и ее глаза предательски увлажнились.
- Я понимаю, что тебе необходимо было это услышать. Когда он хочет приехать к нам?

- Сегодня, - Джен заерзала на стуле. - Сегодня днем.

- Ну, так позвони ему и скажи, что он может приехать в любое время, - Сэм погладила ее по щеке. - Я буду с тобой.

Обычно после ночной смены Саманта спала несколько часов. Но сейчас ей было трудно уснуть по двум причинам: Джен слишком нервничала, чтобы вздремнуть рядом с ней, а она сама тоже беспокоилась по поводу того, что принесет им этот денек.

- Ну, старик, если ты разочаруешь мою девочку, я тебе... - вырвалось у нее вслух. Нечаянные слова растаяли в темноте, а она выбралась из постели, размышляя, что же она тогда ему устроит?

Стоя под душем, Сэм думала о том времени, что они с Джен уже прожили вместе. Для нее период рождественских праздников был чудесным. Еще с первого декабря они чуть ли не каждый день начали обмениваться подарками, и она положила под елку для Джен браслет, прекрасно подходящий к обручальному кольцу. Но как-то раз, когда Джен думала, что ее никто не видит, Сэм заметила выражение потерянности на ее лице, и ее сердце зашлось от боли. Возле камина до сих пор лежали два нераспакованных подарка для Келси и Такера, и этого Сэм исправить не могла. Как бы они не остались там до следующего Рождества...

Джен стояла у окна, выглядывая на дорогу. В руке у нее был зажат телефон. Саманта изо всех сил старалась сохранять спокойствие, чтобы ее волнение не усугубило тревогу подруги.
- Интересно, он удосужится воспользоваться навигатором, что мы ему подарили на день рождения?
- Не переживай, он позвонит, если заблудится,  - приободрила ее Саманта, сидя на диване. Телевизор был включен, но она смотрела на Дженнифер, а та - на свой телефон.

- Сэм, - не поворачиваясь, проговорила Джен. - Не важно, насколько напряжно все пройдет... Главное, чтобы ты помогла мне это пережить. Отцу важно понять, что именно я  приняла это решение. Сама... Не хочу, чтобы они считали, что это только из-за тебя.

- Я учту твое пожелание, - отозвалась Сэм, гадая про себя, все ли правильно она поняла?

- Приехал!.. - выпрямилась Джен, кинув взгляд в окно.

Сэм присоединилась к ней и увидела на улице пикап. Из машины вышел Хьюго. Он открыл заднюю дверь кабины внедорожника и оттуда появилась маленькая фигурка. Джен, задыхаясь, бросилась к входной двери. Саманта рванула за ней. Дженнифер пулей слетела по вниз по ступенькам, опустилась на колени, и в ее объятия с разгону влетели Такер и Келси.

Сэм еле сглотнула ком в горле, вслед за Джен медленно спускаясь по лестнице. Она слышала детские голоса: малыши наперебой старались завладеть вниманием тетушки. Хьюго стоял, прислонившись к переднему крылу своего внедорожника,  слушал их щебетание, и легкая улыбка озаряла его морщинистое лицо.
Дженнифер поднялась на ноги и подошла к нему. Отец крепко обнял ее, пока она бормотала слова благодарности, а потом они поцеловались.

- Это новый дом тети Джен?..

Саманта  обнаружила, что ее рассматривает пара карих глазенок - точь-в-точь, как у Джейн. Маленькую мордашку обладательницы выразительных глаз обрамляли темные кудри, а над ее верхней губой губой красовались усы от Колы-Эйд * (газировка из порошка типа незабвенного Юппи).

- Да... - опустившись на колени, сказала Сэм. - Нравится?

- Нууу... А ты кто?

Саманта улыбнулась и протянула девочке руку:
- Я - Саманта. Но ты можешь звать меня Сэм.
Маленькая ручонка пожала ее руку.

- А ты можешь звать меня Кэлси. А его - Такер... - Девочка слегка шепелявила. Нагнувшись ближе к Сэм, она шепнула: - Он стесняется...

- Привет, Такер, - махнула ему Сэм. - Приятно познакомиться с тобой!

Такер взглянул на нее из-под козырька красной бейсбольной кепки. Он наблюдал за Джен и Хьюго с каким-то странным выражением лица. На Саманту он посмотрел, криво улыбаясь, а потом засунул руки в карманы и снова оглянулся на них.

