Тематический форум ВМЕСТЕ

Объявление

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Тематический форум ВМЕСТЕ » #Художественные книги » Sage Hamilton Воровская честь


Sage Hamilton Воровская честь

Сообщений 1 страница 20 из 28

1

http://s3.uploads.ru/t/25vzY.png


Вся книга ТХТ   http://sf.uploads.ru/t/W9rhQ.png


Вся книга docx   http://sf.uploads.ru/t/W9rhQ.png


Вся книга fb2   http://sf.uploads.ru/t/W9rhQ.png


Часть I
   Иногда единственная вещь, которая может сделать работу терпимой это - глоток виски. По крайней мере так думал Ленни Голдберг, служивший охранником на первом этаже в музее Лирриксона, когда пробирался к подсобному помещению в конце зала. Стараясь двигаться бесшумно, насколько позволяли ему 140 килограммов живого веса, он направился к скамеечке, стоявшей в углу смутно освещенной комнаты. Огромная усмешка появилась на его лице, когда он опустил руку за картонную коробку и достал бутылку, прятавшуюся за ней. Быстро отвинтив пробку, он сделал глоток, с наслаждением ощущая, как алкоголь обжигает горло.
   "Уверен у них и в помине нет ничего подобного на этой их моднячей великосвессской вечеринке", - пробормотал он, не отказав себе в еще одном глотке. Поскольку это был третий перерыв, который он позволил себе за прошедшие два часа, его речь была уже несколько невнятной. Да и голова начинала слегка кружиться.
   К настоящему времени вечеринка была в самом разгаре. Это было ежегодное событие, на котором собирались деньги для их Музея, - самого известного и наиболее посещаемого в Майами. Через вентиляционное отверстие, находившееся прямо над головой Ленни, до него доплывали звуки классической музыки, которую, честно говоря, он терпеть не мог. Вскоре она сменилась на чьи-то крики и он решил, что какой-нибудь горластый яппи{1}выступает с напыщенной речью. Снова пригубив виски, Ленни посмотрел на часы и тихо чертыхнулся. Еще шесть часов, прежде чем закончится его дежурство.
   "О... лучше оставить немного на потом". - Охранник закрутил пробку на бутылке и, наклонившись, поставил ее назад в свой небольшой тайник. Вернувшись в вертикальное положение, Ленни потянулся, разминая затекшую спину. Именно тогда он услышал посторонний шум. - "Что это, черт возьми...?" - Казалось кто-то, где-то скребется. Охранник неуклюже покрутился вокруг, пытаясь выяснить, откуда доносятся странные звуки.
   Именно тогда в паре шагов от него - на потолке - открылся вентиляционный люк. Сначала оттуда появились два черных ботинка, за ними - ноги, а вскоре и весь человек. На секунду Ленни закрыл глаза, и задался вопросом, а не снится ли ему это. Но когда он открыл их, перед ним стоял одетый во все черное человек. И в настоящий момент они неподвижно стояли, уставившись друг на друга. Причем лицо незнакомца скрывала лыжная маска.
   Святый боже, да это - вор, - мысленно вскричал охранник, потянувшись к оружию. "Стой на месте, сукин сын", - в очередной раз невнятно произнес он, вытаскивая пистолет. Темная фигура перед ним все еще не двигалась, пристально наблюдая за его действиями.
   Ленни прищурился и всмотрелся в темно-голубые глаза незнакомца. Они были холодными, словно лед. На секунду ему показалось, что он сможет увидеть свое отражение в ихледяной синеве.
   Именно тогда Ленни Голдберг вспотел. Было ли это из-за спиртного или пристального, без намека на страх, взгляда незнакомца, он не знал.
   "Подними руки вверх".
   Но нарушитель и не подумал сдвинуться с места.
   "Подними руки вверх или я пущу пулю в твой гребаный мозг", - выйдя из себя, ругнулся охранник. Наконец незнакомец решил подчиниться и поднял руки над головой. Ленни улыбнулся. - "Похоже, до кого-то наконец-то дошло, кто здесь главный".
   Очевидно, когда Ленни делал это заявлений, он и представить не мог, насколько был не прав. Поскольку спустя секунду незнакомец быстрым ударом ноги вышиб у него оружие из руки, а затем, прежде чем Ленни понял что происходит, со всего маху впечатал толстяка в стену. Когда охранник открыл глаза, все что он увидел, был кулак, направлявшийся прямиком к его лицу. Последняя деталь, которую Ленни увидел, прежде чем все поглотила сплошная тьма, была пара удивительно синих глаз.
* * *
   Она давно сняла с себя темно-вишневое платье, которое носила тем вечером и надела голубой шелковый халат, который как нельзя лучше подходил к цвету ее глаз. Вытащила булавки из волос и распустила свои длинные, цвета черного дерева пряди, беспорядочной массой упавшие ей на плечи.
   Налив себе выпить, она вышла на террасу. Легкий бриз приятно холодил кожу и, наслаждаясь им, она на секунду прикрыла глаза. Когда она их открыла и посмотрела на предмет в своей руке, на полных губах играла улыбка.
   Рубин, размером с голубиное яйцо, поражал своей красотой и изяществом в лунном свете. Чтобы получше рассмотреть его, она поднесла камень к глазам.
   Все прошло согласно плану, если бы не охранник, неожиданно обнаружившийся в подсобке. Хотя она этого и не хотела, но ей пришлось вырубить его. Приходилось выбирать: либо это, либо связать его и заткнуть кляпом рот. Однако при ней не было всего необходимого, чтобы сделать последнее. Да и времени тоже не было. А так, когда он придет в себя, у него будет лишь небольшая головная боль. В этом месте она ухмыльнулась. И еще не известно будет ли это от ее действий или спиртного, которое он до этого выпил.
   К тому же ей не стоит беспокоиться. Фактически он не сможет ее узнать, даже если бы и попытался. Ее лицо было надежно скрыто маской.
   В общем, хотя в план и вмешались некоторые непредвиденные обстоятельства все, в конце концов, удалось. И лучшим доказательством этому был ярко красный рубин, который она держала в руке.
* * *
   "Кто-нибудь уберите тех репортеров отсюда. Это всего лишь чертов камень, а не похищение ребенка", - прокричал детектив Дэниел Макнейл перед тем как войти в свой кабинет и захлопнуть за собой дверь. Сев за рабочий стол, он осторожно поставил перед собой чашку с горячим кофе.
   Проведя рукой по своим темно русым волосам, он тяжело вздохнул. Иногда ему определенно не везло. А как еще расценивать это, если из всех случаев связанных с грабежами в Майами, его назначают главным в деле ограбления музея Лирриксона. Детектива всегда удивляло, почему это, когда богатеи теряют одну из своих маленьких игрушек, весь мир должен прекратить вращаться.
   Макнейл взял газету и прочитал заголовок, написанный большими жирными буквами: Украден Рейнский рубин.
   Судя по всему, группа злоумышленников решила во время одной из многочисленных городских вечеринок, на которой обычно собирались самые богатые бездельники Майами,лишить их некоторой части этого богатства. Дело казалось простым. Ведь после того как все грабители были арестованы, а вещи вернулись к своим владельцам, дело оставалось только закрыть. Но так было бы в совершенном мире. Но в его случае к этому добавилась пропажа рубина, размером с голубиное яйцо, стоившего 50 миллионов долларов, который демонстрировался в одном из залов музея, где проходила эта самая вечеринка. И Макнейл не знал, куда, черт возьми, он мог подеваться. Пока детектив сидел, размышляя над задачей, свалившейся на его бедную голову, дверь в кабинет открылась.
   "Кажется, я просил, чтобы меня не беспокои... "
   Когда Макнейл поднял глаза, то увидел перед собой привлекательную миниатюрную блондинку. Не закончив предложения, он стал с интересом рассматривать вошедшую в его кабинет гостью. Молодая женщина была одета по-деловому строго: классический, синий костюм и кремовую блузку. Через одну руку было переброшено светло-коричневое пальто, в другой она держала портфель. Встретившись взглядом с зелеными глазами посетительницы, детектив увидел, что она улыбается.
   "Детектив Макнейл? " - спросила молодая женщина, проходя в кабинет так, будто не слышала его возмущений.
   "Это - я".
   "Прекрасно".
   Прежде чем сесть, она положила свой портфель ему на стол, а пальто повесила на спинку стула.
   "О, конечно же, присаживайтесь", - с сарказмом предложил Макнейл.
   "Спасибо", - поблагодарила она и улыбнулась. - "Полагаю, мне надо представиться".
   "Это было бы весьма кстати".
   "Мое имя - Эрин Брэдшоу", - протянула она ему руку через стол.
   Обменявшись рукопожатием, Макнейл отметил насколько мягкой была ее ладонь.
   "Рад с вами встретиться, мисс Брэдшоу".
   "О, зовите меня Эрин ... как и остальные". - Это была не совсем правда, но, в конце концов, она не собиралась затягивать свое знакомство с этим человеком.
   "Ладно, Эрин". - Макнейл откинулся на спинку стула и положил ноги на край стола. - "Теперь, когда можно отложить шутки в сторону. Кто ты такая, черт возьми? "
   Эрин рассмеялась. "Конечно, ... как не учтиво с моей стороны. Я от компании "Пренхолл и Вайнмен", страхующей... "
   Прерывая ее, Макнейл замахал руками. Он должен был догадаться. "Чтобы ты не предложила, мне это не надо".
   "Я не пришла сюда страховать... я здесь по поводу ограбления".
   "О ... "- Макнейл поднялся на ноги и подошел к двери, слегка приоткрыв ее. - "Ладно,... возможно один из наших офицеров сможет тебе помочь, Эрин. Видишь ли, я немного занят".
   "Я уже догадалась. С 50 миллионной пропажей и прочими проблемами это не мудрено".
   "Что ты знаешь об этом? "
   "Я приехала сюда, чтобы помочь вам найти это".
   "Прости?" - Он закрыл дверь. - "Ты хочешь помочь мне? Я думал, что ты работаешь на страховую компанию".
   Эрин вздохнула. "Да работаю и если бы ты позволил мне закончить... ладно, неважно. Послушай именно "Пренхолл и Вайнмен" застраховали замешанный в вашем деле Рейнский рубин. И они вовсе не собираются оставлять без внимания выписку чека в 50 миллионов долларов, не проведя своего собственного расследования".
   "Так ты - одна из тех парней, которые за определенную плату занимаются розыском произведений искусства". - Макнейл закатил глаза кверху. - "Прекрасно, это как раз то, что мне нужно - еще один горящий желанием испортить мое расследование полицейский".
   Эрин выглядела оскорбленной.
   "Прежде всего, у меня нет никакого желания становиться полицейским. Я слышала - им паршиво платят. И к тому же, похоже, ваше расследование было испорчено прежде, чем яздесь появилась".
   "Черт подери, ну-ка, подожди минуточку".
   "Нет, это ты подожди". - Эрин встала и провела рукой по своим коротким, уложенным в прическу, светлым волосам. Эти задницы вечно любят все усложнять. - "Я не собираюсь соревноваться здесь с мачо-полицейским, который боится женщины, вступившей на его территорию. Я здесь, чтобы помочь. Мы оба хотим одного и того же... найти рубин".
   Макнейл сел на место и улыбнулся. Эта маленькая леди просто восхитительна, - подумал он, еще раз окидывая ее внимательным взглядом. Возможно, их партнерство не будет настолько уж неприятным.
   "Сколько ты получишь в итоге за все это? "
   "Десять процентов", - самодовольно ответила Эрин.
   "Ладно, леди. Мы оба хотим одного и того же, ... но ты, черт возьми, в конце получишь намного больше, чем я. Ты права - полицейским паршиво платят".
   "Не ревнуй, Макнейл", - потянувшись к своему портфелю и открыв его, ответила Эрин, - "Давай просто объединимся".
* * *
   "Итак, ты та, кто в прошлом году вернул Парижу украденного Рембрандта".
   "Да", - подтвердила Эрин, откусив огромный кусок от своего бутерброда с курицей.
   "Я впечатлен", - покачал головой Макнейл.
   Как только детектив понял, что от Эрин Брэдшоу так просто не избавишься, он решил воспользоваться ее советом и объединиться. Несколько позже он понял, что она не нуждалась в слишком большом сотрудничестве. Казалось, в ее кожаном портфеле и голове было намного больше информации, чем у некоторых людей из его команды. Эрин была наблюдательна, остроумна и без всяких сомнений сообразительна. Плюс ко всему была чертовски привлекательна. У Макнейла было такое чувство, что если бы он не ввел ее в свое расследование, то, вероятно, вскоре бы пожалел об этом.
   "Это был не самый трудный случай, в моей практике", - пожала плечами молодая женщина, допивая остатки минералки.
   "Но прибыльный".
   "Даже очень", - ответила она, наблюдая, как Макнейл выбрасывает остатки своего обеда. Эрин не могла не улыбнуться. Детектив определенно подходил под описание типичного полицейского, начиная от стиля в одежде и заканчивая легкой щетиной на щеках. - "Итак, вернемся к делу. Когда мы отправимся в музей? Нам нужно осмотреть место преступления, взглянуть на видеозаписи службы безопасности и поговорить со свидетелями".
   "Нам "
   "Да. По крайней мере, в течение следующих нескольких дней, мы будем командой".
   Поднимаясь на ноги, она прихватила с собой пальто.
   "Пары дней? Ты - оптимистка".
   "Нет, Макнейл, я просто очень хороша в своем деле". - Увидев ухмылку на лице детектива, Эрин отвернулась. - "Я умею стрелять", - бросила она через плечо и вышла из кабинета.
   За дверью царил полный бедлам, чем-то напоминавший кадры из полицейского боевика. За свою карьеру в страховой компании "Пренхолл и Вайнмен" Эрин довелось повидать достаточно много полицейских участков, и этот ничем не отличался от других, если бы не большая группа людей, столпившихся за одним из столов. Интересно.
   Она собиралась уйти, когда толпа полицейских слегка расступилась, и она увидела сидевшую там женщину. Правда, только в профиль. Темно-каштановые или скорее черные волосы женщины, широким темным водопадом ниспадали на плечи и спину. Изящным движением она убрала с лица непослушные пряди, невзначай демонстрируя золотую сережку в виде большого обруча, вдетую в ухо. Женщина что-то оживленно рассказывала сидевшему перед ней полицейскому, жестами помогая себе объяснить ситуацию. Пристальный взгляд Эрин переместился к офицеру, к которому она обращалась. Мужчина торопливо записывал показания, стараясь не отставать от свидетельницы. Эрин бросилось в глаза, что почти все, кто собрался вокруг стола, были мужчинами.
   "Готова идти?" - услышала она за собой голос Макнейла.
   "Конечно", - ответила Эрин, все еще наблюдая за темноволосой женщиной в другой части комнаты. Должно быть в этот момент та сказала что-то забавное, поскольку все мужчины вокруг нее начали смеяться. - "Макнейл? "
   "Да".
   "Кто - это там?" - поинтересовалась она, направляясь к выходу из полицейского участка.
   "Ты про кого? " - Макнейлу пришлось ускорить шаг, чтобы не отстать от нее. Одновременно с этим он пытался на ходу надеть на себя пальто.
   "Темноволосая женщина там", - кивнула головой в сторону группы полицейских Эрин.
   Макнейл проследил за ее пристальным взглядом. "О, это - Ли Синклер".
   Как ни странно, но Эрин это имя было знакомо. "Эта та женщина, которая помогла задержать грабителей вчера вечером?" - Она вспомнила показания нескольких свидетелей, о героических усилиях мисс Синклер, продемонстрированных ею во время грабежа.
   "Да. Предполагаю, она дает показания". - Макнейл открыл дверь перед Эрин. - "Только после вас".
   "Скажи мне, Макнейл, сколько полицейских нужно, чтобы взять показания у одной женщины?"
   Детектив улыбнулся.
   "Столько, сколько есть в комнате".
   В зеленых глазах Эрин застыл вопрос.
   "Тебе, очевидно, не приходилось встречаться с этой женщиной".
   Детектив с намеком подмигнул и захохотал, когда Эрин в ответ закатила глаза и вышла.
* * *
   "Итак, позвольте я обрисую ситуацию... " - произнесла Эрин, изучая пустую витрину, в которой когда-то размещался Рейнский рубин. Неосознанно теребя желтую ленту полицейского ограждения, она продолжила: - "Вечеринка проходила в большой галерее, по соседству с тем местом, где и произошло ограбление".
   "Верно", - подтвердил Филипп Хэнсли, главный хранитель музея. Когда Эрин впервые представили этому невысокому, щуплому человеку, она не смогла внутренне не улыбнуться. Ей редко доводилось встречать мужчин, с которыми ей представлялась возможность говорить глаза в глаза, а не вскидывать голову во время разговора.
   "Хотя эта комната открыта в обычные часы, но вчера вечером в нее нельзя было попасть?"
   "Да, мисс", - подтвердил Хэнсли, разговаривая со спиной Эрин. Молодая женщина была увлечена осмотром комнаты и вела себя так, будто ей было все равно ответит он на вопрос или нет. Хэнсли перевел взгляд на Макнейла, который пил кофе, небрежно прислонившись к стене. - "Да, но я все это рассказал в полиции вчера вечером, как только мы поняли, что рубин исчез".
   "Если вы не возражаете", - повернулась к нему Эрин, - "могли бы вы повторить мне все это еще раз? "
   "Конечно", - ответил он, хотя по его виду можно было сказать, что это не было его заветным желанием. - "Обычно этот зал открыт в часы работы музея. Но каждый вечер в 8 часов, когда музей закрывается, это место тоже закрывается и ставится на сигнализацию до момента открытия на следующий день. Прошлая ночь не была исключением".
   "Рейнский рубин был позаимствован музеем. Ведь так? "
   "Да". - Голос хранителя слегка дрогнул. - "Камень совершал турне по стране".
   "И вы предприняли дополнительные меры безопасности".
   "Да, верно".
   Эрин посмотрела на опись оборудования охранной системы сигнализации.
   "Не плохо", - сказала она громко. Они даже установили инфракрасные лучи. - "Но очевидно этого было не достаточно". - За свою практику Эрин Брэдшоу поняла для себя одну важную вещь: как бы не была хороша любая охранная система, это не имеет значения, поскольку только профессионализм вора определяет меру ее достаточности.
   "Так как они попали внутрь? В полицейском отчете об этом почти ничего не сказано".
   Эрин внимательно посмотрела на Хэнсли, но ей ответил Макнейл, явно веселящийся по этому поводу.
   "Они сами впустили их".
   "Что простите?" - Эрин посмотрела на Хэнсли, на лице которого явно читалось некоторое затруднение.
   "Кажется, наши нечистые на руку друзья прибыли сюда заблаговременно вместе с грузом, который они доставили в музей, вчера днем", - добавил Макнейл.
   Эрин улыбнулась и покачала головой. "Интересное проникновение. Это означает, что они уже были здесь, когда музей закрылся. И всплыли на поверхность только после того, как началась вечеринка. Я так понимаю, они прибыли в фургоне, который стоит недалеко отсюда, в небольшом проулке с правой стороны дороги?"
   "Да", - подтвердил Макнейл. - "Мы предполагаем это их машина. Владелец пока не объявился".
   Эрин повернулась к детективу.
   "Им предоставили офицера, который говорит по-немецки, чтобы допросить о совершенной краже?"
   "Пока мы тут разговариваем, наши люди работают над этим. Возможно, после этого мы сможем получить еще какие-то детали".
   "Возможно", - задумчиво произнесла Эрин. - "А пока пошли, посмотрим на видеоматериалы".
   Немного позже она и Макнейл оказались в офисе службы безопасности. Сегодня за наблюдательными камерами присматривал дневной охранник Эл Рэймс.
   "Отлично. Покажите нам отснятый материал из комнаты, где находился Рейнский рубин", - попросила Эрин, мельком взглянув на Макнейла, которого, казалось, забавляла взятая ею на себя роль руководителя в их расследовании.
   "Сию минуту, но вы не увидите слишком много", - предупредил охранник, прежде чем нажал на кнопку "воспроизведение". Секунду спустя на экране появилось нечеткое серое изображение. Эрин наклонилась к монитору поближе.
   "Что это, черт возьми? " - спросил Макнейл.
   "Место, где выставлялся Рейнский рубин", - ответил Эл. - "Я говорил вам, что почти ничего не видно".
   "Почему? " - поинтересовалась Эрин, прищурив глаза. Таким образом, она смогла разобрать некоторые предметы на экране, но и только. - "Я вижу кое-что... вот, взгляните сюда, разве это не стеклянная крышка". - Она коснулась пальцем экрана. - "А вот посмотрите", - она переместила палец немного ниже, - "я думаю, это - рубин".
   Эрин оглянулась на мужчин, обнаружив, что и они, щурясь, всматриваются в экран.
   "Да", - прокомментировал Эл, - "я думаю, вы правы. Кажется, я тоже вижу это".
   Макнейл должно быть утомился их действиями, поскольку, отойдя на шаг, присел на стул и тяжело вздохнул.
   "Похоже, вы парни поскупились и купили дешевые камеры, так как я ни фига не вижу".
   "На самом деле, у нас очень дорогие камеры", - вмешался Хэнсли, который все это время сидел в задней части комнаты и помалкивал. - "Ночью камеры регистрируют изменения температуры, благодаря чему можно различить движение в темноте".
   "Итак, если бы кто-либо был в комнате, даже погруженной в полную темноту, у вас было бы его изображение, поскольку температура тела человека больше чем температура комнаты?" - спросила Эрин, ни на секунду не отводя глаз от экрана.
   "Правильно. Впрочем, хитрость в том, что различие в температуре должно составлять, по крайней мере, двадцать градусов, иначе оборудование просто не сработает", - ответил Хэнсли.
   "Таким образом, следует понимать, что причина, по которой мы не можем ни фига увидеть, как образно выразился детектив Макнейл, в том, что температура рядом с рейнскимрубином в той комнате каким-то образом увеличилась почти на двадцать градусов".
   "Да. Полагаю, вчера вечером был сбой в отопительной системе", - сказал Хэнсли.
   "Макнейл, ты думаешь так же, как и я?" - спросила Эрин.
   "Думаю, да", - скептически ответил детектив, который, по правде говоря, понятия не имел о чем, черт возьми, думала его новая знакомая.
   "Мы можем просмотреть материал, на котором заснято ограбление?" - незамедлительно спросила Эрин, так и не раскрыв своих подозрений по поводу внезапного изменения температуры.
   "Конечно". - После того, как Эл нажал несколько кнопок, на экране появилась другая картинка. Которая, в отличие от первой, ясно и четко показывала развивающуюся сцену ограбления.
   В течение нескольких минут, вся их небольшая компания молча просматривали отснятый материал. Эрин не увидела для себя ничего необычного. Вечеринка, как вечеринка: женщины в элегантных нарядах, мужчины щеголяют дорогими смокингами. Казалось еще чуть-чуть и она услышит их праздную болтовню об акциях, облигациях и прочих ценных бумагах, которыми они кичатся, намекая на свое богатство. Но тут внезапно в зал ворвались грабители. Из полицейского отчета Эрин знала, что к этому времени они оглушили охранника, стоявшего на входе. Все злоумышленники были одеты в черное, а их лица скрывали лыжные маски. Пока двое угрожали оружием, трое других принялись собирать деньги и драгоценности у богатых и испуганных гостей. В этот моментЭрин увидела, как с левой стороны экрана в комнату вошла женщина. А потом случилось непредвиденное. Эрин с изумлением наблюдала, как высокая, элегантно одетая, темноволосая незнакомка обезоружила двух грабителей. Пинок - тому, удар - этому и в следующую минуту их оружие было у нее в руках, которое она незамедлительно направила на трех других бандитов.
   "Впечатляюще", - прокомментировала Эрин.
   "Нам повезло, что в этот момент объявилась мисс Синклер", - прокомментировал Хэнсли. Слушая его, любой мог сказать, что он был неравнодушен к этой женщине. - "У нее третий дан черного пояса, к вашему сведению".
   "О чем вы говорите? " - Макнейл встал и, дурачась, продемонстрировал несколько боксерских хуков. - "Я мог бы сделать это с закрытыми глазами".
   "Поверь мне, я в этом не сомневаюсь ", - с сарказмом ответила Эрин. - "Кто-либо еще заметил, что ни один из воров ни на секунду не покидал комнату? "
   "Да. Я тоже заметил", - ответил Макнейл, посматривая на мониторы.
   "И было только пять задержанных грабителей, у которых так и не нашли никакого рубина".
   "Точно".
   "Конечно, вы это уже знаете, Макнейл, но из этого следует, что один человек все же ушел".
   "Тогда этот человек, должно быть, не входил сюда", - детектив указал на экран, на котором застыла картинка с ограблением.
   "Но он был в комнате с рейнским рубином", - ответила Эрин. - "Эл, есть камеры в коридоре?"
   "Да".
   "Ты можешь показать нам запись с камер, смотрящих на дверь, ведущую в зал с украденным рубином?"
   "Конечно, но мы уже просматривали их. Никто не входил туда всю ночь. Все, что видно - это охранник, прогуливающийся перед дверью вплоть до ограбления".
   "Хорошо, как, черт возьми, они забрали рубин, если никто никогда не входил в ту комнату? " - посмотрев на Эрин, задал резонный вопрос Макнейл.
   Молодая женщина на минуту уставилась в экран, а затем резко вышла из комнаты. Когда Макнейл и другие догнали ее, она стояла перед витриной рейнского рубина.
   "Если он не входил в дверь", - она указала на вход, - "тогда он должен был найти другой путь".
   "Но это - единственный", - объяснил Макнейл.
   "Возможно, нет". - Молодая женщина подошла вплотную к стеклянной витрине и подняла крышку.
   "Послушай, Эрин, ты не должна прикасаться к этому. Разве ты не видишь желтую ленту?" - спросил Макнейл, придвигаясь к ней поближе.
   Эрин продолжала свои действия, как будто не слышала его.
   "Лучше помоги". - Она вручила ему стеклянную крышку и осторожно провела пальцем по бархатной подушечке, где когда-то лежал украденный камень. Подняв ее, она и ее вручила Макнейлу. Затем обеими руками, нажала на деревянную поверхность подставки. К всеобщему удивлению, кроме самой Эрин разумеется, ее дно провалилось.
   "Что находится внизу под этой комнатой?" - поинтересовалась она, повернувшись к Хэнсли.
   "Не знаю,... возможно, подсобка". - Хранитель музея подошел поближе и присоединился к детективу, вглядывавшемуся в отверстие в подставке, через которое можно было увидеть еще одну дыру - в полу.
   "Как, черт возьми, ты узнала об этом?" - спросил Макнейл, недоуменно почесывая затылок.
   "Должно быть женская интуиция", - самодовольно ответила Эрин. - "А теперь пошли, проверим подсобку".
* * *
   Губы Ванессы Дункан растянулись в широкую улыбку, когда ее секретарь сообщила ей о прибытии ее "любимого пациента". Поправив прическу, темнокожая женщина надела очки.
   "Пригласи ее", - воспользовавшись селекторной связью, сообщила она секретарю.
   Дверь в кабинет доктора открылась, и ее пациентка вошла так, как обычно входила в любое другое место... словно она была здесь хозяйкой. В черных джинсах, голубой водолазке и черном кожаном жакете высокая женщина имела довольно неофициальный вид. Длинные, темные, как вороново крыло волосы рассыпались по плечам. Глаза скрыты солнцезащитными очками, оставляя открытыми высокие скулы. На полных губах играет ленивая усмешка.
   "Привет, доктор", - поздоровалась пациентка, снимая очки и показывая свои голубые глаза.
   "Добрый день, Ли", - ответила Ванесса и кивнула на кушетку.
   "Я знаю порядок", - ухмыльнулась та и присела, беззаботно забросив ногу на ногу и раскинув руки по спинке кушетки.
   "Разумеется".
   Ванессу всегда развлекало, как Ли Синклер ожидала начала беседы. Ей вспомнилось, как молодая женщина впервые оказалась в ее офисе три года назад. Психоаналитик жутко нервничала, ожидая приема очередной белой девочки из привилегированного сословия, жалующейся на свои проблемы. Но, надо признать, к ее удивлению Ли оказалась совсем не такой. Она была отнюдь не законченной эгоисткой, зацикленной самой на себе. Фактически, их первая беседа была совершенно не похожа на другие, которые доктор Дункан проводила со своими пациентами. Они разговаривали словно старые добрые друзья. Ванесса даже поймала себя на том, что несколько раз едва не пересекла те линии, которые существовали между доктором и пациентом.
   Но даже после трех лет "лечения", она была также близка к разгадке красивой женщины, как в тот день, когда встретилась с нею впервые. Они множество раз разговаривали об отце и умершей матери Ли, о ее компании, в которой она была главным администратором, ее иногда не неуправляемом характере и бурной общественной жизни. Но после всех жалоб, которые Ванессе приходилось выслушивать от других пациентов в течение многих часов, посещение Ли всегда было для нее приятной отдушиной.
   Когда эта великолепная женщина входила в ее офис, она никогда не знала, чего ожидать. Иногда она была в плохом настроении, и тогда начинала жаловаться на кого-то, кто ухитрился вывести ее из себя. Или наоборот входила и воодушевлено рассказывала историю о приключениях, которые произошли с ней во время одного из ее многочисленных отпусков. Ванесса улыбнулась, вспомнив о последней встрече, на которую Ли принесла фотографии из своей поездки на Гималаи и несколько сувениров для ее сыновей.
   Эта женщина была для нее чем-то вроде загадки. Подчас задумчивой, угрюмой и, безусловно, пугающей личностью, а то наоборот - душой вечеринки, которая весь вечер лучезарно улыбается, дурачится и сыплет шутками.
   "Ты одета довольно неофициально. У тебя не запланировано никаких встреч на сегодня?" - приподняв бровь, поинтересовалась доктор Дункан.
   "Я провела почти все утро в полицейском участке. Не было никакой необходимости напяливать на себя чулки для этих парней". - Фактически Ли провела в участке часть ночи и все утро. Полиция была достаточно "любезна", позволив ей заглянуть домой и переодеться, перед тем как взять у нее официальные показания.
   "Ах ... да. Тебе выпал шанс проявить себя прошлой ночью". - Ванесса вспомнила газетную статью, в которой прочитала о краже рейнского рубина, и несколько строк о Ли Синклер, с чьей помощью удалось задержать воров. - "Как все было? "
   "Очень утомительно", - потерла виски Ли. - "Пожалуйста, мы можем поговорить о чем-либо другом?"
   "Конечно. О чем ты хочешь поговорить?"
   "Не знаю, предложи ты". - Грабеж был последней вещью, о которой ей хотелось разговаривать. И этому было много причин, о которых доктор Дункан даже не догадывалась.
   "Хорошо. Когда мы виделись в последний раз, ты говорила о том, как наскучила тебе в последнее время твоя работа. И ты собиралась направить свою энергию в другое русло, чтобы вернуть интерес, с которым обычно управляла своей компанией. Тебе удалось это? "
   Скучающее выражение на красивом лице Ли быстро сменилось на совершенно противоположное. И доктор Дункан наконец увидела в ее глазах озорные огоньки, с которыми была слишком хорошо знакома. Она даже заерзала на кресле немного.
   "Да".
   Ванесса с любопытством посмотрела на Ли. Темноволосая женщина напоминала кота, который только что съел канарейку.... У нее была тайна. Однако у Ванессы было странное чувство. Отчего-то ей не хотелось, знать ее секрет. Но она все равно спросила:
   "И что ты предприняла? Выбрала другой вид спорта, в котором без сомнения превзойдешь других".
   "Нет, это не имеет никакого отношения к спорту".
   "Пожертвовала еще больше денег на благотворительность?" - Ванесса искренне сомневалась в необходимости бОльших пожертвований со стороны Ли. Вероятно, какая-нибудь небольшая страна могла без проблем существовать на те деньги, которые эта женщина жертвовала на милосердие.
   "Нет".
   Доктор пристально посмотрела на пациентку.
   "Боже милостивый, Ли, ты снова подралась? Я подразумеваю помимо воров вчера вечером", - вздохнув, произнесла она.
   Ли закатила глаза. "Доктор, в прошлый раз я не била того человека. Он оскорбил меня, поэтому я просто поставила его на место".
   "Ли, ты схватила его за отворот пиджака и ударила им о стену".
   Год назад психоаналитику пришлось объясняться по поводу ссоры, которая едва ни привела Ли за решетку. И все это из-за того, что она решила уволить одного из своих менеджеров среднего звена. Ли всегда говорила прямо, поэтому не выбирала слов, когда сказала ему о его лени, глупости и не желании тратить на него деньги своей компании.
   "Ему повезло, что он так легко отделался. Я имею в виду, он и впрямь назвал меня сукой".
   "И это было достаточной причиной? "
   "Безусловно", - ответила она, прежде чем вздохнула с небольшим сожалением. - "Хотя нет. Я должна была сдержаться". - Но тут же улыбнулась. - "Но и ему следовало придержатьсвой язык. Последние слухи говорят, он не смог получить работу даже в Макдональдсе".
   Доктор Дункан рассмеялась.
   "Итак не стоит переходить дорогу Ли Синклер".
   Хотя Ванесса не следила за деловым миром, ей не требовалось иметь квалификацию МДА{2},чтобы знать, что лучше не иметь Ли Синклер в качестве своего врага. В тридцать лет эта женщина была главным администратором и президентом Компании Программного Обеспечения Синклер, которая наступала на пятки такой компании, как Майкрософт. Ванессе вспомнилась статья о том, что Биллу Гейтсу следует присматривать за своей передней дверью, потому как в любой момент Ли могла постучаться в нее и войти.
   "Я предполагала, что ты так скажешь", - ответила Синклер, подняв бровь. - "Но в твоих устах это звучит как-то не совсем хорошо".
   Это совершенно другая тема для разговора, - подумала доктор Дункан. Они часами обсуждали взрывной характер Ли, который не раз ставил ее в затруднительное положение, затрагивая дела компании. Ванесса решила, что потребуется слишком много времени, чтобы сосчитать число раз, когда она выступала в качестве посредника в Компании Программного Обеспечения Синклер, когда Ли либо слишком громко кричала на своих служащих, либо довольно резко критиковала их работу.
   "Но мы, как всегда, отошли от темы". - Доктор повернулась и взяла ручку со стола. - "Что ты предприняла, чтобы вылечиться от скуки?"
   "Ничего особенного", - пожала плечами голубоглазая брюнетка. Ли определенно не могла рассказать ей правду о том, как ей удалось развеять скуку, которая одолевала ее последние несколько недель. Не смотря на то, что их разговоры с доктором были конфиденциальны, ей не хотелось ворошить эту кучу проблем. Ванесса скорей всего прочла бы ей длинную лекцию, с бесконечным числом вопросом, а под конец вручила бы ей телефон, чтобы она позвонила в полицию. Нет, она не собиралась рассказывать ей.
   "Так ты не собираешься рассказывать мне?" - спросила Ванесса, уже зная ответ.
   "Боюсь, нет, доктор. Потому как, если я это сделаю, я должна буду убить тебя". - Ли подмигнула темнокожей женщине и, поднявшись на ноги, отошла к окну. - "Давай просто скажем, что я была довольно занята эти дни".
   "Держу пари, так и есть". - Ванесса строго посмотрела на Ли прежде чем растянула губы в улыбке. - "Только держись подальше от неприятностей".
   "Я и в неприятности? Никогда!" - усмехнулась в ответ Ли. - "Как муженек и детки?"
   "Все прекрасно, благодарю".
   "Джейсона взяли в команду по софтболу?"
   "Конечно". - Ванесса всегда ценила интерес Ли к своей личной жизни, но сейчас должна была держать себя в рамках и не отклонятся от профессиональных обязанностей. - "Номы здесь не для того, чтобы говорить обо мне".
   "О, да", - Ли снова плюхнулась на кушетку. - "Ставлю десять центов... должно быть это моя жизнь, которую мы обсуждаем". - Ли никогда не любила говорить о проблемах, поэтомучасто задавала себе вопрос, почему ей пришло в голову прийти на прием к психоаналитику?
   "Как твоя общественная жизнь? "
   "Мне кажется, тебе лучше знать. Все в газетах". - За эти годы Ли привыкла к действиям СМИ, которые вели себя так, будто ее жизнь была их делом. Привыкла - да, но время от времени это все еще чертовски раздражало ее. Однажды у нее был инцидент с фотографом, который, казалось, не понимал слова "Отвяжись". Поэтому ей пришлось физически продемонстрировать ему его смысл.
   "Я не верю всему, о чем прочитала, Ли", - ответила Ванесса, вспоминая отрывки из колонки сплетен о разрыве ее пациентки с известным актером Брентом Ландерсом. Очевидно, актер был столь опечален разрывом отношений, что не смог закончить фильм, в котором снимался в последнее время.
   "Ну, возможно на сей раз ты должна", - с робким взглядом на лице произнесла Ли.
   "Итак, ты действительно свалила его?"
   "Свалила - такое резкое слово... "
   Ванесса закатила глаза. "Хорошо... разорвала отношения".
   "Боясь, что так. Он надоел мне".
   "Ли, он был с тобой всего три последних месяца". - Она посмотрела на голубоглазую женщину с подозрением. - "Как он мог надоесть тебе? "
   "Он звонил несколько раз на день", - пояснила Ли.
   "Итак, всемирно известная плохая девочка-компьютерщик разбивает сердце очередного мужчины".
   "По крайней мере, так пишут газеты". - Внезапно Ли нахмурилась. - "Ты не думаешь, что им уже стоит придумать для меня более привлекательное имя. А то это звучит, будто я хакер или кто-то наподобие".
   Ванесса и Ли неоднократно смеялись над именем, придуманным для нее средствами массовой информации. Казалось, ее управление состоянием 500 компаний, сделает ее любимицей прессы освещающей исключительно деловые круги. Но это было не так. У нее были все признаки кинозвезды: красивая, фотогеничная внешность и озорной характер. Поэтому фотографии Ли Синклер не сходили не только с деловых страниц, но и были лучшим украшением для обложек и колонок сплетен. Порою, она была очаровательней любой из голливудских актрис, встречалась с актерами, спортсменами и видными бизнесменами. Но была широко известна и за жесткость в делах и еще большую несговорчивость в других ситуациях. Благодаря своему характеру ее имя красовалось в заголовках почти каждого второго издания.
   "Но вернемся к твоим отношениям. Ли, ты не видишь закономерности?"
   Ли тяжело вздохнула. "Проклятье, доктор, теперь ты хочешь сказать, что в моих отношениях мой разум руководствуется правилом: полюби и брось их". - Ли жестами показала, будто записывает примечания.
   "Это так".
   "Я думала, мы говорим о конце отношений. Ты так не думаешь?"
   "Возможно, нет. Подумай об этом, Ли,... тебя никогда не бросали".
   Темноволосая женщина рассмеялась.
   "И это - плохо? "
   "Подумай почему".
   "Мне везло", - пожала плечами Ли. - "Или нет, поскольку я постоянно нахожу мужчин, с которыми не хочу быть. И, как и в бизнесе, здесь тоже следует отбросить в сторону своипотери и идти дальше". - Но Ли должна была признать, что делала это она довольно часто. Но, в самом деле, такова жизнь.
   "Или ты боишься".
   "Боюсь?" - Синклер выглядела оскорбленной. - "Мне многое можно приписать, доктор, но только не страх".
   "Да, Ли, ты можешь быть бесстрашна, когда дело касается корпоративных налетов или путешествия по Амазонке... Но мы здесь говорим о любви".
   Прерывая ее, Ли подняла руку.
   "Кто сказал, что мы говорили о любви? Я - нет".
   "Ты никогда не говоришь о ней".
   "Поскольку я не нашла ее. Зачем тогда поднимать этот вопрос? "
   "Теперь мы подошли к основному". - Ванесса встала и присела на край своего стола. Скрестив руки на груди, она спросила, - "Ли, ты хочешь влюбиться?"
   Внезапно голубоглазую красавицу охватило странное чувство, которое обычно ей было не присуще,... ей стало неловко. Но одно правило, которое она узнала за эти годы, состояло в том, чтобы никогда не позволять другим видеть твое волнение.
   Голубые глаза и ... и ... духи", - заикаясь произнес Ленни, когда санитары уложили его на носилки.
   "Хорошо, мистер Голдберг ... я поняла. Голубые глаза и духи", - повторила за ним Эрин, успокоительно положив руку на плечо мужчины. - "Мы найдем человека, который сделал это с вами".
   Ленни улыбнулся и закрыл глаза. Медработники покатили его к машине.
   Макнейл подошел к Эрин сзади. "Не знаю как ты, но я думаю, он больше нуждается в посещении общества анонимных алкоголиков, чем в машине скорой помощи". - Он вручил Эрин бутылку.
   "И не говори. Я все еще задыхаюсь от паров алкоголя". - Эрин уморительно поморщилась, заработав этим смешок от Макнейла.
   Не смотря на протесты детектива, молодая женщина все же влезла в отверстие, которое они обнаружили в зале, где выставлялся рейнский рубин. Оказавшись в вентиляционной трубе, она встала на четвереньки и отправилась в длинный путь. Несколько раз по дороге, она недовольно чертыхнулась, когда подумала о том, на что будут похожи ее волосы и кремовая блузка, когда она выберется наружу. Металлическая поверхность трубы, по которой она передвигалась, была покрыта толстым слоем пыли. Интересно, какбы выглядели лица ее родителей, если бы они смогли увидеть их маленькую девочку в этот момент, - подумала она и рассмеялась. Когда она, наконец, приблизилась к концу своего путешествия, то просто спрыгнула из отверстия в потолке комнаты. Здесь она нашла не только заброшенную подсобку, но и одного из охранников, лежавшего на полу без сознания. Это был Ленни Голдберг. Как только ей удалось разбудить его, он рассказал ей о грабителе. Эрин позвонила со своего сотового Макнейлу, и через несколько минут место кишело полицейскими, а машина скорой помощи была уже на пути к ним.
   "Итак, это подтверждает твою теорию об ускользнувшем воре", - прокомментировал ситуацию Макнейл.
   "Полагаю, да". - Эрин попыталась стряхнуть с себя пыль. - "Хотя мне жаль, что я не знаю, как запах духов и голубые глаза могут помочь нам".
   "О, между прочим, в то время как ты ползала по вентиляционной трубе, мне позвонили из участка. Переводчик на месте и наши мальчики, наконец, запели".
   "Я надеюсь, они рассказали что-нибудь стоящее".
   "Понятное дело. Помнишь, я рассказывал, что конфискованное оружие было заряжено холостыми патронами".
   "Да".
   "Ну, так вот, кажется, для наших воров это стало таким же сюрпризом, как и для нас".
   "Они не знали?"
   "Они были наняты третьим лицом, которое и снабдило их оружием".
   "Выходит, они были приманкой... Интересно", - направляясь к двери, произнесла Эрин.
   "Эй, куда ты идешь?" - окликнул ее Макнейл.
   "Принять душ".
* * *
   Если бы Ли когда-либо задумала обратиться за помощью в психиатрическую больницу, то теперь было самое время... поскольку ей действительно "вкручивали мозги". Она пришла к такому выводу, слушая двух мужчин, расположившихся на противоположном конце длинного стола из красного дерева, за которым сидела у себя в компании. Ну, если быть честной с собой, она прекратила их слушать какое-то время назад. Фактически она начала напевать про себя песню "Пурпурный дождь" и обдумывать идею затяжного прыжка с парашютом в эти выходные.
   "Как вы видите, наша компания может стать ценным приобретением для Компании Программного Обеспечения Синклер", - произнес невысокий рыжеволосый мужчина в очках с толстыми стеклами в металлической оправе, переглянувшись со своим партнером, который носил еще более толстые линзы и был даже ниже его. Ли мысленно ухмыльнулась; онивполне подходят под стереотип программиста. Интересно, я тоже когда-либо выглядела так? Возможно, ... однако, я всегда была намного выше. Нет, я никогда так не выглядела.
   По правде сказать, Ли не видела, как они могли стать ценным приобретением для ее компании. Тормозом возможно, но определенно не ценным приобретением. Она повернула голову и посмотрела на своего вице-президента по маркетингу, сидевшего по левую сторону от нее. С ее губ сорвался тяжкий вздох. Где, черт возьми, он выкопал этих парней?
   Майкл Ричардс, занимавшийся в ее компании маркетингом, посмотрел на Ли и улыбнулся. Не получив от нее ответной улыбки, он снова сконцентрировался на презентации. Ли воспользовалась этой возможностью, чтобы рассмотреть его профиль. Этого мужчину с темно-каштановыми волосами и карими глаза определенно можно было назвать красивым. Одет он был как всегда консервативно - в темно синий костюм. Это обстоятельство заставило Ли обратить внимание на собственную одежду. Она все еще была в джинсах.Это был ее обычный наряд кроме тех случаев, когда она встречалась с важными клиентами и инвесторами, ... а эти двое перед нею определенно не относились к этой категории. К тому же у нее не было времени переодеться после беседы с доктором Дункан. Эпизод с полицейским участком украл из ее дня несколько часов. Видишь, в какие неприятности ты можешь втянуть себя, Ли, - в очередной раз отчитала она себя.
   Уже примерно час она выслушивала речи этих парней о виртуальной реальности. Одни разглагольствования,... очевидно, они не могут ничего показать. И если этого было не достаточно, они всякий раз останавливались со своими объяснениями на предметах, которые и ребенку были понятны. Ли это крайне раздражало. Разве они не знали, что она создала свою чертову компанию на пустом месте? Черт, это она написала большинство программ для их наилучших программных продуктов. Если бы у нее было развитие пятилетнего, и она хотела слышать их объяснения, то пригласила бы какого-нибудь дошколенка из детского сада. Очевидно, они не обратили внимания на выражение ее лица, поскольку продолжали выводить ее из себя.
   Она держалась столько, сколько могла вытерпеть. "Думаю, я слышала достаточно", - произнесла она, прерывая представителей в середине предложения.
   "Но мы еще не рассказали о десятой фазе".
   "И не надо", - решительно произнесла Ли, поднимаясь со своего места. - "Я попрошу моих людей позвонить вам, как только мы примем решение". - Она подошла к окну. Фактически решение было уже принято, но Ли не хотелось лишать их возможности думать, будто у них может быть шанс.
   "Но ... " - Двое представителей переглянулись друг с другом.
   Ли оглянулась, понимая, что они не собираются уходить.
   "Я прошу прощения за некоторое недоразумение". - Она сложила руки перед грудью и бросила на них один из своих лучших устрашающих холодных взглядов.
   Очевидно, они поняли ее. Две заурядности собрали свои вещи и быстро вышли. Хотя нет... почти выбежали из комнаты.
   Майкл не мог не ухмыльнутся, когда увидел, как Ли избавилась от мужчин.
   "Так, что ты думаешь?" - спросил он, вставая из-за стола и оправляя на себе костюм. В его речи слышался английский акцент.
    Ли глубоко вздохнула. "Они мне не понравились".
   "Что? " - На лице Майкла читалось явное разочарование.
   "Я сказала, что они мне не понравились", - повторила Ли, не отводя взгляда от вида за окном. - "Я только зря потратила свое время".
   "Но, Ли ... " - Он подошел ближе. - "Ты сказала, что хочешь начать игры на арене виртуальной реальности,... поэтому я нашел тебе компанию, которая специализируется в этой области. Мы могли бы купить их по дешевке".
   "Я не сомневаюсь в этом. Но и взамен мы получили бы дешевку". - Она обернулась. - "Проклятье, Майкл, у них нет даже опытного образца для показа. И ты видел их проект? То дерьмо не взлетело бы, даже если бы они на самом деле присобачили к нему крылья. Как, черт возьми, ты мог подумать, что это скопище Стар Трековских выбраковок впечатлит меня? Ты занимаешься маркетингом. Ты действительно думаешь, что у них есть графические образцы, которые наша компания захочет спроектировать?"
   "Я только подумал..."
   "Нет, Майкл, ты не думал", - спокойно отрезала она, забирая свой портфель. - "Я попросила тебя найти мне стоящую компанию, которую можно купить, а не ту, которую необходимо скорее уничтожить. Когда тебе удастся достать то, что нужно, позвони Анне и войди в мой график".
   Признавая свою вину, Майкл поднял руки. "Послушай, Ли, мне жаль. Ты права. Они совершенно не подходят под наш высокий стандарт. Я позволил низкой цене затуманить мой разум. Похоже, я просто слишком озабочен тем, как объявить публике, что мы хотим выступить в качестве соперников в виртуальном мире".
   "Безусловно", - равнодушно произнесла она, направляясь к двери.
   "Ли ... подожди. Я хочу поговорить".
   По его тону, она поняла, что речь пойдет не о делах. У нее действительно не было времени на всю эту ерунду сегодня. "У меня еще одна встреча".
   "Это займет только минуту".
   Ли остановилась и повернулась к нему лицом. Она решила разобраться с этим сейчас, чем откладывать этот вопрос на потом.
   "Я слушаю", - произнесла она, не скрывая своего раздражения.
   "Я соскучился по тебе, Ли", - обольстительно улыбнулся Майкл, протягивая руку и касаясь кончиками пальцев ее щеки. Ли знала, чего он хотел. Чтобы она ответила ему тем же,... но она этого не сделала.
   Ее лицо оставалось равнодушным. Помимо того, как она могла скучать о нем, когда его офис находился по соседству с ее, а его усмехающуюся личность она постоянно лицезрела на собраниях?
   "Когда я смогу увидеть тебя снова? "
   "Майкл, мы прошли через это... все кончено".
   "Но я бы не хотел, чтобы это было так", - спокойно заявил он.
   Майкл Ричардс был ошибкой. Старой ошибкой, которая стремилась всплывать на поверхность всякий раз, когда мужчину охватывало желание, и они оставались наедине. Чего Ли пыталась избегать насколько возможно.
   Ли сама нарушила свое собственное правило не заводить служебных романов. После одной из вечеринок она была немного пьяна, а Майкл оказался под рукой. Это продолжалось немного дольше, чем она планировала и Ли не гордилась своим поведением. Но, в самом то деле, они оба были взрослыми людьми. Итак, почему бы ему не оставить все в прошлом, для нее с этим не было проблем.
   "У тебя нет выбора, Майкл. А теперь, я тебе уже говорила, у меня другая встреча".