- А почему тетя Джен плачет? - спросила Кэлси, увидев, куда смотрит брат.

- Потому что она очень рада видеть вас всех, - ответила Сэм.

- Эй, посмотри на нас! - малышка подбежала к Джен и потянула ее за штанину.

Дженнифер отстранилась от отца и вытерла слезы. Взяв Кэлси на руки, она сказала:
- Пап, ты же помнишь Саманту? - и посмотрела на подругу.

Саманта встала на ноги, подошла к ним, и протянула отцу руку:
- Рада видеть вас, мистер Таннер.
Его рукопожатие оказалось неожиданно твердым: так, словно он здоровался с парнем, который пришел, чтобы увести его дочурку на первое свидание. Оно демонстрировало одновременно и силу и предупреждение.

- Взаимно... - ответил Таннер, слегка улыбнувшись.

- Тетя Джен, а можно мы пойдем к воде? - Кэлси показала на пристань.

- Конечно! - Джен взяла племянников за руки. Такер заулыбался, когда она взяла его за руку.

Саманта и Хьюго вразвалочку последовали за ними.
- Неплохое местечко, - заметил Хьюго, изучая окрестности. - Ты неплохо тут все устроила.

- Спасибо, - вежливо отозвалась Сэм.

Хьюго замедлил шаг, так, чтобы расстояние между ними и Джен с детьми увеличилось.
- А у тебя есть дети?

- Нет, сэр, - Сэм постаралась , чтобы ее ответ прозвучал бесстрастно. Она уставилась вперед, туда, где Джен с племянниками поднялись на пристань и уселись на скамейку.

- Любовь к детям - это нечто особенное... - промолвил Хьюго. - Когда ты первый раз берешь на руки своего малыша, тебя охватывает ощущение чуда... Даже если бы у меня было двадцать детишек, сомневаюсь, что я испытал бы меньшее благоговение... - он засунул руки в карманы. - Ты возлагаешь так много надежд, ожиданий... Но на самом деле, больше всего хочешь, чтобы они были счастливы.

Саманта настороженно кивнула. Она молчала, неуверенная, к чему он клонит,  и как ей нужно реагировать на его слова... Она посмотрела на Джен, надеясь, что разговор с ее отцом не приведет в итоге к тому, что ей придется оправдываться. Обнаружив, что Хьюго остановился, она тоже встала. Он же смотрел на нее, изучая, и его лицо было серьезным.

- Моя дочь очень долго была несчастлива, - сказал он, кивая в сторону Джен. - Но я никогда не знал, как спросить ее: почему так? Когда ей стукнуло десять, нам стало труднее общаться. Это нелегко - наблюдать, как твоя маленькая девочка превращается в женщину.
Темные глаза Хьюго остановились на Джен. Он переминался с ноги на ногу.
- Я не понимаю, что происходит между вами двумя.
Губы Хьюго двигались, но он не произносил ни звука, наблюдая за дочерью и внуками. Наконец, он сказал:
- Можешь ли ты... заботиться о моей маленькой девочке? Я помогу тебе, если нужно...

Саманта закусила губу, чтобы она не дрожала. Этот внушительный человек, каким она помнила его с детства, выглядел сейчас очень уязвимым и встревоженным.
- Я ценю ваше предложение, но у нас есть все необходимое. У меня хорошая работа, мне неплохо платят. Нет ничего, что я не могла бы ей дать, независимо от того, попросит она это или нет.

Хьюго ковырнул землю потертым носком ботинка.
- Раньше она никогда не могла постоять за себя. Сдается мне, что ты чертовски важна для нее, раз она так уперлась... - он встряхнул головой. - Малышка-то оказалась так же упряма, как и ее родная мать...

Сэм хотелось кое-что добавить к этому заявлению, но она промолчала.

- Чем ты занимаешься? - спросил Хьюго, снова медленно шагая к пристани.

Дженнифер не спускала глаз с этой парочки, когда они остановились. Она уловила скованность в осанке Сэм, шаркающую походку отца. Эти двое явно говорили не о погоде, но когда они подошли ближе, Джен увидела, что они оба улыбаются, глядя на нее.

- Почему ты больше не приходишь домой? - спросил Такер, глядя на нее в упор.

Джен замялась на секунду, неуверенная, как лучше ответить.
- Что ж... - она откашлялась. Джен надеялась, что Кэлси выкинет какой-нибудь номер, и это отвлечет внимание Такера, но девочка смотрела на нее так же пристально, как и брат. - Просто пришло время мне стать взрослой и переехать в свой собственный дом.