0

2

"Отмени ее".
   Ли рассмеялась, хотя на самом деле ей было вовсе не смешно.
   "Ты должно быть шутишь". - Она повернулась, собираясь уйти.
   "Нет, я не шучу. Я слышал, ты, наконец, бросила этого комика Брента Ландерса. Тебе не в чем себя винить, Ли. Итак... " - Он подошел ближе. Так близко, что Ли почувствовала его лосьон после бритья. "Почему бы нам не уединиться и не закрыть дверь? " - Ли увидела желание, заполнившее до краев его темные глаза.
   Ленивая усмешка заиграла на ее губах. "Забавно я только что подумала о том же самом". - И без лишних слов она вышла из комнаты, закрыв за собой дверь.
   Эрин сидела в своей спальне и вздыхала. Было довольно поздно. Кровать была захоронена где-то под кучей документов, а сама она лишь недавно вернулась из полицейского участка, где провела много времени, допрашивая преступников, арестованных за грабеж.
   Как и говорил Макнейл, все они утверждали, что были наняты неизвестным человеком. Их задачей было проникнуть в музей и ограбить собравшихся там, на благотворительную вечеринку, гостей. За это им заплатили пятьдесят тысяч долларов вперед и обещали другие пятьдесят, когда работа будет закончена. Вывод напрашивался сам собой: их наняли, чтобы отвлечь, пока другой грабитель будет занят похищением рейнского рубина.
   После общения с Ленни Голдбергом внутренний голос Эрин начал настойчиво нашептывать ей странные вещи: будто недостающий грабитель был не только одним из гостей, ... но и представительницей слабого пола, то есть женщиной. Только этим объяснялось отсутствие любых подозрительных личностей выходящих из здания, которых не смогла засечь ни одна камера наблюдения, и присутствие женских духов.
   Эрин взяла пульт и еще раз прокрутила запись с вечеринки, собираясь посмотреть, не пропустила ли она чего-нибудь. Из числа подозреваемых она сразу же исключила всех охранников, поскольку среди них не было ни одной женщины. Рассматривая остальных кандидаток на роль грабителя, Эрин рассмеялась. Ей пришлось исключить большинство и из них, поскольку эти женщины определенно не смогли бы проползти по вентиляционной трубе, не говоря уже о том, чтобы вырубить одним ударом 140 килограммового мужчину.
   Она в очередной раз подняла глаза на экран телевизора, просматривая ту часть, где Ли Синклер выступала в качестве героя ... и затем что-то щелкнуло у нее в мозгу. Разве она не уехала с вечеринки до того, как появились грабители?
   Эрин повторно прокрутила пленку назад к тому времени, когда мисс Синклер оставила вечеринку, а затем нажала на кнопку "воспроизведение". По ее подсчетам прошло 3 минуты, прежде чем объявились грабители, а затем еще 5 минут до возвращения этой женщины.
   Ей действительно было бы легче изображать из себя героя, если бы она точно знала, что оружие было заряжено холостыми патронами.
   "Возможно... " - Эта женщина определенно была способна разоружить мужчину, а с такой высокой и ладной фигурой, да с учетом некоторого места для маневрирования, она вполне могла совершить необходимый прыжок. Хотя Эрин это казалось нелепой идеей. Главный администратор ведущей компании программного обеспечения грабит музей? Она нажала на паузу на кадре, когда Ли Синклер, державшая в руках оружие, направила его на грабителей, ... но чем черт не шутит.
   "А теперь посмотрим голубые ли у нее глаза". - Но так как запись была черно-белой, об этом было трудно судить. К тому же в ней не было ни одного крупного плана этой женщины. И тут Эрин вспомнила, как Хэнсли упомянул что-то о том, что фото их спасительница в этом месяце украшало обложку журнала "Форбс"{3}.Если Эрин не ошибалась, у нее был этот журнал. Она встала с кровати и подошла к столу. До того как она получила это задание, ее не было в городе, - она была заграницей, -поэтому повсюду валялись кучи с почтой, которую у нее пока не было времени разобрать.
   Прекрасно, Эрин, теперь для этого столь же хорошее время, как и любое другое. Сначала она попыталась отсортировать все в систему, но интерес как же Ли Синклер выглядела вблизи начинал всерьез изводить ее. Она уже знала, что это была высокая, темноволосая женщина. А судя по комментарию Макнейла сегодня утром и весьма привлекательная также.
   Большинство просмотренной корреспонденции было отброшено в сторону, не являясь нужным журналом. И вот... удача. Эрин наткнулась на журнал, сверху которого было написано "Форбс"... хотя, если судить по обложке, он был скорее похож на "Rolling Stone{4}".Заголовок сверху гласил:
   Божественная новинка Ли: Самый горячий товар программного обеспечения
   От Эрин не ускользнула игра слов, а потом она и сама убедилась в том, что женщину вполне можно назвать горячей штучкой. Ли Синклер была запечатлена на фоне огромного компакт-диска с языками пламени, вылетающими из него. Она была одета в поношенные джинсы и темную обтягивающую футболку, на ногах - черные ботинки. Ее роскошные, темные волосы сияющим потоком ниспадали на плечи, превосходно сочетаясь с загорелым лицом. На голове красовалась черная ковбойская шляпа, отделанная серебром, гармонично сочетаясь с серьгами в виде больших колец в ее ушах. Хотя шляпа бросала легкую тень на лицо, изумительные голубые глаза молодой женщины было трудно не заметить. Они словно лед... холодный и прозрачный, - подумала Эрин, когда наклонилась к картине поближе. Женское лицо без сомнения было красивым: высокие скулы, полные губы и интригующая ухмылка. Большой палец правой руки небрежно заведен в петлю на поясе джинсов, в то время как левая рука, просто свисает с другой стороны. Эрин ожидала увидеть кобуру с пистолетом на талии женщины, но ее там не было.
   У Ли Синклер определенно были голубые глаза. И хотя она смотрела на камеру, на мгновение Эрин показалось, будто она смотрит прямо на нее. Внезапно ее охватило такое чувство, словно они давно знакомы и их связывает дружба.
   "Ну что же, это совершенно другой тип главного администратора", - пробормотала Эрин перед тем как открыть журнал в поисках статьи, иллюстрация к которой была дана на обложке. - "Даже если она не вор, это скорее всего стоит прочитать".
* * *
   Это был безусловно долгий день, подумала Ли, входя в переднюю дверь своего дома. "Милый, я - дома", - прокричала она, закрывая за собой дверь. Небольшая улыбка осветилаее лицо, когда она услышала звук знакомых шагов.
   Несколько секунд спустя, высокая женщина была едва не свалена на пол огромным коричнево-белым сенбернаром.
   "Полегче, приятель", - проворковала она, наклоняясь, чтобы потрепать его по голове. - "Разве мы не виделись утром?" - Собака залаяла и потерлась о ногу. - "Да, да я тоже скучала без тебя". - Ли поставила портфель и вошла в просторную гостиную, где опустилась в кресло. - "Берни, в следующий раз, когда мне придет в голову блистательная идея осуществить грабеж столетия, не позволяй мне заниматься этим всю ночь напролет. Хорошо? "
   Несомненно это был беспокойный день. После инцидента с Майклом все только ухудшилось.
   Было действительно трудно работать, когда люди каждую минуту задают тебе вопросы о грабеже. Не говоря уже о других неприятностях, свалившихся на голову. Так, когда она общалась с заграничными партнерами, внезапно оборвалась связь. И будто этого было не достаточно, ей пришлось проторчать три часа на проектно/разборочном совещании и выслушивать, как пять разработчиков доказывают свою правоту, в отношении различных алгоритмов. Но она сумела пройти через все испытания с бутылкой "Адвила" и бесконечными воплями на всех и вся.
   Воспоминания о прошлой ночи на мгновение вернули ей чувство триумфа, которое охватило ее, когда она взяла в руку рубин ... и унесла с собой. Дерзкая усмешка заиграла на полных губах, когда она вспомнила об украденном камне, который все время пролежал у нее в кошельке, пока полицейские допрашивали ее в танцзале музея. Черт, все думали, что она герой.
   И это было частью, которая угнетала... Ну то, что они думали о ней, как о герое. А что ей было делать? Позволить тем идиотам ограбить всех? Ли снова улыбнулась. Выбивание дерьма из тех парней пришлось ей по вкусу. Это было забавно.
   Она скинула туфли и, поднимаясь с кресла, потянулась. "Итак, Берни, наша Мэри приготовила мне что-нибудь на обед или решила позволить мне самой позаботиться о себе?" -Пес просто посмотрел на хозяйку своими карими глазами и вывалил из пасти большой язык. - "Знаешь, когда-нибудь ты действительно скажешь мне что-нибудь в ответ".
   Ли направилась на кухню и включила свет. "Похоже, что кто-то все еще любит меня ". - На столе лежала записка, в которой ее домоправительница, Мэри Роулинг, сообщала ей о курице гриль с салатом, оставленными для нее в холодильнике. - "Это конечно не чизбургер с поджаренным сыром и чили, но тоже ничего", - пробормотала Ли. За многие годы, которые Мэри прослужила у нее, она привыкла к пищевым пристрастиям своей хозяйки. Но, несмотря на то, что Ли ела, она никогда не прибавляла в весе и всегда полагала, что ей ужасно повезло в этом отношении. Конечно, она вела более активный образ жизни, чем обычный человек, но ей нравилось думать, что все дело в генах.
   Прихватив виски и салат с курицей, она направилась к тому, что любила называть своей "игровой комнатой". Это было ее самое любимое место в доме, которое включало в себя большой плазменный телевизор, бильярдный стол, игральный автомат в пинг-понг и ее любимый диван. Возможно, мебель в гостиной и была красивой, и дорогой, но чертовски неудобной. А вот этот мягкий бежевый диван, который появился у нее еще во время учебы в колледже, в этом отношении не имел себе равных. Сев на него, она вытянула длинные ноги и включила телевизор. Берни прилег на полу рядом. Ли переключала каналы, пока не наткнулась на старую серию Секретных материалов. Этот научно-фантастический сериал был одним из ее любимых. - "Эй, Берни, думаешь Малдер и Скалли, когда-нибудь будут вместе?"
   Красная лампочка, мигавшая на автоответчике, отвлекла ее от просмотра. Ли вздохнула...
   Она проверяла автоответчик, прежде чем покинула свою компанию. Выходит, ей поступили новые сообщения за время, пока она добиралась домой. Неохотно протянув руку, она нажала на кнопку, чтобы прослушать пропущенные звонки. После звукового сигнала, прозвучал голос, который Ли моментально узнала. Это был Брент.
   "Ли, любимая это - я. Почему ты не отвечаешь на мои звонки?" - Повисла пауза. Он был пьян. Ли поняла это по несколько невнятной речи звонившего. - "Просто скажи мне, что я сделал, чтобы я смог все исправить. Ли, моя жизнь без тебя сплошное дерьмо... позвони мне, пожалуйста".
   Следующие четыре сообщения были от него же. Таким образом, общее число сообщений от покинутого возлюбленного за сегодня возросло до восьми. Какое-то мгновение Ли хотела перезвонить ему, но что хорошего это бы принесло?! Они должны были порвать раз и навсегда. В конечном счете, актер забудет ее ... точно так же как и другие.
   Автоответчик снова подал звуковой сигнал. "Ли, это Дэн Мэттюс ... у нас здесь проблема в компании. Позвони мне в испытательную лабораторию на 4-ом этаже, как только получишь это сообщение".
   Ли громко чертыхнулась, протягивая руку к телефону. Берни поднял голову. "О, прекрати быть таким невыносимым блюстителем нравов. Если бы собаки могли говорить, они бы тоже выражались". - Она набрала номер своей компании.
   "Дэн, это - Ли... По-моему для тебя будет лучше, если в той лаборатории сейчас пожар", - холодно произнесла она. Ли несколько раз объясняла своим людям, чтобы ей не звонили домой без крайней необходимости. Но очевидно мир сегодня состоял из критических положений.
   "Я не знаю на счет пожара, Ли, но если мы не уладим это ... то окажемся в куче дерьма".
* * *
   Эрин сидела перед своим ноутбуком и терла виски. Хотя статья в журнале о Ли Синклер была довольно информативной с деловой перспективы, однако в ней недоставало сведений, по которым можно было бы оценить личные качества женщины. Пока лишь Эрин поняла, что Ли Синклер была умным, способным на риск предпринимателем, кто вел мир программного обеспечения к следующему уровню, а иногда и подталкивал его к краю. Красивая женщина родилась в штате Техас. Получила высшее образование во Флоридском Государственном университете, где была лучшей в группе и получила две степени: одну по Финансам и другую по Компьютерной технике. Окончив университет, она основала Компанию программного обеспечения Синклер и теперь, восемь лет спустя, управляла состоянием 500 компаний. И прямо сейчас была золотым ребенком компьютерной промышленности. Она не вписывалась в образ типичного главного администратора, поскольку любила проводить встречи в джинсах, а не деловых костюмах. Это говорило о ней, как о человеке не придерживающемся каких-то стандартов в жизни, и это могло быть полезно. Короче, Ли Синклер определенно была достаточно умна, чтобы осуществить грабеж. Но была ли она достаточно бесстрашна для такого поступка?
   Эрин нуждалась в большем количестве информации, поэтому взялась за Интернет. Но войдя на корпоративную страницу Компании программного обеспечения Синклер, она нашла только ту же самую информацию с биографией и хорошую, но очень консервативную фотографию самой Ли. Не удовлетворившись этим, она обратилась к поиску и, используя имя Ли Синклер в качестве запроса, была слегка потрясена количеством страниц, которые получила в результате.
   Самой верхней в списке была ссылка на сайт Пульс развлечений. Эрин нажала на нее и перед ней появилась фотография Ли с очень привлекательным блондином. Без труда узнав мужчину, она была поражена тем, что это известный актер Брент Ландерс.
   Всемирно известная плохая девочка-компьютерщик разбивает очередное сердце
   Очевидно, Бренту Ландерсу теперь будет предъявлен иск за нарушение контракта, потому как он не показывался на съемках своего последнего фильма, начиная с очевидного разрыва.
   "Интересно", - произнесла Эрин, читая остальную часть статьи. В самом низу страницы был список ссылок на подобные статьи на других сайтах, и Эрин углубилась в их прочтение.
* * *
   "Как я и говорил, Ли, если мы не исправим это в кратчайший срок, мы окажемся в полном дерьме".
   "Тебе не кажется, что я уже в курсе, Рэнди", - огрызнулась она после того, как разбила группу из семи шаров, стараясь загнать их в лузы. Ли умудрялась в одно и тоже времяобщаться по телефону с одним из FVT менеджеров и играть в бильярд. - "Скажите мне, где эта задница - Чак Андерсон. Ведь вы, парни, должны докладывать именно ему".
   "Мы пытались связаться с ним, но безуспешно. Он, вероятно, все равно не смог бы нам помочь. Нам нужен совет руководителя высокого ранга, который сможет подсказать нам, что сказать СанТеху, если мы не решим эту проблему за сегодняшний вечер".
   Ли была практически не только президентом, но и главным администратором своей компании. И всегда гордилась этим. Создавая свою компанию, она решила не влезать полностью в корпоративный костюм, чтобы со временем не забыть, как выглядят строчки программы. И это обстоятельство теперь часто играло ей на руку, когда на совещаниях какой-нибудь хитрый технарь или маркетинговый гений пытались пустить ей пыль в глаза. Ли могла не только в общих чертах рассказать о любом из проектов своей компании, но и снизойти до разборки составляющих их программ. Этим также поддерживался моральный дух в компании, поскольку служащие чувствовали, что их глава действительноинтересуется тем, что они делают. Но в этом была и неприятная сторона: подчиненные часто звонили ей с проблемами, которые мог бы решить и кто-нибудь пониже рангом изее команды. Держу пари, Лью Гершнеру не звонят по телефону в середине ночи. У Ли закрадывались нехорошие подозрения на счет верхнего руководства своей компании. Поскольку она всегда пристально присматривала за делами, а то и сама принимала непосредственное участие во многих проектах, ее непосредственные помощники решили отчасти самоустраниться. И она взяла себе на заметку, созвать в ближайшее время собрание, на котором собиралась проверить их навыки.
   К тому же Чак Андерсон был печально известен как человек, который выключает свой пейджер, когда не хочет, чтобы его беспокоили. Ей придется поговорить с ним об этом завтра.
   "А теперь, чего я не знаю, но хочу узнать. Как, черт возьми, мы могли зайти так далеко с разработкой Driver 5, не зная, что это дерьмо не работает на платформах AIX или SUN". - Ееследующий удар, вероятно, будет по шестому... Нет, по второму будет лучше.
   "Кажется, разработчики проводят тестирование большинства своих программ и их компонентов в среде Windows".
   Да, второй шар блестяще вошел в лузу. Ли обошла бильярдный стол и глотнула пива.
   "Я помню, как подписывала счет, санкционируя загрузку AIX и SUN. Ты хочешь сказать мне, что никто не использует их?" - Ни единого звука не доносилось из наушников с микрофоном с другого конца линии. И это Ли вовсе не нравилось. Она посмотрела на своего сенбернара, который наблюдал за ее игрой в бильярд. - "Идиоты," - вырвалось у нее, когдаона подошла к своему любимцу и потрепала его по голове. - "Рэнди, Дэн там, с тобой?" - Она возвратилась к столу. Обрисовав конец кия мелом, она попыталась определиться со следующим ударом.
   "Я - прямо здесь, Ли", - более низкий мужской голос ответил ей по телефону. Он принадлежал Дэну Мэттюсу, ее помощнику по новейшим разработкам.
   "Замечательно", - проворковала она прежде, чем ее голос снова стал жестким. - "Тот же самый вопрос, который я задала Рэнди. И тебе лучше ответить на него". - Ли завела кийза спину, и тщательно нацелилась на шестой шар. Мягкий толчок, и он неторопливо соскользнул в лузу. Ли повернулась к Берни и подмигнула ему.
   "Нам говорили ммм.... мы не должны волновать об AIX и SUN". - Услышав неуверенность в голосе мужчины, Ли закатила глаза.
   "И кто сказал вам это? "
   "Санкционирующая группа на последней, детальной встрече".
   "Ни одна группа не могла сказать вам, что использование одних только Windows платформ может помочь подняться любой компании на другой уровень. Тогда бы мы не тратили попусту дополнительное время на другие платформы. Кроме того, Дэн, у нас есть проекты, которые еще до конца года, как предполагается, должны работать на всех платформах. И это просто случайность, что компания, которой мы пообещали раннюю поставку Orion File Manager, главным образом работает на Solaris".
   "Я понятия не имел..."
   "Очевидно", - прервала его Ли. - "СанТех, уже уничтожил свою старую версию OFM?"
   "Да".
   "Хорошо, давайте разберемся... " - Ли должна была подумать. - "Итак, что ограничивает функциональность на AIX и SUN? "
   "Приложение просто не запускается".
   "Черт... они даже не могут запустить его". - Видите, доктор, к чему приводит лишнее попустительство. Ли поставила кий, взяла в руку пиво, и начала расхаживать по комнате.
   "Да, когда они пытаются запустить его, оно просто виснет". - Это снова был Рэнди.
   "Интересно". - Она плюхнулась на диван рядом с Берни. Сенбернар немедленно положил свою голову хозяйке на ногу. - "У них не было проблем со старой версией, так?"
   "Да", - ответили в унисон два мужских голоса.
   "А мы не заменили версию JAVA, с которой работали над приложением? " - спросила Ли в поисках простого решения.
   "Да, мы обратились к 1.3, чтобы использовать преимущества одного из новых интерфейсов для настройки и удобства в работе", - объяснил Дэн.
   "Ли, мы уже думали над этим, и это завело нас в тупик. Мы звонили в СанТех и спросили их, с какой версией JAVA они работают у себя. Если бы они не работали с 1.3 JDK, мы сказали бы им сделать это. Черт это дерьмо можно бесплатно скачать из Интернета. Мы также попросили их убедиться в том, что у них имеются все необходимые патчи и исправленные пакеты. SUN и AIX печально известны за сброс и зависание оперативной памяти. Они пожаловались на необходимость выполнения дополнительной работы, поэтому Рэнди послал им простую программу, которая могла бы удалить их старую версию JAVA и установить более позднюю. Подобную программу они, используют для настройки машины здесь, в испытательной лаборатории.
   "Дерьмо," - прокомментировала Ли перед тем как встать снова. - "Итак, OFM 3.5 и у нас не работает на SUN или AIX".
   "Да, все попытки закончились ничем".
   "О чем говорит системный журнал".
   "Ни о чем особенном".
   "И вы пытаетесь сказать мне, что нет ни одного человека в любом из ваших отделов, кто знает что, черт возьми, происходит".
   Телефон снова затих, пока Дэн не взял слово: "Ли, разработчики слишком заняты. Они форсированно трудятся над Driver 6. Мы отстали на пару недель, из-за кучи неполадок, которые свалились на нас. Так как мы не хотим срывать график и далее, то мы не можем освободить достаточное количество людей, чтобы разобраться с этой проблемой. У нас есть несколько парней в лаборатории, которые, как ты видишь, никак не могут сладить с этим. Я думаю, мы должны сказать людям из СанТеха повторно установить старую версию, пока мы не приведем все в норму".
   "Это не приведет ни к чему хорошему. Им нужно было интегрировать наш последний материал, чтобы заставить их программы работать без даты. Это было главным пунктом в удалении их ранней версии. Если они поставят время включения, то они потеряют все свои вновь внесенные контракты, а это означает, что мы потеряем СанТех. Если бы я знала, что это дерьмо не до конца проверено, я бы не разрешила этого делать". - Ли глубоко вздохнула. - "Эти программы есть на локальной сетке?"
   "Да".
   "Позвоните Тэду Райяну в СанТех и скажите ему, что я лично возьмусь за эту проблему, а затем перезвоните мне через пару часов. И ваши задницы пусть лучше изо всех сил надеются, что у меня хорошие новости". - Ли повесила трубку. Она смотрела на собаку и подняла бровь. - "Ты, случайно не знаешь, как исправить неполадки на АIX или SUN?" - Берни только поднял голову и залаял. - "Я так и думала". - Ли медленно поднялась с дивана и потянулась. - "Еще один тихий вечер дома... Пошли, Берни".
   "Эта женщина - определенно нечто", - воскликнула Эрин, после того как потратила последние несколько часов на поиски и прочтение всей информации, которую смогла отыскать на Ли Синклер.
   Темноволосая красавица была не только блестящим руководителем компании, работающей в сфере высоких технологий, но и мастером боевых искусств, во всех видах спорта, где требовались решимость и отвага. Ее отпуска были скорее похожи на экспедиции в неизведанные дали, чем обычные путешествия по туристским маршрутам. К тому же женщина тратила бессчетное количество денег на благотворительность, словно это была вода. И если этого было не достаточно, то ее связывали романтические отношения с принцем Саудовской Аравии и футбольным игроком Далласских Ковбоев. Благодаря своему взбалмошному характеру, она несколько раз побывала в передрягах, но выдвинутые при этом обвинения в ее адрес, почему-то оказались чудесным образом отозваны.
   Однако особую заинтересованность у Эрин вызвал тот факт, что Ли Синклер коллекционировала художественные произведения искусства.
   "А какой коллекционер не хотел бы иметь рейнский рубин в своей коллекции".
   Внутренний голос подсказывал Эрин - это ее вор. У Ли Синклер был мотив, возможность и она знала, как все устроить. Хотя мотив все же был слабым местом в рассуждениях Эрин. Если бы Ли Синклер украла рейнский рубин, то не смогла бы показать его никому. Поскольку тогда возрастал риск быть пойманной.
   "Итак, зачем ей было красть его?" - спрашивала себя Эрин.
   Она в очередной раз посмотрела на экран своего ноутбука с застывшей на нем фотографией Ли Синклер. Темноволосая женщина в коротких джинсовых шортах, теннисных туфлях и белой футболке взбиралась на гору где-то в Бразилии. Опасно свисая с веревки, она махала снимавшей ее фотокамере обеими руками. "Почему умные, богатые люди делают глупости, подобные этой?" - И тут Эрин внезапно осенило. - "А ни для чего, просто, чтобы бросить вызов". - И такая женщина как Ли Синклер украла бы рубин за 50 миллионов долларов по той же самой причине.
* * *
   "Ли, ты - спаситель жизни", - с энтузиазмом произнес Рэнди в трубку.
   "Ладно, мальчики, чтоб вы знали, именно в этом причина, почему компания названа в мою честь", - последовал самодовольный ответ.
   В этот момент Ли сидела в своем кабинете перед ноутбуком. После телефонного разговора с Рэнди и Дэном, она первым делом вошла в локальную сеть компании и скачала последнюю версию OFM. Затем внимательно просмотрела все главные программные дополнения, переданные СанТеху месяцем раньше. Ее внимание привлек один из элементов программной строки, который вносил изменения в несколько рабочих файлов. В одном из таких файлов он был случайно удален, существенно повлияв этим на специальную группу файлов, которые были необходимы для работы программы на AIX или Solaris. Ли внесла коррективы в испорченный файл и отослала назад Рэнди и Дэну в лабораторию. Они попробовали и все заработало.
   "Ли, мы отослали все в СанТех . Похоже, теперь у них все в норме. Ты действительно спасла нас. Спасибо", - присоединился к хвалебным речам своего коллеги Дэн.
   "Не стоит парни".
   "Отгадай, кто только что звонил".
   "Кто?"
   "Чак Андерсон".
   "Вы сказали ему, что кризис миновал?" - с некоторой долей иронии спросила Ли.
   "Конечно. К тому же я не стал скрывать, что это ты выручила нас".
   "Что он ответил? "
   "Он обвинил меня в нарушении субординации. В том, что я действовал через его голову, и не должен был звонить тебе, пока не переговорил с ним".
   "Не обращай на него внимания, Рэнди. Он оказался неуловим, и ты правильно поступил, позвонив мне. Если он вдруг будет поднимать этот вопрос с тобой завтра, позвони мне или сообщи каким-либо образом. Хорошо?!"
   "Конечно, Ли. А теперь позволь откланяться. Не будем портить тебе остаток вечера или лучше сказать утра".
   Ли посмотрела на настольные часы, которые показывали 2:08. "Да, возможно это хорошая мысль".
   "Ладно, увидимся".
   Ли протянула руку и выключила микрофон с наушниками. Отыскание ошибки отняло несколько часов, но усилия стоили этого. Ей было приятно услышать восхищение и благодарность в свой адрес.
   Откинувшись на спинку кресла, она улыбнулась. Ей этого не хватало. Не хватало того напряжения, которое несло в себе спасительное решение, принятое возможно в последнюю секунду. К сожалению, все чаще ее обязанности становились чисто административными, хотя она и пыталась сопротивляться этому процессу насколько возможно. Она иделала то это главным образом, чтобы угодить своему совету директоров, который настаивал, чтобы она уделяла больше внимания административным функциям в своей повседневной деятельности. Хотя это было трудно. Ли вспоминались ранние дни в компании, когда она и несколько парней отвечали за все: и за проектирование, и за реализацию, и за маркетинг. В те времена ее работа была похожа на рискованный полет, во время которого она взмывала вверх, действуя на одних инстинктах, и почти всегда благополучно приземлялась в последнюю минуту. И ей это чертовски нравилось.
   Но теперь компания работала слаженно и четко, словно часовой механизм. Ну, разве только изредка случались проблемы как сегодня. Без сомнения компания нуждалась в ней, но уже не тем способом, как это было раньше, подумала Ли. Теперь компания была на хорошем счету, не смотря на тех, кто думал, что плохая репутация главного администратора иногда бросает тень на нее. Но как подозревала Ли это только заставляло больше людей интересоваться ее детищем.
   Но, даже несмотря на все это, дни главного администратора были заняты несколько больше, чем ей бы этого хотелось. Впрочем, в основном дела были рутиной и это отчастизаставляло ее скучать. А для такой женщины, как Ли Синклер, скука была подобна болезни. И требовала немедленного излечения.
   Подняв ноги и положив их на край стола, Ли повернула голову и просмотрела на своего любимца, лежавшего у двери. "Эй, Берни, хочешь увидеть классную вещицу?" - Она опустила руку под стол, и нащупала пальцами спрятанную там от посторонних глаз кнопку. Нажав на нее, она стала наблюдать как висевшая перед ней на стене картина, заскользила вверх. За ней пряталась полка со стеклянной коробкой, в которой лежал рейнский рубин.
   Ли встала и пересекла комнату. "Не правда ли изящная вещица, Берни". - Но, когда она посмотрела на пса, он все еще грыз свою игрушку, как будто и не слышал ее. - "Представь, ты - единственный, кому я могу показать это, и тебе все равно". - Пошутив, Ли взяла коробку и достала из нее рубин. Ее охватили воспоминания, одно из которых было связано с первым днем, когда она увидела драгоценный камень, который теперь держала в руке.
   Было всего три причины, почему Ли Синклер решила украсть рейнский рубин в тот знаменательный день. Первая состояла в том, что Ли было скучно и ее все достали. А когда она себя так чувствовала,... то всегда попадала в неприятности. И это слишком знакомое смешенье эмоций привело ее к музею.
   В тот день Ли целый час препиралась на повышенных тонах с представителями маркетингового и финансового отделов, когда решила, что ей нужен перерыв. Чтобы успокоиться, она собралась заглянуть в музей, который за эти годы стал еще одним любимым местом, кроме пляжа, где она могла расслабиться.
   Ли всегда считала забавным, что она, - девочка с окраин Хьюстона, - смогла полюбить и оценить искусство. Посещение музея всегда напоминало ей, насколько удивительными и творческими становились душа и мысли человека в минуты вдохновения.
   Второй причиной, по которой руководитель солидной компании превратился в вора, фактически стал разговор с Хэнсли, который хвастался новыми мерами безопасности, предпринятыми музеем в связи с появлением в нем рейнского рубина. Она слушала и даже кивала головой, когда главный хранитель рассказывал ей о том, как много было попыток украсть рубин, с тех пор как драгоценный камень выставлялся в разных местах. Хэнсли был решительно настроен препятствовать тому, чтобы музей Лирриксона стал первым местом, где это могло произойти. И он серьезно сомневался в успехах любого вора собравшегося обмануть предпринятые меры безопасности.
   Хотя Хэнсли пытался произвести впечатление на темноволосую красавицу своей конфиденциальной информацией, он даже не догадывался, что этим только бросает ей вызов. Их беседа едва закончилась, а ее быстрый аналитический ум уже "изучил место преступления", как ей нравилось думать об этом. А креативное мышление придумало план.
   Третьей причиной, в которой Ли не хотела признаваться даже самой себе, почему она была настолько поглощена кражей рейнского рубина, был миф, который связывали с драгоценным камнем. Ли как-то присоединилась к группе туристов, гид которой рассказывал эту историю. Легенда гласила, будто тот, кто обладал рейнским рубином, найдет свою настоящую любовь.
   И надо сказать история заинтриговала ее.
   Через пару дней после посещения музея, Ли придумала, как ей казалось, совершенный план. Между встречами и делами, она часто меняла его, руководствуясь новыми идеямиили теориями, приходившими ей на ум. Фактически это стало хобби или время провождением, поскольку она никогда не думала претворять его в жизнь. Но чем больше она думала об этом, тем больше ей хотелось попробовать совершить его на деле. Таким образом, она совершила его и, как и в других случаях,... ей не было в этом равных.
   Ли посмотрела на драгоценный камень, и непрошеная мысль ударила в голову. "Да, Ли, ты стащила его, но что, черт возьми, ты будешь делать теперь".
* * *
   "Ты должно быть издеваешься надо мной", - воскликнул Макнейл.
   Эрин отрицательно покачала головой.
   "Ты думаешь Ли Синклер - недостающий вор?"
   "Я уверена в этом", - твердо заявила новая напарница.
   "Не может быть".
   "Почему, Макнейл? Поскольку она - женщина?" - с вызовом бросила Эрин.
   "Не только женщина. Она - богатая, умная и красивая женщина. Ты можешь представить, чтобы она ползала по вентиляционным трубам с лыжной маской на лице?"
   "Да, могу. Макнейл, только подумай об этом на минуту".
   "Нет. Это какая-то бессмыслица". - Детектив уселся за свой стол. - "Кроме того, она помогла, задержать грабителей".
   "Да, после того, как ушла с вечеринки".
   "Ну и что. Она говорит, что была в кабинете Хэнсли".
   "Это она так говорит. Но никто не видел ее там".
   "Выходит, поскольку она оставила вечеринку на нескольких минут, ты думаешь, что она - вор".
   "Нет, просто охранник, которого я нашла, запомнил духи и то, что у вора были голубые глаза. Духи указывают на женщину. И ты должен признать у Ли Синклер глаза, которые довольно трудно забыть".
   "Совпадение ... плюс ты и я, оба знаем, что охранник изрядно напился перед тем, как на него напали. Эрин, он не заслуживает слишком большого доверия".
   Молодая женщина бросила ему на стол журнал и несколько распечаток. "А что относительно этой статьи? В ней говорится, что у Ли Синклер имеется настоящая коллекция произведений искусства. Судя по описанию, у нее дома личный музей. Она даже раздает некоторые работы. Ты видел ее в новостях этим утром, где она отдавала на время музею бесценную скульптуру, пока не найдется рубин?"
   "Что из этого следует?" - Макнейл посмотрел на обложку прямо в глаза Ли Синклер. Да, они были незабываемы, но это не делало ее вором. А про себя подумал, что если "Форбс" продолжит печатать обложки подобные этой, ему определенно следует подписаться на него.
   "Возможно, она украла его, чтобы добавить к своей коллекции", - предположила Эрин.
   "О, да, и собирается известить нас о том, что у нее есть рубин размером с кулак".
   "Ладно. Возможно, она не собирается показать его. Возможно, ей надоело быть просто богатой, красивой и умной, и просто захотелось доказать, что она способна и на другие поступки. В том числе и воровство". - Эрин и сама понимала неубедительность своих слов, которые звучали так, будто она хватается за соломинку, но это не мешало ей быть уверенной в своей правоте.
   "Думаю десять процентов, которые ты получишь в конце этой истории, омрачают твой разум".
   "Макнейл, говорю тебе, она - наша девочка", - упираясь ладонями обеих рук в стол, уверенно произнесла Эрин.
   Глаза детектива внимательно изучали ее в течение секунды. "Ты знаешь, что эта женщина может сделать с тобой, если ты не права?"
   Эрин не пыталась скрыть усмешки на своем лице. - "Ничего, по сравнению с тем, что я могу сделать с ней, если я права".
* * *
   "А теперь - Ли Синклер, - основатель и главный администратор Компании программного обеспеченья Синклер", - объявил одетый в безупречный смокинг ведущий, когда Ли вышла на сцену.
        В ту же секунду вспышки фотокамер озарили зал. Кто-нибудь посторонний, оказавшийся здесь по ошибке, мог перепутать данное событие с церемонией награждения, но это был всего лишь еще один благотворительный вечер. А вернее аукцион, не связанный с продажей произведений искусства, на который Благотворительный Комитет собрал самых желанных невест города. И имя Ли было наверху этого списка. Организаторы не просили у участниц денег, а только возможность продать их приятное общество на один вечер.
   "Вам всего лишь следует появиться и я гарантирую, что найдется человек, который отдаст немалые деньги только за возможность полюбоваться вашими голубыми глазками в течение вечера", - уверил Ли Председатель комитета, когда она согласилась принять участие в аукционе.
   Высокая и элегантная, в белом платье без бретелек, с разрезом, который не скрывал ее длинных ног, Ли вышла на сцену. Ее черные как вороново крыло волосы были заколоты на затылке, и лишь несколько тонких прядей намеренно падали на лицо. Подмигнув Эйдану Прескоту, сопровождавшему ее на этом мероприятие, она направилась к краю сцены. Ладно, Ли, это должно быть интересно. Но если никто не предложит за тебя больше 5 000 долларов... возможно, тебе следует проконсультироваться со стилистом.
   "Итак, начнем с 1000 долларов".
   "1 000долларов".
   "1 500".
   "2 000".
   Именно такие выкрики слышались в течение следующих нескольких минут. Предлагавшиеся суммы все время повышались и Ли улыбнулась, пытаясь не чувствовать себя продаваемым куском мяса. Но это было не легко, особенно когда она разглядела в зале своего вице-президента по маркетингу, принимавшего участие в аукционе.
   "15 000долларов", - прокричал Майкл, с усмешкой глядя на Ли. Она определенно слишком много ему платила, если он мог вот так, запросто, выбросить 15 000 долларов только за то, чтобы провести с ней вечер. Оставалось надеяться, что он не победит. Но если это случится, Ли собиралась кивнуть Эйдану, чтобы тот предложил больше... Она охотно возместит ему все из своего собственного кармана.
   "Вау! 15 000 долларов от джентльмена за столиком номер 4", - восхищенно воскликнул ведущий. - "Похоже, Всемирно известная плохая девочка-компьютерщик побила прошлогодний рекорд в 14 500 долларов. Я услышу 15 500?"
   "20 000", -прибыл ответ из задней части зала. Голос принадлежал женщине, и все присутствующие на мгновение замолкли.
   "Итак - 20 000 долларов..." - ведущий, изо всех сил пытался рассмотреть дальнюю часть танцзала, - "... от леди в зеленом за столиком номер 34. Похоже, мисс Синклер привлекает более широкие слои, чем я думал". - Толпа засмеялась, но внезапно мужской голос из ниоткуда предложил 25 000 долларов. Ли закатила глаза. Мужчины были такими эксцентричными.
   "30 000", -снова предложила леди. Свет ламп был слишком ярок, мешая Ли увидеть таинственную незнакомку, но она все равно изо всех сил пыталась рассмотреть ее.
   "31 000".
   "32 000".
   "33 000".
   "34 000".
   "50 000". -И снова это был женский голос из задней части зала.
   "Будь я проклята..." - тихо выругалась Ли, не смотря на присутствие рядом ведущего.
   "Я знаю, что он ответит", - слегка потрясенный предложенной суммой, ответил тот. - "Ладно, я услышу от кого-нибудь 50 500?"
   Ли посмотрела на перекошенное от ярости лицо Майкла, а затем перевела взгляд на Эйдана, собиравшегося немедленно прийти ей на помощь и предложить больше чем таинственная женщина, если бы она этого захотела. Но Ли остановила его незаметным кивком.
   "Принятое однажды, принимается дважды", - закончил торги громким стуком молоточка ведущий. - "Продано "Леди в Зеленом" за столиком номер 34 за 50 000 долларов". - Аплодисменты в зале были просто оглушительные.
   Ли ослепительно улыбнулась и развернулась, собираясь покинуть сцену.
   Что, черт возьми, происходит? - размышляла она, спускаясь в зал. Кто настолько хотел ее общества, что заплатил за это 50 000 долларов? В ее голове промелькнул коллаж из лиц и имен... большинство, из которых были старыми поклонниками. На мгновение она подумала на Брента, который вполне мог попытаться в последний раз спасти их отношения. Возможно, он нанял кого-то для участия в аукционе вместо себя... и почему бы не женщину. Хотя у нее были серьезные сомнения по этому поводу.
   "Ладно, Ли, единственный способ узнать это, пойти и поговорить с леди", - сказала она себе, направляясь в дальний угол танцзала.
   Проходя сквозь толпу, она улыбалась знакомым лицам. Люди смотрели на нее с любопытством, а она задавалась вопросом, было ли окружающим так же интересно увидеть женщину, которая предложила за нее такую сумму, как и ей. Не каждый день кто-то платит 50 000 долларов, чтобы пообедать с тобой, не говоря уже о другой женщине. Когда она, наконец, достигла столика 34, к ее изумлению он был пуст.
   "Меня ищите?" - услышала она голос за спиной.
   Ли быстро обернулась. Перед нею стояла невысокая привлекательная блондинка и улыбалась ей. Зеленое платье, которое заработало ей имя "Леди в Зеленом", как и ее собственное оставляло некоторое место для воображения и удивительно шло к глазам и светлым волосам незнакомки.
   "Думаю, да". - Ли протянула ей руку. Женщина ответила сильным рукопожатием и показала на столик, предлагая присесть.
   Фотографии, которые видела Эрин, не воздавали Ли Синклер должное в полной мере, поскольку она была просто изумительна. Глаза вблизи были еще прекрасней, а внешность ярче и выразительнее, чем в тех статьях, которые она просмотрела о ней. Она, действительно, очень высокая.
   "Вы знаете, это - черно-белый бал", - сообщила Ли, мельком взглянув на платье Эрин, прежде чем они обе сели за столик. У нее был низкий, слегка хрипловатый голос.
   "Я знаю. Но немного цвета никогда никому не повредит".
   "Верно", - ответила Ли с улыбкой и наклонилась к Эрин, как будто собиралась поведать ей страшную тайну. - "В прошлом году я была в красном", - вполголоса добавила она, тут же отклоняясь назад. - "Но я решила быть консервативной в этом году".
   "Ах, в этом нет ничего забавного".
   "И не говорите". - Ли внимательно посмотрела на привлекательную блондинку, лишний раз убеждаясь в том, что никогда не видела ее прежде, несмотря на подспудное чувство давнего знакомства. - "Так за кого вы предложили цену? За какого-нибудь старикашку в инвалидной коляске, который внезапно появится здесь и скажет, как отчаянно он хочет пообщаться со мной?" - Ли улыбнулась и, взяв хлеб, отломила кусочек.
   "Нет... Я это сделала за себя". - Эрин надеялась сбить этим с толку свою собеседницу, но выражение лица темноволосой красавицы нисколько не изменилось.
   На самом деле, Эрин не собиралась участвовать в аукционе. Но все ее попытки подобраться в этот вечер к Ли Синклер поближе потерпели неудачу. Поэтому, когда она увидела возможность пообщаться с сексуальной и влиятельной женщиной, она воспользовалась своим шансом и предложила безумную сумму. Шансом, который стоил 50 000 долларов и теперь все вокруг вероятно, думают, что ты - лесбиянка, которая фантазирует о Ли Синклер. Мысль рассмешила Эрин, делая следующее заявление голубоглазой красавицы еще более ироничным.
   "Так вы решили заполучить меня для себя? Это так?" - В голубых глазах мелькнули дьявольские огоньки. Вообще-то, я не из этой подгруппы, но почему бы не поиграть немножко. В конце концов, ведь это же все в благотворительных целях. К тому же вечеринка была ужасно скучной пока не объявилась эта женщина ...и в итоге может стать очень интересной, - подумала Ли про себя.
   "Можно сказать и так", - наклонилась к ней Эрин поближе. Эй, что здесь происходит. Возможно, пришло время прекратить говорить намеками.
   "Интересно ... и что точно вы хотите от меня? " Ли, ты действительно уверенна, что хочешь это узнать?
   На губах Эрин заиграла ухмылка. "Признание..."
   Голубые глаза, немного сощурились со смесью замешательства и интереса. "Признание? В чем?"
   "Рейнский рубин... я знаю ваш секрет, Ли Синклер". - За столиком повисла тишина, поскольку две женщины сидели, уставившись друг на друга.
   Мм.. О... "Я не знаю, о чем вы говорите".
   "Думаю, знаете", - невозмутимо ответила Эрин.
   "Вы пытаетесь сказать, что я имею какое-то отношение к грабежу? "
   "Я не пытаюсь сказать, а прямо говорю вам об этом. Вы - вор. И мы обе знаем это". - Эрин заглянула в очаровательные голубые глаза, в поисках хоть капли вины в них, но вместо этого увидела лишь озорные огоньки.
   "Вы должно быть шутите со мной", - рассмеялась Ли.
   "На самом деле я очень серьезна".
   Ли задержалась взглядом на Эрин... немного дольше, чем было принято. Обе понимали: она испытывает ее.
   "Ну и ну. Неужели могущественная Ли Синклер безмолвна?"
   "Нет. Скорее заинтригована", - улыбнулась темноволосая женщина в ответ.
   "Поскольку вас поймали? "
   "Нет, поскольку вы только что заплатили 50 000 долларов, чтобы обвинить меня в воровстве. Черт, вы могли бы это сделать бесплатно. А еще говорят, это я выбрасываю деньги на ветер".
   "Зато это привлекло ваше внимание". - Эрин вручила ей бокал шампанского.
   "Даже не сомневайтесь в этом". - Ли взяла бокал и отпила глоток, не сводя глаз со своей собеседницы.
   "Нет, я заплатила 50 000 долларов, чтобы попасть в ваше расписание. Вы - очень занятая женщина, мисс Синклер".
   Ли не удержалась и расхохоталась. "Должна вам сказать, у вас чертовски творческий подход к этому делу". - В ее голосе слышался небольшой техасский акцент, который придавал ей еще больше очарования.
   Эрин встала из-за стола, взяла кошелек и достала визитку. "Позвоните мне, чтобы мы смогли устроить наше небольшое "свидание", - бросила она на прощание и ушла.
   Ли проводила блондинку прищуренным взглядом. Опустив глаза к карточке, она прочитала вслух: "Эрин Брэдшоу ... Страховое Агентство Пренхолл и Вайнмен".
   "Кто это был?" - услышала она голос Эйдана из-за плеча.
   "Не знаю, но определенно собираюсь узнать". - Ли открыла свой кошелек и положила туда визитку. На губах играла улыбка, когда она вновь посмотрев в том же самом направлении, в котором ушла "Леди в Зеленом".
* * *
   "Ты заплатила 50 000 долларов", - воскликнул Макнейл, наблюдая за тем, как Эрин наливает себе в чашку кофе.
   "Да", - нерешительно призналась та, присаживаясь за свой стол. - "Признаюсь, это не одна из моих лучших идей, но эффект очевиден. Теперь ей придется увидеться со мной".
   "Ты не могла просто позвонить?"
   "Честно говоря, я пыталась попасть к ней на прием, но думаю встречу через два месяца вряд ли можно назвать слишком скорой", - вздохнув, ответила Эрин.
   Посмотрев на нее, Макнейл покачал головой. "Делай, что хочешь, но лучше бы мне не видеть на моем столе никакого счета на 50 000 долларов".
   "Ты и не увидишь. Об этом уже позаботились".
   "О я забыл о твоих десяти процентах. Должно быть у тебя есть небольшая заначка, припрятанная на черный день ".
   "Скажем, я зарабатываю достаточно". - Но оба знали, что заработок Эрин был намного более чем достаточен. На самом деле, если бы ей захотелось, она могла бы уволиться прямо сейчас, в свои 27 лет. Но эта была всего лишь шутка, которую она повторяла себе не раз.
   "Макнейл, скажи мне, что это - розыгрыш", - прервал их раскатистый бас, вошедшего в комнату мужчины. Детектив и Эрин резко повернулись. Голос принадлежал Уолтеру Минтону из офиса окружного прокурора. Этот высокий крупный мужчина в сером костюме подошел ближе.
   Макнейл трагично закатил глаза. "Что я сделал на этот раз?"
   "Это". - Минтон бросил на стол кусок бумаги, который тут же подхватила Эрин.
   "Ордер на обыск дома Ли Синклер", - прочитала она вслух. Для нее стали сюрпризом действия Макнейла, который собрал нужные документы и обратился в окружную прокуратуру за ордером. Ее внутреннему эго польстило знание того, что детектив достаточно верит в ее теорию, чтобы сделать следующий шаг и получить ордер.
   "Правильно ... и, пожалуйста, скажи мне, что ты пошутил".
   "Боюсь, нет", - ответил детектив. - "У нас есть причина полагать, что она причастна к пропаже рейнского рубина".
   "Ты шутишь?" - упорствовал Минтон с очевидным недоверием в голосе.
   "Нет, он не шутит. Ли Синклер подозревается в грабеже", - встряла в разговор Эрин.
   "А вы кто такая, черт возьми?" - рявкнул на нее Минтон.
   "Я - Эрин Брэдшоу из... "
   "О, вы агент, занимающийся розыском произведений искусства. Из этого следует, что это - ваша блестящая идея", - он кивнул на ордер. - "Молодая леди, вы хоть представляете себе, что может сделать женщина подобная этой с полицейским департаментом Майами и офисом окружного прокурора? "
   Почему каждый, кому не лень, продолжает задавать мне этот вопрос? "Думаю, у меня есть пара идей", - ответила Эрин.
   "Тогда почему вы затребовали ордер? "
   "Поскольку она виновна. И разве это не ваша работа, удостовериться, что виновные наказаны", - напрямую заявила Эрин.
   "Нет, когда меня могут подвесить за яйца. Хочу напомнить, что эта женщина собственноручно отделала фотографа, который не вовремя решил сделать ее снимок. Что вы думаете, она сделает, когда услышит об этом?"
   "Она уже знает", - самодовольно заявила Эрин, сложив руки перед грудью. - "Я лично ввела ее в курс дела".
   "И мы все еще работаем на своих местах?"
   "Очевидно", - ответил Макнейл, осматривая комнату, в которой они находились. - "Минтон, да успокойся ты, будет тебе".
   "Она просто распнет нас!" - Минтон потер виски и тяжело вздохнул. - "Трудно поверить, что судья выписал этот ордер".
   "А придется".
   "Я не могу поверить, что ты пошел у нее на поводу, Макнейл".
   "Я тоже... " - пробормотал детектив, но быстро настроился на прежний лад, когда увидел смертоносные взгляды Эрин, брошенные в его сторону. - "Хочешь, верь или нет, но у нас действительно есть доказательства. Возможно они не самые неопровержимые в мире, но прямо сейчас у нас только один подозреваемый ".
   "Истинный грабитель", - с вызовом бросила Эрин, вставая. - "Похоже, у нас есть дом, на который следует пойти посмотреть", - помахав у них ордером перед носом, сказала она с улыбкой перед тем как уйти.
* * *
   "Мисс Синклер дома?" - спросил Макнейл, показывая свой полицейский значок женщине, которая открыла дверь дома, принадлежавшего Ли Синклер. С ним было еще пять полицейских, которые должны были помочь ему с обыском. Эрин также была здесь, но предпочла не слишком афишировать свое присутствие и скромно стояла у машины.
   "Я могу спросить, почему вы - здесь?" - поинтересовалась пожилая женщина, разглядывая непрошеных гостей через едва приоткрытую дверь.
   "У нас есть ордер на обыск", - ответил Макнейл.
   "Мэри, кто там?" - прибыл голос изнутри, который детектив сразу же узнал. Он принадлежал Ли Синклер. Макнейл подался вперед, пытаясь заглянуть внутрь.
   "Это - полиция. Кажется, у них есть ордер на обыск вашего дома".
   "Правда?" - Дверь открылась шире, и перед детективом появилась сама Ли Синклер. На ней было светло-синее спортивное одеяние из спандекса, которое не только облегало ее высокую стройную фигуру, но и искусно подчеркивало великолепные формы. Комплект состоял из двух частей, в котором плоский живот женщины оставался открыт жадным мужским взорам. Завершало картину небрежно брошенное на плечо белое полотенце. Голубоглазая красавица получила несколько восхищенных взглядов от мужчин, стоявших за спиной Макнейла. И столько бы детектив не отрицал этого, его глаза тоже приклеились к ней.
   "Мэри, я сама разберусь с этим", - сказала Ли своей экономке, положив ей руку на плечо.
   Окинув Макнейла неприязненным взглядом, пожилая женщина вернулась в дом.
   "Ордер? Вы прервали мои занятия ради этого?" - спросила Ли со скучающим выражением, убрав темные влажные пряди, упавшие на лицо.
   Макнейл вручил Ли документ и она принялась читать его