- Ты выросла, - деловито поддакнула Кэлси. - Это потому что ты и дядя Эйвери получили раз...развод?

Джен улыбнулась в ответ, сжимая сверток, лежащий у нее на коленях.
- Отчасти...

- А бабушка сердится на тебя, - Такер отвел глаза, когда она посмотрела на него. - Я слышал ее разговор с дедулей. Она - злюка.

- Нет, она не злюка, - Джен положила руку ему на плечо. -  Ее чувства задеты. Иногда люди говорят очень злые вещи, когда сердятся. Но она вовсе так не думает.

- Она не хотела, чтобы дедуля привозил нас сюда, - Такер понизил голос, подражая Хьюго: - Джанет, ты не должна говорить так! - предразнил он и озорно улыбнулся: - Да-да,  именно так он и сказал.

Имитация Такера рассмешила Джен.
- Что ж, я рада, что дедушка не послушался, и надеюсь, что он будет привозить вас ко мне всегда, потому что я ужасно скучаю по вам.

Такер тоже расхохотался. Потом посмотрел на Саманту:
- И твою подругу бабушка тоже не любит...

Джен подумала, сколько же еще подобных разговоров подслушал ребенок?.. Он ведь был гораздо сообразительнее, чем считала его мать. Такер всегда внимательно слушал, она знала это по прошлым временам. Как много он уразумел теперь? И какие выводы  сделал?..

- Кэлси, детка, скажи дедушке и Саманте, что мы умираем от жажды.
Без всяких вопросов Кэлси соскочила с ее колен и бросилась наперерез идущим. Хьюго повернул к дому, бросив взгляд на дочь.

Джен уселась на скамейке поудобнее, подтянув колено и положив на него подбородок.
- Как много ты знаешь, парнишка? - она шутливо сжала руку Такера.

Такер взглянул на нее и заулыбался - совсем как раньше, когда они секретничали. Все, что они обсуждали с ним, оставалось между ними, и мальчик знал это. Джен прямо слышала, как в его головенке кипят мысли. Она понимала, что Такер доверяет ей, и что в этот момент он тщательно обдумывает, что ей ответить. И вполне возможно, что он или не совсем понял то, что слышал от взрослых, или же  пытается защитить ее чувства.

- Помнишь, как я подрался с Чейзом Бледсо?

- Еще как помню! Ты неделю был наказан после этого.
Она подняла козырек его бейсболки, ожидая увидеть улыбку, но юное лицо мальчика было серьезно.

- Он обозвал меня педиком. Я не знал, что это значит, но мой друган Блейн мне объяснил, - мальчик смотрел на Джен в упор, не отводя взгляда. - Ты - гей, тетя Джен?..

Джен стиснула зубы, услышав слово, которым охарактеризовала ее собственная семья.
- А что  сказал тебе Блейн? Что это значит?

- Он сказал, что это когда мальчикам нравятся мальчишки, а девчонкам - девочки... - выпалил Такер и отвел взгляд.

- И почему же ты разозлился, когда тебя так обозвали?

- Да потому все засмеялись надо мной, а мне вовсе не нравятся пацаны.... ну... так вот не нравятся...

- Как так? - гнула свое Джен.

- Мне не нужен парень! - сердито ответил Такер.

- А если Блейн, твой лучший друг, скажет, что ему нравятся мальчики? Что ты почувствуешь?.. Он перестанет из-за этого быть твоим другом? Из-за того, что он не такой, как все?

- Я не знаю...

"Честный ответ", - подумала Джен, а вслух спросила:
- Если я скажу тебе, что я - гей, ты станешь относиться ко мне по-другому?

Такер в упор посмотрел на нее:
- Мисс Саманта - твоя девушка, да?

- Да... - кивнула Джен. - Она очень любит меня, а я - ее. Тебя это смущает?

- Нет, - легко откликнулся Такер. - Но почему бабушка так психует?

- Я думаю, потому что ее это смущает. Я не такая, как другие, не такая, как она и твоя мама... Мне нравятся девочки. И наверное, она думает, что это ее вина. Она хочет, чтобы я оставалась замужем за дядей Эйвери.

- А он тоже злится?

- Нет, мой сладкий, он понимает... Он все понимает, и мы с ним остаемся друзьями. Он всегда будет твоим дядюшкой.