0

3

"Там все написано, мисс Синклер. Читайте, сколько хотите. Черт, можете позвонить своему адвокату, но мы войдем и обыщем ваш дом".
   Одна из идеальных бровей Ли взлетела вверх. "Эй, Роджер, ты мог бы подойти сюда на минуточку", - позвала она кого-то у себя за спиной. Ли открыла дверь пошире и они увидели высокого атлетически сложенного мужчину, направлявшегося к ней. Он тоже был облачен в спортивную форму.
   "Да, Ли". - Мужчина с подозрением посмотрел на группу людей, стоявших на крыльце.
   "Кажется, эти джентльмены хотели бы обыскать мой милый дом", - с этими словами она вручила ордер Роджеру.
   "Действительно?" - недоуменно спросил он, принявшись за ознакомление с документом.
   "О, как неучтиво с моей стороны", - произнесла Ли с поддельной обеспокоенностью в голосе. - "Детектив Макнейл, познакомитесь с Роджером Вильямсом. Это мой тренер по кикбоксингу, а так же мой адвокат".
* * *
   Когда Эрин увидела Макнейла и его "команду", возвращавшихся назад к автомобилям, она ничуть не удивилась этому. По пути сюда, ей пришло в голову, что попасть в дом Ли Синклер с простым ордером на обыск было бы слишком просто. Поэтому она попыталась скрыть усмешку, когда Макнейл приблизился к ней.
   "Даже не верится", - пробормотал он, садясь в машину и хлопая дверью.
   Эрин устроилась рядом. "Что случилось?"
   "Ее адвокат. Вот, что случилось", - огрызнулся расстроенный детектив. - "Ублюдок нашел так много лазеек в нашем ордере, что даже я начал задаваться вопросом, какого черта судья вообще его выписал".
   "Ее адвокат?" - Быстро же она управилась, подумала Эрин. Но когда вы богаты, как Ли Синклер, у вас есть множество возможностей для моментального реагирования. - "Что она сделала... позвонила ему по телефону?"
   "Хотелось бы. По крайней мере, тогда бы мы смогли начать обыск, пока она звонила ему. Видишь ли, наш небольшой обыск и попытка наложить арест на имущество, прервали ееурок по кикбоксингу. А теперь угадай, кто ее тренер".
   Эрин покачала головой и обернулась назад, чтобы взглянуть на дом. Ли стояла в дверях и махала им на прощанье рукой. Макнейл завел машину и поехал прочь.
   "Не волнуйтесь, детектив..." - произнесла Эрин, помахав в ответ темноволосой красавице. - "Я попаду к ней в дом".
* * *
   Ли сидела за столом и, уставившись в монитор, рассматривала график с последними показателями деятельности своей компании. Однако она была не в силах сконцентрироваться. На ум приходил только образ привлекательной блондинки, которая за пару дней до этого выложила за встречу с ней 50 000 долларов. Еще с аукциона мысли Ли были постоянно заняты ей. Покрутившись в кресле, она взглянула в окно, рассматривая раскинувшийся внизу город. Принимая во внимание сказанное ей в тот вечер Эрин Брэдшоу, Ли должна была нервничать. Ей следовало волноваться о том, что кто-то знает ее секрет ... что это она украла рейнский рубин. Но она не испытывала ни капли волнения. Почемуже, Ли? - спрашивала она себя.
   Поскольку она не уверена в твоей виновности ... это просто ее предположения. А причина, почему ты не боишься ... в том, что ты заинтригована. Тебе интересно узнать, как эта женщина выяснила, что это была ты. Или, по крайней мере, предположила, что это могла быть ты.
   Следовало признать, когда блондинка обвинила ее в воровстве, Ли охватило опасение, холодным ознобом спустившееся по позвоночнику. Несколько секунд она думала - ее поймали. Но это чувство быстро исчезло. Эрин Брэдшоу лишь подозревала ее. Прошло несколько дней, но ни один полицейский не остановил ее и не надел на нее наручников.
   Ну, если не считать их появление возле ее дома, с попыткой устроить обыск. Но после того, как Гарри волшебным образом применил свои юридические штучки, полицейские оставили ее местожительство, так и не получив шанса вступить на его территорию. Не то, чтобы они нашли рубин.
   Но воспоминания решительного и самонадеянного взгляда, которым блондинка одарила ее, после своих слов о причастности Ли к грабежу, позволили ей знать, что попытка обыскать ее дом и взять под арест не будут последними новостями, которые она получит от полицейского департамента Майами. Но еще больше ее интриговало совсем другое. Ведь ее встреча с Эрин Брэдшоу была не последней. В конце концов Ли все еще должна была ей "свидание" ... свидание, стоившее 50 000 долларов.
   Быстрым щелчком мыши, Ли открыла окошко электронной почты и начала набирать новое послание. В этот момент в дверь ее кабинета постучали.
   "Кто там?" - прокричала она, продолжая печатать. Можно было конечно спросить и более спокойным тоном, но когда она вот так вот кричала, люди, у которых действительно не было никаких важных дел, обычно испарялись. Хотя это не было отражено в официальной части руководства служащих ее компании, существовал один общеизвестный факт: когда Ли Синклер в плохом настроении ... ее не следует беспокоить без крайней необходимости. Она часто пользовалась этим в своих целях, поскольку это помогало отсортировывать посетителей, когда Анны, - ее секретаря, - не было на месте.
   "Ли, это Эрни".
   "Входи", - откликнулась она уже более спокойным тоном.
   В кабинет вошел Эрнест Вайлсон. Ли подняла глаза и улыбнулась. Впервые они встретились с ним, когда она проходила преддипломную практику в Generation Soft. В те времена Эрни был ее руководителем и наставником. Не смотря на молодость, Ли Синклер сумела впечатлить его своими амбициями, интеллектом, творческим потенциалом и напористостью, поэтому, когда она основала свою компанию и попросила его быть ее вице-президентом, отвечающим за основную деятельность, он с радостью согласился, не смотря на двадцатилетний стаж и карьеру в Generation Soft.
   "Эрни, я к твоим услугам. Что я могу сделать для тебя", - спросила Ли, откидываясь на спинку кресла и вращая карандаш в руке.
   Этот высокий чернокожий мужчина, приближавшийся к своему пятидесятилетию, был представителем старой компьютерной школы. Тяжело вздохнув и нервно пригладив свою небольшую бородку, этот одетый в темные брюки и белую хлопковую рубашку человек, прошел вперед и сел в кресло напротив Ли.
   "Ты расторгаешь сделку с Dynamic Associates?"
   "Да", - без обиняков ответила она. - "У тебя с этим проблемы, Эрни?"
   "Ли, когда ты так поступаешь, было бы лучше, если бы ты предупреждала об этом людей заранее".
   "Я это сделала".
   "Да, ты послала сообщение по электронной почте в 3:30 утра, заявляя, что мы больше не собираемся работать с Dynamic Associates над проектом Unity Console".
   Надо сказать, для Ли в этом не было ничего необычного. Она частенько проверяла свой электронный почтовый ящик поздно ночью.
   "Совершенно верно. Это было сделано для того, чтобы вы получили сообщение, когда придете на работу и спланировали свой день соответственно".
   "Никаких объяснений из-за чего, почему".
   Ли нахмурилась и одна темная бровь заскользила вверх, пока не скрылась под темной, как вороново крыло челкой. "Эрни, ты знаешь почему. Разве не ты и твоя команда, жаловались мне последние несколько недель о том, что прикладные программы DA работают слишком медленно и всячески препятствуют усовершенствованию операционной системы? Я просмотрела статистику и полностью согласна с вами. Dynamic Associates могли бы уже написать программу, которая бы работала с насущными потребностями проекта Unity Console, но этого не случилось. Мы или должны найти другую программу с лучшими показателями или просто написать ее сами".
   "У нас есть люди, которые осуществят это?" - спросил Эрни, прекрасно осознавая, что Ли только что сформулировала и его чувства тоже.
   "Если мы должны набрать людей, то я - за". - Ли представила работников Финансового отдела, которые способны задушить ее за такие слова. - "Думаю, держать все в своих руках в наших же интересах".
   "Ли, я согласен, но есть много других людей, которые рассчитывали на это соглашение и они не слишком то довольны таким поворотом".
   "И кто это?"
   "Для начала Майкл. Он собирался завтра объявить в прессе, что Dynamic Associates и наша компания будут вместе работать над этим проектом. Он прислал мне довольно неприятное послание этим утром. Он недоволен, Ли".
   "Эрни, Майкл всегда недоволен. Кто еще?"
   "Хорошо, этим утром позвонил Джеф Маккол из Dynamic Associates. По его словам он слишком завяз в этом деле, а ты просто берешь и отшиваешь его и его людей в последнюю минуту".
   "Отшиваю его? Эрни, если бы не наши парни, которые отладили их испорченную программу, они были бы уже по колено в дерьме. Мы сделали ему одолжение".
   "Именно так ты собираешься объяснить это правлению?" - парировал ее всплеск эмоций Эрни. За эти годы он хорошо изучил молодую женщину, прекрасно справляясь с ее взрывным характером и несдержанной речью. Часто Ли задавалась вопросом, а не был ли он в сговоре с доктором Дункан.
   Эрни улыбнулся внутри. Ли нисколько не изменилась за 10 лет... Возможно стала несколько уравновешенней, но в сердце все еще оставалась прежней бунтаркой.
   Молодая женщина покачала головой. "Не говори мне, что они созвали очередной инквизиционный совет".
   "Это - собрание, Ли".
   "Да, на котором большинство из них хочет сжечь меня заживо".
   "Ли, именно на собрании было решено взять Dynamic Associates в партнеры. Разве ты не думаешь, что если мы внезапно меняем решение, то это должно быть определено тоже на собрании. Кстати говоря, мы опаздываем".
   "Эрни, ты знаешь также как и я, что большинство тех старперов ничего не смыслят в этом бизнесе. Они действительно заставляют меня сожалеть о том дне, когда я превратила компанию в акционерное общество. Поверить не могу, что акционеры выбрали этих людей. Наверное мне стоит благодарить их за то, что они держат меня в качестве главного администратора и президента".
   После того, как Ли превратила свою частную компанию в акционерное общество, она все еще держала в своих руках тридцать три процента акций, а ее отец - пять. Которые восновном и давали контроль над компанией Синклер. За эти годы Ли иногда мешали в ее начинаниях. Но все в чем она нуждалась - это пятнадцать процентов в свою поддержку, и она всегда находила их.
   Она могла выбрать всех членов правления сама, но Ли не хотелось выглядеть диктатором и поэтому она оставила несколько должностей на усмотрение акционеров... И с тех пор это решение не раз кусало ее за задницу.
   "Именно поэтому ты должна быть осторожна, Ли".
   "И не вести себя высокомерно... Но я нужна этой компании. И именно поэтому я управляю ею. И если я действительно напортачу, Эрни, то так тому и быть".
   "Я думаю, ты уже провалилась".
   "Что прости?"
   "Твое заявление прозвучало слишком высокомерно, вот что". - Эрни не смог удержаться от улыбки, когда увидел взгляд на лице Ли и игривые огоньки в ее голубых, похожих на лед глазах. - "Но я не смог бы без этого в любом случае".
   Ли закатила глаза и рассмеялась. "Думаю, со мной это бывает. Поэтому лучше вести себя скромнее перед этим, так называемым, собранием". - Она встала из-за стола и пригладила волосы. - "Думаешь, оно закончится к 15:30, у меня планы на сегодня, а я хочу еще заскочить домой?" - Ли посмотрела на свои часы. - "Давай посчитаем. Обычно они кричат на меня около часа. Затем слушают, как я ору на них в ответ примерно столько же. Добавим еще час, чтобы прийти к выводу, что в моих словах есть какой-то смысл и с сожалением признать это. Итак, думаю я уйду отсюда вовремя".
   "Хорошо хоть на этот раз, все не так, как во время твоей двухнедельной поездки в Конго. Когда ты позвонила со своего сотового и просто аннулировала соглашение, ", - признался Эрни, вставая следом. - "Нам пришлось потратить около трех дней, чтобы связаться с тобой снова".
   "Видишь, Эрни, я повзрослела за эти годы", - подмигнула ему Ли с лукавой усмешкой на губах. - "Одно плохо. В последнюю минуту я решила не надевать джинсы с футболкой. Кажется, это всегда их чертовски раздражает", - посетовала она, обходя Эрни и направляясь к двери. В этот раз она остановила свой выбор на черных штанах с серой шелковой блузкой. - "Пошли, мой друг, ... время начать военные действия".
* * *
   Войдя в квартиру, Эрин направилась прямиком к своему кабинету. Пробежка взбодрила ее и дала возможность очистить мысли. Учащенное дыхание постепенно замедлилось, и она вытерла лицо полотенцем, которое услужливо ждало ее на спинке стула. Прошло четыре дня, а она была столь же близка к обнаружению рейнского рубина, как и в тот день, когда ей только поручили расследовать это дело. Нет, это было не совсем верно. Благодаря ей теперь у полиции появился подозреваемый. К сожалению, они имели дело не с рядовым среднестатистическим вором, а с довольно умной женщиной, которая буквально с нуля основала крупную компанию и к тому же имела так много связей, что вполне могла долгое время избегать полиции и даже не покидать для этого город.
   Эрин открыла папку на столе и вытащила из нее фотографию Ли Синклер. Снимок был черно-белым, но несмотря на это ее глаза все еще притягивали вас к себе. На мгновение Эрин стало интересно, а сколько мужчин стали жертвой этих бездонных голубых глаз. Очевидно много, если городским слухам можно было верить. Но для нее это не имеет значения, поскольку она сама женщина и не падет жертвой столь известного обаяния.
   Хотя надо было признать, что что-то в Ли Синклер затронуло ее. Она не совсем понимала свои чувства, когда впервые встретилась с темноволосой женщиной-магнатом, но за всем этим что-то скрывалось.
   Эрин положила фотографию на место и включила ноутбук. Минуту спустя, она просматривала пришедшую ей почту, всем сердцем надеясь, что новые послания не были от ее наблюдателей из "Пренхолл и Вайнмен" с просьбой о последней информации. Ей действительно не хотелось сейчас заниматься объяснениями по поводу своей убежденности в том, что камень украла Ли Синклер. Она собиралась послать им полный отчет позже, после того как у нее появятся более существенные доказательства.
   Просмотрев все сообщения, она остановилась на одном, которое особенно привлекло ее взгляд. Оно было от Ли Синклер. Пару секунд Эрин гадала, как она узнала адрес ее электронной почты, пока не вспомнила о возможностях этой женщины.
   Мисс Брэдшоу,
   Я так сожалею, что детективу Макнейлу и его "отряду", проделавшим столь долгий путь, не удалось остаться. Я заметила, что вы тоже были там, хотя и остались стоять у машины... интересно почему. Но я отвлеклась... Просмотрев свой список дел, я нашла, что все еще должна вам "свидание". Как насчет сегодня - в 16:00? Я заеду за вами. Тогда и увидимся.
   Л.
   Эрин удивила осведомленность Ли Синклер о ее месте нахождения, но впрочем, это не имело значения. Она планировала первой связаться с ней, собираясь организовать их"свидание", но та опередила ее. Конечно, она могла отклонить ее предложение и сделать все на своих условиях. Но что бы это дало?! Ей следовало поговорить с этой женщиной, и не было никаких причин откладывать это. Вдобавок, если бы кто-нибудь подобный Ли Синклер захотел кого-либо проигнорировать, то с этим у него не было бы проблем. Ее адвокаты могли захоронить полицейское управление и саму Эрин в таком количестве юридических документов, что они не смогли бы приблизиться к ней и на три метра. И все же, она связалась с Эрин, прекрасно зная, что та хотела доказать ее виновность в краже рейнского рубина.
   Эрин даже не стала отвечать на послание. Без сомнения Ли Синклер уверена в том, что она примет приглашение. Наверное, она привыкла к людям, которые когда она говорит"Прыгай" спрашивают лишь "Как высоко?" . Эрин закатила глаза от собственной мысли и провела рукой по влажным светлым волосам. Бросив взгляд на часы, она увидела, что было уже 15:00. Не теряя времени даром, она встала и направилась в душ. У нее осталось меньше часа на подготовку.
   Тридцать минут спустя она вышла из ванной освеженной и быстро направилась к шкафу, чтобы выбрать себе наряд. Прошло несколько минут, и Эрин вдруг поняла, что отвергла по крайней мере пять костюмов. Один делал ее похожей на хиппи, во втором ее грудь казалась слишком маленькой и так далее. Проклятье, Эрин, она женщина... ты же не собираешься соблазнять ее, чтобы добиться признания, поэтому кому какое дело, как выглядят твои бедра. С этой мыслью она остановила свой выбор на серой юбке с пиджаком и розовой блузке. Вполне официальный костюм.
   Временами, подобными этому, Эрин была довольна, что у нее короткие волосы. Быстро высушив их, ей не составило труда сделать прическу.
   Едва она закончила с косметикой, как в дверь постучали. Эрин надела черные туфли на высоком каблуке и направилась к двери, чтобы впустить своего гостя. Когда она открыла дверь, там стояла Ли Синклер, небрежно прислонившись к дверному проему.
   "Привет", - произнесла темноволосая женщина, входя в комнату без разрешения.
   "Входите, не стесняйтесь", - пригласила ее Эрин голосом полным сарказма.
   "Я уже сделала это", - ответила Ли с улыбкой, опускаясь на диван и вытягивая вперед свои длинные, одетые в джинсы ноги. Внезапно Эрин поймала на себе пристальный взгляд голубых глаз. - "У вас совершенно неподходящая одежда".
   "Простите". - Эрин даже не потрудилась скрыть свою обиду на такое замечание.
   Раздражение в зеленых глазах не осталось незамеченным Ли.
   "Не поймите меня неправильно. Мне нравится ваш наряд, но мне кажется, вы немного сверх одеты для пляжа".
   "Пляжа? В вашем послании ничего не говорилось об этом".
   "О, простите мою оплошность", - пожала плечами темноволосая женщина. - "Мне неловко, ведь я должна вам, свидание", - сделала она ударение на последнем слове. - "Я решила, что мы пойдем на пляж, если вы не возражаете". - Только сейчас Эрин более внимательно рассмотрела одежду своей гостьи. На ней были голубые джинсы и светло коричневый замшевый жакет с белой рубашкой под низом. На ногах - пара светло коричневых ботинок. Ее темные волосы сплошным потоком ниспадали на плечи, сквозь который проглядывали большие золотые серьги-кольца в ушах. - "Я могу подождать, пока вы переоденетесь". - Ли взяла журнал и начала листать его.
   "Конечно", - пробормотала Эрин, покидая комнату. Несколько минут спустя она вернулась одетая в джинсы, зеленую рубашку и тенниски. Ли сидела на диване, переключая каналы. Эрин прочистила горло, чтобы обратить на себя внимание. Темноволосая женщина подняла глаза.
   "Вот это лучше подходит для нашего свидания". - Она улыбнулась и встала. - "Я вижу, вы читали обо мне". - Ли подняла журнал со своей фотографией на обложке.
   "Каюсь, виновата", - пожала плечами Эрин. - "Интересная фотография".
   "Да, так все говорят. Я получила много негативной реакции в свой адрес из-за этой картины. Говорят, это..."
   "Сексуально", - вырвалось у Эрин прежде чем она смогла остановить себя.
   "Скорее не совсем этично с профессиональной точки зрения", - усмехнулась Ли, удивленно приподняв бровь. - "Но мне больше понравился ваш ответ". - В воздухе повисло молчание. Если Ли не ошибалась, она заставила блондинку покраснеть. Стоп, Ли, ты никогда не делала этого прежде.
   "Вы знаете, на вас прекрасный жакет", - прервала затянувшуюся паузу Эрин.
   "Правда?"
   "Да. Не возражаете, если я примерю его. Просто хочу посмотреть, идет ли мне этот цвет. Я видела похожий на днях в Саке".
   "Конечно". - Ли посмотрела на нее с любопытством, а затем медленно сняла жакет и вручила его Эрин. - "Думаю, он слишком большой, но если хотите, примерьте на себя".
   С усмешкой на губах Эрин взяла жакет и быстро надела его на себя.
   "Позвольте, я посмотрю на себя в зеркале", - произнесла она и быстро исчезла в другой комнате.
   Прошло около минуты, прежде чем Эрин вернулась с жакетом в руке. "Вы правы он слишком большой, но теперь я готова идти".
   Несколько минут спустя они сидели в лимузине Ли.
   "Кажется, я весьма популярна", - произнесла темноволосая женщина, кивнув себе за плечо. Эрин взглянула в заднее окно и заметила двух мужчин, собирающихся сесть в автомобиль. Она тотчас узнала их. Это были полицейские, которым Макнейл дал задание следить за Ли.
   "Когда вы играете не по правилам, следует платить за последствия", - ответила Эрин, откидываясь на подушки и устраиваясь поудобнее на мягком сидении.
   Она посмотрела на Ли, которая сидела в непринужденной позе, поджав одну ногу под себя. Одной рукой она подпирала голову и смотрела на нее.
   "Скажите мне кто тот гений, который не только добавил мое имя к списку подозреваемых, но и очень быстро переместил его к вершине?"
   "Это была я", - совершенно спокойно ответила Эрин прежде чем вернуть свое внимание к виду за окном.
   "Я так и думала. Это определенно собирается быть интересным".
* * *
   "Вы везете меня в Музей?"
   "Да, почему нет? Мне хотелось на месте услышать ваш рассказ о том, как вы думаете, я осуществила эту небольшую проделку".
   "Я не думаю, я - знаю".
   "Прекрасно. Проходите вперед, мисс Брэдшоу... Все мое внимание принадлежит вам".
   "Черт, за 50 000 долларов я должна бы получить больше", - ухмыльнулась Эрин, направляясь к галерее. Полицейское ограждение убрали и теперь экспонаты снова были открыты для просмотра. На месте, где обычно лежал рейнский рубин, теперь находилась скульптура из оникса, представлявшая собой две руки.
   "Это было очень любезно с вашей стороны".
   "Вы о чем?" - спросила Ли, останавливаясь возле нее.
   "О скульптуре. Она из вашей личной коллекции, не правда? "
   "Да, я нашла ее во время своего пребывания в Африке".
   "Вижу, вы и в самом деле коллекционируете произведения искусства".
   "Можно и так сказать".
   "Уверена, этот гигантский рубин прекрасно дополнит вашу коллекцию".
   "Мир никогда не узнает этого".
   "Увидим". - Эрин направилась в другую часть зала. - "А вот если бы я собиралась украсть что-нибудь, то взяла бы это". - Эрин постучала ногтем по стеклянной крышке стенда, за которой находился золотой браслет.
   "Неужели?"
   "Да. Говорят, он принадлежал Клеопатре... самой Королеве Нила".
   "Интересно. Но это не самая дорогая вещь здесь, знаете ли".
   "Этого и не требуется, если человек не планирует продавать ее".
   "Верно", - кивнула Ли, обгоняя Эрин. - "Итак, расскажите мне".
   "Что вам рассказать? "
   "Как, по-вашему, я украла этот рубин".
   Эрин подняла бровь и посмотрела на Ли. "Слегка нервничаем?"
   "Просто мне любопытно, вот и все". - Голубые глаза ярко блестели, напоминая Эрин ребенка, впервые попавшего в цирк. Поверить не могу. Она наслаждается тем, что я знаю, что это она украла рубин. Думаю, для неё это - просто развлечение.
   Увидев выражение лица блондинки, Ли внезапно захотелось узнать ее мысли. "Что-то не так?"
   "Просто вы слишком наслаждаетесь этим для главного подозреваемого в грабеже".
   "Наслаждаюсь?" - Ли явно развлекалась. - "А как бы вы хотели, чтобы я вела себя, мисс Брэдшоу? Нервничала? Дрожала от испуга? О, я знаю, чувствовала себя виноватой".
   "По крайней мере, вели себя более осторожно".
   Красивая женщина затихла на мгновение, как будто обдумывая утверждение Эрин. "Осторожность - не мой стиль", - наконец сказала она, устремив свой пристальный взгляд на проходящих мимо людей.
   "Да, я заметила", - пробормотала Эрин.
   "Послушайте, я могла бы проигнорировать нашу встречу и позволить моим адвокатам обращаться со всем этим. Но я никогда не любила перекладывать свои дела на других. Было бы безответственно, если бы я не пыталась держать себя в курсе событий о том деле, которое полиция, кажется, завела на меня. К тому же вы похожи на умную женщину. Я уверена, вы не будете обвинять меня в этом преступлении просто так. Правильно?"
   "Абсолютно".
   "Итак, мне интересно, что, как вам кажется, вы знаете. И иногда, когда мне любопытно, мой интерес возрастает и ... отсюда такое поведение". - Она пожала плечами. - "Но если вас это беспокоит, я могу действительно притвориться возбужденной особой и демонстрировать нервный тик всякий раз, когда вы упоминаете слово грабеж". - Она продемонстрировала это для Эрин, и они обе рассмеялись.
   "Не стоит тратить на меня свои силы ", - сказала Эрин, и они двинулись дальше мимо выставленных экспонатов. - "Выходит ваш любознательный ум хочет знать, как я думаю, высделали это?"
   "Конечно".
   "Ладно. Небольшая проделка началась раньше, чем был ограблен этот музей".
   "Как и большинство грабежей".
   "Вы хотите услышать мою теорию или нет?"
   "Извините. Пожалуйста, продолжайте", - Ли жестами показала будто запирает свой рот на замок. Злючка... решила она про себя.
   "Полагаю, задержанные грабители были наняты, как отвлекающий маневр".
   "Как отвлекающий маневр? Вы подразумеваете, они были только приманкой".
   "Совершенно верно. Они были наняты, чтобы ограбить гостей на вечеринке,... а еще, чтобы отвлечь внимание. Между прочим, вы говорите по-немецки?" - с кажущимся безразличием спросила ее Эрин.
   "Да. Причем бегло", - ответила Ли прежде чем вернуться к разговору. - "Интересная теория. Итак, в то время как часть Нью-Йоркских богатеев тряслась за свою жизнь, беспомощно подняв руки вверх, где-то происходило реальное ограбление".
   "Да и я должна признать, вы прекрасно с этим справились".
   "Я?"
   "О да. Должна сказать, это было идеальное ограбление".
   "Напротив ... идеальным считается ограбление, когда вас никто не подозревает в этом". - Что я думала никогда и не произойдет. Ну да ладно.
   "Правильно, но вам удалось очень близко подойти к этому. Если бы не три вещи..."
   "Какие? "
   "Ленни Голдберг".
   "Предполагаю, я должна знать, кто такой Ленни?" - Конечно, ты знаешь, кто это.
   "Это парень, который удивил вас своим внезапным появлением в обычно пустующей подсобке".
   "Извините, но я не понимаю".
   "Я сомневаюсь в этом. У Ленни Голдберга как раз случился незапланированный перерыв, когда из ниоткуда... какая-то подозрительная личность, одетая во все черное, спрыгнула с потолка. Неизвестный ударил его по голове и затем продолжил свой замысел. В то же самое время, все пять задержанных грабителей были сняты на пленку в главном зале".
   "Выходит, полиция поймала не всех?"
   "Точно... полиция не поймала вас".
   "Вы, кажется, забыли, что я помогла задержать тех воров".
   "Нет, я не забыла. Кажется, вы неожиданно появились и превратились для них в Зену, королеву воинов".
   Ли рассмеялась. "Остроумная аналогия".
   "Где вы были?"
   "Это есть в полицейском отчете".
   "Почему бы вам просто не повторить это для меня".
   "Мне нужно было сделать важный звонок по телефону, поэтому я отправилась в кабинет Филиппа и пробыла там несколько минут. Если вы проверите отчеты телефонной компании, я уверена, вы найдете запись об этом звонке". - Эрин не удивило личное знакомство Ли с хранителем Музея.
   "Восемь минут. Вас не было восемь минут". - Эрин измерила время на видеопленке с того момента, когда Ли была замечена покидающей вечеринку и до тех пор пока она не вернулась на нее.
   "Прекрасно восемь минут... Но это не делает меня вором, мисс Брэдшоу".
   "Нет, не делает, но кое-что еще - делает".
   "Я слушаю".
   "Голубые глаза".
   "Голубые глаза?"
   "У вас они такие же, как и у вора, который оглушил охранника".
   "Какое весомое доказательство", - игриво закатила глаза Ли. - "И поэтому Тупой и еще тупее следят за мной 24 часа в день".
   "Охранник вспомнил, что у вора были голубые глаза".
   "Так же как у миллионов других людей. Они тоже подозреваются?"
   "Не у всех такие, как у вас". - Эрин было жаль, что она сказала это. Комментарий показался неудачным ... и прозвучал словно дешевое заигрывание.
   Ли рассматривала ее в течение секунды.
   "Это - комплимент, мисс Брэдшоу?" - спросила она с довольным выражением на лице.
   "Ну... Проклятье, вы прекрасно знаете, что они являются одной из ваших самых поразительных особенностей. Когда мы спросили охранника, что он помнит, ему пришло на ум только две вещи... голубые глаза и духи. Какие духи вы предпочитаете, между прочим?"
   Ли ответила не задумываясь: "Пробуждающиеся мечты".
   "Никогда не слышала о таких".
   "Надеюсь на это... Я трачу приличную сумму денег, чтобы их делали только для меня".
   "Так как вы в этом всем "невинная жертва", - с сарказмом произнесла Эрин, - "то надеюсь, вы не будете возражать и дадите мне образец, чтобы посмотреть, сможет ли Ленни узнать их".
   "Конечно, я не... только ... они закончились", - произнесла Ли извиняющимся тоном и пожала плечами.
   "Правда?" - Зеленые глаза подозрительно сузились.
   "Не смотрите на меня так. Я говорю правду. Я жду прибытие очередной партии".
   "Вы стоите уйму денег и ждете прибытия духов?"
   "Приятная пожилая женщина в Бразилии делает их для меня".
   "Вы должно быть смеетесь надо мной".
   "Нет, я серьезна. Я натолкнулась на них несколько лет назад, когда путешествовала там с несколькими друзьями. С тех пор я влюбилась в них. Это - смесь специальных трави тропических растений".
   "Как удобно".
   Голубые глаза неотрывно смотрели в зеленые. "Послушайте, этим утром я использовала последнюю каплю". - Она наклонилась к Эрин поближе и медленно отвела от шеи прядь темных, как черное дерево волос. - "Вот, судите сами, насколько они прекрасны".
   Ее шея была всего в нескольких сантиметрах от лица Эрин. Не зная почему, но блондинка придвинулась поближе. Прядь волос Ли коснулась ее щеки. Она вдохнула, и ее нос наполнился ароматом не похожим ни на один другой. Он был сладковатый, с легким дымком и невозможно опьяняющий.
   "Неправда хороши?" - услышала она вопрос Ли.
   "Да уж", - едва слышно произнесла Эрин.
   "Можно и подождать".
   Внезапно Эрин почувствовала себя чертовски глупо. Она неимоверно смутилась, когда подумала о положении, в котором находилась вместе с Ли. Со стороны могло показаться будто они с ней целуются в углу музея. Ее губы были в нескольких сантиметрах от шеи темноволосой красавицы. Молодая женщина резко выпрямилась, услышав хихиканьеЛи.
   "Не волнуйтесь, я не думаю, что на нас кто-нибудь обратил внимание".
   Эрин быстро взяла себя в руки. "А кто беспокоится? Любой скажет, что вы - не мой тип", - невозмутимо парировала она, направляясь дальше.
   "Один-ноль", - рассмеялась Ли и бросилась вдогонку. - "Вы сказали три вещи".
   "Что?"
   "Вы сказали, было три вещи, но я одной не досчитываюсь: Ленни, голубые глаза ... и..."
   Ли увидела, как медленная улыбка появилась на лице Эрин. "Вы не приняли во внимание кого-то, как я, кто примется за расследование этого дела".
   Ли только покачала головой и сложила руки перед грудью. А я то думала, что подтрунивание было неплохой идеей. "Итак, мисс Брэдшоу, согласно вашей теории я покинула вечеринку, переоделась, украла рубин, снова переоделась и оказалась на месте, как раз вовремя, чтобы задержать мнимых воров".
   "Верно".
   "Похоже в ваших глазах я не только Зена, Королева воинов, но и Супер-женщина также".
   "Нет, я думаю, вы просто весьма одаренная личность, Ли Синклер".
   "Спасибо". - Темноволосая женщина учтиво поклонилась. - "Знаете, вам следует писать... у вас очень развито воображение".
   "Правда?! А я считала это вам следовало быть актрисой, поскольку вы чертовски здорово играете".
   "Тогда возможно мы обе выбрали не те профессии". - Ли опустила солнцезащитные очки на глаза. - "Пойдемте, поедим, а то я проголодалась".
* * *
   Час спустя обе женщины оказались на пляже. Эрин сидела по-турецки и потягивала из стакана вино. Ли расположилась рядом. Она лежала на боку и, подперев голову рукой, ела круассан. По прибытии сюда, она первым делом избавилась от ботинок с носками, назвав возможность оказаться на пляже и не почувствовать песок под ногами серьезным упущением. Место, которое они облюбовали, было нагрето солнцем, но порывы легкого бриза были прохладны.
   Ли также обеспечила их едой, обещанной на аукционе. Которая была просто великолепна, если бы Эрин об этом спросили. За ужином они мило болтали, постоянно перебрасываясь беззлобными шутками. А в один из моментов Эрин довелось наблюдать забавную сцену, когда Ли подошла к двум следящим за ней полицейским и предложила им небольшуючасть своих припасов.
   "Не могу видеть их голодные лица, в то время как сижу здесь и наслаждаюсь", - объяснила она свой поступок по возвращении, укладываясь на одеяло.
   "Итак, как долго потребовалось вашему повару приготовить это великолепие?"
   "Я обижена. Вы на самом деле думаете, что я могу выдать чью-то стряпню за свою собственную?" - Ли даже немного приподнялась. - "О, я забыла, вы же думаете, что я - воровка".
   Эрин слегка наклонила голову, как будто обдумывая свой ответ. "Деловой мир, как и все остальные, будет скучать без вас, когда вы окажетесь за решеткой".
   "Вы так думаете? И мой крах будет устроен журналисткой из маленького городка в Канзаской глуши".
   Эрин улыбнулась.
   "Я вижу, вы основательно подготовились к нашей встрече".
   "Мне следовало это сделать. Вы оказались сильным противником, мисс Брэдшоу", - потягивая вино, ответила Ли. - "Что заставило вас покинуть газетный бизнес и вступить наохотничью тропу, выслеживания воров и предания их суду?"
   "Вы действительно хотите это знать?"
   "Я не задаю вопросы, на которые знаю ответы. Поскольку это бессмысленная трата времени".
   Эрин ухмыльнулась.
   "Ясно. Хорошо, тогда я отвечу. Когда вы работаете на ‘Дейли Рэкун’ в одном из округов штата Канзас, вокруг не так-то много интересных тем, чтобы писать о них".
   "Вы хотите сказать, что написание статей о сборе зерна, не заставляло в волнении биться ваше сердце?" - подсмеиваясь произнесла Ли.
   "Очень смешно,... но нет. Мне хотелось большего. Поэтому я и отправилась в Чикаго, оставив все позади", - в голосе Эрин чувствовалась печаль и на мгновение Ли стало интересно, что же такое она оставила. Семью? Или быть может потерянную любовь?
   Эрин вытянула вперед ноги, невольно отмечая, что они ни в какое сравнение не шли с длинными ногами ее собеседницы. "Моя первая работа была в ‘Пост’".
   "Впечатляюще ... для кого-то, прибывшего прямиком из маленькой газетенки в Канзасе".
   "Да, но я была девочкой на побегушках... Вы можете поверить этому?"
   "Вы, принимающая распоряжения от кого-то еще... нет, конечно".
   Ли долила себе в стакан вина. Эрин тоже подставила свой, подождав пока его не наполнили.
   "Через пару недель после начала моей трудовой деятельности, произошло ограбление. Была украдена бесценная скульптура из дома Дирфилдов, одного из богатейших семейств Чикаго. Журналисту, писавшему об этом, требовалась помощь, чтобы провести некоторые исследования для статьи".
   "Выходит, вам предстояло сделать всю основную работу, а статья вышла бы под другим именем?"
   "Точно. По существу у полиции не было никаких предположений, а я узнала, что скульптура была застрахована за 20 миллионов долларов. Пару дней спустя империя Дирфилдов была объявлена банкротом, а у меня появилось странное чувство, которое привело меня к не менее странному выводу: а что если хозяева сами украли свою собственную скульптуру из-за крупной суммы страховки. Сумасшедшая идея, но я интуитивно чувствовала - это стоит исследовать. Благодаря своим поискам я была уже знакома с делом, поэтому опять вернулась к подшивкам. И чем больше я смотрела, тем меньше для меня это напоминало грабеж". - Эрин слегка улыбнулась, вспоминая последние ночи проведенные за документами, когда пришлось тщательно пересмотреть полицейские отчеты, требование о выплате страхового возмещения и газетные статьи о финансовом положении семейства Дирфилд.
   "Я обратилась с этим к своему начальству, затем в полицию, но мне никто не поверил. Тогда я пошла в "Пренхолл и Вайнмен" и, в отличие от всех, они поверили мне. Когда всераскрылось, Дирфилд отправился в тюрьму за мошенничество, а у меня был чек с комиссионным вознаграждением и работа в "Пренхолл и Вайнмен"".
   "Так вы - та, кто виновен в падении Дениэла Дирфилда?"
   "Боюсь, что так".
   "Тем лучше... все равно я его не любила. Когда-то он пытался помешать мне на бирже из-за своих интересов..."
   "Действительно? И что вы сделали?"
   "Скажу только, что у меня было больше чем нужно помощников, которые привели его бизнес к банкротству". - Ли подмигнула. - "Выходит, вы неожиданно стали миллионершей?"
   "Ревнуете?" - улыбнулась Эрин, привлекая внимание Ли к своему потешно сморщившемуся носу.
   "Когда-то я заработала 20 миллионов долларов за один час... Когда вы побьете мой рекорд, вот тогда я буду ревновать, мисс Брэдшоу".
   "Вы можете называть меня Эрин. Каждый раз, когда кто-то называет меня мисс Брэдшоу, передо мной всплывает образ моей матери".
   "Только если вы согласитесь называть меня Ли, а не Ли Синклер. Каждый раз, когда я слышу свою фамилию, я чувствую себя так, словно меня собираются взять под стражу илиеще что похуже".
   "Прекрасно. Тогда я буду называть тебя Ли, договорились".
   "Замечательно, Эрин". - В голубых глазах Ли застыл вопрос. - "Ты знаешь, мы могли бы решить эту проблему с именами, когда я только заехала за тобой".
   "Думаю, могли. Но я пыталась подойти к этому свиданию с формальной стороны. Ты - главный подозреваемый в деле о краже драгоценного камня, а я помогаю полицейским поймать тебя".
   "Свидание больше не формально?"
   "Посмотри вокруг", - Эрин указала на окружавшие их вещи. - "Плюс ты босиком. Думаю обстановка совсем не формальная". - Они обе засмеялись.
   И хотя Эрин никогда не призналась бы в этом женщине, сидевшей напротив, она наслаждалась непринужденностью их "свидания". Ли Синклер была приятной компанией.
   В воздухе повисла тишина. Казалось, обе знали, что каждая из них любуется закатом, который был по-настоящему великолепен. Заходящее солнце раскрасило небо в различные цвета - от бледно-лилового до ярко-оранжевого.
   Эрин первой нарушила тишину. "Должна признаться, меня действительно впечатлило твое образование. Двойная специализация в финансах и компьютерной технике..." - Молодая женщина посмотрела на Ли, которая сразу вдруг заскучала. - "Что-то не так? "
   "Эрин, ты действительно хочешь говорить об этом?"
   "Я только пыталась поддержать беседу".
   "Ты заплатила за вечер со мной 50 000 долларов. Ты действительно хочешь разговаривать о том, что уже и так знаешь? Давай будем честными, ты достаточно узнала обо мне, чтобы претендовать на победу в викторине Trivia, посвященной моей скромной персоне. Что действительно ты хочешь узнать обо мне? Ты сказала сама... обстановка далеко не формальная". - Ли потянулась к корзине и вытащила оттуда маленькую чашку с клубникой и баночку меда. - "Десерт?"
   Эрин долго и пристально смотрела на нее. Верно, она не хотела говорить об образовании полученном Ли. Она не считала это интригующим или требующим более детального изучения. Все это и так знал о ней каждый.
   "Почему мы - здесь?" - наконец спросила она.
   "Ты заплатила за мое общество", - ответила Ли на прямой вопрос.
   "Я знаю. Но, если бы ты захотела, то смогла бы найти лазейку. Зачем все это, когда тебе известно, что я тот человек, который хочет доказать твое участие в краже драгоценного камня. И не говори мне снова о том, как ты не любишь перекладывать свои обязанности на других".
   "Из-за охоты устроенной на меня, конечно", - ответила Ли с усмешкой. - "Как я могу отказаться от игры в кошки-мышки, которую ты устроила для меня?"
   "Я так и предполагала", - покачала головой Эрин. - "Но к чему волноваться, если ты невиновна?"
   Облизнув губы, Ли задумалась на мгновение. "Поскольку ты так не думаешь, а это, мой новый друг, является достаточной причиной".
* * *
   Немного позже лимузин притормозил перед домом Эрин. Ли покинула машину первой. Вечерний воздух стал прохладным и Эрин передернула плечами, поплотнее закутываясь в пиджак. Ли прислонилась к машине и посмотрела на полицейских, которые весь вечер следили за ней. Прежде чем повернуться к Эрин, она игриво помахала им рукой.
   "Видишь, я доставила тебя домой в целости и сохранности. Скажи Тупому и еще тупее, что я - не такая плохая девочка", - обвиняюще посмотрела она на блондинку.
   "А что такое?"
   "Что именно ты сказала детективу Макнейлу обо мне? Видишь ли, они ведут себя так, словно я собираюсь в любой момент погубить город".
   "Ничего, за исключением того, что я думаю, ты..."
   "Весьма одаренная личность", - сказали они в унисон, сияя улыбками на лицах. Ли изогнула бровь. - "Только не говори мне, что это приведет меня к моей гибели".
   "Я сомневаюсь в этом", - ответила Эрин перед тем как повернулась лицом к зданию, в котором жила. - "Должна сказать я хорошо провела время", - бросила она на ходу, не оборачиваясь.
   "Подожди минуточку, мы не закончили", - окликнула ее Ли, не отходя от автомобиля.
   "Прости?" - обернулась Эрин.
   "Ты придумала всю эту теорию о том, как я украла рейнский рубин, но как бы это ни было интересно, ты забыла сказать мне одну вещь". - Ли поманила к себе Эрин длинным тонким пальцем.
   "И что же я забыла сказать тебе?"
   "Твою теорию, почему я сделала это".
   "Ах, да". - Эрин вернулась назад к машине. - "Ты хочешь, чтобы я раскрыла тебе твою мотивацию", - чересчур театральным тоном произнесла она.
   Ли не удержалась и захихикала. "Да хочу". - Скрестила она руки перед грудью.
   "А просто так", - получила она ответ.
   "Я украла рубин за 50 миллионов долларов просто так?"
   "Поскольку он украден и очень редок... ты не сможешь ни показать его, ни продать. Иначе тебя могут поймать. Исходя из этого, я подумала, а почему бы она сделала это. Она ведь богата... Но затем мне пришла мысль, а что, если ей стало скучно".
   Играем в бинго ... дайте сообразительной блондинке сигару. "Похоже на ужасное занятие, чтобы развеять простую скуку".
   "Может быть и нет. Возможно быть успешной деловой женщиной не столь захватывающе, как это было раньше. И ты не похожа на человека, который бы не пробовал ввязаться в дьявольские авантюры, бросая вызов всякий раз, как только предоставлялась возможность. Ты нуждалась в новом, очередном состязании. Я хочу сказать, если бы я совершила идеальное преступление, и никто не знал бы об этом кроме меня, я бы парила под облаками от счастья".
   Ли улыбнулась, давая понять Эрин, что согласна с нею. "Иногда лучшее достижение то, о котором известно только тебе самому. Это интригует". - Она открыла дверь своего лимузина и села в машину. Эрин наблюдала, как боковое стекло медленно опустилось, показывая вначале голубые глаза, а затем остальную часть красивого лица. - "Но боюсь этого недостаточно для обвинения". - Она сделала паузу и изучала Эрин, склонив слегка голову на бок. Многозначительная усмешка заиграла на полных губах. - "Но это не признание. И я бы не была столь уверена, что рубин вернется".
   "Зачем ты говоришь мне это? "
   "Не знаю. Похоже, тебя больше интересует возможность поймать меня за руку в банке с печеньем".
   "И я поймаю вас, Ли Синклер".
   "Не сомневаюсь, что ты попытаешься. Как я говорила уже раньше, я провела свое расследование и впечатлена твоими способностями, но должна предупредить тебя - Я лучше ... ". - На этом утверждении стекло поднялось и лимузин отъехал.
   Эрин плотнее запахнула на себе пиджак. "Посмотрим".
   Часть II
   Сидя в жарком и душном фургоне автомобиля, детектив Макнейл то и дело вытирал пот, проступавший на лбу и бровях. Тяжелый вздох привлек к себе внимание, сидевшей возле него Эрин Брэдшоу, - его новой напарницы.
   "В следующий раз, Макнейл, попробуй достать фургон с кондиционером", - раздраженно заметила она, поскольку также как и остальные страдала от невыносимой жары, в которой им приходилось находиться. Она, Макнейл и четыре других полицейских скрывались внутри автофургона, припаркованного приблизительно в половине квартала от дома Ли Синклер.
   "Возможно, если бы меня заранее предупредили о том, что мы собираемся играть в шпионские игры с переодеванием, я бы лучше подготовился", - огрызнулся детектив, стараясь не реагировать на блондинку, закатившую глаза к потолку.
   "Эй, вы двое, заканчивайте там", - прервал их один из полицейских, сидевший в задней части машины. Остальные поддержали его, за что были награждены испепеляющими взглядами раздраженно пикирующейся парочки.
   Чуть ранее этим днем Эрин вошла в кабинет Макнейла, разумеется, не удосужившись постучать, и едва не с порога бросила ему связку ключей. Не успел детектив задать хотя бы один вопрос, как она вручила ему список предметов, которые им были необходимы для того, чтобы попасть в дом Ли Синклер.
   Теперь же она игриво теребила ключи в руке и улыбалась. Ей вспомнился день, когда Ли Синклер заехала за ней на квартиру, чтобы взять ее на их "свидание". Эрин попросила примерить ее жакет и темноволосая женщина ничего не имела против. Воспользовавшись этой возможностью, Эрин зашла к себе в спальню и принялась обыскивать чужие карманы в поисках ключей. И вскоре она их нашла. По мнению Эрин, Ли Синклер была женщиной, которая не носит дамскую сумочку, если в этом нет крайней необходимости. И как оказалось, она была права.
   За время своей карьеры в "Пренхолл и Вайнмен", молодая женщина собрала кое-какую коллекцию приспособлений и инструментов, которыми пользуются профессиональные воры для совершения своих дерзких грабежей. Некоторые экземпляры были довольно сложными с технической стороны, в то время как другие были простыми и слегка устаревшими. Именно к последнему разряду относилось то, за чем Эрин полезла в свой портфель. Она достала маленькую черную коробочку, в которой находилось мягкое вещество по своей структуре напоминавшую пластилин. Торопливо, все время ожидая появления Ли Синклер в своей спальне, Эрин приложила каждый ключ к этому похожему на глину материалу и сделала с них отпечатки. Закончив с этим, она, как ни в чем небывало, вернулась к гостье и возвратила ей жакет, не забыв положить ключи в карман.
   На следующий день, воспользовавшись одним из своих знакомств, она отнесла снятые отпечатки к специалисту и пару часов спустя имела у себя дубликаты ключей Ли Синклер.
   "Я все еще поверить не могу, что у тебя действительно есть дубликаты ее ключей", - произнес Макнейл, отрывая Эрин от собственных мыслей.
   "Удивительно, что могут сделать для вас современные технологии, когда вы знаете нужных людей", - ответила на это молодая женщина, поправляя на себе белый комбинезон. Их маскировку она оставила за Макнейлом. Именно он придумал выдать их за бригаду чистильщиков ковров. Вряд ли такая идея пришла бы ей в голову, но в принципе это должно было сработать.
   "Мне казалось, ты говорила, экономка выводит собаку на прогулку в два часа".
   Эрин провела большую часть вчерашнего дня наблюдая за домом. Именно так она узнала, в какое время пожилая женщина гуляет с псом. Эрин удивляло только одно. Зачем покидать владения, чтобы выгулять собаку, когда у Ли Синклер и так бог знает сколько земли. Держу пари, ее задний двор напоминает небольшой пляж. А может быть, пожилой женщине надоел однообразный пейзаж, и она нуждается в переменах. Или она просто любит гулять. Но так как было уже три часа, скорее всего выгул собаки в одно и тоже время не был для экономки обычным делом.
   Эрин выглянула в окно, окинув внимательным взглядом дома, которые их окружали. И не без зависти признала, что дом Ли Синклер, был самым впечатляющим из всех. Он был несколько изолирован от остальных, поскольку стоял на угловом участке в конце дороги. Этот современный двухэтажный особняк, результат великолепно продуманных архитектурных решений, был почти сплошь из стекла. И определенно подходил для президента и главного администратора компании, занимающейся высокими технологиями.
   Эрин увидела его впервые во время провалившейся затеи с обыском. И также как и в тот знаменательный день, ей очень хотелось ознакомиться с домом изнутри. Но если экономка и проклятая собака не уберутся из него, ей может никогда не выпадет такой шанс.
   "Возможно, я была не права на счет времени", - неуверенно произнесла Эрин, рассматривая переднюю дверь огромного дома в бинокль. - "Или возможно нет". - Именно тогда онаувидела, как дверь открылась и из нее вышла женщина с большой собакой.
   Макнейл быстро сорвался со своего места и выглянул в заднее окно фургона. "Приготовьтесь, мальчики. Орел, наконец, приземлился".
   "О, черт побери, как раз вовремя", - воскликнул один из молодых полицейских. - "Еще немного и мы бы расплавились тут".
   Подождав пока Мэри Роулингс и сенбернар не скроются из поля зрения, Макнейл завел мотор и подъехал к дому Ли Синклер. Как и все остальные в фургоне, Эрин надела на голову белую кепку.
   "Сколько времени ты думаешь, она будет отсутствовать?" - спросил Макнейл.
   "Вчера ее не было минут двадцать, но думаю, она может вернуться в любой момент", - ответила Эрин. На этом она и члены полицейского управления Майами покинули фургон и направились к дому. Со стороны они выглядели, как чистильщики ковров, приехавшие по вызову со своим оборудованием.
   Эрин первой подошла к двери. Глубокий вздох вырвался из ее груди. Она надеялась, что один из имевшихся у нее ключей, действительно подойдет к дому Ли Синклер. С несколькими взволнованно ожидающими у нее за спиной полицейскими, Эрин быстро проверила все ключи. Когда последний из них легко вошел в замок, на ее лице расцвела широкая улыбка. Теперь она повернулась к своему "отряду".
   "Ладно, парни, как только я открою эту дверь, у нас будет приблизительно тридцать секунд, чтобы выяснить код безопасности дома мисс Синклер прежде, чем это место превратится в неприступный форт Нокс". - Ее улыбка был слегка возбужденной. - "Все готовы?" - Как только она получила утвердительный кивок головой от каждого, она вернулась к передней двери и повернула ключ.

0

4

Когда дверь была открыта, все быстро вошли в дом и закрыли за собой дверь. Один из полицейских обошел Эрин и вытащил ноутбук из висящей у него на плече сумки. Все с тревогой наблюдали, как он с помощью проводов подключил компьютер к сигнальной системе на двери. "Что ж поехали", - сказал он, нажимая на "Enter". На экране ноутбуке началибеспорядочно мелькать цифры.
   "Прошло 12 секунд", - объявил Макнейл.
   Эрин посмотрела на экран ноутбука и подумала, что он очень похож на игровой автомат в казино. Разница лишь в том, что они не пытаются выбить три 7, а пытаются расшифровать код системы безопасности, состоявший из десяти цифр.
   "Двадцать секунд", - пробормотал Макнейл. Оставалось найти еще три числа. - "Ты не можешь быстрее, пожалуйста", - раздраженно рявкнул он. - "Существует много вещей, которые я планировал на сегодняшний вечер и поездка в тюрьму - не одна из них. Двадцать пять секунд".
   Эрин нервно закусила нижнюю губу. Только одно число осталось... О, да! Наконец последняя цифра появилась на экране. Единственным звуком в комнате был звуковой сигнал охранной системы, подтвердившей правильность введенного кода.
   Макнейл подошел к Эрин и показал ей время на своем секундомере. Он показывал двадцать девять секунд. "Чертовски близко".
   "И не говори". - Но у них не было времени на разговоры, и Эрин обратилась ко всем остальным. - "Ладно, парни, давайте перевернем здесь все вверх тормашками ... фигурально выражаясь конечно. Все мы знаем, что мы здесь ищем". - Четыре полицейских тут же разошлись в разные стороны. - "Попытайтесь не сломать здесь ничего", - напутствовала их вслед Эрин.
   "Ты знаешь, что это квалифицируется как взлом и проникновение на территорию, являющуюся частной собственностью", - прокомментировал Макнейл, подходя ближе.
   "Только если нас поймают, детектив", - парировала она перед тем, как отправиться осматривать дом самой.
   Передвигаясь по дорогому паркету через богато обставленную гостиную, Эрин присвистнула. Безусловно комната была красивой, но выглядела какой-то нежилой и вовсе не подходила по стилю Ли Синклер. Женщина, с которой она разговаривала несколькими днями раньше, не была чопорной и строгой, как эта гостиная. Эрин даже не стала тратить время, чтобы обыскивать ее, потому что сомневалась в нахождении здесь рубина. Она продолжила экскурс по дому, пока не оказалась рядом с кухней. Однако комната справа от нее заинтересовала ее больше.
   "А вот эта больше похожа на нее", - заявила она с ухмылкой на лице, рассматривая огромную комнату, напоминавшую хорошо оснащенный зал для игры в бильярд. Для Эрин это место отражало внутреннюю сущность женщины, с которой она недавно познакомилась. Казалось здесь незримо присутствует игривая, склонная к проказам сторона Ли Синклер. На мгновение, Эрин представила, как ее новая знакомая играет в бильярд в центре комнаты. Однако она быстро выбросила эту мысль из головы и решила проверить какую-нибудь другую комнату, поскольку один из полицейских уже занялся обыском этой.
   Вскоре она натолкнулась на комнату с закрытой дверью. Ожидая, что дверь будет заперта, Эрин нажала на ручку, но вздохнула с облегчением, когда та открылась. Ей не составило труда догадаться, что это рабочий кабинет могущественной Ли Синклер. Его стены были обиты дорогим красным деревом, а свет из окон в углу придавал месту некую теплоту и живописность. Эрин подошла к одной из многочисленных книжных полок, не удивившись разнообразию выбора. Как она и ожидала, здесь было довольно много книг по компьютерной индустрии и об искусстве. Тематика остальных книг, заполнявших полку, варьировала от хитростей в супружеских отношениях до греческой мифологии. Пройдя чуть вперед, она стала с интересом рассматривать многочисленные фотографии в рамке, на которых Ли была запечатлена с известными людьми. И некоторые очевидно сделанные во время ее знаменитых отпусков. Не зная, почему, Эрин взяла одну, на которой Ли была сфотографирована со своим сенбернаром. Темноволосая женщина обнимала огромное животное и улыбалась в камеру. И, как и прежде, изучая яркие улыбающиеся голубые глаза, Эрин почувствовала дружескую связь.
   Давай, Эрин. Ты здесь, чтобы найти проклятый рубин. Без сомнения, ты повидала достаточно много фотографий этой женщины. Эрин подошла к столу, на котором стоял дорогой плоский монитор, и, бросив взгляд на часы, машинально обратила внимание на время. Молодая женщина попыталась отбросить ненужные мысли и сосредоточиться на своей цели. Они были в доме уже около десяти минут, и вряд ли имели много времени в запасе. Остановившись возле кожаного кресла, она провела пальцами по его гладкой, прохладной поверхности и стала осматривать кабинет наметанным глазом.
   "Где она прячет его?" - спросила она пустую комнату, как будто ожидая ответ. Зеленые глаза снова прошлись по обстановке, на сей раз остановившись на картине, которая висела на стене прямо перед ней. - "Интересно, если... " - Эрин отодвинула кресло в сторону и провела рукой по нижней поверхности стола. Там она нашла то, что искала. Молодая женщина нажала на кнопку и с победной улыбкой на лице наблюдала, как картина медленно поползла вверх. - "Эй, Макнейл, ты не хочешь проверить здесь", - громко позвала она детектива.
* * *
   "Я не могу дождаться, чтобы увидеть ее лицо, когда вы появитесь там и арестуете ее", - призналась Эрин Макнейлу, наливая себе чашку кофе по возвращении в полицейский участок. С тех пор, как она нашла рубин в тайнике за картиной в кабинете Ли, улыбка не сходила с ее лица. Как же, лучше она... моей задницы, - подумала Эрин, вспоминая заносчиво-дерзкий комментарий, отпущенный темноволосой красавицей на их последней встрече. Тебя поймали, мой друг.
   "Держу пари, ты не можешь дождаться, чтобы увидеть чек на те десять процентов, которые твоя страховая компания, собирается выписать на твое имя". - За грубоватым голосом детектива скрывалась зависть, вызвавшая самодовольную усмешку у Эрин.
   "Верно", - ответила она.
   Пока молодая женщина решила не сообщать в "Пренхолл и Вайнмен" хорошие новости. Как бы ни было это соблазнительно, но у Эрин существовали свои собственные правила, согласно которым сначала требовалось получить подтверждение, что возвращенная собственность была действительно той самой, которую украли. В прошлом бывали случаи, когда найденные украденные картины на самом деле оказывались подделками. По этой причине сначала Эрин позвонила Михаэлю Десантосу, человеку, который мог подтвердить что тот камень, который она нашла в кабинете Ли, был действительно рейнским рубином.
   Когда она связалась со своим непосредственным начальством и выложила им свою теорию о Ли Синклер, как о главном подозреваемом в краже рубина, они с большой неохотой позволили ей продолжать расследование. После вчерашнего продолжительного разговора по телефону, они все же согласились, чтобы она продолжила начатое, но с большими предосторожностями. В этот раз, Эрин смогла добавить к своему списку еще одну беседу, в которой ее предупреждали, на что способна женщина подобная Ли в потенциально взрывоопасной ситуации, как например эта.
   К тому же прежде чем Макнейл мог официально арестовать Ли за грабеж, ему тоже требовались доказательства, что они конфисковали именно рейнский рубин.
   Эрин с развлечением наблюдала за детективом, который пытался выкрутиться из щекотливой ситуации и должным образом объяснить, как они оказались в доме Ли Синклер.
   "Мисс Брэдшоу. Детектив Макнейл". - Оба повернулись в сторону невысокого латино американца, спешившего в их сторону. Это был Михаэль Десантос. В левой руке он держал рубин.
   Эрин взяла у него камень и пожала руку мужчины. "Спасибо, что прибыли сюда по первому зову. Итак, теперь они смогут арестовать ее?"
   "Боюсь, что нет".
   "Что вы сказали?" - в один голос спросили его Эрин с детективом.
   "Сожалею, но это - не рейнский рубин", - категорически заявил эксперт. - "Просто хорошая подделка. Должен сказать, работа выполнена на высоком уровне, до мельчайших подробностей, но..."
   "И? " - уточнила Эрин. Пожалуйста, скажите мне, что этот человек не говорит мне то, что я думаю, он говорит, поскольку если он...
   "Мисс Брэдшоу, перед вами ничто иное, как искусно ограненный и окрашенный кусок циркония".
   "Будь я проклят", - пробормотал Макнейл. Почесав затылок, он решил, что будет лучше забрать рубин у готовой взорваться Эрин.
   Не проронив ни единого слова, молодая женщина направилась к двери.
   "Эй, Эрин, куда ты идешь? "
   "Пнуть в задницу одну высокую суку", - произнесла она сквозь зубы, с силой хлопая за собой дверью.
* * *
   Ли Синклер достаточно долго пыталась сконцентрироваться, на написании своего ежеквартального послания служащим, в котором сообщалось о состоянии дел в компании. Ей было приятно объявить, что за четвертый квартал их компания добилась хороших показателей, рост которых исчислялся двузначными числами. Но как и всегда существовали подразделения и продукция, которые требовали улучшения, и Ли собиралась обратить на них внимание в своем отчете. Она собиралась разослать его сегодня по электронной почте, разумеется, после того, как Анна откорректирует его.
   К настоящему времени его следовало закончить, но все утро Ли было занято совещаниями, да к тому же в последнее время ей мешала некая отвлеченность.
   Прошло два дня, а она ничего не слышала ни о Эрин Брэдшоу, ни о полицейском управлении Майами. Возможно, она передумала или бросила это дело. Хотя какая-то часть Ли, надеялась, что это не так. Почему у тебя такое чувство, что если она все же докажет твое участие в грабеже, ты скорее всего отправишься в тюрьму?
   Именно в этот момент на столе Ли ожила селекторная связь. Это была Анна, сообщавшая ей о посетителе.
   "Ему назначено?"
   "Нет".
   "Тогда пусть уходит. Я занята", - ответила Ли.
   "Я сказала ей, что обычно вы не принимаете без предварительной записи, но она настаивает на встрече с вами".
   "Она?" - переспросила Ли. Возможно это...
   "Да, босс. К тому же она довольно расстроена".
   По лицу Ли расплылась улыбка, когда она откинулась на спинку кресла. "Эта женщина, случайно не под метр шестьдесят ростом, с короткими светлыми волосами и зелеными глазами?"
   "Да это она".
   "Впусти ее, Анна".
   "Хорошо, но будьте осторожны, босс. Она на самом деле выглядит очень сердитой".
   Поверь мне, Анна, я уже знаю, - захихикала Ли в ответ на предупреждение своей секретарши.
   Несколько секунд спустя, Эрин Брэдшоу вошла в кабинет главного администратора, где нашла темноволосую женщину сидевшей за огромным стеклянным столом. Было очевидно, что блондинка была порядком расстроена. Если бы Ли достигли кинжалы, которые метали в нее зеленые глаза Эрин, ей бы незамедлительно потребовалась скорая медицинская помощь.
   "Черт возьми, ты смотришь на меня так, словно я только что переехала твою собаку", - ухмыльнулась Ли, скрестив руки на груди.
   "Тебе должно быть кажется, что ты необыкновенно умна", - чрезвычайно медленно направилась к ней Эрин, словно собираясь напасть на сидящую перед нею женщину.
   "Хотелось бы, чтоб так и было". - Похоже Златовласка{5}обшарила усадьбу. Ли быстро сообразила, что "рубин" в ее доме найден. Учитывая обстоятельства, ей следовало расстроиться вторжением в свою частную жизнь, но вместо этого это лишь обрадовало ее. После разговора с Эрин в ночь аукциона, Ли подозревала, что ее дом вскоре подвергнется тщательному обыску. Предполагалось, что ее адвокат будет удерживать полицию на расстоянии, но Ли сомневалась, в способностях любого крупного юриста, удержать настырную блондинку вдалеке от ее дома. Ее бы глубоко разочаровало, если бы так и случилось на самом деле. В наши дни так трудно найти стоящего соперника, но, похоже, наконец-то попался достойный противник... к тому же в настоящий момент слегка не в себе. Положив поддельный рубин в "потайное место", Ли ожидала реакции блондинки, которую и наблюдала сейчас. Но была и другая причина, почему она сделала это... просто ей хотелось слегка взъерошить перышки Эрин Брэдшоу.
   "Это - подделка", - спокойно заявила Эрин, нисколько не утратив ярости в глазах.
   "Это зависит от того, что ты искала", - пожала плечами Ли - "к твоему сведению, ты нашла 100%-ый цирконий".
   "Знаешь, что..." - Эрин подошла ближе и, упираясь ладонями в стол, наклонилась к Ли. - "Иди к черту", - презрительно усмехаясь, произнесла она.
   Ли принялась смеяться. "Для шутки ... это довольно резко, ты не находишь?"
   "Не достаточно резко".
   "Я ощущаю в словах некоторую враждебность".
   "До свидания, Ли Синклер", - Эрин резко обернулась и направилась к двери. Использование фамилии не осталось незамеченным темноволосой женщиной.
   "О, так мы вернулись к формальным отношениям? "
   Эрин обернулась. "Определенно. Вы не честно играете".
   "О, выходит, кража моих ключей, изготовление их дубликатов и обыск моего дома считается честной игрой?" - спросила Ли, приподняв одну бровь. Выражение, на которое Эринначинала думать, женщина имела авторские права. Молодая женщина собиралась ответить, но не смогла. - "Это так, мисс Брэдшоу?" - с сарказмом спросила ее Ли, вставая и выходя из-за стола. - "В той игре, в которую мы играем, нет никаких правил. Разве вы не поняли это к настоящему времени?" - Голубые глаза встретились с зелеными, и какое-то время ни одна из женщин не могла сказать ни слова. Ли чувствовала, что блондинка стоявшая перед ней все еще рассержена.
   "Я сожалею, но должна сообщить вам, что это - официальное расследование, а не какая-то игра".
   "Неужели?" - спросила Ли, в голубых глазах которой плясали дерзкие бесенята. Эрин только сейчас заметила деловой наряд влиятельной женщины, состоявший из черной юбки и красной блузки. Темные, как ночь волосы заколоты вверх. К ним пошли бы длинные серьги, но вместо них в мочки были вдеты маленькие золотые гвоздики. И все же, хотя Ли и была одета иначе, это была та же самая женщина, один взгляд на которую сулил неприятности.
   "Только для вас".
   "И это ни в коей мере не касается вас?" - Ли с сомнением посмотрела на блондинку. - "Выходит предложить 50 000 долларов, чтобы провести какое-то время со мной, а затем самодовольно обвинить меня в преступлении, прекрасно осознавая, что, возможно, я - та, кто украл рейнский рубин, было строго в соответствии с процессуальными нормами, которые вы используете во всех своих делах".
   "Признаю, это было немного необычно, но ... " - Эрин расстроено вздохнула. - "Почему вам просто не покаяться? Вы почти признаетесь мне в этом. Черт, прямо сейчас вы фактически говорите мне это прямо в лицо".
   "Признания - для лишенных воображения, мисс Брэдшоу", - прямо ответила Ли.
   "Признания - для виновных", - быстро парировала Эрин.
   "У каждого свое мнение", - уступила Ли, снова пожимая плечами. - "Тогда позвольте мне спросить у вас. Когда вы нашли рубин в моем кабинете, о чем вы сначала подумали? О том, что теперь можете позвонить своему начальству и сказать ‘дело закрыто’, или возможно это было скорее похоже на - 'я перехитрила эту дерзкую суку и победила’ ". - Снова Эрин обратила внимание на акцент Ли, который, казалось, появлялся и исчезал в нужное время.
   Эрин должна была признать, первая мысль, которая посетила ее, когда она нашла рубин, была о том, как ей удалось перехитрить женщину, стоявшую перед ней. "Что, если таки было? Куда вы отправитесь с этим?"
   Ли показала пальцем на Эрин. "Думаю, вы уже знаете. Как я уже говорила прежде, это не о признании кого-то виновным или даже о возвращении рубина. Это - о вас пытающейсяпоймать меня и обо мне стремящейся не позволить этому случиться. Это - о доказательстве кто более находчив, более умен, ..."
   "Более труслив..." - прервала ее Эрин.
   "Это также если необходимо", - кивнула Ли и улыбнулась. - "Я хочу сказать, мой маленький сердитый друг, это все о тебе и мне".
        Эрин прищурилась, задумавшись над словами. И хотя ей не хотелось признаваться в этом, была в них какая-то правда.
   "Это ничто иное, как расследование, Ли Синклер. На вашем месте мог быть любой", - категорически заявила Эрин, надеясь таким способом опровергнуть утверждение Ли.
   "Правда"?
   "Да, правда".
   Явно веселясь, Ли состроила обиженное выражение лица. "А я то думала, что заслужила особое внимание, поскольку вы были очарованы моей ошеломляющей внешностью и безупречным вкусом". - Ты, без всяких сомнений, привлекла мое внимание.
   "Должно быть поэтому вы, в глазах многих, такой хороший главный администратор. Я не часто встречала людей, которые пахнут, как дерьмо, а выглядят словно золото".
   Ли рассмеялась. Эта женщина действительно умеет выражаться. Мне, наверное, стоит начать записывать ее слова. "Что я могу сказать. Это - подарок, который я унаследовала от отца".
   "Возможно, но я должна предостеречь вас, обычно я могу увидеть различие".
   "Да, я заметила", - признала Ли.
   "Отлично". - На этом Эрин снова попыталась уйти, но остановилась на полпути, повернувшись вполоборота. - "О, между прочим, расследование все еще идет полным ходом. И с небольшим трюком, который вы выкинули сегодня, вы только подняли эту, так называемую, игру на новый уровень", - бросила она через плечо, направляясь к двери. - "Всего хорошего, Ли..." - помахала она, не оборачиваясь, главному администратору на прощание и вышла из двери.
   "Тебе также, Эрин", - улыбнулась Ли, перед тем как вздохнуть и посмотреть на экран своего монитора. После посещения ее Эрин Брэдшоу, написание ежеквартального отчета определенно не содержало в себе того интереса, как до этого.
* * *
   Эта женщина определенно выводит ее из себя, решила Эрин, усаживаясь за стол и сердито удаляя сообщение, которое успела набрать раньше для своего начальства. Как бы ей не хотелось признаваться в этом, но Ли Синклер - права... каким-то образом вся эта "игра" затрагивала двух из них.
   Если разобраться, Эрин совершенно не так вела все остальные дела, которые ей до этого поручали. Не смотря на хорошие гонорары, вся ее работа была довольно скучна и сводилась главным образом к бесконечным проверкам всяких махинаций со страховкой. Иногда правда, попадались случаи, как например с похищением картины Рембрандта, когда приходилось выслеживать вора, чтобы поймать его.
   Погоня в самом конце была необыкновенно захватывающей... Но это ни в какое сравнение не шло с делом о рейнском рубине. В тех случаях, Эрин удавалось оставаться отстраненной и беспристрастной к происходящему. А теперь у нее такое чувство, словно что-то стоит на кону. Это ее репутация? Нет. Конечно, поражение не улучшило бы ее "резюме", но нельзя же выигрывать все дела. Может быть, все дело в потере комиссионных, составлявших десять процентов от суммы страховки? Нет. Она определенно не так сильно нуждалась в деньгах. А может, ей было невыносимо думать, что вор останется на свободе? И снова нет. Ее это вовсе не беспокоило... ведь своей основной задачей она считала возвращение украденной вещи.
   Однако Эрин прекрасно осознавала, в чем заключалось отличие... в Ли Синклер. Все дело в этой необыкновенной женщине. Из-за отсутствия лучшего сравнения можно сказать, что темноволосая красавица пробралась к ней в душу.
   Звонок сотового отвлек Эрин от размышлений. "Эрин Брэдшоу".
   "Привет, девушка-девчушка", - прозвучал знакомый женский голос в трубке. Он принадлежал Ванессе Сент-Джеймс, ее лучшей подруге.
   "Привет", - сразу же заулыбалась Эрин. - "Как - ты?"
   "Чертовски устала за целый день, а в остальном просто замечательно". - И действительно ее голос звучал очень оптимистично, впрочем, как и всегда. Они повстречались, когда Эрин трудилась над очередным делом в Нью-Йорке. Это был ее первый год в "Пренхолл и Вайнмен". Ванесса как раз работала регистратором в музее, из которого была украдена дорогая статуя. Две молодые женщины сразу же подружились и с тех пор ни разу не поссорились.
   В последнее время подруги играли в телефонные салки. Эрин была занята, постоянно летая по миру в попытках отыскать украденные произведения искусства, в то время как Ванесса днем работала в музее, а по вечерам пыталась раскрутиться и начать свою певческую карьеру.
   "Так ты приедешь в Нью-Йорк на свой день рождения?" - спросила Ванесса.
   "Не похоже на то. Дело, которое я надеялась закончить за пару дней, начинает затягиваться. Похоже, мне придется пробыть в Майами немного дольше, чем планировалось".
   "Разве ты не можешь оставить все на полицию на пару дней?"
   На самом деле Эрин спокойно могла оставить все на Макнейла и его команду, с условием держать ее в курсе любых изменений, ведь ее бы не было всего несколько дней. Но Эрин не хотела этого делать. Фактически это было "ее дело", и она не собиралась позволить мисс Синклер проскользнуть сквозь пальцы.
   "Нет, я должна быть поблизости. Подозреваемый похож на перевоплотившегося Гудини, с таким количеством фокусов, спрятанных в ее рукаве, что я просто сбилась со счета".
   "Ее рукаве? Главный подозреваемый в краже рейнского рубина - женщина?"
   "Да".
   "Занятно. Но послушай, я всегда говорила, что иногда лучший мужчина для работы - это женщина. Мы не только готовим, убираем, рожаем, но теперь и совершаем грандиозные грабежи драгоценных камней. Разве тебе не нравиться быть женщиной..."
   Эрин рассмеялась. Впервые после своего возвращения в участок она почувствовала себя немного лучше.
   "Ванесса, я скучаю по тебе".
   "Я тоже. Слушай, малышка, я должна закончить свою работу, чтобы успеть на репетицию вовремя. Сообщите мне, если твои планы изменятся. Я действительно надеюсь увидеться с тобой".
   "Я тоже". - Эрин услышала разочарование в голосе подруги, поскольку и сама была не меньше ее опечалена сложившимися обстоятельствами. - "Я позвоню тебе. Пока".
   Эрин повесила трубку и, опустив голову в руки, тяжело вздохнула. Ей было необходимо какое-то время, чтобы собраться с мыслями и посмотреть на вещи под другим углом. Она закрыла глаза и в ту же секунду перед мысленным взором предстал образ Ли с ухмылкой, которая для Эрин становилась слишком знакомой.
   "Ухмыляйтесь, сколько влезет, мисс Синклер, я все равно поймаю вас", - произнесла она вслух.
   "Разговариваешь сама с собой?" - спросил Макнейл, положив перед нею на стол папку.
   "Нет", - немного смутившись, ответила она и подняла глаза. - "Просто мысли вслух. Что это?"
   "Копия зарегистрированных телефонных звонков Хэнсли и это похоже на алиби для одного сексуального главного администратора, с которым нам обоим посчастливилось познакомиться, у которого самые удивительные голубые глаза".
   Эрин проигнорировала красочное описание Ли Макнейлом и посмотрела на информацию в папке.
   "Телефонный звонок из его кабинета был сделан во время грабежа".
   "Да... так как она и говорила".
   "Но этот звонок, мог быть сделан кем угодно. Отсюда не следует, что это она сделала его".
   "Я уже думал об этом. Поэтому узнал номер и кому он принадлежит. Это номер управляющего Хью Роллинса. Я позвонил ему и спросил, помнит ли он телефонный разговор с Ли Синклер той ночью".
   "И?" - нетерпеливо спросила Эрин.
   "Помнит, причем слишком хорошо".
   "Это ничего не значит. Он может покрывать ее. Я хочу сказать, она вполне могла позвонить ему и оставить трубку лежащей на столе". - Эрин не сомневалась в способностях Ли Синклер убедить любого мужчину сделать для нее все что угодно. Несомненно, просьба солгать о телефонном разговоре была не трудной задачей.
   "Это маловероятно. Этот мужчина ненавидит ее до глубины души. Кажется, он и Синклер бодались несколько лет назад по какой-то причине, и в результате он проиграл. Я хочу сказать, он почти битый час жаловался на то, как она достала его своим звонком той ночью, обсуждая какие-то мелкие детали последнего контракта".
   "Понятно", - произнесла Эрин, одновременно пытаясь поймать хоть одну из миллиона мыслей кружащихся в ее голове.
   "Кажется, у нее есть алиби".
   "Это только кажется", - встала из-за стола Эрин. - "Макнейл, она - наш вор. Вспомни трюк, который она выкинула с поддельным рубином. Этим она бросила нам вызов в лицо".
   "Или, возможно, это просто шутка. Но точно так же как и ты ... я не нахожу в ней ничего смешного". - Макнейл рассеянно провел рукой по волосам. - "Минтон из офиса окружногопрокурора, вцепился мне в задницу, чтобы я предоставил ему хоть какие-нибудь неопровержимые доказательства против Ли Синклер, а у меня ничего нет. Мне не хотелось говорить тебе это Эрин, но если мы не придумываем против нее что-нибудь получше, нам придется бросить это дело", - извиняющимся тоном произнес детектив.
   Эрин нерешительно кивнула. Она понимала его. "Прекрасно, но я уверена, еще появятся доказательства, подтверждающие ее вину. И кстати, твои парни получили что-нибудь интересное от жучков, которые мы установили в ее доме".
   Макнейл слегка усмехнулся. "Если ты считаешь семичасовое прослушивание самых лучших хитов Вилли Нельсона интересным, тогда - да".
   Эрин усмехнулась, потешно сморщив нос. "По крайней мере, кто-то забавляется нашим фиаско... меня только до чертиков раздражает, что это она". - Эрин не могла больше сдерживаться и от души рассмеялась, когда Макнейл начал напевать, мама, не позволяй своим детям вырасти и стать ковбоями.
* * *
   "После сегодняшнего разговора я не думала, что увижусь с тобой так скоро", - сказала Ли Синклэр, открывая дверь своего дома, чтобы найти там, стоявшую на пороге, Эрин Брэдшоу. Явно веселясь, она с наигранным беспокойством взглянула поверх головы блондинки на свой двор. - "Ты без спецназа, который устроил засаду на меня в тех кустах?"- спросила она.
   "Конечно, без", - ответила Эрин. - "Не то, чтобы ты не заслужила этого", - добавила она с небольшой улыбкой на губах.
   "Ну, тогда входи". - Ли раскрыла дверь пошире.
   Едва Эрин прошла мимо, как сразу же была атакована огромным телом. "Что за черт..." - молодая женщина опасно накренилась назад. Ли попыталась поймать ее, но напрасно, потому как в следующую секунду блондинка тяжело опустилась на задницу и была обслюнявлена поцелуями Берни.
   Наблюдая за взаимодействием молодой женщины и собаки, Ли начала смеяться. Эрин попыталась оттолкнуть от себя сенбернара, но он настоял на повторном облизывании еещек и носа.
   "Берни, иди сюда, мальчик", - наконец сумела произнести Ли, вытирая с глаз слезы. Услышав голос хозяйки, пес навострил уши и подошел к ней. - "Берни, это - Эрин, Эрин, это - Берни".
   Эрин с отвращением вытерла лицо и посмотрела на сенбернара, а затем на улыбающуюся женщину, которая гладила его по голове. С тех пор как они виделись этим днем, Ли успела переодеться. Теперь на ней были джинсы и белая футболка. "Если бы я не была в этом уверена, я бы подумала, что ты приказали ему сделать это нарочно", - возмущенно произнесла блондинка, поднимаясь на ноги.
   "Расслабься, он любит тебя", - сказала Ли.
   "Тогда я даже слышать не хочу, что он делает с людьми, которых ненавидит".
   "Просто..." - Ли ухмыльнулась, - "он откусывает им руку. Поэтому намного безопасней смириться с любовью к тебе старины Берни".
   "Мне все равно", - пробормотала Эрин, продолжая вытирать лицо.
   "Так, что привело тебя к casa{6} deСинклер?" - радостно поинтересовалась Ли. Когда блондинка оставила ее этим днем, Ли плохо представляла, на чем они остановились. Она только надеялась, что Эрин не сильно сердится на нее. Внезапно Ли стало интересно, а почему ее это так заботит.
   "У меня есть некоторые вопросы". - И это было правдой. Поскольку Ли не возражала против общения с Эрин, то она подумала, что возможно лучший способ получить ответы, это поговорить с самой мисс Синклер, которая являлась объектом этих самых вопросов.
   "Занятно, поскольку у меня есть ответы", - Ли протянула к ней руку. - "Позволь взять твой жакет". - Эрин тоже переоделась. Теперь на ней были штаны цвета хаки и голубая рубашка. Она вручила легкий жакет Ли, который та небрежно закинула себе на плечо и с интересом посмотрела на гостью.
   "Что опять?" - Эрин внимательно осмотрела себя, прежде чем взглянула в голубые глаза. - "Я снова не так одета?" Я начинаю подозревать, что женщина модный критик.
   "Сними свою рубашку", - сказала Ли.
   "Что прости?" - Зеленые глаза Эрин встревожено расширились. Она только что сказала то, что я думаю, она сказала?
   "Сними свою рубашку", - повторила Ли, подходя ближе.
   Эрин все еще непонимающе смотрела на нее.
   "Не льсти себе", - захихикала Ли, увидев проступивший румянец на щеках блондинки. - "Я просто хочу посмотреть, нет ли на тебе передатчика".
   Щеки Эрин ярко пылали от смущения благодаря мыслям, которые возникли у нее в голове только несколько секунд назад. Ты действительно думала, что она попросила сделать это, потому что... Эрин быстро пресекла непристойные мысли.
   "Почему сейчас... мы же говорили уже сегодня? Ты никогда не просила меня раздеваться до этого".
   "Ну, поскольку только сегодня я нашла пять стратегически размещенных по всему моему дому жучков". - Ли было интересно, наслаждалась ли полиция Майами музыкой, которую она лично подобрала для них.
   "Да пять жучков, которые передают одни лишь хиты Вилли Нельсона. По-видимому, здесь хорошая связь", - предположила Эрин.
   "О, спасибо", - поклонилась Ли. - "Я не хотела быть полной задницей и заставлять твоих маленьким друзей слушать одни статические помехи, вспомнив как вам пришлось нелегко до этого", - усмехнулась Ли. - "Я, было, подобрала самые лучшие хиты Принца, но почему то решила, что детективу Макнейлу это может не понравиться". - Выражение лица Листало серьезным. - "А теперь снимай свою рубашку".
   "Это смешно", - возмутилась Эрин, сложив руки перед грудью. - "Я не сниму рубашку".
   "Хорошо, тогда я не буду говорить. Кто знает, кто там может услышать нашу беседу". - Ли часто заморгала густыми черными ресницами. - "А ты знаешь, насколько я застенчива".
   "Застенчива, как моя задница", - вспылила Эрин.
   "Но очевидно не столь застенчива, как ты", - Ли повесила жакет гостьи и взялась за низ своей футболки, а затем, без предупреждения, сняла ее. - "У нас все то же самое..."
   Эрин уставилась на великолепные гладкие мускулы живота Ли и черный кружевной лифчик.
   Даже живот женщины загорелый и плоский, как доска, -. мысленно прокомментировала она увиденное, обратив внимание на пустоту между животом Ли и поясом ее джинсов.
   "Все то же самое, правда?" - снова спросила Ли, натягивая на себя футболку. Эрин вышла из транса и подняла глаза к лицу темноволосой красавицы.
   "Так это игра, покажи мне твои, а я покажу свои".
   "Да, что-то вроде этого", - ответила Ли. - "Если тебе станет лучше, я могу..." - Темноволосая женщина встала коленями на пол и закрыла глаза своей собаке. - "Теперь ты в безопасности от глаз Берни".
   Несмотря на дурацкую ситуацию, Эрин начала смеяться. "Я все еще думаю, что это смешно". - Но когда она увидела, что Ли не собирается отступать, Эрин решила покориться. А что такого, она права. У нас действительно все то же самое... ну, разве только, кое-что у меня не настолько большое как у нее. К тому же после жучков в ее доме, она действительно имеет полное право думать, что я могу принести на себе передатчик. Что за черт... На этом Эрин начала расстегивать свою рубашку под пристальным взглядом хозяйки дома.
   "Ты не могла бы поторопиться, Канзас, у нас с Берни не так много времени", - стала поддразнивать ее Ли, наблюдая за дрожащими руками Эрин, медленно расстегивающей каждую пуговицу. Услышав комментарий, блондинка подняла глаза, впиваясь в ледяную синеву пристальным взглядом.
   "Я хочу, чтобы это было отмечено. Это абсолютная и совершеннейшая глупость", - не сдержалась Эрин, покончив с последней пуговицей. Стянув с себя рубашку, она бросила ее в лицо Ли. - "Вот получи".
   Ли ухмыльнулась и встала в полный рост. "Хороший прес", - отпустила она комплимент, подходя ближе, чтобы осмотреть свою гостью. В отличие от загорелой кожи Ли, кожа Эрин была намного светлее. Ли медленно двинулась в обход блондинки. Все это время Эрин едва дышала. Она не привыкла к такому тщательно осмотру, и только мысль о том, что голубые глаза Ли скользят по ее телу, вызывала у нее мурашки. Она ищет передатчик, а не рассматривает твои прелести... расслабься.
   "Ты купила этот лифчик в "Виктория сикрит"?" - спросила Ли, рассматривая спину Эрин. Хорошие плечи также, -. прокомментировала про себя Ли. Было очевидно, что молодая женщина в хорошей форме и занимается спортом. Эрин была хорошо слажена. Эй, Ли, ты ищешь передатчик, помни об этом... - подумала она, заметив, что ее глаза заинтересовались другими местами. Думаю, я видела достаточно.
   Ли начала смеяться внутри, когда представила выражение Мэри, если бы та вошла к ним в этот момент. У бедной женщины вероятно случился бы сердечный приступ. Я даже незнаю, как бы объяснила все это.
   "Ладно, теперь мы можем поговорить", - сказала Ли, становясь перед лицом Эрин. - "А ты можешь надеть свою рубашку".
   "Благодарю", - пробормотала Эрин.
   "Я предложила бы тебе экскурсию по дому, но кажется, ты уже видела это место".
   Эрин натянуто улыбнулась, слегка сморщив при этом нос. Ли повернулась и, как была босиком, направилась прямо по коридору. Берни последовал за ней.
   "Итак, почему ты не на свидании сегодня вечером?" - спросила ее в спину Эрин, пытавшаяся на ходу застегнуть на себе рубашку.
   "Я могу задать тебе тот же самый вопрос", - ответила Ли.
   "Я работаю".
   "Я тоже". - Эрин по голосу нашла Ли в комнате, которую видела раньше. Темноволосая женщина склонилась над бильярдным столом. - "Как видишь, работаю над моей партией в бильярд". - Ли подняла глаза на Эрин, как только ударила по одному из шаров. - "Ты играешь?"
   "Нет".
   "Если хочешь, я могла бы научить тебя". - Обе женщины позволили комментарию задержаться в воздухе. Ли поставила кий и села на край стола. - "Так, о чем ты хотела поговорить со мной?"
   "О телефонном звонке из кабинета Хэнсли".
   Ли кивнула, многозначительно улыбнувшись. "Хорошо".
   "Звонок был зарегистрирован".
   "Я говорила вам, что вы найдете запись о нем".
   "Да, конечно. Но я хочу знать, как ты это сделала?"
   "Не хочу, чтобы меня считали продувной задницей, но разве самый простой ответ не состоит в том, что я просто позвонила по телефону из его кабинета той ночью?"
   "Наиболее простой да, очевидный да, но не правильный ответ", - ответила Эрин.
   "Хорошо, а что ты думаешь по этому поводу?"
   "Ну, сначала я думала, ты набрала несуществующий номер, а затем оставили трубку на столе, совершила кражу, а затем вернулась и положила трубку на место. Но когда мы позвонили по номеру и поговорили с Хью Роллинсом, тот заявил, что на самом деле разговаривал с тобой и вел переговоры об очень важном контракте".
   "Так вы говорили с Хью? Держу пари, он не сказал ни одного хорошего слова обо мне".
   "Ты права", - вздохнула Эрин. - "Очевидная неприязнь его к тебе исключает его из разряда твоих сообщников. Хотя конечно это все может быть всего лишь уловкой".
   Ли покачала головой, не согласившись с ней. "Он ненавидит меня. Если бы Хью видел, что я умираю от жажды, поверь мне, ему бы даже на ум не пришло дать мне хоть каплю воды".
   "Думаешь, я хочу знать почему?" - устало спросила Эрин.
   "Вероятно, нет". - Ли пожала плечами и посмотрела на часы на стене. - "Время гулять с Берни". - Она спрыгнула со стола и взяла поводок, который лежал на диване позади нее. - "Пошли, мальчик, пойдем, немного побегаем".
   "Подожди, мы не закончили", - сказала Эрин немного расстроенная тем, что Ли могла вот так запросто закончить их беседу.
   "Я знаю. Ты же идешь с нами, правильно?" - Не дожидаясь ответа, Ли обошла Эрин, а Берни как верный пес последовал за ней.
   "Думаю, да". - Когда Эрин догнала Ли, та надевала шлепанцы и рубашку из хлопчатобумажной ткани. Открыв дверь, она повернулась к охранной системе сигнализации, а затем посмотрела на Эрин.
   "Ты уверена, что не хочешь набрать код за меня? По какой-то странной причине я думаю, тебе он известен", - поддразнила ее Ли с ехидной усмешкой на лице.
   "Ты не поменяла его?" - спросила Эрин.
   "Завтра поменяю". - Ли нахмурилась. - "Это единственное, что мне не нравится в твоей сегодняшней авантюре. Ты хоть представляешь, как много усилий требуется для того, чтобы запомнить код из десяти цифр?"
   "Прости", - принялась извиняться Эрин. Но через секунду решила, что теперь ее очередь сбросить с себя тяжесть на другие плечи и поэтому добавила, - "Никаких правил, какты помнишь".
   "Да, я помню, но думаю, это просто еще одна идея, как незаметно подобраться ко мне и укусить за задницу".
* * *
   Несколько минут спустя обе женщины вместе с собакой вышли на улицу. Прямо перед домом стояла машина, в которой сидели полицейские, последние несколько дней непрерывно следившие за мисс Синклер.
   "Привет, Берт. Привет, Мак", - поприветствовала их Ли своим бархатистым голоском, прежде чем одарила одной из своих ослепительных улыбок и помахала рукой.
   Эрин была удивлена, когда два взрослых мужчины хором ответили: "Привет, Ли". - И если она не ошибалась, то могла поклясться, что видела их языки, свесившиеся при этом едва ли не до земли.
   Ее присутствия никто не заметил, как будто хозяйка дома вышла одна.
   "Ты знаешь их имена?" - спросила Эрин, когда они, наконец, миновали автомобиль.
   "Да. Я говорила с ними вчера вечером, когда выгуливала Берни. Я посчитала, раз они так много времени проводят, присматривая за мной, лучшее, что я могу сделать - это поговорит с ними". - Ли посмотрела на часы. - "Будем надеяться, их пицца вскоре появиться здесь. Я решила, что мне стоит кормить их также".
   "Ты - необыкновенная женщина, ты знаешь об этом?" - произнесла Эрин, покачав головой.
   "Почему?! Потому что я нормально отношусь к двум парням, делающим свою работу?" - спросила Ли. - "Конечно, я называла их Тупой и еще тупее, но в действительности они вовсе не такие. Ты знаешь, что Берт отправил двух своих детей в университет? А у Мака дома пятилетние тройняшки?"
   "Нет". - Если говорить честно, Эрин даже не знала имен этих полицейских, пока Ли не назвала их. А еще ее удивляло то, что главный администратор и президент крупной компании нашла время поговорить с людьми, приставленными наблюдать за нею.
   "Теперь знаешь. Видишь, никогда не поздно учиться".
   Узкая дорожка, по которой они спустились, привела их к небольшому пляжу. Ли встала на колени и отпустила Берни. "Иди, погуляй, мальчик", - погладила она его по спине, до того, как пес бросился прочь.
   "Ты просто отпустила его и все?"
   "У меня небольшой выбор. Или отпустить его или позволить ему таскать меня по пляжу на чертовом поводке. Если ты не заметила, Берни - большая собака, и ему нравится пляж". - Ли сняла с себя шлепки.
   "Не стоит гулять по пляжу, если ты не чувствуешь песок под ногами", - повторила Эрин слова Ли, произнесенные ею на их первом "свидании".
   "Точно", - улыбнулась Ли. - "Эй, здесь неподалеку есть старый док. Пошли туда. Я уверена, старина Берни нас догонит".
   "Хорошо".
   Следующие несколько минут женщины шли, сохраняя молчание. Эрин прислушивалась к успокаивающему шепоту океана, впервые за день сумев немного расслабиться. Она улыбнулась иронии происходящего. Один и тот же человек, который чертовски раздражал ее весь день, теперь привел ее сюда, чтобы поделиться этой располагающей к релаксации обстановкой.
   Эрин исподтишка бросила взгляд на Ли, которая тоже казалось ушла в свои мысли, в очередной раз обратив внимание на рост своей спутницы.
   "Пенни за твои мысли", - предложила Ли, как только они наконец подошли к доку.
   "Здесь очень хорошо и спокойно", - отозвалась Эрин, присаживаясь рядом с темноволосой женщиной.
   "Я знаю. Именно поэтому я прихожу сюда... даже когда мне не нужно выгуливать собаку". - Ли повернулась к Эрин. - "Но ты не об этом думала. Возможно, мне стоит предложить доллар за твои мысли?" - усмехнулась она.
   "Ну, ты можешь себе это позволить ", - с сарказмом ответила Эрин, но Ли все еще ждала и ей пришлось признаться. - "Ладно. Просто с тех пор как я взялась за этот дело, меня тысячи раз предупреждали, что ты можешь одним щелчком своих пальцев разрушить мою жизнь... или даже изменить очертания моего лица".
   "Ах, да. Всё эти противные слухи обо мне и моем скверном характере. Которые, мне хотелось бы добавить, полностью необоснованны".
   "Правда?" - скептически поинтересовалась Эрин.
   "Да. Видишь ли, люди думают, раз ты слишком громко кричишь или ввязываешься в драки время от времени, у тебя плохой характер. Просто такими уж мы уродились - техасцы. Ядумаю все дело в нашей горячности", - подмигнула Ли. - "Или в этом или в виски".
   "Видишь, об этом я и говорю. Начиная с нашей первой встречи с тобой, ты вела себя... Ну, не знаю, как высокомерная, но приятная и беззаботная стерва с остроумными ответами на все возникающие вопросы. Пока я не видела ни одного намека на ту, другую 'Ли Синклер' ".
   Эрин наблюдала, как с лица Ли стала медленно исчезать улыбка. Ее голубые глаза сузились и очень быстро превратились в холодные ледышки. В этот момент Эрин могла поклясться, что ощутила дуновение прохладного ветерка.
   "Ты действительно этого хочешь?" - спросила Ли угрожающим тоном, пославшим дрожь по спине Эрин. Сердитый взгляд голубых глаз заставил блондинку слегка съёжиться.
   От Ли потребовалась вся ее сдержанность, чтобы не рассмеялась над тем, как быстро ее изменения затронули светловолосую собеседницу. Хорошо знать, что мне еще это по силам, - подумала Ли, продолжая смотреть на Эрин своим "тебе лучше не связываться со мной" взглядом.
   "Ммм... думаю, нет", - промолвила блондинка, почувствовав облегчение, когда темноволосая женщина снова улыбнулась.
   "Я тоже так думаю", - усмехнулась Ли с довольным выражением на лице.
   "Так ты можешь просто быть то одной, то другой?"
   "Иногда. Но эта небольшая демонстрация ничто по сравнению с тем, когда я действительно распаляюсь. Но в эти дни я пытаюсь сдерживаться. Знаешь ли, некоторые люди просто чертовски чувствительны".
   "Понятно", - промолвила Эрин.
   "Я уверена, ты читаешь газеты. Хотя они обычно склонны делать из мухи слона", - пожала плечами Ли. - "По крайней мере, иногда".
   "Да ... но кажется твой кулак встретился с лицом фоторепортера, а еще мне припоминается случай, когда ты напала на одного из своих служащих".
   "Эй, когда я напала на него, он больше не был моим служащим", - вздохнув, возмутилась Ли. Ей было интересно, слышал ли хоть кто-нибудь ее публичное заявление, сделанное ею после того, как СМИ раздули тот инцидент.
   "Учитывая все это, думаю, мне следует считать себя необыкновенно счастливой".
   "Давай посмотрим. По существу ты назвала меня лгуньей, воровкой и продувной задницей. Ты проникла в мой дом без спроса и послала меня к черту", - всякий раз Ли загибала пальцы. - "Забавно ...Я портила чью-то жизнь и за меньшее". - Она наклонила голову в сторону, внимательно изучая Эрин. Вскоре ее взгляд устремился к звездам, обсыпавшимночное небо. - "Должно быть тебе улыбаются парки, мой друг".
   "И в чем причина этого, как ты думаешь?" - спросила Эрин, пытаясь игнорировать тот факт, что даже на смутно освещенном доке, глаза Ли все еще сияли словно сапфиры.
   "Разве ты до сих пор не поняла этого... " - Ли наклонилась и пальцем коснулась кончика носа Эрин. - "По какой-то странной, но неотвратимой причине... ты мне нравишься, Канзас", - ответила она с улыбкой, застенчиво возвращенной ей Эрин.
   Именно в эту минуту зазвонил ее сотовый. "Проклятье", - выругалась Ли, доставая небольшой серебристый телефон и смотря на номер. Как она и подозревала, звонили из компании. - "Я надеюсь, это действительно важно", - сердито ответила она звонившему, поднимаясь на ноги. Очень быстро Ли принялась ругаться и орать в трубку, время от времени неосознанно поправляя рукой свои темные, как ночь волосы.
   Эрин просто сидела и наблюдала. Это было ее первое знакомство с характером мисс Синклер, и она была рада, что не была тем человеком, с кем разговаривала Ли. Бросив взгляд в сторону, она увидела Берни радостно несущегося к ним. Пес остановился у ног своей хозяйки, которая тут же протянула к нему руку и погладила по голове. Все еще разговаривая по телефону, Ли указала ему на Эрин. Берни послушно повернулся к блондинке и лег перед нею.
   Вскоре Ли успокоилась и можно было услышать как она сыплет техническими терминами, которые ее спутница даже не пыталась понять. Хотя Эрин и работала с компьютером,но ее знания были общего характера, связанные с программами, которые она обычно использовала. Она давно поняла, что лучше позвонить в службу поддержки, когда что-тоне так с ее ноутбуком.
* * *
   Телефонный разговор продолжался еще несколько минут, в течении которых Эрин с упоением прислушивалась к успокаивающему техасскому акценту своей новой знакомой. Наконец Ли улыбнулась и, убрав телефон, посмотрела на нее.
   "Извини... проблемы в компании".
   Женщина подошла к тому месту, где сидела Эрин и, опустившись рядом, схватила Берни за морду.
   "Эрин составила тебе компанию, пока я разбиралась с делами?"
   "Скажи мне, ты целуешься своим ртом?" - спросила ее блондинка.
   "Что прости?" - Ли подняла глаза с потрясенным выражением на лице.
   Эрин радостно захихикала. Эй, я поймала ее врасплох. "Я хотела сказать, что любой моряк позавидовал бы словарному запасу, который ты использовала в начале телефонного разговора".
   Если бы не загар Ли мисс Брэдшоу наверняка увидела бы ее румянец.
   "О... иногда требуется крепкое словцо, чтобы до людей быстрее доходило".
   Ли на самом деле так думала, и в этом для нее не было ничего необычного. Своими отборными ругательствами она давала понять любому, кто звонил ей из компании в неурочное время, о своем недовольстве. Правда через несколько секунд она действительно выходила из себя, поскольку обычно человек, который должен был разобраться с возникшей проблемой, куда-то бесследно исчезал. И только после этой процедуры она вникала в суть ситуации и уже спокойно пыталась найти способ ее решения.
   "Это были клиенты из Сингапура, которые жаловались, что наша компания не обеспечила их всей документацией, которую мы обещали им на наш последний модифицированный продукт Maverick 3.0... Это наша версия интернетовского браузера. По-видимому, браузер привел к фатальному сбою во время демонстрационного показа для одних очень важных клиентов... и это их слегка вывело из себя. Оказывается, у них был не полный ее пакет. Они упустили установку обязательного набора шрифтов, которые согласно документации являются дополнительной программой. Поэтому мне пришлось напомнить им об этом и помочь с инсталяцией. Это ставит меня перед необходимостью наметить в ближайшее время встречу с кое-кем из моих людей. Мы не можем выпускать дерьмовую документацию и ожидать, что люди будут в точности следовать ей".
   "И они позвонили тебе с этой проблемой... Просто... разве у тебя нет подчиненных, которые могли бы справиться с этим", - удивилась Эрин, полагая, что Ли, как президента и главного администратора компании, это не вполне касалось.
   "Мне хотелось бы на это надеяться. Но, похоже, они всегда исчезают или загадочно теряют память в ситуациях подобных этой. К тому же парень из Сингапура потребовал личного разговора со мной... Демонстрационный просмотр, который они устроили, для них был великим событием. И его крах едва не стоил им крупной сделки. Они хотели, чтоб я это знала. Парень, занимающийся у них этим, имеет склонность подстраховываться. Но теперь они исправили сбой и запустили демонстрацию заново... Я объяснила их клиентам, что случилось, поэтому все снова в порядке".
   "И ты справилась со всем этим сейчас, по телефону?"
   "Да", - ответила Ли. - "Канзас, чтобы оставаться на плаву в этой индустрии ты должна уметь вести дела в любое время и из любого места".
   "Как тогда, когда ты обсуждала условия контракта и участвовала в велогонке?"
   Ли утвердительно кивнула, застенчиво усмехнувшись. "Да. И ты знаешь... Я бы выиграла ее, если бы идиот, с которым я разговаривала, хоть чуть-чуть был подкован в экономических вопросах. Я три раза сбивалась с курса".
   Эрин вспомнилась фотография Ли на горном велосипеде... с наушниками, присоединенными к сотовому, который болтался на поясе ее велосипедок. Что ты делаешь, Эрин, вспоминаешь каждое увиденное тобой фото этой женщины. Однако вызванный в воображении образ заставил что-то щелкнуть в ее мозгу.
   Ли сразу же заметила произошедшую с ней перемену. "Что-то не так?"
   "Нет ... фактически, все совершенно прекрасно", - ответила Эрин. Странная перемена в ее голосе дала понять Ли, что... блондинка что-то скрывает. Внезапно в зеленых глазах появился загадочный блеск ... который не только заинтриговал, но и одновременно взволновал темноволосую женщину.