Такер счастливо улыбнулся и придвинулся поближе к Джен.
- Зато я совсем не сержусь!

Джен притянула его к себе, обняла и чмокнула в макушку.
- Я люблю тебя, мелкий! И всегда буду любить, и когда ты узнаешь Саманту поближе, она тоже полюбит тебя. Но пусть этот разговор останется между нами. Не надо ничего говорить сестренке. Она еще слишком маленькая, чтобы разбираться в подобных вещах.

- У мисс Саманты есть лодка?

- Да, милый, и когда потеплеет, мы возьмем с собой тебя и дедулю.

- Мне нравится апельсиновый сок! - заявила Кэлси, делая большой глоток. Забыв совершенно о существовании брата и тетушки, девочка наслаждалась уже вторым стаканом чудесного напитка. Хьюго стоял у окна, наблюдая за Дженнифер и Такером на пристани. Потом он вопросительно посмотрел на Саманту.

- Они скоро вернутся, - в ответ на его взгляд сказала Сэм. - Там слишком холодно, чтобы долго рассиживаться, - и  подала ему чашку с кофе.

- Эти двое всегда хорошо ладили, - сказал мужчина, присаживаясь за стол рядом с Кэлси.

- И мы тоже! - вмешалась девочка.

- Конечно. И вы тоже.
Хьюго сказал это таким тоном, какого Саманта сроду не слышала от него, даже когда Джен была маленькой. Удовлетворенная ответом, Кэлси снова занялась своим соком.

Со своего места Сэм могла видеть, как Джен и Такер шли к дому.
- Надеюсь, вы останетесь на ужин? У нас есть гамбургеры и хот-доги для гриля.

- Ууу! Хот-доги! - оживилась девочка. - Я люблю хот-доги!

- Есть ли вообще что-нибудь, что ты не любишь? - усмехнулась Саманта.

- Овощи!.. Фу, бе-е-ее... ненавижу овощи! - Кэлси схватила дедушку за руку. - Дедушка тоже их не любит.
Хьюго с виноватым видом посмотрел на Сэм.

- Гамбургеры и хот-доги ... Это звучит заманчиво, - сказал он. - Меня уже достала запеканка с тунцом. Он провел пальцами по столешнице. - Это ручная работа?

- Да, мы сделали это вместе с отцом.

- Мастерски сделано! - он попробовал покачать стол. - Качественно и крепко.

- Спасибо, мистер Таннер, - Саманта тщетно пыталась справиться с румянцем, залившим ее щеки: уж они-то с Джен не раз проверили кухонный стол на прочность...

- Можете звать меня просто Хьюго, не нужно формальностей. Хотя мне лестно твое уважение.

Саманта поняла, что разговор, который они вели о Дженнифер, закончен. Им хватило того немногого, что было сказано. И она была уверена, что вряд ли они с отцом Джен вернутся к нему. Он получил от нее все ответы, и, похоже, остался вполне удовлетворен. С матерью Джен они, возможно, не достигнут такого же согласия и за двадцать лет разговоров, но это ее не беспокоило.

-Бррр... А холодненько у воды-то! - входя в дом, сказала Джен. Их лица раскраснелись и обветрились. Но зато глаза Джен просто светились! И Саманта не могла удержаться от улыбки, видя ее в таком прекрасном расположении духа.

- Нам бы не помешала компания за ужином, - заявила Сэм, отправляясь на кухню.

- Отлично! - поддержала ее Джен, посмотрев на отца. Она прямо-таки сияла от счастья. - Сегодня вечером вы сможете отдохнуть от низкокалорийной и бессолевой диеты, которой мучает вас бабушка. Мы же не скажем ей об этом, правда? - заговорщически подмигнула она племянникам.

- МЫ будем есть гамбургеры и хот-доги! - с восторгом воскликнула Кэлси.

- Такер, могу я предложить тебе что-нибудь попить? - спросила Сэм, открывая холодильник.

Мальчик заглянул в чашку, стоящую перед дедом.
- Можно мне кофе?

Рука Саманты замерла возле бутылки с соком. Джен хмыкнула и посмотрела на отца.

- Ну, что ж.... раз уж мы нарушаем сегодня все правила, думаю, можно и ему кофе, - разрешил Хьюго.

- Сейчас организую, - Джен налила полчашки из кофеварки, и добавила сахара и молока. - Такер пил со мной кофе, когда был маленьким, - пояснила она. - Правда, его мамочка даже не подозревает об этом.