0

5

"Именно так ты сделала это", - после непродолжительной паузы произнесла Эрин.
   "Как я сделала что?" - любопытство со смесью замешательства заставило темные брови Ли взметнуться вверх.
   "Умение вести дела в любое время и из любого места", - пробормотала Эрин себе под нос, игнорируя заданный вопрос.
   Ли посмотрела на Берни. "С ней все в порядке?"
   "Конечно, со мной все хорошо. А вот ты можешь быть в неприятности", - улыбнулась Эрин, указывая пальцем на Ли.
   "Канзас, я на самом деле тебя не понимаю, о чем ты говоришь?"
   "Ты действительно звонила по телефону в ночь грабежа".
   "Да", - медленно подтвердила Ли. - "Но мы, кажется, это уже обсудили".
   "Однако твой звонок был вовсе не из кабинета Хэнсли".
   Мм... О... Мне не нравится, куда это идет. "Что ты хочешь этим сказать?"
   "Ты отлично знаешь что. Ты позвонила Хью с сотового".
   "Но разве в отчете не сказано, что звонок был сделан с телефона из кабинета Хэнсли", - возразила Ли.
   "Да. Но, скорее всего, ты просто дублировала номер Хэнсли и присвоила его какому-нибудь сотовому, которым решила воспользоваться. Я знаю, что тебе, как руководителю крупной технологической компании это по силам. А твои отпечатки найденные в его кабинете, говорят лишь о том, что ты бывала там прежде".
   Похоже, я должна женщине еще одну сигару. "Так ты думаешь, я залезла в вентиляционную трубу, украла камень и все это время говорила по сотовому, решая очень важные вопросы?"
   "Да", - подтвердила Эрин.
   "Ты знаешь, мне действительно импонирует твоя уверенность в моих способностях", - с иронией произнесла Ли, складывая руки на груди, - "но твоя теория просто невероятна".
   "Возможно... но я говорю правду. И мы обе знаем это".
   Ли подошла ближе. "А ты можешь доказать это?" - с вызовом спросила она, сверкнув голубыми глазами.
   "Вероятно, нет", - призналась Эрин, просто пожав плечами. - "Я уверена, тот телефон, который ты использовала, уже давно на свалке. Однако все это бросает тень на твое алиби. Теперь встает вопрос, а действительно ли ты была в кабинете Хэнсли. И я полагаю на данный момент этого вполне достаточно".
   "Достаточно? "
   "Да, достаточно, чтобы сказать, что я на шаг ближе к поимке тебя".
   Ли посмотрела на своего пса. "Как ты думаешь, Берни, я должна бояться?"
   Сенбернар встал и посмотрел сначала на Ли, а затем на Эрин. Обе женщины смотрели на пса так, словно на самом деле ожидали от него ответа. Вместо этого Берни просто взял и ушел.
   "Представь себе... Берни не любит дискуссий. Он предпочитает промолчать, чем попусту болтать. Ты не знаешь почему?" - усмехнулась Ли.
   Эрин рассмеялась. "Предполагаю это намек, чтоб мы возвращались", - сказала она.
   "Думаю, да", - согласилась Ли, спускаясь с дока. - "Так ты на шаг ближе к моей поимке?"
   "Да".
   "Скажем, я - вор, и ты действительно поймала меня... что тогда? Я хочу спросить, ты действительно хочешь увидеть, как меня посадят в тюрьму". - Ли очаровательно надулась,глядя на свою собеседницу щенячьими глазами.
   "Я - не служу в полиции, Ли ... Я - страховой следователь. Я просто хочу вернуть рейнский рубин и не хочу, чтобы моей компании пришлось выписывать другой чек, кроме чека с моими комиссионными".
   "Это - все?" - спросила Ли.
   "Официально - да... неофициально - нет", - призналась Эрин.
   "Хорошо, тогда скажи мне, что ты хочешь неофициально?"
   "Тебя".
   Темная бровь моментально взметнулась выше широко распахнутых голубых глаз. Ли остановилась и уперла руки в бока. Ладно, Эрин, это вышло не совсем правильно. Разъяснись... пожалуйста!!!!
   "Послушай... ммм... я хотела не то сказать. Я хотела сказать... "
   "Дааа...", - жестом подбодрила ее Ли, ожидая продолжения. Да... и что же ты на самом деле хотела сказать. Ли, ты действительно хочешь это знать?
   "Я подразумевала, что..." - Эрин прочистила горло и отвела глаза, стараясь не смотреть на удивленное лицо стоявшей перед нею женщины. Выпутывайся поскорее из этого, Брэдшоу. - "мне действительно хочется доказать, что именно ты сделала это. Мне интересно раскрыть все твои трюки, спрятанные за дымом и зеркалами.
   "Ага, теперь я еще и фокусник. Если мне когда-нибудь снова придется писать резюме, ты сделаешь это за меня? Я уверена, твой опус будет намного интересней читать", - подмигнула ей Ли.
   Эрин продолжала говорить, как будто не слышала ее: "Я точно так же как и ты хочу выиграть эту небольшую игру, начатую тобой".
   "Выиграть? Черт, я выигрываю все время", - небрежно произнесла Ли, не скрывая своего высокомерия. - "Но со всей этой игрой я начинаю думать... " - Ли указала на себя, а затем на Эрин, - "что меня интересует только игра".
   В воздухе повисла тишина, поскольку обе женщины уставились друг на друга. Слова не срывались с их губ, и все же многое было сказано. Так много, что ни одна из женщин не смогла расшифровать этого полностью.
   Впервые увидев Эрин Брэдшоу, Ли показалось, что она никогда не видела ее прежде. Но теперь она не была в этом настолько уверена. Сейчас она ощущала дружескую связь сней, и это вызвало небольшую волну приятной дрожи. Она и подумать не могла, что стоявшая перед нею женщина чувствует то же самое.
   Эрин первой отвела глаза, указывая на что-то впереди. "Похоже разносчик пиццы - здесь".
   Ли вернулась к действительности и проследила за пристальным взглядом блондинки. Разносчик пиццы передавал коробку полицейским. "Я рада. Я знаю, что те парни голодные".
   Внезапно Ли повернулась к Эрин. "Эй, Канзас, знаешь ммм.. Сегодня Мэри приготовила лазанью, которой хватит, чтобы накормить целую армию. И я подумала, а почему бы тебене пойти со мной и не пообедать вместе с нами и со стариной Берни?" - предложила Ли, кивая на свой дом. Дожидаясь ответа она поглубже засунула руки в карманы джинсов.
   "Не знаю... " - начала Эрин.
   "Почему нет? Мы обедали прежде. Послушай, я даже обещаю на сей раз не заставлять тебя раздеваться".
   "Тогда к чему беспокоиться", - с сарказмом промолвила Эрин, размышляя над предложением.
   Ли улыбнулась. Я даже не собираюсь касаться этого пикантного момента. "Послушай, Канзас, мы могли бы поесть, поиграть в бильярд, я с удовольствием преподам тебе паруприемчиков, и посмотреть новую серию "Секретных материалов"".
   "Итак, Канзас - мое новое прозвище?" - Эрин еще раньше обратила внимание на имя с которым Ли стала обращаться к ней. Следовало признаться, оно ей нравилось... особенно, когда женщина произносила его со своим техасским акцентом.
   "Да". - Ли даже не заметила, когда начала называть Эрин 'Канзас'. Однако ей это казалось очень подходящим прозвищем для ее новой знакомой.
   "Выходит, я могу называть тебя Техас?"
   Эрин увидела, как темная бровь Ли исчезла под челкой.
   "Умм ... нет". - Поразмышляв над вопросом, темноволосая женщина отрицательно покачала головой, и они обе рассмеялись.
   "Так ты собираешься присоединиться ко мне или нет". - Немного нервничаешь, Ли. Разве нет? Если она откажется отобедать с тобой, это ведь не большое дело, правда?
   "Я все еще пытаюсь выяснить, почему сегодняшний вечер Ли Синклер собирается просидеть у себя дома перед телевизором, а не развлекаться в городе".
   "Поверь мне, я сама предпочла бы что-нибудь другое. Но, начиная с разрыва с Брентом, я пытаюсь не высовываться. Мне действительно не хочется смотреть на свое счастливое лицо на страницах какой-либо из газет, а затем читать заголовок типа ‘Всемирно известная плохая девочка-компьютерщик была там то... в то время, как Брент... ’ остальное можешь дополнить сама".
   "А правда, что никто не получал от него несколько дней известий?" - спросила Эрин. Мало того, что Брент Ландерс не появлялся на съемках фильма, но поговаривали он вообще нигде не появлялся.
   "Нет, я получила от него несколько сообщений или скорее мой автоответчик", - слегка раздраженно ответила Ли. Брент Ландерс определенно не был той темой, которую она хотела обсуждать. - "Эй, но давай не будем говорить об этом. Давай поговорим о том, действительно ли ты собираешься позволить мне провести вечер в полном одиночестве у телевизора". - Все еще беспокоишься, Ли... Что тут происходит?
   Эрин собиралась ответить, когда раздался звонок сотового мисс Синклер.
   "Да, алло".
   "Ли, это - Фред... ты забыла о конференц-связи с Римом, молодая леди?"
   "О, черт... Точно. Это на счет заявки на конфигурацию инфраструктуры, правильно?"
   "Да, но ты опаздываешь уже на двадцать минут, хотя я уверен, что мы не будем возражать, если ты присоединишься к нам", - сказал Фред.
   Ли не составило труда представить его улыбку.
   "Хорошо, я свяжусь с вами вскоре. Ты можешь приостановить там все для меня?"
   "Я делал это в течение двадцати минут, синеглазка... еще несколько минут ничего не решат. Увидимся".
   Ли повесила трубку и посмотрела на Эрин.
   "Похоже, ты будешь довольно занята сегодня вечером".
   "Нет... Я уверена, это не займет много времени. Ты все еще можешь вернуться со мной и попробовать лазанью".
   "Но, Ли, я - враг. Почему ты хочешь..."
   Темноволосая женщина прервала ее, положив ей руку на плечо. "Наша игра в разных командах не подразумевает, что мы должны быть врагами".
   Их снова прервал ее сотовый.
   "Что за черт...". - Женщина взяла трубку. - "Ли на связи".
   Через секунду она была поглощена очередной беседой, которая без сомнения имела отношение к ее компании. Эрин неторопливо повернулась и направилась к своему автомобилю. Очевидно мисс Синклер очень занята. Прежде чем уйти Эрин помахала Берни. Как будто прощаясь за нее, пес ткнулся в ногу своей хозяйки.
   "Так ты уходишь", - окликнула ее Ли, прикрывая рукой телефон. В голосе темноволосой женщины слышалось небольшое разочарование, которое Эрин пыталась не замечать.
   "Не думаю, что у меня есть выбор", - отозвалась блондинка. - "Помимо того мы будем видеться. Я очень близка к тому, чтобы поймать тебя, как ты помнишь".
   Ли лишь усмехнулась, а перед тем как вернуться к телефонному разговору - подмигнула. Эрин наблюдала, как темноволосая женщина и большая собака направились к дому, ине могла избавиться от чувства, что своим отказом наверняка что-то упускала. Идея вернуться в квартиру одной определенно не была привлекательной. На долю секунды, Эрин едва не решилась воспользоваться предложением Ли и остаться на обед, но вместо этого, почему-то повернула в противоположную сторону и направилась к своему автомобилю.
   Часть III
   "Знаешь, если бы кое-кто не разорвал соглашение с Dynamic Associates, нам бы не пришлось здесь просматривать эти глупые предложения", - пожаловался Майкл, бросая очередную заявку на стол. - "Ты хоть понимаешь, сколько сил мой отдел вложил в кампанию о нашем сотрудничестве? О котором, кстати сказать, так и не было объявлено".
   "Думаю, у меня есть кое-какие идеи", - ответила Линдси Уилкинс, вслед за ним бросая документы на блестящую поверхность стола из красного дерева. В компании программного обеспечения Синклер эта, приближавшаяся к сорокалетнему рубежу, женщина руководила финансовым отделом. - "Мои подчиненные все еще подсчитывают потраченные средства". - Линдси слегка опустила очки и посмотрела на Майкла поверх стекол. - "Когда кто-нибудь даст тебе бюджет... вот тогда ты поймешь, что такое неблагодарная работа", - с явной издевкой произнесла эта склонная к полноте женщина с вьющимися огненно-рыжими волосами.
   "Моя работа, дорогая Линдси, состоит в том, чтобы представлять нашу компанию с лучшей стороны", - заявил Майкл, деловито поправив галстук и пригладив волосы. - "А твоя -подсчитывать пенни".
   "Поверь мне, я это знаю. Рядом с такими людьми, как ты, разве я могу забыть об этом".
   "Эй, вы двое... давайте лучше продолжим поиски подходящего партнера для проекта Unity", - попытался вернуть их к прежнему занятию Эрни . Удивляясь, куда могла запропаститься Ли, он в очередной раз посмотрел на часы.
   "Насколько я помню, у нас уже был подходящий партнер, который заслуживал доверия и имел хороший имидж", - неожиданно взбунтовался Майкл.
   "Который, к тому же, уже начал с нами работать... сэкономив нам кучу средств на дополнительных ресурсах", - добавила Линдси. - "Но ты знаешь, кто разорвал сделку. Конечно, у них были проблемы, но у какой компании их нет. А теперь нам снова приходится начинать все с нуля. И где - госпожа президент? Я надеюсь, она не решила снова отправиться в путешествие по миру, в то время как мы - здесь, очищаем после нее беспорядок".
   "Не плохая идея, но думаю, я - пасс", - прозвучал низкий хрипловатый голос с едва различимым техасским акцентом у них за спиной; слишком хорошо знакомый всем присутствующим. Ли зашла в комнату и единственный звук, сопровождавший ее прибытие, был стук закрывшейся двери. Сегодня на ней был темно-серый костюм с шелковой блузкой золотистого цвета. Она решила не закалывать волосы, и теперь прекрасные темные пряди свободно ниспадали на плечи. - "Хотя я слышала, на Фиджи в это время года просто чудесно".
   "Ты - поздно!" - упрекнула ее Линдси, демонстративно посмотрев на свой золотой Ролекс.
   "Зато вовремя", - холодно ответила Ли, невозмутимо встретив неприветливый взгляд женщины.
   Линдси Уилкинс определенно не была ее фанаткой. По крайней мере, последние несколько лет - с тех пор, как ее муж начал подкатываться к голубоглазой красавице, руководившей собственной компанией. По мнению Ли, Линдси следовало сердиться на своего мужа, но та почему-то во всем обвиняла ее. Ходили слухи, что чета Уилкинс была на грани развода.
   Иногда это влияло на рабочие взаимоотношения, которые время от времени становились слишком напряженными. По существу, если бы Линдси не была высоко квалифицированным специалистом, Ли давно бы избавилась от нее, найдя для этого вполне законный повод. Но пока, как и со многим в своей жизни, ей приходилось мириться с руководителем финансового отдела.
   Поздоровавшись со всеми, она села во главе стола.
   "Ну и как дела?" - спросила Ли, положив перед собой портфель и открыв его.
   "Можно сказать никак", - отозвался Майкл. - "Кажется, нет ни единой компании в этой куче заявок, которая подошла бы нам для проекта Unity Console".
   "Интересно". - Ли достала из портфеля дополнительную стопку папок.
   "Не надо... хватит на сегодня", - в один голос взмолились Линдси и Майкл.
   "Да?! А я думаю, вы найдете их интересными". - Не смотря на возражения, Ли сумела одновременно наградить каждого из присутствующих синей папкой.
   Эрни первым открыл свою и быстрым взглядом окинул представленные в ней таблицы и графики. "Что это, Ли?"
   "Рабочие характеристики".
   "Чьи?"
   "После того, как я ... или скорее наша компания разорвала соглашение с Dynamic Associates..."
   "Не стоило исправляться, ты начала правильно", - с насмешкой прервала ее Линдси. - "Это ты разорвала соглашение".
   Ли вздохнула и закатила глаза.
   "Черт побери, Линдси! Заканчивай с этим. В этой жизни кто-нибудь всегда наступает кому-нибудь на ноги... и твои - ничуть не отличаются от остальных. К тому же я думала, что на последнем правлении, мы согласились, что это было лучшим решением".
   "Ты подразумеваешь после того, как ты все решила, а затем, подумав, довела это до нашего сведения?" - огрызнулась рыжеволосая женщина.
   "Пожалуйста, Линдси, я был столь же разочарован, как и ты. Но, как обычно, Ли приняла правильное решение", - вмешался Майкл, лучезарно улыбнувшись своей начальнице. И, как и всегда, не получил от нее ответа, вместо этого удовлетворившись воображаемым порывом холодного воздуха от ледяного взгляда Ли. Естественно Майкл проигнорировал его. - "Я тоже присутствовал на том собрании, как и ты, и все мы действительно согласились с этим. Давайте просто попытаемся выбраться из сложившейся ситуации". - Его попытка впечатлить Ли потерпела неудачу. Она не сомневалась в схожести взглядов Майкла и Линдси. Единственным отличием, когда он позволял себе благосклонно относиться к идеям Ли, было ее присутствие в комнате. И такая поддержка ей определенно была не нужна.
   Но защищая Ли, он ухитрился разозлить Линдси. А это было его любимое занятие. И Ли посчитала, что этого будет достаточно, чтобы умиротворить его. Поэтому она продолжила, как будто ни Линдси, ни Майкл не проронили ни слова.
   "Как я говорила ..." - произнесла она, бросив ледяной взгляд в сторону рыжеволосой женщины, - "после разрыва с Dynamic Associates, у нашей компании осталось два варианта. Или мы найдем другую компанию, у которой есть функциональные возможности, в которых нуждается проект, или мы просто напишем программу сами. Так как я знала, что вы будете заняты просмотром документов о возможных партнерах, я решила взглянуть на другие варианты". - Ли встала из-за стола. - "Я и пара заумных разработчиков взяли последнюю скомпилированную программу на основе наших и Dynamic Associates исследований и выбросили из нее все лишние функциональные возможности. Удивительно, но оказалось, что мы нуждались только в тридцати шести функциях из сотни, которые проработали в DA и только в шестидесяти процентах данных, которые они предварительно загружали при запуске. Как только уменьшился объем, который наши бывшие партнеры так великодушно упаковывали последние несколько недель, мы разработали более облегченную версию Unity Console. Затем мы провели несколько тестов, и хочу вам сказать, я чертовски рада полученным результатам. Взгляните сами".
   Ли наблюдала, как все начали просматривать документы в папках. Эрни первым подал голос: "Будь я проклят! Ты утверждаешь, что время запуска было уменьшено на тридцать три процента, а потребление памяти сократилось на половину?"
   "Да", - с улыбкой ответила Ли, сложив руки перед грудью.
   "И ты смогла получить эти результаты на компьютере с оперативной памятью в 128 МБ и процессором в 300 мегагерц?" - с глупой усмешкой на лице снова спросил Эрни. - "Я впечатлен. Уверен, наши прикладники со мной согласятся".
   "Это - идея, Эрни. У нас здесь люди, которые являются частью технологии: быстрой, подвижной и в целом имеющей отношение к программному обеспечению".
   "Но разве в этом все еще нет части программы Dynamic Associates? Выходит, теперь ты снова хочешь взять их в партнеры?" - приподняв бровь, спросил Майкл.
   "Нет", - решительно заявила Ли. - "Я хочу, чтобы мы сами написали программу, которая бы отражала необходимые функциональные возможности, которые они предложили. Но надеюсь, когда мы сделаем это, она будет намного стабильней и эффективней".
   "И откуда ты намереваешься взять людей, чтобы справиться с этой задачей? Я слышала, ты уже заставила разработчиков плясать под свою дудку, чтобы закончить все в неимоверно сжатые сроки", - с тревогой в голосе спросила руководитель финансового отдела.
   "Отличный вопрос, Линдси. Именно здесь ты и нужна. Тебе предстоит откорректировать бюджет, включив в него наем, по крайней мере, десяти разработчиков, и выделить средства для нового отдела, который они образуют".
   "Прости". - Линдси намеренно упустила папку на пол. - "Ты хочешь, чтобы я переделала бюджет, добавив расходы целого отдела? Мои люди и так много времени работали не покладая рук над тем бюджетом, который у тебя есть сейчас".
   "И?" - небрежно произнесла Ли, посмотрев на окружающих. Давайте же. Но Майкл и Эрни не проронили ни слова.
   "Я хочу сказать, что это не возможно. Слишком поздно. Квартал уже давно начался, чтобы можно было что-то менять".
   "Может и так, но было бы лучше не начинать перечить мне, Линдси", - холодно отрезала Ли. - "Поэтому поработай над цифрами и положи их мне завтра на стол утром". - Она снова посмотрела на Эрни, взгляд которого красноречиво говорил - ‘полегче, Ли’. В эти дни она постоянно контролировала свои отношения с окружающими, следуя советам доктора Дункан и его. - "Ладно, если у нас не будет достаточного количества денег, чтобы развернуться, то мы можем пересмотреть количество новых людей, которых собираемся нанять. Но я не отступлю от идеи формирования нового отдела".
   "Прекрасно", - недовольно промолвила Линдси. Ее это все не слишком то радовало.
   "И, Майкл..."
   "Да, Ли", - подобострастно отозвался он.
   Ли так и хотелось закатить глаза, но она сдержалась. И наверно в миллионный раз, начиная со своей неосмотрительной интрижки с Майклом, она спросила себя, о чем она думала, когда делала это. Просто, Ли, ты никогда не думаешь...
   "Мне нужно, чтобы твой отдел вплотную поработал с Эрни и придумал какую-нибудь демонстрационную программу для нашей новой облегченной версии Unity Console. Такую, которая смогла бы вернуть доверие к нашим уже подписанным контрактам и, надеюсь, помогла заключить новые".
   "Конечно... я сам займусь этим".
   "О, Эрни, мне понравилось твое мнение по поводу новых специалистов, которых мы собираемся нанять. Меня бы не удивило, если бы несколько программных инженеров из Dynamic Associates решили дезертировать с корабля. Нам будет нужен руководитель для них. И на этот раз, я хочу, чтобы ответ на пейджер был для него превыше игры в гольф".
   Эрни кивнул, соглашаясь.
   "Мне также придется переговорить с нашими юристами, поскольку мы собираемся писать нашу программу, руководствуясь функциональными возможностями предложенными Dynamic Associates. Нам стоит прикрыть наши задницы, если вдруг их люди начнут скулить о патентах и авторских правах".
   "Прекрасная идея, Ли", - поддержал ее Эрни.
   "И еще. Эрни, объясни Майклу и Линдси, что окончательный выбор - за тобой. Иногда я забываю, что они не технари, как мы". - Ли проигнорировала раздраженное выражение лица Линдси. - "А сейчас простите меня... Я должна позвонить". - Темноволосая женщина достала сотовый и отошла к окну.
* * *
   Эрин с Макнейлом сидели в маленькой комнате для допросов и слушали, как разоряется Минтон. Кажется, кто-то проинформировал его о незаконном обыске c изъятием поддельного камня, проведенном на днях в доме Ли Синклер.
   Едва только Эрин увидела сердитого окружного прокурора, входящего в полицейский участок, как тут же попыталась незаметно исчезнуть. Но ей помешал Макнейл. Детектив довольно быстро нашел ее и настоял, чтобы она осталась. Мотивируя это своим нежеланием жариться на раскаленной сковороде в полном одиночестве.
   "О чем, черт возьми, вы думали?" - не сдерживая праведного гнева, вопил на двух сидящих перед ним человек Минтон. - "Вы хоть представляете, какой судебный процесс можно начать против всех нас? Мне придется возбудить против вас дело".
   "Прекрасно... тогда может быть я смогу, наконец, начать жить", - пробубнил себе под нос Макнейл.
   "Против нас? Но я не работаю на окружного прокурора или полицейское управление Майами", - попыталась отшутиться Эрин.
   "Знаете, мисс Брэдшоу, вы правы, но я уверен, что ваш руководитель не будет слишком рад, узнав о ваших преступных деяниях", - натянуто улыбнулся Минтон, не находя в ситуации ничего смешного. - "Собственно говоря, мне стоит арестовать вас прямо сейчас, чтобы вы не смогли выкинуть что-нибудь еще. С тех пор, как вы появились здесь, вы плохо влияете на окружающих".
   "Что?! Да если бы не я... у вас даже не было бы подозреваемого", - выплеснула скопившееся раздражение Эрин. - "Не принимайте на свой счет, Макнейл", - добавила она.
   "И не думал", - небрежно ответил тот, вздымая руки кверху.
   "Возможно, у нас не было бы подозреваемого, но мы бы и не были, по уши, в судебных разбирательствах".
   Эрин расстроено вздохнула и встала из-за стола. "Слушайте, разве вы еще не поняли, что мисс Синклер не собирается возбуждать против нас дело? Она прекрасно знала, что мы проберемся к ней в дом, поэтому и спрятала там поддельный рубин, пытаясь выставить нас идиотами. Мы наставили жучков в ее доме, и что она сделала?... Разместила их так, чтобы мы ничего не слышали, кроме долбанного Вилли Нельсона. Какого черта ей начинать судебный процесс и прекращать все это? Разве вы не видите, что она развлекается?"
   Макнейл сложил руки перед грудью и ухмыльнулся. Минтон открыл было рот для очередного, без сомнения, едкого замечания, когда звонок сотового Эрин спас ее от этого. Однако в этот момент разгневанной блондинке не очень-то хотелось с кем-либо разговаривать, и это ясно слышалось в ее голосе, ответившем по телефону:
   "Эрин Брэдшоу".
   "Стоп, Канзас... У тебя все хорошо?"
   "Ли?" - спросила Эрин, прекрасно сознавая, с кем говорит. В мире было не слишком много людей, голос которых можно было спутать с мисс Синклер. Краем глаза она увидела, как Макнейл и Минтон моментально насторожились при упоминании имени Ли, а затем обменялись друг с другом удивленными взглядами.
   "Да, собственной персоной".
   "Твои уши должно быть горят, поскольку я только что говорила о тебе".
   "Правда?" - Эрин не нужно было видеть собеседницу, чтобы понять, что она усмехается. Надо сказать, в эти дни ей становилось все легче вызывать в воображении образ темноволосой женщины, руководившей крупной компанией. - "Говорила обо мне или жаловалась на меня?"
   "И то и другое фактически", - призналась Эрин.
   "Да, кажется, в эти дни все этим только и занимаются".
   Макнейл коснулся руки Эрин.
   "Чего она хочет?" - как можно тише спросил он.
   Но прежде, чем молодая женщина смогла задать вопрос, Ли сама ответила на него.
   "Я звоню, поскольку сегодняшний день был чертовски напряженным для меня, со всеми этими встречами и разговорами... и мне действительно нужно расслабиться". - В воздухе повисла пауза. Эрин ждала, не говоря ни слова. И по какой-то необъяснимой причине ее действительно крайне раздражало присутствие в комнате двух мужчин, жадно прислушивающихся к их беседе. - "Так как вы все равно пошлете кого-нибудь наблюдать за мной, а затем будете ждать от них сообщений... Я подумала, а что если..." - Очередная пауза. - "Я подумала, а не захочешь ли ты присоединиться ко мне и провести какое-то время со мной этим вечером".
   "Ты хочешь прогуляться?" - выпалила Эрин, прежде чем вспомнила о мужских глазах, с интересом наблюдавших за нею.
   Ли захихикала в трубку. "Почему бы нет, Канзас? Ты же не собираешься отказать мне снова. К твоему сведению, после того как ты вчера покинула нас, Берни выплакал все глаза. Так что за тобой должок. Ты понятия не имеешь, как трудно заснуть, когда огромная собака рыдает возле твоей кровати. Мне сложно сосчитать, сколько раз я пыталась успокоить его, внушая, что он не был причиной, по которой ты покинула нас. Но знаешь, чертову собаку так и не удалось убедить. Поэтому пришлось вылить бутылку джина ему в чашку, чтобы он, наконец, успокоился и замолчал. Как ты думаешь, у собак бывает похмелье? Поскольку, если это так, то старине Берни потребуется чашка крепкого кофе... Быть может мне стоит позвонить Мэри и попросить ее позаботиться о нем?"
   От шуточек Ли на глазах у Эрин выступили слезы. Она еле сдерживалась от смеха. Закрыв глаза, она попыталась взять себя в руки, но когда открыла их снова... то наткнулась на двух совершенно серьезных мужчин, с любопытством пялящихся на нее.
   Эрин быстро стерла улыбку с лица. "Интересная история, но я не думаю, что это хорошая идея".
   "А что, если я скажу, что не приму "нет" в качестве ответа?" - парировала Ли.
   "Полагаю, тогда придется ответить "Возможно".
   Из трубки раздался тяжелый вздох. "Давай же, Канзас, ты заставляешь меня слишком долго тебя уговаривать. Я то думала это ты следишь за мной, а не я. У тебя что, неотложное свидание?" - с неприкрытым лукавством спросила Ли. Эрин представила, как изогнулись темные брови собеседницы, ожидая ответа.
   "Нет", - произнесла она.
   "Ладно... я не собираюсь упрашивать, поскольку мы, техасцы, никогда этого не делаем. Но я сделаю другое. Я назову тебе три причины, по которым ты должна пойти со мной, и если ты не согласишься с любой из них,... я от тебя отстану".
   "Я слушаю", - заколебавшись, произнесла Эрин.
   "Отлично.... Первая - ты не планировала на сегодня ничего другого, вторая - я - чертовски хорошая компания, и третья..." - В воздухе повисла очередная пауза. Эрин не знала,сколько еще таких пауз она сможет выдержать. - "Ты знаешь, что ты хочешь пойти", - неторопливо, с легким вызовом в голосе произнесла Ли.
   Она раскусила тебя, Брэдшоу, - услышала Эрин свой внутренний голос. Хотя она не хотела признаваться в этом, но ей действительно хотелось пойти. Она бы сразу же согласилась, если бы двое мужчин, находящихся вместе с ней в комнате, не прислушивались к каждому слову, срывавшемуся с ее губ. Эрин не могла объяснить своих чувств... Возможно, что-то подобное она испытывала, учась в средней школе, когда самая популярная девочка в классе вдруг приглашала ее посидеть за своим столиком во время ланча ... или звала к себе домой после уроков. Хотя и это было не совсем верно... к этому также примешивалисьчувства, которые ей помнились по более поздним годам, но прежде чем Эрин смогла все осмыслить, она снова услышала голос Ли у себя в голове: Ты знаешь, что ты хочешь пойти.
   "В какое время?" - В качестве ответа предложила Эрин.
   "Прекрасно". - Было очевидно, что Ли довольна. - "Встретимся сегодня в Логове Льва в девять вечера... и Канзас..."
   "Да".
   "Надень что-нибудь сексуальное... И помни, кожа - всегда хороший выбор".
   "Ч... что?" - запнулась Эрин, надеясь, что Макнейл и Минтон не могут видеть ее в один миг покрывшееся ярким румянцем лицо.
   До нее донесся заливистый смех Ли. "Ты слышала меня. И передай детективу Макнейлу привет от меня. Увидимся вечером". - На этом Ли оборвала связь. Эрин отвела трубку отуха и бессмысленно уставилась на нее. Надень что-нибудь сексуальное.... Зачем это? - спросила себя Эрин. - Она просто пытается смутить меня, как с тем раздеванием прошлой ночью. Хорошо хоть никто не слышит моих мыслей... иначе они могли бы истолковать эту ситуацию совсем по другому.
   "Вы не хотите ничего нам сказать, мисс Брэдшоу?" - нехорошо прищурив глаза, рявкнул Минтон, вернув тем самым внимание Эрин к себе и Макнейлу.
   Молодая женщина спрятала телефон. "Вам - ничего, но Макнейлу... Ли Синклер передает привет".
   "Как мило с ее стороны", - приторно нежно проворковал детектив, прежде чем нахмурился и удивленно приподнял брови. - "Но это не единственная причина, по которой она позвонила".
   "Она хочет увидеться со мной". - Пожала плечами Эрин, зная, что эти двое не отстанут от нее со своими расспросами.
   "Вот это-то я понял", - почесал затылок Макнейл. - "А вообще, я не понимаю эту женщину. Она поручает адвокату завалить наш отдел, таким количеством юридического дерьма, из-за которого я даже не могу взять у нее официальные показания. А сама звонит тебе?"
   "Я не работаю в полиции, Макнейл", - пояснила Эрин, отлично зная, что за всем этим скрывались другие причины. О некоторых она имела представление, а некоторые все еще пыталась понять. Большинством из которых ей не хотелось бы делиться в данной ситуации.
   "Но ведь она знает, что ты считаешь ее виновной. Ну и что происходит?"
   "Совершенно верно, мисс Брэдшоу, что же происходит?" - подключился Минтон. - "Если я не ошибаюсь, вы с ней несколько раз разговаривали, обедали и даже побывали у нее дома. А теперь она хочет с вами прогуляться... Если вы собираетесь стать ее лучшей подругой, то какого черта вы подсовываете ее нам в качестве главного подозреваемого в этом деле?"
   "Поскольку она - виновна!" - защищаясь, ответила Эрин. - "И я - не ее лучшая подруга".
   Правда была в том, что Эрин сама не знала кто она для Ли Синклер. Не враг ... не друг ... не строгий следователь ... и не хорошая знакомая... кто же она для нее?
   Я лишь уверена в том, что с момента, когда я встретила эту женщину, все стало более.... Собственные вопросы роились в голове Эрин, мешая найти ответ, которого ждали от нее Макнейл и Минтон.
   "Послушайте, вместо того, чтобы анализировать мои взаимоотношения с Ли Синклер, почему бы вам не увидеть преимущества в нашем общении. Она не хочет разговаривать с полицейскими Майами, но зато хочет поговорить со мной. Разве вы не видите, как мы можем использовать это в своих интересах?"
   Мужчины обменялись взглядами, после чего первым выступил Макнейл: "Знаешь, Минтон, она действительно права. Кажется, эта женщина действительно по каким-то причинамлюбит ее. Думаю, нам следует дать ей еще несколько дней".
   "Не знаю". - Минтон встал из-за стола, приглаживая свои редкие темные волосы.
   "Почему?" - поинтересовалась Эрин, подойдя немного ближе. - "Пришло время надавить на нее. Пока я буду рядом с ней, люди Макнейла все еще будет присматривать за ней и одновременно с этим кто-нибудь может взяться за поиски того, кто изготовил этот поддельный рубин. Десантос сказал, что это была поразительно точная копия. Возможно, она была настолько хороша, потому что кто-то имел оригинал перед собой. А если мы найдем того, кто сделал этот рубин то тогда, возможно, мы сможем найти связь с Ли Синклер". - Если конечно женщина ко всему еще и не специалист по изготовлению дешевых ювелирных изделий,... что не удивило бы меня.
   Однако Минтон не собирался уступать, и Эрин испробовала другую тактику. "Или вы можете выгнать меня из расследования, как первоначально предложили, и остаться ни с чем.
   Ли Синклер без особых усилий выскользнет из ваших рук, и вы опять окажетесь у начальной черты: до того как я пришла и испортила все здесь своим пагубным влиянием". - Эрин на секунду задумалась, постучав себя пальцем по подбородку. - "Правда, это будет означать отсутствие подозреваемых и зацепок, в каком направлении двигаться. И, вконечном счете, приведет к отсутствию информации, которую можно будет сообщить музею и голодной прессе". - Наконец Минтон уловил намек, поскольку Эрин увидела следы паники на его лице. - "Ну, а я, со своей стороны, продолжу следовать... правильным курсом. И когда я поймаю ее и получу официальное признание, то перед своим уходом обращу внимание на ваш офис и этот отдел, которые не захотели работать одной командой и повели себя крайне недружелюбно. И когда обычный страховой следователь из Канзаса обставит вас, вам останется только нянчиться со своим оскорбленным эго по этому поводу". - Эрин решительно скрестила руки перед грудью. - "Так, что будем делать, мальчики?"
   Макнейл улыбнулся. "Что ж, Эрин Брэдшоу, я отдаю вам свой голос. Давайте продолжим расследование вместе. Мы определенно должны воспользоваться интересом, который проявляет к вам Ли Синклер". - Услышав слово "воспользоваться", Эрин почему-то почувствовала себя неловко. Ты ей не друг, и она - не невинна, так что просто воспользуйся всеми возможностями, чтобы завершить это дело. К тому же, быть может она сама использует тебя, выказывая к тебе интерес и удерживая тебя поблизости, чтобы таким образом присматривать за расследованием. Но что-то подсказывает мне, что это не так. Эрин мысленно покачала головой и посмотрела на Минтона, ожидая ответа.
   "Какого черта?! Все равно мы уже по уши в дерьме... какая разница, если его будет чуть больше. Продолжайте, мисс Брэдшоу, но должен предупредить вас, - если что-то выйдетиз-под контроля, полиция и офис окружного прокурора будут действовать так, словно не знают вас".
* * *
   После телефонного разговора с Эрин Брэдшоу, Ли прислонилась к стене, и долгое время стояла, всматриваясь в великолепный вид за окном. Однако красота пейзажа была потеряна для нее: мысли все еще крутились вокруг одной миниатюрной блондинки, встреча с которой была намечена сегодня на вечер. Покусывая нижнюю губу, Ли пыталась разобраться в своих чувствах. Что конкретно происходит между тобой и страховым агентом, занимающимся розыском пропавших предметов искусства? Ли, она хочет упрятать тебя за решетку, а ты берешь и приглашаешь ее развлечься. Да, она заинтриговала тебя своими способностями, поскольку выяснила, что именно ты украла рейнский рубин, но,похоже, за всем этим стоит что-то большее. Конечно, она умна, забавна, смела и чертовски очаровательна... Эй, откуда прибыла та последняя мысль....
   "Должно быть это был очень важный телефонный звонок. Могу я спросить, о чем шла речь?" - поинтересовался Майкл из-за ее плеча.
   "Это был деловой звонок, который тебя не касается", - ответила Ли, повернувшись к нему лицом. - "Давай так, и оставим это".
   Майкл улыбнулся, отчего на его щеках образовались две симпатичные ямочки. Бесспорно, он был красивым мужчиной. - "Мне следует ревновать?"
   Ли бросила раздраженный взгляд на остальных членов их небольшой группы, надеясь, что они не слышали его. Линдси и Эрни были поглощены разговором об экономических показателях и голубые глаза Ли снова вернулись к Майклу.
   "Мне все равно, что ты чувствуешь", - спокойно заявила она.
   "Мне жаль это слышать, Ли, поскольку твои чувства очень важны для меня". - Майкл нахмурился. - "Это ведь не Брент Ландерс? Только не говори мне, что ты вернулась к этому болвану!"
   "Я не собираюсь отвечать на это". - Низкий голос, которым были сказаны последние слова, был достаточно холоден, чтобы почувствовать в нем угрозу. Майкл изучал строгоевыражение лица Ли около минуты, пока его глаза немного не сузились, как будто он, наконец, что-то понял.
   "Нет, это - не Брент. Это - кто-то еще ... кто-то новый". - Он подошел ближе. - "Ты повстречала кого-то еще". - В его голосе слышалась ревность.
   Ли могла бы ничего не скрывать и объяснить прямо на месте, что этот вечер собиралась провести с другом... подругой. Но в последний раз, когда она смотрела в зеркало то, видела там взрослую женщину, которая не должна никому ничего объяснять. Это особенно касалось отвергнутых любовников, которые явно не знали пределов дозволенного. Если Майкл хотел поразмышлять о ее интимной жизни, он мог это сделать, но только пусть удовольствуется своими предположениями. Поэтому, если он ждал ответа, то напрасно.
   Не говоря ни слова, Ли просто обошла его и направилась к столу.
   "Давайте вернемся к работе, я не хочу просидеть здесь весь день".
   Эрин стояла перед шкафом и пыталась определить, в чем ей пойти на встречу. Повернув голову и бросив взгляд на кровать, она слегка поморщилась от высокой кучи отброшенной одежды, лежавшей на ней. Ну почему, каждый раз, когда ты собираешься встретиться с этой женщиной, ты ведешь себя так, будто ничего не смыслишь в нарядах? Эрин расстроено провела руками по своим коротко-стриженым волосам и упала спиной на кровать, отчего половина одежды упала на пол.
   Она повернулась на живот и бросила взгляд на часы, которые показывали 19:30. У нее оставалось не так то много времени. Слегка приподнявшись, она снова посмотрела на шкаф. В ее голове все еще звучали слова Ли: Надень что-нибудь сексуальное. Эта фраза постоянно крутилась у нее в мозгу, с тех пор как темноволосая женщина промурлыкала ее ей в телефонную трубку. И по какой-то странной причине Эрин не хотелось разочаровывать голубоглазую красавицу
   Дать согласие носить кожаную одежду в Майами, было странной идеей. Но казалось, этой зимой январь выдался достаточно холодным.
   Эрин спрятала лицо в подушку, думая о том, насколько смешно она себя вела. Это дело ничем не отличалось от ее прошлых расследований. Верно, она согласилась участвовать в небольшой "игре" с Ли, но это все еще не освобождало ее от профессиональных обязанностей. Итак, другими словами, какого черта, Эрин, ты волнуешься, как будешь выглядеть сегодня вечером - сексуально или нет, - ты просто должна найти тот проклятый рубин.
   Эрин села на кровати и снова уставилась на шкаф. И в ту же секунду увидела их - висящих в самом углу. Она встала и подошла ближе.
   Держа перед собой коричневые кожаные штаны, она слегка скривилась. Эрин купила их год назад, главным образом из-за настойчивости Ванессы, которая убедила ее, что наней они выглядят великолепно.
   "К тому же, они кожаные", - оповестила она пустую комнату, прежде чем повернулась к стойке с обувью. Пробежавшись пальцами по многочисленным коробкам, молодая женщина остановилась на той, в которой лежала пара коричневых туфель.
   "А теперь, Эрин, тебе нужна рубашка..." - Она снова посмотрела на кучу одежды, которая теперь покрывала не только кровать, но и пол.
        Не желая приводить свою спальню в еще больший беспорядок, Эрин попыталась найти что-нибудь подходящее, стараясь ничего не раскидывать. После нескольких минут поисков, она нашла футболку, с написанными на груди коричневыми японскими иероглифами.
   "Думаю, это может сработать". - На этом Эрин отправилась в душ.
   Немного позже она появилась из ванны с высушенными феном волосами. Быстро одевшись, она подошла к большому зеркалу и с любопытством осмотрела себя, оценивая свою внешность.
   "Не так уж плохо", - сказала она своему отражению с небольшой улыбкой, появившейся на лице. Штаны сидели отлично, словно вторая кожа... соблазнительно подчеркивая рельефные кривые бедер и задницы. Туфли добавили ей недостающую высоту, а слегка обтягивающая футболка, едва доходившая до пупка, удачно заканчивала общий ансамбль. - "Да, Брэдшоу, очень даже не плохо".
* * *
   "Удачи со входом", - пожелал ей на прощанье таксист, правда, по мнению Эрин с большим пессимизмом в голосе.
   Бросив ему достаточно денег, чтобы покрыть плату за проезд и чаевые, она повернулась к зданию и сразу же нахмурилась, увидев очередь огибающую его. Одно из двух: илиу Ли здесь имеется какой-нибудь блат... или нам придется простоять здесь всю ночь. Зеленые глаза внимательно осмотрели толпу, с большим разочарованием отмечая отсутствие в ней одной высокой темноволосой женщины. Эрин посмотрела на часы: стрелки показывали чуть больше девяти.
   Она сложила руки перед грудью и посмотрела на здание, которое определенно не было похоже ни на один из тех клубов, по которым таскала ее Ванесса, когда она была в Нью-Йорке. Огромная неоновая надпись "Логово Льва", сверкала так ярко, что, казалось, в любой момент может перегореть.
   Эрин снова осмотрела толпу, внутренне молясь, чтобы ее одеяние не слишком выделялось на общем фоне. Но, судя по всему, ей не стоило волноваться по этому поводу.
   "Эй, ты!" - услышала она окрик. Обернувшись, она обнаружила у двери высокого темноволосого парня, который махал ей.
   Эрин посмотрела вокруг, чтобы убедиться, что он действительно обращается к ней.
   "Да... я с тобой говорю, блондиночка!" - прокричал он снова, жестом показывая, чтобы она подошла к нему.
   Интересно, - подумала Эрин, направляясь к двери. По пути ее сопровождал возмущенный ропот и едкие замечания о попытках "всяких там" проскочить без очереди.
   Парень, позвавший ее, был одет в обычные джинсы и черную футболку, и имел такое количество серег в ушах, что она просто не смогла бы их сосчитать. Судя по накачанной мускулатуре, Эрин предположила, что он - клубный вышибала. К тому же он определенно мог запугать кого угодно своими серыми глазами и выпуклыми бицепсами.
   Похоже у Ли здесь все же есть кое-какой блат. Конечно есть, глупая... Люди подобные Ли Синклер не ждут в очередях... несомненно они их обходят.
   "Мне приказано лично препроводить тебя внутрь", - произнес незнакомец, открывая дверь клуба и приглашая ее внутрь. Эрин вошла первой, он - следом. Оказавшись внутри, она слегка вздрогнула, когда оглушительно громкая музыка вдруг ударила по ушам.
   Мелодия была знакома и, похоже, исполнялась в живую. Но Эрин серьезно сомневалась в том, что Шания Твейн будет петь I Feel Like a Woman{7}в месте подобном этому. Кроме того, у исполнительницы был более хриплый голос, чем у Шании.
   Эрин попыталась взглянуть на сцену, но зал был слишком переполнен. Рассмотреть что-либо дальше двух шагов перед собой, было практически невозможно. Если начальник пожарной охраны и установил разрешенный предел численности для этого места, то они намного превысили его. Эта теория еще больше подтвердилась, когда какой-то парень врезался в Эрин и едва не свалил ее с ног.
   Придя в себя после неожиданного столкновения, она увидела, что ее провожатый держит неуклюжего малого за отвороты пиджака. "Эй, приятель, смотри, куда прешь. Лучше попроси прощения у прекрасной леди".
   Парень пробормотал извинение, а затем унесся прочь, моментально исчезнув в море людей.
   "Спасибо", - поблагодарила Эрин, снимая с себя жакет.
   "Нет проблем... мне приказано присмотреть за тобой. Иногда здесь просто настоящее сумасшествие, если ты понимаешь, о чем я говорю". - От Эрин не укрылся благодарный взгляд, которым он одарил ее, после того как она сняла жакет.
   "Я понимаю".
   "Меня зовут Майк".
   "А меня - Эрин".
   Майк ухмыльнулся. "Да, Блю попросила меня найти одну блондинистую цыпочку, которая, похоже, умеет вскружить голову... и это - ты, дорогая".
   "Блю?"
   Майк посмотрел на Эрин так, будто не мог поверить в то, что она не знает кто такая Блю.
   "Блю... - длинноногая голубоглазая богиня, из-за которой я оставил бы жену и детей, если бы она только подмигнула мне". - Поняв, что блондинка все еще не понимает его, Майк указал в другой конец зала. - "Это - Блю".
   Как будто по мановению руки, толпа вдруг распалась... и Эрин сумела увидеть сцену. На ней выступала женщина, пение которой она услышала, как только вошла в шумный клуб. Эрин оторопело уставилась на нее. Это была высокая женщина, в обтягивающих кожаных штанах с коротким топом на бретелях, позволявшим рассмотреть ее гладкий мускулистый живот и руки. Длинные, темные, как смоль пряди свободно падали на плечи.
   Это не может.... Эта женщина не может быть.... Но прежде чем Эрин смогла закончить свою мысль, певица на сцене откинула голову назад, давая возможность рассмотреть свое лицо. Голубые глаза блестели, как два сапфира, а на загорелом лице играла дерзкая улыбка. Ее хриплый, сексуальный голос брал за живое, не оставляя никого равнодушным. О да... это - она.
   "Так Блю - это Ли Синклер", - успела ошеломленно произнести она, прежде чем отвисла ее челюсть.
   "Да... Кто бы мог подумать, что заядлый компьютерщик может быть настолько горяч", - произнес Майк, поворачиваясь к двери. - "Ладно, наслаждайся... А я должен вернуться к двери". - На этом он оставил Эрин стоять среди толпы и смотреть на Ли с открытым ртом.
   Потрясение медленно сменилось восхищением. Давай же, Эрин, ты не должна быть такой удивленной. Она вероятно хороша в чем угодно. Молодая женщина хотела рассмеятьсянад собственной шуткой, но возросший гул толпы, начавшей подпевать Ли, отвлек ее.
   "О-О-О!!!!!"
   Эрин никогда не видела, чтобы так много мужчин, да еще с таким энтузиазмом, пели песню о том, как это чувствовать себя женщиной. Ли обольстительно задвигала бедрами под музыку и стала пританцовывать, как настоящая эстрадная звезда на сцене. Спустя несколько минут Эрин тоже присоединилась к всеобщему пению, выстукивая мотив ногой. Она действительно великолепна, - подумала блондинка, наблюдая, как темноволосая исполнительница закончила выступление очень высоким пинком ноги, вместе с последними аккордами песни.
   Когда Ли поклонилась и спустилась со сцены, аплодисменты были оглушительные. Происходящее чем-то напоминало рок концерт. Люди, главным образом мужчины, ринулись к ней и Ли щедро дарила им улыбки, пока не встретилась глазами с Эрин. В этот момент гитарист на сцене ударил по струнам, и музыканты заиграли новую песню. Ли усмехнулась и направилась к Эрин.
   "Я начала думать, что ты обманула меня", - положив руку на плечо блондинке, сказала она. Обвинение, произнесенное хрипловатым голосом, еще не отошедшей от выступленияЛи, было плохо слышно за общим шумом. Но прикосновение к руке говорило без слов.
   Заметив блондинку в толпе, Ли вдруг поняла, что слишком счастлива видеть ее. Фактически, когда стрелки перевалили за девять... она стала нервничать. А это была одна из вещей не присущих ей.
   "Так ты еще и поешь", - стараясь перекричать музыку, произнесла Эрин.
   Ли шагнула вперед и прошептала ей на ухо: "У меня много талантов".
   Странные чувства охватили Эрин. Она вдруг ощутила жар исходивший от Ли и моментально опьянела от слишком знакомого аромата духов.
   Улыбнувшись, темноволосая женщина слегка отстранилась. Если она не ошибалась, блондинка покраснела. "И мне действительно нравится твой наряд... я вижу, ты последовала моему совету". - Ли с явным одобрением осмотрела молодую женщину с головы до ног.
   "Я вижу, ты и сама последовала своему совету", - ответила Эрин, намекая на одеяние Ли, обтягивающее ее словно вторая кожа. Узкие, черные кожаные штаны с заниженной талией... определенно выполняли возложенную на них задачу.
   "Я же не могу быть лицемеркой, как, по-твоему?" - подмигнув, спросила Ли. А в следующую секунду она схватила Эрин за руку и потащила за собой. - "Пошли, Канзас, найдем местечко, где можно присесть".
   И, прежде чем молодая женщина смогла что-либо ответить, потянула ее через беснующуюся толпу. Пока они продвигались вперед, множество людей останавливалось, чтобы прокричать имя Ли или вернее Блю. Эрин решила расспросить темноволосую женщину об этом позже. Несколько раз по пути, она теряла руку своей провожатой из-за постоянного столкновения с людьми, но в последний раз, когда такое произошло, Ли остановилась и, взяв Эрин за руку, переплела с нею пальцы.
   "А теперь держись крепче... Я не хочу потерять тебя", - снова прошептала она на ухо своей спутнице, чтобы удостовериться, что ее услышали, и не пропустить ответного взгляда блондинки.
* * *
   "Интересный выбор ... " - с легким сарказмом произнесла Эрин, оглядывая шумный бар.
   Ли ответила кривой усмешкой. "Я знаю ... великолепный, не правда ли? Когда-то, когда я еще училась в университете, я здесь работала барменшей, а заодно пела". - Женщина поймала удивленный взгляд на лице своей собеседницы. - "Эй, Канзас, я не родилась богатой..."
   "Да, я слышала. Кажется, было время, когда кроме имени у тебя была разве что улыбка за миллион долларов", - предположила Эрин.
   Лучезарно улыбнувшись одной из своих самых великолепных улыбок, Ли шутливо нахмурила брови. "Ты думаешь, она стоит всего миллион? Раньше мне предлагали больше".
   "Должно быть все дело в инфляции", - поддразнивая, заявила Эрин, получив в ответ красиво изогнутую черную бровь и ухмылку.
   "Но, не смотря на это... ты получила меня за приличную цену на прошлой неделе. Аж за 50 000$".
   Сделка стоила этого, - подумала Эрин. Одна улыбка стоила миллион, а уж за тело Ли любая женщина с радостью отдала бы свою правую руку, не говоря о глазах, которые былипросто бесценны. "О, как я могу забыть?! Я только-только оплатила счет".