Такер сел рядом с дедом и расплылся в торжествующей улыбке, когда Джен поставила перед ним чашку.

- Как насчет свежей вяленой оленины, пап? - поинтересовалась Джен.

- Мисс Саманта, ты охотишься на оленей?! - ужаснулась Кэлси, и вокруг ее маленького ротика собрались горестные морщинки.

- Нет, что ты! Олень делает это мясо и дает нам, - поспешно отозвалась Сэм. - Поэтому мы и называем это вяленой олениной.

Услышав это, Такер было захихикал, но Кэлси так сердито посмотрела на него, что он сразу утих и отвернулся.

- Я вовсе не охотница, малышка. Даже если б я и захотела, я бы не смогла выстрелить, - и с этими словами Сэм вытащила из холодильника пакет и передала его Джен.

- Нас угостил приятель Саманты. Они вместе работают, - и Джен подтолкнула пакет к отцу.

- А я хочу попробовать! - потребовала девочка, глядя на нее снизу вверх. Хьюго дал ей кусочек, и все наблюдали, как Кэлси его объедает.

- Ууу.... вкусненько... - оценила девочка. - Думаю, я бы смогла убить оленя ради такого... - и она так лукаво улыбнулась Саманте, что та подумала: этих детишек вряд ли надуешь...

Саманта вышла на улицу, чтобы зажечь гриль. В окно она видела Джен, сидящую с отцом за столом. Это зрелище грело ей душу. Так же как и Дженнифер, она ожидала очередного раунда борьбы с родственниками, и радовалась, что хотя бы Хьюго будет теперь на их стороне.

Было, конечно, несколько неловких моментов. Когда, например, они показывали ему дом. И дурак бы догадался, что они делят одну спальню, и Хьюго явно почувствовал некоторый дискомфорт... Так же сконфуженно он выглядел, когда заметил кольцо на пальце Джен. Понятно, что все это было чуждо ему, но, к своей чести, он сумел с этим справиться:  возникшая было напряженность исчезла так же быстро, как и шокированное выражение его лица.

Сэм сняла крышку гриля и подожгла запал. Когда вспыхнуло пламя, женщина обнаружила, что она не одна.
- Эй, Такер, я не заметила, как ты вышел...

Мальчишка стоял, засунув руки в карманы джинсов, точь- в- точь как его дед. Его темные глаза испытующе смотрели ей в лицо. Сэм поразило, насколько его взгляд в этот момент напоминал ей Дженнифер, хотя и не так сильно, как глазенки Кэлси.
- Тетя Джен говорит, у вас есть лодка?

- Есть... Хочешь взглянуть?

- Да, мэм...
Вместе они отправились на пристань.
- Это только для рыбалки, как у моего папы?

- Нет, это лодка, чтобы кататься на водных лыжах. Но для рыбалки тоже сгодится.
Сэм открыла дверь гаража, который занимал половину участка позади дома.

Такер протиснулся внутрь, пока она придерживала дверь, и огляделся. Он разглядывал лодку так же долго, как и Джен, когда увидела ее в первый раз.
- А она быстро гоняет?

- Прилично, - Сэм тоже подошла к посудине. Что-то во взгляде мальчика подсказывало ей, что он присматривается не только к лодке. - Хочешь посидеть на водительском месте?

- Да, мэм! - обрадовался парнишка и вскарабкался на крыло прицепа, на котором стояла лодка. Но вместо того, чтобы залезть на сиденье, он перелез на ее сторону и сел на бортик. Их глаза оказались на одном уровне, и он продолжал изучать ее лицо. - Я знаю, как управлять лодкой. Меня отец научил.

- Круто! Значит, ты сможешь порулить, когда погода станет более подходящей.

Саманта заметила, как быстрая улыбка мелькнула на его лице.

- А тебя тоже твой отец научил? - спросил Такер.

- Нет, мой приятель Алан. Он учил меня на своей лодке еще до того, как я купила эту.

- А ты позволишь тете Джен порулить?

- Конечно, ведь она может делать все, что ей вздумается, - ухмыльнулась Сэм.

- А ты и вправду ее любишь?..

Она заморгала: вопрос застал ее врасплох.
- Сколько тебе лет, парень?

- Девять! - гордо заявил Такер. - Тетя Джен говорит, что ты любишь ее.