0

6

"Я бы поговорила с тобой бесплатно, ты же знаешь", - сказала Ли, беря крендель с солью и отправляя его в рот. Это было правдой, однако ночь аукциона была ярко выжжена в ее памяти, как один из самых странных и приятных моментов в жизни.
   "Но не с полицией?" - спросила Эрин, вспоминая более ранние жалобы Макнейла.
   "Разговоры с полицией идут по очень высокой цене", - с некоторой серьезностью в голосе произнесла Ли. Да и тратят мое время...
   "Опасаешься потерять свободу? Только не говори мне, что могущественная Ли Синклер боится".
   "Полицейского управления Майами? О... пожалуйста". - Ли указала на Эрин. - "Тебя с другой стороны... Вот в этом я не совсем уверена".
   "Ты хочешь сказать, что я пугаю тебя?"
   "Я бы не сказала, что пугаешь, но..." - Ли слегка прикусила нижнюю губу. - "Ведь это ты все начала".
   "Неправда", - возразила Эрин. - "Думаю, это ты все начала, когда украла рубин".
   "Стоп ... это не было доказано".
   "Пока, нет... но я исправлю это".
   "Канзас, мне действительно нравятся твои намеренья. Поэтому я и должна присматривать за тобой", - игриво подмигнула Ли, указывая пальцем на Эрин.
   "Так вот чем ты занимаешься сегодня?! Следишь за мной?" - После своего комментария Эрин заметила, что голубые глаза стали изучать ее еще с большим интересом. Не плохаяпара глаз для наблюдения...
   Слова Эрин заставили Ли задуматься.
   Хороший вопрос... Что для тебя этот вечер, Ли?
   Я просто хочу повеселиться и расслабиться.
   Поэтому ты и захватила с собой ту самую женщину, которая хочет уличить тебя в преступлении... Даааа, Ли, это звучит очень расслабляюще... Лучше придумай другую причину.
   Давай посмотрим... может быть, все дело в том, что я хотела ее увидеть?
   Прямое попадание!!!!
   "Сегодня, Канзас, ... я просто хотела потусоваться и повеселиться".
   Можешь подать на меня в суд... Я решила остановиться на первом... более безопасном ответе.
   "И ты решила прихватить меня с собой?"
   "Я подумала, что должна дать тебе шанс узнать другую, спрятанную от посторонних глаз, личную жизнь Ли Синклер. Ты хоть знаешь, сколько людей убило бы тебя, чтобы занять твое место прямо сейчас?" - Ли понимала, что ее утверждение прозвучало довольно высокомерно, но, в конце концов, это была правда. Ее фотографии были на первых страницах достаточно многих газет, чтобы доказать это.
   "Повезло мне", - пробормотала Эрин, рассматривая место, в котором оказалась. - "Я совсем не так представляла себе сегодняшний вечер".
   Ли сложила руки перед грудью и лукаво улыбнулась. "И как ты его представляла?" - Одна темная бровь с любопытством поползла вверх. - "Надеялась получить меня в свое полное распоряжение, да?"
   "Ну..."
   Ли снова увидела, как краснеет Эрин. Она довольно часто это делает... или во всем виновата я? Очень даже возможно, поскольку каждое твое предложение звучит так, словно ты флиртуешь... Хмм, я только что подумала об этом?
   "Канзас, похоже, тебе придется поделиться мной с целой комнатой кричащих людей. Поэтому если ты надеялась, что я ошибусь и проболтаюсь о некотором событии, которое произошло на прошлой неделе ... то тебе не повезло".
   Именно на это я и надеялась, - подумала Эрин. Ей казалось, их ждет совместный ужин, во время которого Ли, как большая любительница поговорить, вполне может совершить промах и сболтнуть что-то лишнее. Но теперь, смотря на улыбающуюся темноволосую женщину перед собой, Эрин понимала, что ее предположение ничто иное, как фантазия. Ли была слишком умна, чтобы проболтаться о краже рубина... по крайней мере ненароком. Если ты это чувствуешь, Эрин, то какого черта ты околачиваешься рядом с ней?
   "Предполагаю, тогда мне просто придется напоить тебя, пока ты не расколешься". - Эрин подозвала официантку.
   "Должна предупредить тебя, что у меня очень высокая стойкость к спиртному. Так что мы можем просидеть здесь всю ночь, если ты планируешь допрашивать меня, используя такие жесткие методы".
   "У меня есть время", - спокойно ответила Эрин.
   "Хорошо, тогда начнем игру, Канзас".
   "Для тебя, в самом деле, все - игра?" - спросила Эрин, слегка наклоняясь вперед.
   "Нет", - честно призналась Ли. - "Но это может быть. Так как ты настаиваешь на разговоре о грабеже ... давай хоть позабавимся. Скажем за каждый свой вопрос об интересующем тебя деле, ты должна будешь выпить, а я получу возможность задать тебе свой собственный вопрос".
   Это конечно бы помогло нам провести здесь всю ночь, но в отличие от суперженщины, сидящей напротив,... у меня очень низкая стойкость к алкоголю. К тому же Эрин была уверена, что Ли найдет какой-нибудь способ, увильнуть от ответов на вопросы, которые ей зададут.
   "Так дело не пойдет".
   "Похоже, кто-то не умеет пить. А это не является хорошей чертой, когда он приходит в респектабельное заведение порока типа этого".
   Возможно, но я не собираюсь признаваться в этом. "Я думаю это смешно, вот и все. А затем ты предложишь "Эй, Канзас, давай поиграем в алфавит" ", - подражая техасскому акценту Ли, произнесла Эрин, закатывая глаза.
   Ли рассмеялась. "Действительно мило. Но я, скорее всего, предложила бы покер с раздеванием. Но, кажется, мы уже в некотором роде играли в это". - Ли, ты снова флиртуешь? Если да, то с каких пор ты переключилась на женщин?! Я не флиртую... Я просто .... А, черт, просто заткнись!
   "Пожалуйста, не напоминай мне", - потешно сморщила нос Эрин.
   "Да, старина Берни все еще вспоминает об этом".
   Эрин хихикнула. "Бедный пес оправился от похмелья?" - Вопрос был совершенно нелепым, и она едва сдержалась от смеха, задавая его.
   Внезапно Ли погрустнела. "Когда я оставила его, у него на голове был пакет со льдом, а еще он попросил у меня несколько таблеток аспирина".
   "Лгунья!" - успела воскликнуть Эрин, перед тем как начала безудержно смеяться.
   "Я не шучу с тобой, Канзас..." - возразила Ли с ложной серьезностью, пытаясь не улыбаться, но ей это удавалось с трудом. - "Моя собака сходит по тебе с ума. Должна признаться, что я не решилась рассказывать ему о нашей сегодняшней встрече, поскольку он захотел бы прийти. Но ты же знаешь, ему нужно отдохнуть". - На этом Ли не смогла больше сдерживаться и присоединилась к смеющейся блондинке, с которой они заразительно хохотали на пару, пока не подошла официантка.
   "Вижу, вы обе хорошо проводите время", - сказала она, вынимая блокнот для заказа.
   Женщины посмотрели друг на друга сквозь проступившие слезы и одновременно улыбнулись.
   "Так, что вы будете пить этим вечером, леди?" - поинтересовалась официантка.
   "Я буду Дорогу грома{8}.А она - Ширлей Темпл ... черт, здесь же не обслуживают несовершеннолетних", - с ухмылкой произнесла Ли, разочарованно щелкая пальцами.
   Официантка перевела взгляд на Эрин. "Она шутит, правда?"
   Сукина дочь, - подумала Эрин, впиваясь зелеными глазами в свою соседку по столику. Несмотря на раздражение, которое она чувствовала к женщине в этот момент, ей пришлось признаться себе, что техасский акцент ей нравится все больше и больше.
   Ли наблюдала, как потешно сморщился нос Эрин в ответ на ее комментарий, и не смогла мысленно не отметить, насколько восхитительно это выглядело. Восхитительно?! Чтоза странное слово снова, Ли ... я начинаю беспокоиться о тебе.
   "Да, она частенько этим злоупотребляет", - сказала Эрин, перед тем как сделать заказ. - "Я буду ликер Kaluha и сливки".
   "Ты бы еще попросила стакан молока. Давай, Канзас, ты способна на большее", - бросила вызов Ли.
   "Прекрасно... принесите тогда Белый русский", - приняла вызов Эрин, на что Ли только покачала головой.
   "Полагаю, для начала это сойдет... по крайней мере, в нем есть водка. И еще корзину острых крылышек".
   "Конечно". - Официантка записала заказ в блокнот. - "О, между прочим, вы великолепно смотрелись на сцене, леди-босс".
   "Спасибо", - поблагодарила Ли, собравшуюся покинуть их официантку.
   "Леди-босс?" - спросила Эрин с небольшим замешательством, отразившимся в ее зеленых глазах.
   Ли пожала плечами. "Разве я забыла упомянуть, что являюсь своего рода владелицей этого места?"
   "Это означает..." - Эрин снова посмотрела вокруг, - "что тебе так понравилось здесь во времена твоей бурной юности, что ты не захотела с этим расставаться и в свои еще более бурные и неукротимые взрослые годы?"
   "Можно и так сказать. Но Морти, - парень, который владел этим, - уволился пару лет назад и попросил меня взять его бизнес в свои руки".
   "Это, конечно, не самое популярное место в Майами, но определенно приносит деньги". - Эрин полагала, что все, что имеет отношение к бизнесу, и чего касаются руки этой женщины, не только преуспевает, но и становится лучшим в своем деле. - "Так расскажи мне о Блю".
   "Это - прозвище, подаренное мне этим замечательным местом, когда я работала здесь".
   "Предполагаю, мне не стоит спрашивать почему", - произнесла Эрин, на что Ли лишь подмигнула, прежде чем ее пристальный взгляд опустился на грудь блондинки.
   "Изящная", - медленно произнесла она.
   Скажите мне, что я не воображаю будто Ли Синклер, божественный подарок всему компьютерному миру и мужчинам, теперь уставилась на мою грудь и называет ее изящной.
   "Что прости?" - спросила она.
   "Изящная", - повторила Ли, на сей раз указывая на грудь Эрин. - "Это написано у тебя на футболке по-японски". - Голубые глаза встретились с зелеными, заметив в них смущение. - "Что-то не так?"
   "Нет, все нормально", - быстро ответила Эрин. Проклятье, Эрин. Иногда ты можете быть такой идиоткой.
   "Ну и хорошо", - нерешительно произнесла Ли.
   В этот момент к ним вернулась официантка.
   "Вот, получите, леди. Дорога Грома, Белый русский и корзина острых крылышек". - Она поставила напитки и закуску на стол. - "Если понадобится что-то еще... Блю, только позови меня".
   Темноволосая женщина кивнула, и официантка оставила их. "Так, как твой стакан молока?" - дразнясь, поинтересовалась Ли, отпив глоток от своего коктейля.
   "Просто прекрасно", - ответила Эрин после того, как пригубила свой собственный напиток.
   Откинувшись на спинку стула, Ли начала мягко покачивать головой под музыку. "Так ты хочешь потанцевать?" - довольно громко спросила она, чтобы быть уверенной, что ее услышали.
   Эрин, которая в этот момент осматривалась вокруг, резко повернулась, возвращая внимание к Ли. "Потанцевать?"
   "Да". - Все еще наблюдая за потрясенным выражением в глазах блондинки, Ли начала смеяться. - "Проклятье, Канзас, я не подразумеваю друг с другом".
   "Конечно же, нет", - пробормотала Эрин, воспользовавшись этой возможностью, чтобы допить свой коктейль под пристальным взглядом темноволосой женщины, с развлечением наблюдавшей за ней.
   Почему она так реагирует на это? Как будто думает, что я заигрываю с ней. "Ладно, пошли танцевать". - Ли встала из-за стола. - "Знаешь, мне действительно нравится эта песня".
   И прежде, чем Эрин смогла ответить, какой-то парень был уже рядом с ней. Молодая женщина видела, как он прошептал ей что-то на ухо и Ли заливисто рассмеялась, откидывая голову назад, а немного успокоившись улыбнулась ему одной из своих дерзких улыбок. В следующую секунду парочка направилась к танцполу, а рука парня уверенно устроилась на пояснице Ли. Почему этот специфический жест привлек внимание Эрин, она не знала.
   "Пошли, Канзас", - бросила Ли через плечо. - "Вечер только начинается".
   "Вижу", - пробормотала Эрин, устремляясь вслед за ней. И к своему удовольствию не должна была слишком долго ждать партнера для танца.
* * *
   Несколько часов спустя Эрин Брэдшоу сидела за столиком и покачивала головой под музыку. Стоило признать, что сегодняшний вечер оказался одним из лучших в череде "наблюдений", которые ей довелось провести до этого. Мисс Синклер была определенно хорошей компанией, причем настолько, что с момента прибытия Эрин в Логово Льва у нихсовершенно не было времени поговорить о грабеже. Причин этому могло быть только две. Или Эрин по-настоящему развлекалась ... или Ли была еще более хитра, чем предполагала блондинка.
   Если это только возможно, - подумала молодая женщина, делая очередной глоток из стакана, который определенно был лишним. Если честно, то коктейль, который она прикончила прежде, был уже одним из лишних. Эрин достигла той роковой черты, когда грань между легким опьянением и состоянием "набраться по полной" постепенно стирается.
   Осмотрев бар, она нашла глазами Ли, которая, облокотившись о стойку, разговаривала с очередным парнем, надеявшимся покорить ее сердце.
   Вечер был заполнен танцами, в промежутках между которыми Ли исполнила несколько песен на сцене, и даже продемонстрировала свои навыки бармена, встав за стойку и показав такую виртуозную сноровку, которой бы позавидовали даже продюсеры Коктейля и Уродливого койота{9}.
   Эрин была впечатлена... Ли делала все с такой непринужденностью. Смотря на нее в этот момент, никому бы вероятно и в голову не пришло, что эта темноволосая женщина - мультимиллионер и глава одной из ведущих национальных компаний, занимающихся программным обеспеченьем. Эрин слегка улыбнулась, подумав, что никто бы, наверное, не заподозрил в ней и настоящую воровку, укравшую из музея драгоценный камень.
   Но я то знаю. Зеленые глаза снова остановились на высокой темноволосой женщине. На мгновение Эрин представила ее во всем черном, правда, одетую несколько по-другому, чем в данный момент. У нее не было никаких сомнений, что именно Ли Синклер была тем, кто украл рейнский рубин. Богатое воображение нарисовало ей темноволосую женщину грациозно крадущуюся по едва освещенным залам музея, почти сливаясь с их темнотой, если бы не голубые всполохи в глазах, когда отблески света попадают на них.
   "Думаешь о чем-то интересном?"
   Эрин была вырвана из своей "мечты", усевшейся перед нею главной героиней ее воображаемой картины.
   Да ... о тебе. Но я не собираюсь признаваться в этом.
   "Да так, ни о чем в действительности", - солгала Эрин и, вопреки своему здравому смыслу, сделала очередной глоток из стакана.
   "Не похоже". - Ли с подозрением посмотрела на нее, а затем широко улыбнулась. - "Но, в конце концов, все мы имеем тайны".
   "Особенно ты", - ухмыльнулась Эрин.
   "Канзас, моя жизнь - открытая книга", - призналась Ли, подчеркивая свои слова широко разведенными в стороны руками.
   "Безусловно. Только в ней определенно пропущено несколько глав".
   "Это не так, если люди умеют читать между строк", - с вызовом бросила Ли, сложив руки перед грудью.
   Взгляды двух женщин пересеклись и, в течение энного раза с момента своей встречи, они принялись изучать друг друга. Причем за всем этим стояло что-то гораздо большее, но ни одна не призналась бы в этом другой, не говоря уже о себе.
   "Вас трудно понять, Ли Синклер", - наклоняясь поближе, тихо, едва слышно среди окружающего шума, произнесла Эрин.
   От Ли не укрылось, что речь блондинки существенно замедлилась и стала менее членораздельной. Кажется, кто-то слишком много выпил. "Почему это?"
   "Я хочу сказать, взгляни на себя... ты - компьютерный гений днем ... барменша, певица и международная воровка ночью ... " - подняв указательный палец, сказала Эрин.
   Ли захихикала. "Так ты думаешь, что я - международная... "
   "Честно? Я думаю, ты - нечто особенное", - ответила Эрин, после чего между ними воцарилась многозначительная тишина. Но только Ли собралась дать достойный ответ, как яркий луч прожектора осветил их столик.
   "Проклятье, я и забыла, что они устраивают это по пятницам". - Ли недовольно покачала головой и прикусила нижнюю губу.
   "Что они делают?" - наклонившись к ней, поинтересовалась Эрин.
   "Выбирают столик и просят людей, сидящих за ним, опустить руку в мешок и вытащить бумажку. На ней написано задание, которое человек должен выполнить".
   "Не вижу в этом ничего плохого", - глупо усмехаясь, призналась Эрин.
   О, да она пьяна, - подумала Ли, взглянув на нее.
   О, да я пьяна, - подумала Эрин, продолжая усмехаться и наблюдать за направлявшимся к их столику парню, который нес в одной руке мешок, а в другой - микрофон.
   "Итак, все знают, что пришло любимое время для Логова Льва, - Возьми и сделай это", - возвестил он, когда, наконец, добрался до столика, за котором сидели Ли и Эрин. - "И кто лучший игрок, если не главная львица нашего Логова - Блю". - При упоминании "имени" Ли, толпа словно взбесилась, а сама владелица клуба печально вздохнула. Ей действительно не хотелось играть в эту игру. Она прекрасно знала, что было написано на тех бумажках... и сегодня ей, ну ни как, не хотелось исполнять те задания с кем-либо еще в этой комнате. И она постаралась взглядом передать свои чувства Джонни Рьяну, бармену, отвечавшему за это веселое шоу.
   Однако он проигнорировал предупреждающий взгляд Ли, продолжая улыбаться, как ни в чем не бывало.
   "Итак, Блю, кто эта прекрасная леди, которая сидит рядом с тобой?" - спросил он, пихая микрофон ей в лицо.
   "Друг", - ответила Ли.
   "У вас сегодня девичник...?"
   "Можно и так сказать".
   "Отлично. Я не думаю, что найдется много людей, которые не согласятся со мной, если я скажу, что сегодня вечером вы здесь две самых горячих цыпочки".
   Комната снова заполнилась гвалтом, особенно усердствовали мужчины, подтверждая слова Джонни. Ли лишь усмехнулась и перевела взгляд на Эрин, которая, судя по всему,была очень польщена таким заявлением и оглядывалась вокруг с довольной улыбкой.
   "Итак, вы готовы поиграть, леди?"
   "Ну, фактически.... " - начала Ли, но была прервана Эрин.
   "Конечно, мы хотим поиграть... Мы любим играть в игры. Разве я не права, Блю?" - спросила она, получив поддержку толпы.
   Похоже, я создала монстра ... Ладно, я буду играть, - подумала Ли, а вслух сказала: "Хорошо... Мы готовы".
   "Отлично. Тогда играем в "Возьми и сделай это"!!!!!!" - прокричал Джонни под громкое улюлюканье толпы. - "Итак ... берите и вытаскивайте из мешка ваше задание".
   Бросив очередной взгляд на Эрин, Ли с неохотой опустила руку в мешок. Но блондинка по-прежнему улыбалась и спокойно потягивала свой напиток.
   "Выберите человека за вашим столиком... " - начала читать Ли и повернулась к Эрин. - "Ну что ж, думаю это - ты". - В ее голосе чувствовалось небольшое беспокойство. Следующую часть она прочла про себя. Блин, должно быть это какая-то шутка. Ладно, она хотела поиграть... - "И выпейте текилу залпом, используя тело друг друга".
   Конец прочитанного задания был не только акцентирован широкой ухмылкой Ли, но и довольно внушительным алкогольным фонтаном, вырвавшемся изо рта Эрин.
   "Что?!" - недоуменно воскликнула растерявшаяся блондинка. Я и представить себе такое не могла. Публика, наблюдавшая за ними, громко рассмеялась.
   Ли небрежно передала ей клочок бумажки. "Прочитай сама".
   Эрин закрыла глаза, пытаясь хоть немного уменьшить чудовищный гул в голове после всего выпитого. Видишь, в какие неприятности ты попадаешь, когда много пьешь... Она открыла глаза и посмотрела на бумажку... на ней все было написано так, как и говорила Ли. Эрин перевела взгляд на темноволосую женщину, которая лишь пожала плечами и кивнула ей, чтоб она оглянулась. Официантка уже принесла все необходимое для выполнения их "задания". Ну что ж, ты не можешь отказаться теперь ... я не доставлю ей такого удовольствия.
   "Надеюсь, все нормально... давайте приступим", - предложил Джонни.
   "Предполагаю, мне начинать", - произнесла Ли, вставая и беря кубик льда с подноса, который принесла официантка.
   "Это лед?" - спросила Эрин, выпрямляясь на стуле. - "А зач... зачем он?" Я не слишком много знаю о способах употребления текилы залпом, но почему-то мне казалось, что лед здесь не нужен.
   Ли встала перед Эрин, и одной рукой оттащила ее стул от стола. Затем коленом осторожно раздвинула ей ноги, так чтобы она смогла стать ближе, не садясь или прикасаяськ ее коленям. Ли должна была признать, что их позиция была несколько фривольной, и несколько парней засвистели, когда она наклонилась. Ей хотелось рассмеяться над потрясенным выражением на лице Эрин. "Лед увлажнит твою шею, чтобы кристаллики соли могли прилипнуть".
   "Хорошо", - согласилась Эрин, но подскочила немного, когда холодный лед коснулся верхней точки ее шеи.
   "Тише", - низким бархатным голосом попросила Ли, проводя влажную линию до ключицы Эрин. Затем она взяла солонку и начала посыпать солью шею блондинки.
   "Ли, я и представить себе такого не могла", - как можно тише произнесла Эрин, так чтобы ее услышала одна только Ли.
   "Да ладно тебе, Канзас. Ты же хотела поиграть", - лукаво улыбнулась темноволосая женщина, сунув лимон ей в зубы. - "Вот и давай, поиграем".
   Ли выпрямилась и взяла рюмку с текилой.
   "Итак, леди, вы готовы?" - поинтересовался Джонни под громкое пенье толпы "Испробуй тела и пей смело!!!!"
   Ли лишь кивнула и посмотрела на Эрин, которая держалась за ручки стула так, словно от этого зависела ее жизнь. Темноволосая женщина придвинулась поближе, пока не оказалась в дюйме от лица блондинки.
   "Расслабься ... мы просто немного повеселимся. Я обещаю все сделать быстро и безболезненно", - прошептала она, наклонив немного голову. Темная шелковистая прядь коснулась щеки Эрин.
   Ли хотела сдержать свое обещание и проделать все как можно быстрее, но в тот миг, когда ее язык коснулся шеи блондинки, все изменилось и стало происходить, как при замедленной съемке. Язык так неторопливо справлялся с возложенной на него задачей, будто хотел слизать все до единой крупинки соли, приставшие к нежной коже. Она пахнет ванилью, - подумала Ли, медленно продвигаясь вверх по шее молодой женщины.
   Когда Эрин почувствовала на себе теплый рот Ли... дрожь пробежала по ее позвоночнику, заставив безотчетно выгнуть спину. А с губ непроизвольно сорвался тихий стон. Проклятье, Эрин, держи себя в руках, надеюсь, она не услышала тебя.
   Но Ли услышала ее и поспешно отвела голову назад. Синие и зеленые глаза соединились в неразрывную связь. Возможно, это не было такой уж хорошей идеей. Я определенно не в состоянии пить что-либо прямо сейчас. Не отводя глаз от Эрин, Ли залпом выпила текилу, а затем решительно наклонилась вперед, чтобы взять лимон, удерживаемый зубами блондинки.
   Не зная почему, обе женщины закрыли глаза. Цель Ли была прямо перед ней и она взялась зубами за лимон. Когда она поднималась, ее нижняя губа непроизвольно задела губы блондинки. Глаза Эрин были все еще закрыты, когда Ли открыла свои. Пососав кусочек лимона, она подняла его в воздух под неистовые крики толпы.
   Когда Эрин открыла глаза, первое, что она увидела, были обтянутые кожей бедра, которые привели ее взгляд к загорелому животу.... Животу Ли. Не останавливаясь на нем, ее глаза медленно проследовали дальше вверх по телу стоявшей перед ней женщины к ее улыбающемуся лицу.
   "Видишь, Канзас, ничего такого", - сказала она, отходя немного назад и плюхаясь на собственный стул. Ну, может быть я и не совсем права. - "Твоя очередь". - Да, я бы точно не назвала случившееся ничем таким, - подумала Ли, заметив, как участилось ее собственное дыхание и пульс. Она поправила рукой свои темные волосы и глубоко вздохнула.
   "А теперь другая... "- произнес в микрофон Джонни под громкие крики окружающих.
   Последнее в чем ты нуждаешься, Брэдшоу, это в еще одной рюмке спиртного, - устало подумала Эрин, поднимаясь на ноги. Ее слегка пошатывало, поэтому она должна была взяться за стол.
   "С тобой все нормально?" - с беспокойством глядя на нее, спросила Ли.
   Нет. "Конечно", - солгала Эрин со слабой улыбкой на губах, подходя ближе.
   "Ты не должна этого делать, если не хочешь", - предложила Ли, приподняв одну бровь. Судя по голосу, она ее просто дразнила.
   "Лучше заткнись, Синклер, и наслаждайся", - огрызнулась Эрин.
   Ли захихикала. Похоже, у нас здесь кто-то обидчивый, кого я начинаю обожать. "Прекрасно, но только попытайся не оставить засоса, хорошо?"
   Эрин закатила глаза и укоризненно покачала головой. "Это почему? По моим ощущениям ты не очень то старалась на этот счет", - парировала она.
   Взяв в руку лед, Эрин решительно втиснулась между ногами Ли, оказавшись в непосредственной близости от ее обтянутых кожей бедер.
   Ничего себе ... это гораздо ближе, чем была я, ... но она ведь ниже. Ли чуть подвинулась, пытаясь приспособиться к новому положению блондинки и подготовиться к неизбежной встрече с холодным кубиком льда. Правой рукой Эрин осторожно отвела в сторону темные пряди, мешавшие ей хорошо рассмотреть шею молодой женщины, и игриво качнулазолотую сережку-обруч.
   Ли видела, как она несколько раз моргнула, прежде чем приложила лед к ее шее. Она начала чуть ниже мочки и медленно устремилась вниз. Эрин не знала, было ли все дело вспиртном или чем-то другом, но ее просто гипнотизировали крошечные капельки воды, формировавшиеся на загорелой коже. Молодая женщина увлеклась и опустилась немного ниже ключицы Ли, вырез которой был несколько откровенней ее собственного. Одна из капель воды скатилась и медленно исчезла в ложбинке между грудями, привлекая к себе внимание Эрин. Она подняла глаза и встретилась взглядом с голубыми глазами, которые внимательно наблюдали за нею.
   "Думаю, льда достаточно, тебе так не кажется?" - спросила Ли, приподняв одну бровь. - "Если ты, конечно, не пытаешься меня заморозить ". - Лицо Эрин приобрело пунцово красный оттенок и Ли улыбнулась.
   "Да, ты права", - согласилась блондинка, когда поняла, что неосознанно рисует льдом небольшие круги на ее коже.
   Она убрала руку и бросила лед на поднос, а вместо него взяла соль и стала посыпать ею увлажненную шею. Затем она взяла лимон и всунула его между зубов Ли.
   "Здесь нет ничего такого", - пробормотала она, опуская голову к горлу сидевшей перед нею женщины. Я определенно не так представляла себе свой сегодняшний вечер, но... ничего не поделаешь, я - здесь. Заглянув в смеющиеся голубые глаза, она прикрыла свои собственные. Сделай это по быстрому, Брэдшоу ... Эрин так и собиралась сделать, но вместо этого, почему-то стала усердно слизывать соль с шеи, медленно продвигаясь вперед, пока ее нос не уткнулся в чужой подбородок.
   К этому времени Ли изо всех сил держалась за ручки стула и закрыла глаза. Должно быть, она решила, что я попросила оставить мне засос на память, поскольку слишком уж долго она возится. Такое задание обычно выполняют довольно быстро. Хотя, как правило, оно не вызывает таких ощущений... Но не успела она закончить свою мысль, как Эринрезко отстранилась и взяла рюмку с текилой.
   Хотелось, чтоб это была вода, поскольку здесь определенно стало слишком жарко. Выпив залпом спиртное, молодая женщина вздрогнула, ощутив, как крепкий напиток обжегее горло. Давай, Эрин, ты почти у цели. Ее взгляд остановился на лимоне, удерживаемом самыми белыми зубами, которые ей довелось когда-либо видеть.
   Намереваясь побыстрее покончить с заданием, она устремилась к своей цели, но... промахнулась. И вместо того, чтобы взять лимон, поймала нижнюю губу Ли.
   Вот, дерьмо. Поспешив исправить свою оплошность, Эрин тут же отпустила ее. Однако, прежде, она все же успела ее слегка пососать, приняв по ошибке за лимон. Следующая попытка, также не увенчалась успехом. На этот раз Эрин схватилась за верхнюю губу. Двойное дерьмо.
   Ли рассмешил недостаток координации блондинки, но она так и не засмеялась, поскольку была отвлечена необычайно приятным теплом, остававшимся на губах при каждой неудачной попытке Эрин.
   Твердо решив покончить с задачей, молодая женщина обхватила лицо Ли обеими руками и медленно приблизилась к нему. "На сей раз, я возьму его", - прошептала она, кратко прикоснувшись к губам Ли, когда забирала у нее лимон.
   Она справилась с этим как раз вовремя ... итак, почему тебе жаль, что она снова не промахнулась? Когда эта мысль возникла в ее голове, Ли открыла глаза и увидела улыбающуюся Эрин, которая подняла лимон высоко над головой под одобрительные крики толпы.
   "Отлично ... давайте поаплодируем этим двум женщинам!!!!" - прокричал Джонни. К великому облегчению обеих участниц он не стал больше ничего от них требовать, а устремился дальше. Притихшие музыканты начали играть снова.
   Подумав, Ли решила уволить его позже ... Ладно, она не будет его увольнять, а просто сделает его жизнь слегка похожей на ад.
   Эрин рухнула на свой стул и спрятала лицо в руках. "Боже, мне таааак стыдно", - вздохнула она. После всего случившегося, она не могла даже смотреть на сидевшую рядом женщину.
   Ли протянула руку и, взъерошив ее светлые волосы, улыбнулась. "Ты все сделала, как надо, Канзас".
   Эрин посмотрела на нее и криво усмехнулась. "Думаю да, но я промахнулась с лимоном ... дважды". - Она неуклюже подняла два пальца, и Ли рассмеялась.
   "Поверь мне, я это знаю", - ответила темноволосая женщина, бессознательно облизнув губы. Эрин наблюдала за ней с повышенным интересом. Пристальный взгляд изумрудных глаз переместился с влажных губ к голубым глазам. Взаимосвязь взглядов продолжалась дольше, чем было запланировано, и возможно продлилась бы еще дольше, если бы их не прервали.
   "Ммм, привет". - Обе женщины подняли глаза и увидели рядом с собой привлекательную брюнетку, наблюдавшую за ними.
   "Привет", - одновременно ответили они, а затем рассмеялись, посчитав это забавным.
   "Я просто хотела сказать, что вы действительно выглядели очень горячей парочкой, там - на сцене". - Эрин, наблюдавшая за женщиной, заметила не только восхищенный взгляд брошенный ею на Ли... но и то, что незнакомка и сама готова броситься на колени объекту своего внимания. Поверить этому не могу... Да, она заигрывает с Ли.
   "Благодарю", - усмехаясь, ответила Ли и пожала плечами. - "Просто повеселились немного, вот и все".
   Следующие несколько минут, Эрин была вынуждена слушать их беседу. Хотя за музыкой, шумом, создаваемым многочисленными посетителями, и неприятной особенностью женщины заканчивать каждое предложение раздражающим хлопком надуваемой ею жвачки, Эрин не слишком много могла разобрать.
   Она ведет себя так, будто я не сижу рядом... Ну что ж, придется положить этому конец. Приняв решение, Эрин очень громко прочистила горло. Ли и другая женщина повернулись к ней.
   "Кажется, мне лучше вернуться к своему столику. Увидимся", - попрощалась незнакомка и оставила их вдвоем.
   "Я просто не могу поверить этому".
   "Чему?"
   "Она флиртовала с тобой", - попыталась объяснить Эрин, бросая раздраженный взгляд в сторону, где сидела поклонница Ли.
   "Думаю, да", - небрежно согласилась темноволосая женщина, которая привыкла к заигрываньям противоположного пола... Иногда, правда, женщины тоже флиртовали с ней, но она рассматривала предложения только от мужчин... Подумаешь, большое дело! Хотя она была рада, что Эрин "прервала" их.
   "По-моему, она слишком наглая особа".
   "Это почему?"
   "А потому, что она подошла к нам и принялась тут флиртовать с тобой, как будто я не сижу рядом".
   Эрин наблюдала, как привычно поползла вверх темная бровь, когда в голубых глазах сформировался вопрос.
   "Я имею в виду, что я - женщина".
   "Да ... думаю, это очевидно".
   "И ты - женщина".
   "Да, была в последний раз, когда мылась в душе. Рада слышать, что с тех пор ничего никуда не исчезло", - смеясь, ответила Ли. Опираясь на спинку стула, она сложила руки перед грудью. - "Что ты хочешь всем этим сказать?"
   "Ну ... " - начала Эрин.
   "Да?"
   "Откуда она узнала, что мы не вместе?" - Эрин показала пальцем сначала на Ли, а затем на себя. - "Поскольку, если бы мы были вместе, она вела себя непочтительно по отношению ко мне, когда, вот так - запросто, подошла к нам и едва не уселась к тебе на колени, Ли Синклер", - объяснила она.
   Бровь Ли взметнулась еще выше, и она начала хохотать.
   "Что тебя так развеселило?" - спросила Эрин, продолжавшую смеяться Ли. - "Надо сказать, что это не такая уж абсурдная идея".
   "О, скажи, что ты так не думаешь ... Ты и я - вместе", - не переставала смеяться Ли.
   Указательный палец Эрин нацелился в хохочущую женщину. "Я хочу сказать, что ты могла бы выбрать кого-нибудь и похуже, чем я, Ли Синклер ... так что прекрати смеяться".
   "Верно ... " - признала Ли, продолжая улыбаться. Проклятье, сколько же она выпила? - "Но, Канзас, ты бы послушала себя".
   Эрин нахмурилась и мысленно прокрутила в своей голове последние минуты их разговора. А через секунду тоже начала смеяться.
   "Боже мой, я действительно это сказала?" - спросила она, всхлипывая от смеха.
   Ли утвердительно кивнула. "Да, мой друг". - Она протянула руку и передвинула напиток Эрин к себе. - "Поэтому я думаю, что тебе уже хватит, молодая леди".
   "Эй, я не настолько молода".
   "И ты не леди ... это ты хочешь сказать?" - улыбнулась Ли, получив от Эрин ухмылку в ответ.
   С трудом поднявшись на ноги, Эрин схватилась за стол, чтобы удержать равновесие.
   "Прошу простить меня, но я должна воспользоваться комнатой для маленьких девочек..."
   "Что?! Ты оставляешь меня в полном одиночестве? А что, если эта женщина вернется, а тебя не будет рядом? Кто тогда защитит мою честь, милая?" - смешно пошевелив бровями, спросила Ли.
   "Очень смешно", - фыркнула Эрин. - "Итак, леди-босс, где тут у вас туалет?"
   "Там", - налево от сцены указала Ли.
   Эрин горько вздохнула, посмотрев на всех людей, которые отделяли ее от цели. "Я только хочу сходить в туалет, а не отправиться в плаванье к Новому свету", - пробормотала она, отпуская стол.
   "Хочешь, чтобы я пошла с тобой?" - спросила Ли, сомневаясь в том, что блондинка доберется до места без посторонней помощи.
   "Нет ... я справлюсь с этим сама".
   "Прекрасно... Но будь так добра, не грохнись по пути в обморок. Посетителям это не очень нравится. Это минимизирует их место для танцев", - шутливо добавила Ли с беспокойством поглядывая на Эрин.
   "Разумеется!" - пробормотала блондинка. - "Даже не беспокойся, если я брякнусь на пол..."
   Наблюдая, как Эрин удаляется на нетвердых ногах, Ли отчего-то жалела, что она не взяла ее с собой. Беспокоишься о ней, Ли?... Нет, просто присматриваю, вот и все.
   Теперь, когда она осталась одна, у Ли нашлась минутка, чтобы поразмышлять о сегодняшнем вечере и прийти к выводу, что она отлично проводит время. Эрин Брэдшоу оказалась лучшей компанией, чем она думала, несмотря на неловкие моменты, которые возникали время от времени. Ли вспомнила свою собственную странную реакцию, когда они вышли на танцпол.
   Всякий раз, когда зеленоглазая блондинка танцевала с каким-нибудь парнем, она невольно обращала внимание на то, если партнер прижимал ее слишком близко или опускал свои руки слишком низко. Что происходит, Ли? Просто... Я лишь присматриваю за ней... Я так думаю.
   Ли посмотрела на часы, отмечая довольно длительное отсутствие Эрин. "Возможно в туалете очередь", - решила она, но тут кое-что привлекло ее внимание. Она услышала крики, доносившиеся из толпы, собравшейся рядом с танцолом.
   "Я сказала, отпусти меня!!!" - закричала Эрин, вырывая руку и собираясь приземлиться на пятую точку, если бы кто-то не поймал ее за талию.
   "Какие-то проблемы?"
   Эрин не нужно было оборачиваться, чтобы узнать кто спас ее от падения. Хрипловатый голос принадлежал Ли, а если этого было недостаточно, то потрясающий запах ее духов все равно бы выдал ее. Эрин медленно обернулась и посмотрела в глаза своей темноволосой спасительнице, почувствовав явное облегчение при ее появлении.
   "Да нет никаких проблем", - с улыбкой сообщил парень, стоявший напротив них. - "Я только хотел потанцевать с нею, вот и все". - Он снова потянулся к Эрин, однако ему не удалось коснуться ее, поскольку Ли схватила его за руку.
   "По-моему, она не хочет танцевать с тобой... Почему бы тебе не поискать себе другую партнершу", - предложила ему Ли. Пожалуйста, не нужно накалять обстановку... Мне вовсе не нужно еще одно фото в газете, где я превращаюсь в Джекки Чана, во время разборки с очередным негодяем.
   "Что за черт..." - презрительно усмехнулся он, резко высвободив руку и бросив на темноволосую женщину недобрый взгляд. - "Мне не нужен никто другой... Я хочу танцевать с нею". - Он попытался снова завладеть Эрин, но и на сей раз безуспешно, благодаря Ли, которая отбросила его руку в сторону.
   "Я предупреждаю тебя". - Темноволосая женщина вышла вперед, осторожно оттеснив блондинку в сторонку.
   Парень рассмеялся, также как и его приятели, стоявшие у него за спиной. "Ты предупреждаешь меня? Да мне насрать на твое предупреждение".
   "Возможно, тебе стоило бы его рассмотреть... Я - хозяйка этого заведения". - Она уперла руки в бока и незаметно обменялась взглядом с Майком, стоявшим позади группы парней создающих "неприятности". Ли незаметно кивнула ему, приказывая оставаться на месте... Она сама разберется с ними. Сохраняя полнейшее спокойствие, женщина вновь сконцентрировала свое внимание на парне перед собой.
   Он прекратил улыбаться, обдумывая ее заявление. Правильно ... просто уходи.
   И он вероятно бы так и сделал, если бы они не собрали вокруг себя толпу. Когда же мужское эго будет прислушиваться к здравому смыслу? Ли бросила взгляд на Эрин, которая выглядела так, словно собиралась упасть в обморок.
   "Канзас, с тобой все нормально?" - Она взяла молодую женщину за руку и заметила красные отпечатки пальцев на ее запястье. Характер Ли начал вскипать... Эрин была травмирована наглым засранцем, а она тут с ним вежливо общается.
   "Конечно", - ответила молодая женщина, едва не свалившись на Ли. После большой дозы спиртного и стычки с парнем... у нее стала очень сильно кружиться голова. Но Ли не позволила ей упасть и поймала обеими руками. Когда же Эрин обернула свои руки вокруг ее талии для лучшего равновесия, это превратилось своего рода в объятие.
   "Лучше мне вывести тебя отсюда", - с нежностью в голосе произнесла Ли, слегка приподняв лицо молодой женщины за подбородок. Оно заметно раскраснелось и вспотело. - "Пойдем-ка, выйдем с тобой на свежий воздух".
   Эрин шутливо коснулась кулаком челюсти Ли. "Отличное предложение, милая". - И затем положила голову на ее плечо. Ли улыбнулась и повернулась к выходу.
   "О, я понял", - сказал мистер Засранец, подходя к ним ближе. - "Я должен был понять это еще, когда вы развлекали нас тут всех раньше. Вы просто две сучки-лесбиянки", - насмехаясь, произнес он.
   Эрин почувствовала, как моментально напряглось тело Ли. Темноволосая женщина кивнула Майку, прося подойти ближе.
   "Позаботься о ней, пока я не закончу с этим", - сказала она, передавая Эрин клубному вышибале.
   "Мне вызвать скорую помощь?" - спросил тот с кривой усмешкой на губах.
   "Пока еще нет, но возможно не помешало бы иметь одну где-нибудь поблизости. Но в этом я полностью полагаюсь на тебя", - добавила она, прежде чем направиться к мистеру Засранцу и его друзьям.
   "Извини меня", - холодно произнесла Ли, останавливаясь прямо перед ними. - "Что ты только что сказал?" - Парень был такого же роста, как и она, поэтому они без труда смотрели в глаза друг другу.
   Его улыбка стала шире, когда он оглянулся на своих друзей, а затем вновь посмотрел на Ли. "Я сказал, что вы должно быть две сучки-лесбиян..." - Но прежде чем он смог закончить, правый кулак Ли врезался в его челюсть, посылая засранца по кратчайшей траектории к полу.
   "Спасибо... Выходит я не ослышалась", - с сарказмом произнесла Ли. - "А теперь, если не возражаешь, я хотела бы, чтобы ты и твои приятели выметались из моего клуба. И если я когда-либо поймаю кого-нибудь из вас здесь снова,... я покажу вам, какой я могу быть сукой на самом деле". - В ее голосе появились угрожающие нотки, так не вяжущиеся с презрительной усмешкой на лице.
   Парень вскочил на ноги и, осматриваясь вокруг, прикоснулся к ушибленной челюсти. Ли видела, как он подобрался, собираясь напасть на нее. Она быстро повернулась к нему боком и продемонстрировала великолепный сайд-кик{10},остановив стопу буквально в дюйме от носа парня. Все еще удерживая ногу в воздухе, она перевела взгляд на его друзей.
   "Если бы я была приятелем этого ничтожества, то посоветовала бы ему лучше поберечь свое здоровье, а не задетое эго".
   Прислушавшись к ее совету, молодые люди прихватили своего друга и быстро покинули клуб. Как только Ли опустила ногу, толпа начала ей аплодировать. Темноволосая красавица поклонилась и повернулась к Майку.
   "Знаешь, Блю, если ты собственноручно разбираешься с подонками, то зачем тебе мы?" - спросил ее он.
   "Вы нужны, когда я не хочу испортить свой маникюр или мои дорогие ботинки", - улыбаясь, ответила она и посмотрела на Эрин, которая безвольно лежала в руках Майка.
   "Канзас, с тобой все хорошо?"
   Эрин подняла глаза и посмотрела на нее с глупой усмешкой на лице. "Знаешь, Ли Синклер, если ты спросишь меня об этом еще один раз... я сделаю с тобой тоже, что и ты с темпарнем".
   "О, правда?"
   "Да". - Эрин несколько раз моргнула, а затем схватила ее за предплечье. - "Сразу же, как только перестану видеть двух из вас".
   Ли рассмеялась и притянула Эрин к себе. "Майк, удостоверься, что те подонки ушли. Я забираю слегка нетрезвую леди с собой".
   "Конечно, Блю". - Майк направился к выходу.
   Ли положила руку Эрин на плечи, а та в свою очередь обхватила ее одной рукой за талию, так будто они делали это миллион раз прежде. И именно так они и покинули Логово Льва.
   Ли привела свою спутницу к серебряному "Ягуару" с откидным верхом и открыла ей дверь.
   "Никакого лимузина сегодня?" - спросила Эрин.
   "Нет. Персональный автомобиль иногда стесняет мой образ жизни".
   "Очень мило", - прокомментировала Эрин, садясь внутрь машины и проводя руками по прохладной кожаной поверхности.
   "Благодарю". - Ли подошла к машине с другой стороны и вместо того, чтобы открыть дверь, просто перепрыгнула ее, усаживаясь на водительское сиденье.
   Эрин закрыла глаза и открыла их, только когда почувствовала, как Ли пристегнула ее ремнем безопасности. "Я не нуждаюсь в уведомлениях о штрафе, и тем более не хочу давать других поводов полиции Майами настаивать на встрече со мной".
   "Аминь", - лукаво улыбнулась Эрин. - "Кстати к разговору о тебе и полиции ... эта великолепная машина случайно не краденая? Я спрашиваю только потому, что слышала, будто они подозревают, что один главный администратор нечист на руку".
   "Ты знаешь теперь, когда ты подняла этот вопрос, я вспомнила, что должна наведаться к тайнику с краденым, который находится на парковке автовокзала, чтобы взять там пакет, оставленный в шкафчике. Кажется, имя посредника - Жирный Джо, если я не ошибаюсь. Ты не возражаешь проехаться туда вместе со мной?" - Ли завела двигатель, не скрывая довольной усмешки. Ее голубые глаза ярко сияли в ночной темноте. Она включила радио, и воздух наполнился звуками песни "Higher" в исполнении группы Creed. Не трогаясь сместа, Ли прибавила газу.
   "Знаешь, Ли Синклер...", - сказала Эрин, размышляя обо всех событиях, которые произошли с ней с тех пор, как она впервые увидела женщину, сидевшую возле нее.
   "Что, Канзас?" - Ли застегнула на себе ремень безопасности и отрегулировала зеркало заднего вида.
   "Ты - плохая ... очень плохая", - сказала Эрин со смесью развлечения и восхищения написанной на ее лице.
   Ли положила руку на соседнюю спинку сиденья и слегка наклонилась к блондинке. "Рада, что ты наконец-то поняла это".
   Она вернулась в прежнее положение и включила передачу, направляя автомобиль на полной скорости в ночь.
   Часть IV
   Это определенно один из самых кошмарных вечеров, - подумала Эрин Брэдшоу, расслабленно откидываясь на спинку сиденья "Ягуара", мчавшегося в неизвестность по ночнымулицам Майами. Она повернула голову и посмотрела на женщину, сидевшую рядом с ней, оценивая красивый профиль, обрамленный темной гривой волос.
   Как, черт возьми, ты оказалась здесь, Эрин? Все началось вполне нормально, она приняла приглашение Ли Синклер вместе провести вечер. Эрин считала это хорошей возможностью поговорить и каким-либо образом выудить у нее подтверждение своей теории о том, что именно Ли украла рейнский рубин. Но, кажется, все приняло совершенно другой оборот.
   И вот, она - следователь страховой компании ... пьяная, сидит в автомобиле ... с главным подозреваемым в деле, которое сама же и расследует. Если бы люди из "Пренхолл и Вайнмен" увидели бы меня сейчас...
   Она незаметно скосила глаза на спидометр.
   Бог мой, да она ведет машину, по крайней мере, 90 миль в час . "Ты уверена, что не хочешь немного снизить скорость?"
   Ли Синклер рассмеялась и посмотрела на нее. "Разве ты не заметила, что я ничего не делаю медленно". - Идеально очерченная темная бровь лукаво изогнулась, а на губах заиграла шаловливая улыбка. - "Ну, если не брать во внимание некоторые вещи, в которых я действительно не спешу,... но, эй, это - совершенно другая тема для разговора", - добавила она перед тем, как вернула внимание к дороге. Проклятье, Ли, почему в каждом твоем ответе этой женщине должен присутствовать намек? - отчитала она себя, почувствовав на себе взгляд зеленых глаз.

0

7

Я должна на это ответить? Эрин потерла виски, пытаясь избавиться от головной боли, начавшейся несколько минут назад. Я слишком пьяна, чтобы придумать какой-нибудь остроумный ответ. "Я определенно не умею пить", - пробормотала она, выпрямляя спину.
   "Да, я заметила", - подчеркнуто медленно произнесла Ли.
   "Бог мой, сколько же я выпила?"
   "Понятия не имею".
   "Конечно, ты же была слишком занята: всю ночь напролет отражала предложения всех мужчин и женщин в том клубе. Или надирала им задницы". - Эрин рассмеялась, но сразу же прекратила, из-за усилившейся головной боли.
   "Остроумно", - похвалила Ли. - "Ладно, я голодна и, похоже, кто-то в этой машине отчаянно нуждается в чашке крепкого кофе... Поэтому, если ты не готова вернуться домой и начать набирать свой отчет обо мне то... не слишком далеко отсюда есть местечко, где мы могли бы перекусить. Ну, так как?" - Несмотря на большую скорость, Ли плавно притормозила и остановилась на красном свете светофора.
   "Не знаю..." - Звонок сотового прервал Эрин. - "Это твой?"
   "Где, черт возьми, я могла бы спрятать телефон в моем то одеянии?" - Ли демонстративно похлопала себя по обтянутому кожей бедру, а затем протянула руку и откуда-то сзади достала жакет Эрин. - "Помимо того мой телефон не так звонит... Похоже это - твой".
   "Сейчас 00:30, кто может звонить мне в такое время?" - Эрин просмотрела карманы своего жакета, пока не нашла в нем сотовый. Глубоко вздохнув, она произнесла в трубку: "Эрин Брэдшоу". - Это прозвучало скорее, как длинный вздох, чем ее имя, - подумала Ли, продолжая движение, когда загорелся зеленый свет.
   "Брэдшоу, где ты, черт возьми?" - Эрин сразу же узнала Макнейла. Громкий голос детектива заставил ее отодвинуть трубку от уха.
   "С тобой все хорошо?" - спросила Ли.
   Эрин кивнула, слегка нахмурившись, а затем снова поднесла трубку к уху. "Я прямо здесь, Макнейл, и была бы очень тебе признательна, если бы ты не задавал мне дурацких вопросов", - огрызнулась она, потирая левый висок. Окрыляющее чувство начального опьянения медленно сменилось тяжелым похмельем.
   Похоже кому-то может влететь за то, что он не вернулся домой до комендантского часа, - подумала Ли, когда услышала с кем говорит Эрин.
   "А если поточнее, где - здесь?" - поинтересовался детектив более спокойным тоном.
   "Почему это ты вдруг заинтересовался моим местонахождением?"
   "Потому что в Логове Льва этим вечером произошла небольшая ссора, и я слышал, что ты и мисс Голубые Глазки принимали в ней непосредственное участие".
   "И от кого ты услышал это?" - Отлично...
   "Помнишь двух парней, которые следят за твоей подозреваемой? Так вот, когда ты - с ней, они следят и за тобой тоже. И, похоже, вы обе участвовали не только в этом..."
   Воспоминания о ней и Ли, принимавших участие в небольшом клубном шоу, быстро промелькнуло у Эрин перед глазами. Я делала то, что я думаю, я делала? Мне никогда не загладить этого. "Макнейл, это не может подождать, пока я не явлюсь в участок? Я на самом деле не настроена оправдываться прямо сейчас. В конце концов, я лишь работаю с вами, а не на вас", - раздраженно произнесла Эрин.
   "Хорошо, хорошо, раз мы не в настроении этим вечером", - язвительно заметил он, хихикая в трубку. - "Ты все еще с нею?"
   "Ты хочешь сказать, что твои люди потеряли нас?" - Эрин посмотрела в зеркало заднего вида.
   "Фактически я оставила Берта и Мака на светофоре в нескольких кварталах отсюда", - вмешалась в их разговор Ли. - "Можешь сказать детективу Макнейлу, чтобы он дал им тачку получше, если они хотят следить за мной, когда я веду машину".
   Эрин лишь ухмыльнулась. "Кажется, твои мальчики не могут угнаться за нами сегодня", - рассмеялась она и снова принялась тереть виски.
   "Брэдшоу, с тобой все нормально?... У тебя какой-то странный голос", - поинтересовался Макнейл.
   "Да ... все прекрасно. А теперь, если не возражаешь, хочу напомнить тебе, что я тут работаю, а ты отвлекаешь меня".
   "А она слышит наш разговор?"
   "Конечно, ведь она сидит рядом со мной". - Эрин посмотрела на Ли, которая усмехалась, покачивая головой под музыку.
   Почему я чувствую себя так, словно она разговаривает по телефону со своими родителями, а я - бунтарь без цели{11},с которым она не должна встречаться... - подумала Ли, и ее усмешка стала шире.
   "Могла бы не говорить об этом столь явно", - тихо произнес Макнейл, как будто Ли могла его услышать. На что Эрин закатила глаза.
   "А ты мог бы не звонить мне", - быстро парировала она. - "Что ты делаешь ... проверяешь меня?"
   "Ну ... ", - Макнейл запнулся.
   "Вот именно ... А я между прочим - взрослая женщина, Макнейл, ... и", - Но прежде, чем Эрин смогла закончить предложение, Ли выхватила у нее телефон и повесила трубку. - "Чтоты делаешь, черт возьми?" - возмутилась Эрин.
   "Убеждаюсь, что ты не ляпнешь, что-нибудь лишнее. Если ты не заметила, то ты не совсем трезва, а я думаю, что ты не хочешь, чтобы полицейское управление Майами узнало об этом", - объяснила Ли, перед тем как выключить телефон.
   Эрин хотела забрать его у нее, но Ли держала его вне досягаемости. "А тебе какое дело?"
   Хороший вопрос. Ты то, чего волнуешься? Ли бросила телефон на заднее сиденье.
   "Думаю, тебе лучше притормозить у обочины", - несколько неестественно произнесла Эрин, прикрывая рот ладонью.
   "Что?" - Ли посмотрела на молодую женщину, чье лицо внезапно приобрело зеленоватый оттенок. - "Ты должно быть шутишь".
   Эрин энергично замотала головой. "Нет".
   "Ладно, тогда, по крайней мере, наклонись в сторону, пока я не смогу..." - Но совет прибыл слишком поздно. С огорченным выражением на лице Ли наблюдала, как Эрин Брэдшоу "заново отделывает" пол ее "Ягуара". Не обращая внимания на движение вокруг, Ли быстро перестроилась и с протяжным визгом притормозила у тротуара.
   После нескольких секунд страдальческих стонов своей спутницы, Ли, наконец, сказала:
   "Проклятье, Канзас, что это за ботинок только что вышел из тебя?"
* * *
   "Стэнли, ты - мой спаситель. Я действительно ценю что ты делаешь это для меня", - сказала Ли, наблюдая за чернокожим мужчиной средних лет, одетым в рабочий комбинезон исклонившимся над ее автомобилем.
        После неприятности, произошедшей с Эрин, Ли направилась к ресторанчику, о котором упоминала ранее. Так получилось, что по соседству с этим заведением находилась "Автомойка Стэна" и Ли знала ее владельца. По пути туда она позвонила ему, попросив об одолжении. К великому облегчению, Стэнли Аттикс не отказал ей и явился на мойку в 1:00 утра.
   "Без проблем, Ли. Ты же знаешь, что я все равно собирался заглянуть в закусочную по соседству". - Помахав рукой перед носом, он спросил: - "Так ты говоришь, все это сделала та маленькая леди?"
   Ли просмотрела на Эрин, которая сидела на крыле, обхватив голову руками, и выглядела очень несчастной. Бедный ребенок. "Боюсь, что так".
   "Хорошо, твой славный автомобиль получит шикарную чистку и внутри, и снаружи. Почему бы вам пока не пойти перекусить. Я приду за вами, как только машина снова засияет, словно новенькая выставочная модель", - улыбнулся он и отошел.
   Ли вздохнула и подошла к Эрин.
   "Чувствуешь себя лучше?" - спросила она.
   "Немного", - едва слышно ответила Эрин, подняв глаза. "Мне жаль, что так случилось с твоей машиной". - Проклятье, Брэдшоу, мне просто стыдно за тебя сегодня...
   "Да, ладно. Эй, ее все равно требовалось помыть. Признаю, не так основательно, как сейчас, но все же". - Ли подмигнула и протянула ей руку. - "Пошли, найдем чего-нибудь перекусить".
   "Ты действительно думаешь, что мне следует поесть?" - Эрин взяла предложенную руку, и Ли помогла ей встать.
   "Ну, говорят же: ешьте, пейте и веселитесь? И так как ты уже выпила достаточно за нас обеих, я предлагаю - давай теперь повеселимся от души и поедим". - Ли положила свою руку Эрин на плечи. - "К тому же я думаю, твой живот определенно опустел после недавних событий", - добавила она с усмешкой. - "Пошли".
   Они вошли в закусочную и появление Ли немедленно было замечено большинством посетителей. Общий хор теплых приветствий и громких возгласов заглушил популярную, хоть и старую мелодию, которую играл музыкальный автомат в углу. Эрин узнала песню в исполнении Дайаны Росс и "The Supremes".
   "Так это место тоже тебе принадлежит?" - небрежно спросила она, щуря глаза, чтобы привыкнуть к яркому свету в помещении.
   "Нет, а почему ты спрашиваешь?" - Ли лучезарно улыбнулась и помахала в ответ знакомым.
   "Не знаю... просто у меня такое чувство, что ты здесь частый гость. А у тебя склонность приобретать места, в которых ты часто бываешь", - с сарказмом произнесла Эрин.
   Ли улыбнулась. "Интересная точка зрения, но нет, это место мне не принадлежит".
   "Уж не Ли Антуанетта Синклер пожаловала сюда?" - вдруг раздался громкий голос откуда-то сзади. Обе женщины обернулись. Там стояла полная негритянка в белом переднике, обтягивающем объемный живот, и она не выглядела слишком уж счастливой.
   "Кто - это?" - спросила Эрин.
   "Хозяйка", - сухо ответила Ли и сложила руки перед грудью.
   "А ты, однако, наглая особа. Звонишь моему мужу посреди ночи, а потом являешься сюда полураздетой". - Расстояние между Ли и женщиной начало медленно сокращаться.
   Эрин стояла, боясь шелохнуться. Попробуй, тронь эту огромную сердитую жену. Вечер становится все лучше и лучше. Она украдкой посмотрела на Ли и решила, что если бы эта великолепная голубоглазая красавица позвонила ее мужу среди ночи, она бы тоже разозлилась. Как пить дать. Эрин потерла виски. Голова просто раскалывалась. С этой женщиной не соскучишься.
   Сердитая темнокожая женщина теперь стояла в нескольких дюймах от Ли, грозно уперев руки в бока. Ли была значительно выше ее, поэтому ей приходилось задирать голову.
   Отлично, мы знаем, как собрать толпу. Эрин посмотрела вокруг, замечая, что взгляды всех присутствующих направлены на них. Надеюсь, она не собирается применять силу к Ли... Не хотелось бы видеть, как Ли будет бить женщину вдвое старше себя.
   Ли стояла так небрежно, будто ничего и не происходило.
   Медленно хмурый взгляд темнокожей женщины превратился в широкую озорную усмешку с ямочками на щеках. "Лили, я скучала по тебе ". - В ту же секунду она захватила стоявшую перед ней Ли в свои широкие объятия.
   "Я тоже тосковала по тебе, Мейбл". - Ли сердечно вернула приветствие. Все в зале громко выдохнули "Aххххххх" и рассмеялись.
   Лили, - повторила Эрин про себя. Еще одно прозвище.
   И затем уставилась на двух женщин, обнимающих друг друга. Не совсем то, что я ожидала. Но думаю так даже лучше...
   Полная женщина отстранилась, продолжая усмехаться. "Девочка, тебя не было слишком долго. Вижу, ты хорошо выглядишь ". - Она осмотрела Ли сверху донизу. - "Но я и не ожидала от тебя ничего иного. Позволь-ка мне заглянуть в твои голубые глазки, детка". - Она ласково прикоснулась к подбородку Ли и опустила его так, чтобы получше разглядеть ее глаза. Ли игриво взмахнула ресницами и тихо рассмеялась. - "Да ... так же прелестны, как и всегда".
   "Мейбл, пожалуйста, ты смущаешь меня", - наполовину пошутила Ли, мельком взглянув на наблюдавшую за ними Эрин.
   "Я очень сомневаюсь в этом, Лили. Лучше скажи, как там поживает твой привлекательный папочка?"
   "Прекрасно. Все еще вспоминает о том, как наслаждался твоей едой в последний раз, когда был здесь", - ответила Ли, наблюдая, как пристальный взгляд темнокожей женщины нашел себе новую цель.
   "А это должно быть та, с кем произошла неприятность", - медленно произнесла Мейбл. - "Я только что приготовила свежий кофе, специально для тебя, милая". - Эрин смущенно опустила глаза к полу и темнокожая женщина рассмеялась. - "Послушай, в этом нет ничего такого, милочка ... подобное случается и с лучшим из нас".
   Эрин подняла глаза и посмотрела в лицо улыбающейся женщины. "Думаю...".
   "Я это точно знаю". - Мейбл повернулась к Ли и шутливо шлёпнула ее по руке. - "Девочка, тебе не кажется, что ты растеряла все свои манеры? Ты не представила меня своей подруге".
   "Манеры? А что это такое?" - дразнясь ответила Ли, прежде чем положила руку на плечо блондинки. - "Это - Эрин Брэдшоу". - Думаю, я могла бы добавить, что она к тому же та, кто каким-то образом выяснил, что именно я украла рубин стоимостью в пятьдесят миллионов долларов. И теперь из кожи вон лезет, чтобы доказать это. И если она преуспеет, я могу провести некоторое время за решеткой. Но, Мейбл, я не хочу докучать тебе всеми этими подробностями. Продолжая знакомить женщин, она небрежно кивнула на Мейбл. - "А это - Мейбл Аттикс ... жена Стэнли и владелица этого прекрасного заведения".
   "Рада познакомиться с вами, Мейбл", - протянула руку Эрин.
   "Я тоже. А это - для тебя". - Женщина достала из кармана передника и вручила Эрин бутылочку с аспирином.
   "Спасибо". - Не раздумывая, Эрин отвинтила крышку и проглотила две таблетки без всякой воды.
   "Полегче, партнер". - Ли рассмеялась и отобрала у Эрин лекарство. - "Хватит с вас, молодая леди. Что твоя мать скажет, если ты сядешь на "колеса"?"
   "Я не думаю, что она бы вообще что-то сказала ... скорее всего просто хлопнулась бы в обморок от смущения", - устало ответила Эрин, нетерпеливо дожидаясь действия аспирина.
   "Пойдем-ка лучше вас устроим", - сказала Мейбл, забирая с собой меню и чашку кофе со стойки. - "Это тоже для тебя, милая".
   "Еще раз спасибо", - любезно поблагодарила Эрин, на ходу прихлебывая из чашки.
   Ли заметила удовлетворенный взгляд на лице Эрин, когда та попробовала кофе. "Проклятье, только не говори мне, что ты ко всему прочему еще и кофеманка. Это - чашка кофе, Канзас, а не последняя капля воды на Земле", - дразнясь, произнесла она, скользнув на сиденье ближайшей кабинки.
   "Нет. У этого... " - Эрин указала на кофе. - "Огромная сила. И эта сила может превратить мое чертово похмелье в блаженство".
   Ли игриво надулась. "Эй, а я думала, что именно я здесь для этого".
   "С твоего позволения", - пробормотала Эрин, присаживаясь напротив. Она сделала новый глоток. - "Так скажите мне, Мейбл, откуда вы знаете Ли Синклер?"
   "Как-то раз она проводила меня до работы, я накормила ее, и с тех пор не могу избавиться от нее", - ответила Мейбл, протянув руку и взъерошив немного темные пряди Ли.
   "Я повадилась заглядывать сюда, в свои университетские годы, после работы в Логове Льва", - пожала плечами Ли.
   "Эта девочка не просто приходила сюда. Иногда она входила и кричала, что ей срочно нужно кофе, поскольку у нее экзамен через несколько часов. Все должны были убраться с ее дороги ... и оставить в покое в том углу". - Мейбл указала на кабинку в задней части закусочной. - "И если ей не нравилось приготовленное,... она шла на кухню и готовила себе сама. А ещё приводила с собой ту необузданную компанию, которая работала с нею в том клубе ... и вот тогда наступал хаос. Я не могу сосчитать количество драк, которые Лили тут устроила. Как же я тосковала по тебе..." - сказала Мейбл с широкой усмешкой. - "Здесь было тихо последние несколько месяцев ... без тебя. Вероятно, снова шлялась по миру с каким-нибудь приглянувшимся красавчиком... Кстати о красавчиках, я слышала, о тебе и том симпатичном блондине, чье сердце ты разбила. Согласно газетам ... ты ко всему еще и карьеру его сломала".
   Ли вздохнула. "Мейбл, пожалуйста, я не хочу говорить об этом".
   "Не сомневаюсь... Мисс Разбивательницасердец". - Мейбл повернулась к внимательно слушающей ее Эрин. - "У Лили так много мужчин, вздыхающих по ней, что они повадились заглядывать сюда в ее поисках. Причем так часто, что, в конечном счете, стали постоянными клиентами. О, а когда наступало лето, и она являлась сюда в тех своих любимых коротких джинсовых шортах... все спотыкались о свисающие к полу языки". - Она рассмеялась. - "Да ... это было хорошо для бизнеса, но плохо для мебели".
   Ли посмотрела на Мейбл. "А теперь мы получим какую-нибудь еду ... или мне нужно надеть фартук и пойти приготовить самой?"
   "Не наглей со мной, Ли Антуанетта Синклер". - Мейбл вынула блокнот, чтобы принять заказ. - "Дай угадаю, ты будешь все как обычно".
   "Ага", - подтвердила Ли.
   "Итак, двойной чизбургер, картошка-фри с чили и сыром, и Mountain Dew". - Мейбл повернулась к Эрин. - "А ты что будешь помимо этой чашки кофе?"
   "Не думаю, что мне нужно что-либо есть ... учитывая обстоятельства", - с явным смущением предположила Эрин.
   "Ты уверена... даже салат?" - уточнила Мейбл.
   "Нда... думаю тебе довольно быстро надоест наблюдать за тем, как я ем ", - сказала Ли.
   Как кому-то может надоесть, наблюдать за тобой? - спросила себя Эрин и быстро дала себе ментальный шлепок за такие мысли. - "Да... пожалуй, я закажу немного овощного салата". - По крайней мере, тогда я смогу ковыряться в своей тарелке вместо того, чтобы просто пялиться на нее....
   "Прекрасно. Это не должно занять слишком много времени... Я сейчас вернусь", - и темнокожая женщина покинула их.
   "Так ты еще и готовить умеешь?" - Удивленно приподняла бровь Эрин... размышляя, насколько отличалось ее исполнение этого жеста от того, как делала это Ли.
   "Да... Думаю это еще один пункт, который ты можешь добавить к своему постоянно пополняющемуся списку моих предполагаемых способностей", - улыбнулась Ли. - "К разговоруо навыках, Мейбл преувеличивает мое влияние на противоположный пол", - добавила она, слегка покраснев. Однако, ее загар помог скрыть это. Почему ты говоришь ей это? Я совершенно уверена, что ей наплевать на твои сексуальные подвиги.
   А как насчет твоего влияния на представительниц того же пола? Так и хотелось спросить Эрин, потому что темноволосая женщина, совершенно точно имела некоторое влияние на нее. Но передумала и не стала задавать этот вопрос.
   "Правда?" - вместо этого произнесла Эрин. - "Вышибала в клубе сказал, что бросит жену и детей, если ты только подмигнешь ему".
   Ли рассмеялась. "Ты говоришь о Майке?"
   "Да, кажется, его так зовут".
   "Канзас, он даже не женат. И я сомневаюсь, что он сможет найти для меня место в своем списке. Он - обычный бабник".
   "Он говорил так, будто не прочь попытаться", - намекнула Эрин.
   "Да... Майк, говорит это уже очень давно, но поверь мне, ничего не выйдет".
   "Так ты - не современный Дон Жуан в женском обличье? "
   "Ах да", - сказала Ли с легким смешком. - "Еще один слух, который я не могу развеять. Ты не должна верить всему что слышишь". - Ли даже находила забавным, что СМИ, казалось,на каждом углу держали ее под прицелом. Они представляли ее как умного, но безжалостного руководителя с горячим нравом и еще более жарким либидо. Признай, Ли, иногда твой "аппетит" заводил тебя в сложные ситуации. Эй, почему бы не оставить эти размышления для доктора Дункан...
   "Итак, я не должна верить, когда люди говорят, что простое упоминание твоего имени разбивает счастливые семьи?" - спросила Эрин, вспомнив, что и сама думала об этом утверждении, как о большом преувеличении. Но увидев Ли Синклер, она перестала сомневаться по этому поводу.
   Ли снова рассмеялась. "Должна признать, мне действительно нравится, как это звучит, но это не совсем верно". - Ли раскинула руки по спинке своего сиденья. - "Я не собираюсь лгать и говорить, что веду жизнь отшельника. На самом деле, я думаю, что вся эта идея относительно воздержания переоценена". - Ли подняла бровь и лукаво улыбнулась. - "Когда мне встречается кто-то и возникает притяжение... я стремлюсь исследовать это влечение. И исследование может быть чем угодно, от безопасного флирта до... ну, ты сама можешь догадаться об остальном".
   Определенно, могу. "Интересно... Так ты не из тех женщин, что за чашкой кофе постоянно пытаются вспомнить имя мужчины?"
   Внезапно Ли задумалась и посмотрела на чашку в руках Эрин. Затем она улыбнулась и прищелкнула пальцами. "Энрике, я знала, что вспомню. Спасибо за намек".
   "Ты бываешь настоящим отродьем", - начала смеяться Эрин.
   "Я знаю,... но девочка должна веселиться, когда может".
   "Тогда у тебя очень дорогостоящее веселье ... в последний раз, когда ты забавлялась, это стоило кому-то пятьдесят миллионов долларов".
   "Не то чтобы это признание... но иногда веселье не имеет цены".
   "Но когда-нибудь всему находится цена. Что относительно пяти - десяти лет в самой ближайшей женской тюрьме? " - спросила Эрин.
   "Это не совсем то место, где я хотела бы провести отпуск. Впрочем, думаю, я бы хорошо смотрелась в оранжевом комбинезоне. Но вот сомневаюсь насчет полосок", - пожала плечами Ли.
   Эрин покачала головой. Она такая находчивая задница.
   Эрин снова почувствовала на себе пристальный взгляд. Всякий раз, когда голубые глаза останавливались на ней, молодую женщину охватывал какой-то внутренний трепет,который она никак не могла объяснить.
   "Но хватит говорить о моей и так чрезмерно освещаемой общественной жизни и твоих подозрениях о моих не вполне законных занятиях вне ее... Что относительно тебя?"
   "А что относительно меня? "
   "Канзас, ты остроумная и красивая женщина, почему же до сих пор не нашелся какой-нибудь мужчина, который уломал бы тебя выйти за него замуж? Думаю у тебя полно кавалеров. Но только давай без всей этой ерунды о твоей карьере и трудностях, которые возникают при этом в личной жизни. Уверена, ты способна найти более оригинальное объяснение", - сказала Ли.
   Она думает, что я красивая.. Боже, ну почему это так затрагивает меня? - Эрин вынырнула из очередного мысленного монолога, понимая, что Ли ждет ответа. - "Откуда ты знаешь, что у меня нет такого мужчины?"
   "Может быть, я и ошибаюсь", - признала темноволосая женщина, - "но что-то подсказывает мне, что дела обстоят именно так. Когда женщина влюбляется, в ней появляется что-то неуловимое, что-то что проявляется в ее улыбке, в том, как она смеется, говорит и даже идет. И тогда всему миру без слов становится понятно - она влюблена. И если говорить откровенно, Канзас, я не чувствую, чтобы такие флюиды исходили от тебя".
   "Правда?..."
   "Да ... представь себе. Исправь меня, если я не права". - О, Ли, а ведь тебе не хочется, ошибиться в этом вопросе. Ты надеешься, что Эрин Брэдшоу свободна и прямо сейчас у нее нет никого, ведь так? Но сознайся, Ли, почему это так тебя беспокоит?
   "Нет, ты права", - наконец признала Эрин. - "Я не влюблена и нет никого на примете". - Ее голос подсказал Ли, что молодой женщине не слишком то нравится такое положение. - "Короче говоря ... я просто не нашла нормального парня". - И это было правдой. Эрин не была невинным ребенком, когда дело касалось секса и мужчин. У нее было несколько романов, которые ничем в принципе не отличались друг от друга... и которые все благополучно закончились.
   "Тогда мы кое в чем с тобою похожи ... Я тоже пока не нашла мистера Правильного", - покачала головой Ли. - "Хотя признаюсь, я не слишком старательно искала".
   В это время к их столику вернулась Мейбл, которая принесла их заказ.
   "Быстро", - заметила Ли.
   "Еще бы. Когда я сказала повару, что ты здесь ... твой заказ сразу стал первоочередным. Полагаю он вспомнил, как ты довела до слез одну из поварих, раскритиковав ее соус чили".
   Никто никогда ничего мне не прощает. Ли подняла руку, увидев какими глазами смотрит на нее Эрин. "Подожди минуточку. Я ведь всего то и сказала, что ее соусу требуетсяеще немного приправы. Я же не виновата в том, что она оказалась такой чувствительной".
   "Нет, Ли, ты не это сказала. Ты сказала, что надеешься, что она не потеряет работу из-за своего соуса по вкусу напоминающего г... "
   "О, прошу тебя, Мейбл. Это было очень давно. Пора уже забыть об этом", - прервала ее Ли.
   "Лили, это было только два месяца назад", - уперев руки в округлые бока, изрекла Мейбл.
   Эрин не выдержала и начала смеяться.
   "Два месяца - достаточно длинный промежуток времени, чтобы стать лучше", - самоуверенно заявила Ли.
   "Я должна буду понаблюдать, чтобы поверить этому". - Мейбл повернулась к Эрин. - "О тебе мне тоже нужно волноваться?"
   "Обо мне?" -улыбнулась Эрин в легком замешательстве.
   "Да... Думаю, ты должна быть сущим дьяволом, чтобы шляться вместе с этой".
   "Нет, Мейбл, перед тобой отважная пай-девочка", - с сарказмом произнесла Ли.
   "Если это - так ... почему она тусуется с такой вредной девчонкой, как ты?" - спросила Мейбл.
   "Поверьте мне... Я сама сегодня задавала себе этот вопрос миллион раз", - ухмыльнувшись, ответила Эрин. Я могу ей конечно вкратце все рассказать ... но не думаю, что она захочет слушать о том, что ее любимая Лили - преступница.
   "Тогда, мой тебе совет", - обратилась Мейбл к Эрин, - "не позволяй этой девчонке втянуть тебя в неприятности", - темнокожая женщина игриво ударила Ли по плечу.
   "Эй! " - рассмеялась та. - "Не повреди товар".
   "У нее характер жарче огня, а язык острей, чем любой из ножей, которые я держу на кухне".
   "А еще отменный удар правой", - добавила Эрин, на что Ли закатила глаза.
   "Лили, ты снова подралась?" - повысила голос Мейбл. - "Положи обе руки на стол немедленно!" - Эрин рассмеялась, наблюдая как могущественная Ли Синклер нехотя положила свои длинные изящные кисти на стол. Суставы правой руки были красны. - "Сколько раз я тебе говорила, что хорошие девочки не дерутся?"
   Ли горестно вздохнула, а Эрин улыбнулась. "Около миллиона. А сколько раз я говорила тебе, что я вовсе не хорошая". - Ли посмотрела на Эрин. Они были так заняты созерцанием друг друга, что не заметили пристального внимания к себе со стороны Мейбл, которая не без интереса наблюдала за ними в этот момент.
   Любопытно, - подумала темнокожая женщина, но ничего не сказала об этом вслух. - "Может тебя и называют в газетах Всемирно известной плохой девочкой, но я то знаю, что тебе это очень нравится... И если ты будешь продолжать вести себя также не сдержанно ... ты можешь плохо кончить, Лили".
   "Послушайте, Мейбл... " - начала Эрин, почувствовав себя виноватой за нравоучения, которые из-за нее пришлось выслушать Ли. - "Она вступилась за меня".
   "Правда?" - с сомнением спросила Мейбл, скрестив руки на груди.