Саманта сглотнула комок в горле, понимая, что вступает на опасную территорию. Как много она может себе позволить сказать?.. И что именно Джен сказала ребенку?.. Разговор с Хьюго заставил ее изрядно понервничать, но это... Это в тысячу раз хуже.
- Да, я очень ее люблю, - ответила она, не отводя взгляда.

А с его лица на нее смотрели глаза Джен, оценивая искренность  ответа. Маленький мудрец, он мог считывать ее так же, как и его тетя... А потом она увидела, как серьезный взгляд сменяется улыбкой:
- Я тоже ее люблю.

Они стукнулись сжатыми кулаками.

- Я должна положить бургеры и сосиски на гриль. Поможешь?

- Конечно! - и он вскочил с места.

Саманта не успела сообразить, нужно ли ему помочь слезть с лодки, но встретившись с ним взглядом, отступила назад. Между ними установилось молчаливое взаимопонимание. Мальчик спрыгнул вниз и побежал вслед за ней с пристани.,

- Ты, никак, показывала ему лодку? - поинтересовалась Джен, ставя блюдо рядом с грилем.

- Да... И Такер сказал, что умеет рулить, так что в следующий раз, когда мы поплывем, придется взять его с собой.
Саманта принялась раскладывать котлеты на гриле.
- А вот тебе он не позволит управлять, потому что ты непременно куда-нибудь врежешься...

- Я такого не говорил! - расхохотался Такер.

- Поверь мне, - отозвалась Джен, - я прекрасно знаю, когда она прикалывается... Такер, сделай одолжение, притащи чистую кастрюлю с кухни. Она должна быть во встроенном шкафу рядом с духовкой.

- Я мигом! - отозвался мальчик, исчезая в дверях, и предупредил: - Мисс Сэм, это она нарочно отсылает меня! Берегитесь!

Саманта в ответ рассмеялась, а он улыбнулся ей, прежде чем закрыть дверь.
- Ты могла бы предупредить меня, что общаешься с ним, как со взрослым, - прищурилась Сэм, обращаясь затем к Джен.

- Он знает все, - улыбнулась Джен. - Он слышал, о чем вещала моя мать, и возможно, то, что говорила моя сестрица. А вы о чем разговаривали?

- Он спросил, люблю ли я тебя...

Джен не выглядела удивленной, услышав это.
- И ты сказала ему правду?

Саманта молча кивнула.

- Ну и хорошо. Такер сохранит это в тайне, как он обычно и делает.

После ужина дети открыли свои рождественские подарки. У Саманты зазвенело в ушах, когда Кэлси обнаружила в упаковке игрушечную кошку и котят всех возможных цветов. Девочка бросилась на руки к Джен и осыпала ее поцелуями благодарности. Книжки с историями про котов валялись по полу. Саманта тогда решила про себя, что следующим приобретением для дома станет домашний питомец. Кошка, а может, и две...

Такер тоже обрадовался, открыв свой подарок: там была пара ботинок для мотокросса.
- Это чтобы кататься в грязь на том велике, что Санта, как я знаю, подарил тебе, - хитро улыбнулась Джен.

Племянник обнял ее за шею и поблагодарил, а затем, к удивлению Сэм, он так же обнял и ее.
- Спасибо, мисс Сэм, - сказал он, застенчиво улыбаясь.

Саманта взглянула на Джен: глаза у той блестели от слез. Этот поступок ребенка показал одну простую истину: он принял их как пару.

Позже, лежа ночью в постели, Джен как-то непривычно притихла.
- Ты в порядке? - спросила Сэм, погладив ее по спине.

- Отец пошел наперекор маме и привез детей сюда. Я так им горжусь... - Джен подвинулась к ней ближе. - Вечером, когда он обнял меня, он сказал, что Джеки ему разрешила... Это ведь только начало, да?

Саманта улыбнулась и поцеловала ее в макушку.
- Да, любовь моя...

Джен крепко обняла ее:
- У меня есть все, что нужно...

- Пожалуй, - согласилась Сэм.

Саманта смотрела, как на потолке над ними лениво вращаются лопасти вентилятора.
На следующий день должен был приехать Дэвид. Она ждала его с нетерпением: сказать, что у них  теперь действительно есть все...

КОНЕЦ

+1


Вы здесь » Тематический форум ВМЕСТЕ » #Художественные книги » Робин Александер "Притяжение"/"Undeniable"