   "Да... " - ответила Эрин, пригубив кофе. - "Один парень начал приставать ко мне, поэтому.... "
   "Наша красавица с голубыми глазами отметелили его задницу", - закончила за нее Мейбл.
   "Нет". - Эрин подняла руку. - "Один парень пристал ко мне, а Ли вмешалась и попыталась все уладить по тихому". - По крайней мере, мне так показалось... Прошла минута или две, прежде чем я увидела, как он повалился на пол.
   Мейбл улыбнулась. "И .... "
   "И когда это не сработало ..., ну, да она отметелила его задницу". - Все три женщины рассмеялись.
   "Видишь, Мейбл, на этот раз я ничего не начинала... Я пыталась все урегулировать", - самодовольно заявила Ли.
   "Все бывает когда-нибудь в первый раз, Лили, и я уверена, что с тех пор как я видела тебя в последний раз, ты все-таки вляпалась в какие-то неприятности". - Мейбл с подозрением посмотрела на свою любимицу.
   Мейбл, ты понятия не имеешь, - подумала Ли, и снова посмотрела на Эрин. Женщины многозначительно улыбнулись друг другу.
   Мейбл внимательно посмотрела на них. "Вы знаете что-то такое, о чем не хотите мне рассказать. И что-то подсказывает мне, что мне лучше не знать этого". - Мейбл оглянулась. - "Ладно, как бы мне не хотелось постоять с вами и поговорить подольше, но у меня есть и другие клиенты", - и она покинула их.
   Ли начала смеяться. "Говорю тебе, эта женщина иногда меня загоняет в тупик. Если бы она только знала, почему ты действительно водишься со мной ... это было бы хуже, чемесли бы ФБР, ЦРУ, полиция Майами и ты, все вместе взятые, принялись за это дело".
   Эрин протянула руку и осторожно коснулась воспаленных суставов Ли. "Я так и не успела поблагодарить тебя, сама знаешь за что", - тихо произнесла она.
   "О ... не стоит", - проговорила Ли с некоторой тревогой, почувствовав как большой палец Эрин осторожно поглаживает ее руку.
   "Стоит ... и спасибо". - Их взгляды снова встретились и обе улыбнулись. Эрин неловко убрала руку и прочистила горло. - "Но это не означает, что ты сорвалась с крючка", - усмехнулась она. - "Я не забыла о своей миссии ... даже если прямо сейчас я, кажется, и не могу вспомнить номер своего домашнего телефона. Но ты - все еще моя добыча, Синклер, и я все еще преследую тебя".
   Одна темная бровь, изогнувшись, поползла вверх. "Поверь мне, Канзас, другого я и не жду".
   Эрин улыбнулась и принялась за салат.
   "Так ты думаешь, я - пай-девочка?" - спросила она через секунду.
   "В некотором смысле, да", - беспечно ответила Ли, продолжая, как ни в чем небывало, уплетать чизбургер.
   "Почему это?" - Эрин наклонилась вперед.
   Ли проглотила кусок и вытерла рот салфеткой. "Прежде всего, ты из Канзаса. А единственное что мы получаем из этого региона - это зерновые и бесконечные благодетели человечества". - Ли увидела, как Эрин скривилась. - "Я серьезно... Взять, к примеру, Дороти".
   "Ты должно быть шутишь... Ты имеешь в виду Дороти из "Волшебника Оз"? Она же вымышленный персонаж".
   "Не имеет значения ... Она была из Канзаса. Правильно?"
   "Кажется, да", - согласилась Эрин, с удивлением отмечая на какие красочные объяснения способна Ли.
   "Спасибо. Итак, Дороти была из Канзаса... и именно она убила женщину, которая была злой ведьмой, не смотря на то, что была представительницей слабого пола. Черт возьми,Жевуны думали, что это лучшее, что с ними случилось после изобретения цветного телевиденья".
   "Это была случайность".
   "Возможно. Но независимо от этого, чтобы не делали благодетели человечества все их дела - хороши. И ты одна из них". - Ли улыбнулась. - "Держу пари, в средней школе ты брала все правильные классы, встречалась с хорошими мальчиками, и, скорее всего, была капитаном группы поддержки и старостой класса".
   "Нет, это не так", - не согласилась Эрин. - "Я была только помощником капитана в группе поддержки".
   "О ... прошу прощения. Это - совсем другое дело", - не без улыбки извинилась Ли. - "Почему это хорошие девочки не хотят, чтобы их называли хорошими?" - спросила она со вздохом.
   "Поскольку так называемые плохие девочки, как ты, например... говоря это, будто отвешивают пощечину".
   "Ну, я этого не хотела".
   "Тогда, что ты хотела?" - слегка раздраженно спросила Эрин.
   "Стоп, Канзас ... По-моему ты слишком серьезно к этому относишься". - Похоже, я задела больное место у мисс Брэдшоу.
   Возможно... - подумала Эрин. Но все дело в том, что она не могла избавиться от образа хорошей девочки, еще с тех пор, когда была маленькой. Возможно, если бы я побриласьналысо... у меня бы не было этой проблемы. Не смотря на свое упорство, храбрость и некоторое упрямство, Эрин Брэдшоу всегда оказывалась в роли положительной пай-девочки. А когда вас считают хорошей, и вы никогда не нарушаете правил ... вам никогда не стать крутой девчонкой. Будучи старшим ребенком в семье, Эрин всегда приходилось подавать хороший пример своей младшей сестренке.
   "Извини ... просто быть хорошей это дополнительная нагрузка, если ты понимаешь, о чем я", - пояснила она.
   "Не знаю... не слишком многие люди ассоциируют мое имя со словами хорошая и милая".
   "И ты наслаждаешься этим, не так ли?" - словно обвиняя ее в этом, произнесла Эрин.
   Ли утвердительно кивнула. "Признаю, временами это меня забавляет. Но, эй, я - не совсем плоха. Иногда я способна на проказы, но кто не без греха. Однако время от времени я делаю и хорошие дела". - Бровь Ли слегка изогнулась вверх. - "А ты когда-либо делала что-либо плохое?"
   "Конечно ... только этим утром мне прочитали лекцию за беспорядки со взломом и проникновением в дом одного главного администратора".
   Ли замотала головой. "Это не считается".
   "Почему это?... Технически я нарушила закон". - Только послушай себя, Брэдшоу ... что ты пытаешься доказать ей?... Может быть еще попросишь ее пойти с тобой в женский туалет и покажешь ей там, что умеешь курить?
   "Ты сама сказала это только ... технически. Думаю, дальше этого ты не пойдешь".
   "Неужели? "
   "Согласна, ты действительно нарушила закон, чтобы попасть в мой дом".
   "И..."
   "Но я подозреваю, что это все, на что ты способна. Дальше этого ты просто не пойдешь. Видишь ли, ты думаешь, что я виновна..."
   "Я уверена в этом ".
   "Как я могу забыть о твоей уверенности в том, что я - виновна... Тем не менее хочу напомнить, это еще нужно доказать. Однако я отклонилась от темы. И все же я думаю, ты никогда не сфабриковала бы поддельные улики, чтобы посадить меня в тюрьму ... не смотря на свою уверенность в моей виновности".
   "Это было бы не правильно".
   "Вот видишь, Канзас, об этом я и говорю. Ты плохая только если ситуация заставляет тебя быть такой, но даже тогда ты не зайдешь слишком далеко".
   "Так ты хочешь сказать, что если за плохим поступком не стоит что-то важное для меня... я не сделаю этого?"
   "Точно... " - Ли хитро улыбнулась. - "Чтобы считаться действительно плохой ... ты должна сделать что-то просто так... для развлечения, ради острых ощущений".
   Ну, мы то обе знаем, что у тебя в этом большой опыт, не так ли? "Это какое-то ребячество".
   "Ребячество, потеха, называй как угодно". - Ли промочила горло, отпив из своего стакана. - "Вот, например в школе, ты когда-нибудь использовала поддельное удостоверение, чтобы войти в клуб или купить пиво? "
   "Нет".
   "Это меня не удивляет ... Очевидно, мне даже не стоит спрашивать, есть ли у тебя татуировка".
   "Нет".
   "А думала сделать?"
   "Разумеется".
   "Тогда, почему не сделала?"
   "Прежде всего, мои родители убили бы меня за это. А позже, когда я стала старше, мне это показалось бессмысленным".
   "Ну, некоторые люди думают, что они сексуальны", - игриво пошевелила бровями Ли.
   "И мне кажется, ты - одна из них".
   "Да, ты права. К тому же я никогда не слышала, чтобы кто-нибудь жаловался на мою".
   "У тебя есть татуировка?"
   "Да".
   "Покажи ее мне", - потребовала Эрин, не задумываясь, как выглядит ее просьба со стороны.
   Она увидела, как полные губы ее собеседницы сформировались в улыбку ... которая показалась ей удивительно чувственной и соблазнительной. "Вижу, я разожгла твой интерес к татуировкам или, вернее сказать, к моей татуировке". Проклятье, Ли, возможно доктор Дункан права ... у тебя действительно есть проблема. Ты постоянно флиртуешь, даже сейчас ... однако хочу напомнить тебе, она - женщина... Да знаю я, знаю ... но все равно не могу удержаться....
   Быстрее, Брэдшоу, давай же, придумай какой-нибудь остроумный ответ. Но было слишком поздно, мысли Эрин были уже заняты вопросом, где находилась татуировка на высоком и стройном теле женщины, сидевшей напротив нее. И поскольку ей ни разу не удалось заметить ее за время их общения с Ли ... картины, которые возникали у нее в мозгу содержали в себе то загорелую спину, то бедро, то грудь ... прекрати, Эрин, ... когда уже этот проклятый алкоголь перестанет на тебя действовать. "Вообще-то, это ты завела этот разговор. Меня это мало интересует", - попыталась выказать равнодушие блондинка, в то время как ее глаза уже шарили по телу высокой брюнетки с очевидным любопытством.
   "Прекрасно ... тогда поговорим о другом", - предложила Ли.
   "Нет, подожди", - выпалила Эрин, не отдавая себе отчета в своих действиях.
   Я так и думала... "Да?" - спросила Ли, успевшим стать хорошо знакомым Эрин, многозначительным тоном.
   Блондинка открыла рот, собираясь что-то сказать, но, не произнеся ни слова, закрыла его. Однако не выдержав и секунды, игриво уставилась на Ли и со вздохом спросила: "Так ты покажешь ее мне или хотя бы скажешь, где она находится?"
   "По-моему, ты сказала, что считаешь татуировки ребячеством и не интересуешься есть ли они у меня?"
   "Послушай, Ли, а если бы я сказала, что у меня есть татуировка, разве ты не захотела бы увидеть ее?"
   "Безусловно". - Проклятье, Ли, а ты не могла бы говорить с меньшим энтузиазмом?
   "Хорошо", - медленно произнесла Эрин и, положив локти на стол, уставилась в голубые глаза. - "Так покажи мне ее или, по крайней мере, скажите, где она находится. Я бы сделала то же самое для тебя".
   Ли закусила нижнюю губу, пытаясь сдержать усмешку. "Думаю, я должна буду рассказать тебе о ней, поскольку Мейбл не станет церемониться со мной, если я вдруг решу спустить здесь свои штаны. Видишь ли в прошлый раз, когда я сделала кое-что подобное, она едва не вытолкала меня взашей из этого места", - подмигнула Ли.
   "Итак, она на твоей... " - Обе светлых брови Эрин удивленно изогнулись и поползли вверх, почти исчезнув под челкой.
   "Что? ... На моей очаровательной заднице?" - хихикая, закончила за нее Ли. - "Нет, это место не столь волнующе ... Она на моей пояснице. Иногда, когда я ношу штаны с заниженной талией, можно увидеть, как она пытается выглянуть наружу".
   "В самом деле? Сейчас на тебе штаны, которые не слишком много оставляют для воображения ... и я не видела никакой татуировки".
   "Как это понимать, Канзас? Ты наблюдала за моей задницей?"
   "Нет ... Я хотела сказать, да ... ну, ты знаешь что я хотела сказать". - Эрин начала краснеть, и Ли рассмеялась.
   "Все нормально. Если тебя это утешит... я тоже наблюдала за твоей задницей". - Челюсть Эрин так и отвисла. - "Ну и что такого? Девочка может позволить себе знать, чья задница лучше. Это как соревнование, ты согласна?"
   "Думаю, да", - нерешительно согласилась Эрин. - "Так что у тебя за татуировка?"
   "Дракон ... нарисованный черными, серебряными и голубыми чернилами".
   "Как твои глаза", - машинально произнесла Эрин и в энный раз за вечер мысленно отвесила себе подзатыльник. С каких это пор, ты решила сравнивать цвета с глазами мисс Синклер?
   Ли медленно улыбнулась. "Думаю да, но она находится на моей спине. Время от времени я смотрю на нее в зеркало". - Эрин слегка нахмурилась. - "Что такое?"
   "Мне просто интересно, почему ты сделала татуировку на месте, где не можешь ее видеть".
   "В то время мне это казалось хорошей идеей. А еще это было сделано на случай если парень действительно напортачит и тогда мне не нужно будет смотреть на нее всю оставшуюся часть моей жизни", - пошутила Ли. - "Думаешь это подходящее место для нее?"
   "Если честно ... я не знаю, есть ли какое-либо подходящее место на теле для такого. Татуировка это что-то столь постоянное".
   "Это пугает тебя?"
   "Что ты имеешь ввиду?"
   "Ничего", - сказала Ли, набивая рот картофелем фри.
   "Ха..." - проигнорировала комментарий Эрин. - "Скажи мне, тебе было больно, когда ее делали?"
   "Канзас, если ты так интересуешься тем, как выглядит моя татуировка, где она расположена, и как я себя чувствовала, когда мне ее делали", - Ли наклонилась вперед, пока их лица не оказались в нескольких дюймах друг от друга. Ни одна не заметила взгляда Мейбл, внимательно наблюдавшей за ними со стороны. - "Почему бы тебе не сделать свою собственную?" - И снова ее губы расползлись в соблазнительной улыбке - довольно дерзкой, но чертовски привлекательной.
   "Прекрасно", - не замедлила ответить Эрин и улыбнулась, когда заметила замешательство Ли. Однако мимолетное удивление в голубых глазах довольно быстро сменилось явным развлечением.
   "Что прости?" - спросила Ли, выпрямляясь на стуле и складывая руки перед грудью.
   "Я сказала - прекрасно... я себе тоже сделаю одну", - пожала плечами Эрин.
   "Ты серьезно?"
   "Да". - Эрин задумалась на секунду, а затем утвердительно кивнула головой. - "Да я уверена. Мне хочется иметь пантеру на бедре. Или возможно змею на руке. Черт, я могла бы поднапрячься и обзавестись крестом и парой костей на моей груди". - В зеленых глазах плясали чертики, когда она обхватила грудь руками и, игриво приподняв ее, захихикала.
   Да ... я определенно создала монстра. - Ли усмехнулась. - "Канзас, думаю, ты все еще пьяна...".
   "Нет, я - не пьяна". - Эрин быстро встала из-за стола, но слегка покачнулась. - "Ну, возможно чуть-чуть ... Впрочем не в этом суть, Ли Синклер", - указывая на женщину пальцем, заявила Эрин.
   "Просвети меня тогда, в чем же суть", - сказала Ли, жестом показывая, что ждет продолжения.
   "Суть в том, что ты - права. Проклятье, мне 27 лет и мне надоело быть долбаной пай-девочкой. Потому что это ни к чему не привело. Я имею ввиду, взгляни на себя ... ты - плохая девчонка, каких поискать, и ты - мультимиллионер".
   "Я не могу не согласиться с тобой", - признала Ли с улыбкой. Она игриво подняла свой стакан, поддерживая мнимый тост. - "Но я думала, татуировки тебе кажутся бессмысленным ребячеством".
   "Я и не отказываюсь. И именно поэтому мне следует сделать и себе одну. Самое время для необдуманных поступков". - Эрин немного приподняла футболку. - "Возможно, я смогуполучить розу, которая будет выглядеть так, будто растет из моего пупка".
   "Почему ты хочешь испортить свой сексуальный живот такой фигней?" - спросила Ли, протягивая руку и опуская футболку Эрин. Она огляделась вокруг и увидела, что большинство глаз наблюдает за ними, включая Мейбл.
   "Думаешь, не стоит?" - Она только что сказала, что мой живот сексуален? - удивленно подумала Эрин и протянула ей руку. - "Пошли, Блю, прежде чем я передумаю".
        Не колеблясь, Ли взяла ее руку и поднялась на ноги. "Ты уверена в этом?" - спокойно спросила она.
   "В последний раз говорю да ... Это конечно не столь экстравагантно, как кража рубина за пятьдесят миллионов долларов, но думаю для начала сойдет". - Эрин улыбнулась и подмигнула.- "А теперь пошли", - и она направилась к выходу из заведения.
   Ли все еще стояла, наблюдая за дверью, за которой она скрылась, когда к ней подошла Мейбл и спросила: "Куда это она пошла?"
   Ли уперла руки в бока и усмехнулась. "Совершать плохие поступки, Мейбл... чтобы быть плохой".
* * *
   Салон, в котором делали татуировки, находился в десяти минутах ходьбы от закусочной. На темных улицах в это время суток было небезопасно, но когда Эрин заикнулась об этом, Ли уверила ее, что им нечего бояться, ведь ее руки зарегистрированы, как смертельное оружие, по крайней мере, в трех странах. Эрин не знала шутила она или говорила серьезно, но в глубине души посчитала это занятным.
   Ли забавляла сложившаяся ситуация. И только, когда ей не удалось отговорить Эрин от намеренья заполучить татуировку, ее охватило легкое беспокойство. Будучи по натуре плохой девчонкой, которая, не задумываясь, сделает себе татуировку или предпримет еще что похуже... Ли не хотела, чтобы блондинка сделала что-то такое, о чем будет сожалеть позже. Но Эрин убедила ее, что знает, что делает и принялась рассуждать о том, какую ей сделать татуировку. Ли наконец сдалась и вступила с нею в дискуссию. Где-то на середине пути ... они остановили свой выбор на бабочке. На самом деле идея принадлежала Ли.
   Где-то на полдороге темноволосая женщина остановила блондинку и начала внимательно разглядывать ее, в задумчивости потирая свой подбородок.
   "Что?" - немного встревожено спросила Эрин, обеспокоенная вниманием к себе. Она вдруг начала осознавать, что ее пульс всегда убыстряется, когда другая женщина чуть дольше положенного задерживает на ней взгляд.
   "Бабочка", - наконец произнесла Ли и многозначительно улыбнулась. - "Да ... бабочка".
   "Бабочка?" - повторила за ней Эрин. - "Ты думаешь, мне следует сделать себе бабочку?"
   "Да... Видишь ли, я обзавелась драконом, потому что в то время считала, что именно это животное олицетворяет меня. Оно - опасно и о нем сложено много легенд". - От нее не укрылась ухмылка Эрин. - "Да ... я знаю, это немного самонадеянно, но в то время я так считала..."
   "Думаю, ты не поменяла своего мнения с тех пор".
   Ли лишь вздохнула и подняла руку, останавливая ее. "Канзас, пожалуйста... я действительно не в настроении объяснять очевидное. Если иногда я и кажусь высокомерной и дерзкой... то это всего лишь неверная интерпретация моей вполне здоровой уверенности в себе".
   "Тогда у тебя будь здоров какая уверенность в себе. Такая, что мне бы действительно было интересно увидеть ее настоящие размеры. Держу пари, она выходит за обычные рамки".
   "Очень смешно", - пробормотала Ли и игриво ткнула Эрин в бок. - "Но все это не относится к делу. Так ты хочешь узнать, почему это должна быть бабочка или нет?"
   "Да ... валяй, выкладывай", - милостиво разрешила Эрин.
   "Видишь ли, бабочки - не всегда бывают бабочками".
   "Правда? Теперь я вижу, почему у тебя лучший диплом в классе", - с сарказмом заметила Эрин, сдерживая рвущийся наружу смех.
   Ли продолжала, как будто не слышала ее: "Их жизнь начинается совершенно в другом виде".
   "Да, в виде гусеницы. И что ты хочешь этим сказать?"
   "Что ты, мой друг, находишься на грани между тем кто ты есть и кем ты на самом деле можешь быть". - Эрин попыталась возразить, но Ли не дала ей этого сделать. - "Не пойми меня неправильно, мне нравится какая ты сейчас", - добавила она, но, увидев ответную улыбку Эрин, на мгновение перестала дышать,. Осторожнее, Синклер, ... ну да у нее приятная улыбка, так что?! - "Просто у меня такое чувство, будто кто-то скрывается за твоим симпатичным лицом и кому просто не терпится выйти наружу".
   "Выходит, я прячусь в коконе?" - сухо поинтересовалась Эрин.
   "Канзас, я - не поэт ... чтобы мои метафоры записывать или сравнивать с Эмерсоном". - Она положила руки на плечи Эрин и заглянула в зеленые глаза. - "Я хочу сказать, что когда я смотрю на тебя, мне кажется лучшее еще должно появиться".
   "Странно", - тихо ответила Эрин, наклоняя голову набок, - "те же самые мысли приходят и мне, когда я смотрю на тебя". - Ли утвердительно кивнула и улыбнулась. Ее соблазнительная улыбка начинала нравиться Эрин все больше и больше. Бог мой, с такой улыбкой можно продать видеокамеру и слепому.
   "Тогда у нас есть кое-что общее. И это определенно таит в себе много интересного". - Ее ладони медленно соскользнули с плечей Эрин и взяли молодую женщину за руки. - "Пошли, сделаем тебе татуировку".
* * *
   "Итак, где вы хотите ее, леди?"
   Эрин в замешательстве посмотрела на Ли, которая молча наблюдала за ней последние несколько минут. Темноволосая женщина стояла, лениво прислонившись к оконному стеклу, скрестив ноги в лодыжках. "Что ты думаешь?" - поинтересовалась Эрин.
   После небольшого внимательного осмотра своей спутницы, Ли подошла к ней вплотную. Не говоря ни слова, она протянула руку и взялась за пояс ее штанов. Заглянув в зеленые глаза, Ли широко улыбнулась.
   "Думаю..." - Она принялась расстегивать пояс. Эрин почувствовала, как участился ее пульс, когда вслед за ним Ли медленно расстегнула молнию на ее штанах. Женщина приспустила обтягивающую бедра гладкую кожу приблизительно на дюйм или два, прежде чем показалась белая полоска трусиков. Кончиком пальца, она опустила и их, выставляя на общее обозрение верхнюю часть бедер блондинки. Эрин слегка вздрогнула, когда ее рука коснулась обнаженной кожи. - "Прямо здесь", - едва слышно закончила Ли.
   "Думаешь, прямо здесь?" - спросила Эрин, ни на секунду не cводя глаз c Ли, и накрыла ладонью ее руку.
   "Да ... Думаю, это - хорошее место", - подтвердила свои слова темноволосая женщина внезапно севшим голосом и утвердительно кивнула головой. - Проклятье, Ли, почему бы тебе было просто не сказать ей - где. Тебе обязательно нужно было прикоснуться к ней? - Ли задумалась на долю секунды. - Не могу поверить этому, но должна признать... это так.
   "Мне оставить вас наедине?" - Раздраженный мужской голос заставил обеих женщин посмотреть на Пауля.
   Ли неторопливо убрала руку с бедра Эрин, перед этим озорно подмигнув ей. "В этом нет необходимости". - Блондинка перед ней покраснела.

0

8

Эрин попыталась взять себя в руки. Она все еще ощущала прикосновение Ли к своей коже. Эрин, что, черт возьми, происходит? Эта небольшая прогулка давным-давно перестала быть официальным расследованием, на которое тебя назначили в "Пренхолл и Вайнмен". Если я хоть что-нибудь напишу из этого в своем отчете...
   "Я решила". - Эрин попыталась собраться с мыслями. - "Я хочу ее прямо здесь". - Она коснулась места, где всего лишь несколько секунд назад находилась рука Ли.
   "Бабочку?" - уточнил Пауль.
   "Да, бабочку". - Эрин посмотрела на Ли. - "Пусть она будет нарисована голубыми, черными, и серебряными чернилами". - Ей доставило удовольствие наблюдать за изумленно подпрыгнувшей вверх темной бровью. Цвета, которые она выбрала, были такими же, как на татуировке Ли. Эрин пожала плечами. - "Просто мне кажется это подходящим выбором".
   "Что леди хочет, то она и получит ... Присаживайтесь здесь". - Пауль заботливо обтер кожаный стул перед собой.
   Немного поколебавшись, Эрин присела на предложенное место. Брэдшоу, что ты, черт возьми, делаешь? Ты с ума сошла? Зачем тебе татуировка? Ты приняла приглашение, чтобы помочь поймать вора, а не развлекаться. Хотя, если рассматривать все остальное, что ты совершила за этот вечер ... напилась, публично слизывала соль с шеи Ли Синклер,перед тем как выпить залпом текилу, выблевала свое печенье на пол ее шикарного автомобиля ... какого черта останавливаться теперь?
   Эрин бросила взгляд на Ли и наткнулась на удивление в голубых глазах. "Ты не должна делать этого, ты же знаешь", - с подлинной искренностью в голосе произнесла темноволосая женщина. - "Ты ничего не должна мне доказывать. Поверь мне с момента, когда я увидела тебя ... я знала, что ты одна из самых плохих задниц, к тому же неимоверно широкая. И мне следует остерегаться тебя ... " - Ли усмехнулась. Каждый раз, когда я смотрю на тебя, Канзас, я слышу, как в моей голове начинают завывать предупреждающие сирены.
   Эрин рассмеялась. "Я знаю ... Именно поэтому я и делаю это".
   "Просто так, для развлечения?" - с улыбкой поинтересовалась Ли.
   "Чертовски верно подмечено", - хихикая, ответила Эрин и откинулась на спинку стула.
   К ней подошел Пауль и протер спиртом ее бедро.
   "Мисс, может быть немного больно".
   "Хорошо... " - В моей крови должно быть достаточно алкоголя, чтобы не чувствовать боль. Но когда игла прикоснулась к ее коже, Эрин все же вздрогнула. Ой, очевидно не достаточно. Ей было чертовски больно, но она выживет.
   Ли заметила, как поморщилась Эрин от боли и почувствовала острый укол в сердце. Вспоминая свой собственный опыт, когда ей делали татуировку, она подошла и встала рядом.
   "С тобой все хорошо?"
   "Да", - ответила Эрин, утомленно вздохнув. - "Просто замечательно". - Она подняла руку, показывая жестом, что у нее все отлично.
   "Врунишка". - Ли ухмыльнулась и взяла Эрин за руку. Их пальцы переплелись и внезапно ситуация между ними стала довольно интимной. Когда Эрин чувствовала боль, она сжимала руку Ли. А Ли в свою очередь смотрела на нее и улыбалась. Это продолжалось не долго. Они обменивались взглядами, которые говорили намного больше, чем любая из них могла понять.
   Ли не могла вспомнить, чтобы испытывала что-либо подобное. Окружающая действительность была настолько пуста - в ней не было ничего, кроме звука работающей иглы татуировщика, и настолько полна других вещей ... неуклюжих улыбок, взглядов и нежных прикосновений пальцев. Она спрашивала себя, мог ли кто-нибудь смотрящий на них со стороны догадаться об обстоятельствах их "отношений". Воровка и женщина, которая пытается поймать ее.
   Эрин увидела, как густые темные локоны скользнули вперед, когда Ли наклонилась, чтобы получше рассмотреть татуировку. "Выглядит хорошо, Канзас", - радостно сообщилаона, разглядев тонкий контур бабочки на светлой коже Эрин.
   В эту минуту зазвонил ее сотовый и Ли отцепила его от пояса.
   "Эй, помнится, ты говорила, что у тебя на штанах для этого нет места ", - заметила Эрин.
   "Очевидно, я ошибалась", - ответила Ли, не отпуская ее руки. - "Ли на связи", - произнесла она в трубку.
   "Ли, дорогая ... " - донесся из трубки знакомый слащавый мужской голос, сразу же вызвавший у женщины усмешку.
   "Рори, это ты?"
   "Единственный и неповторимый, а как поживает моя синеглазая богиня?"
   Не задумываясь, Ли посмотрела на Эрин и улыбнулась. "Лучше всех. А ты?"
   Это был Рори Кармичаэль, владелец сети самых модных бутиков и салонов в Майами. Он был богат, красив и был таким же голубым, как небо в солнечный день. Однако он не раз заявлял, что если бы какая-нибудь женщина и смогла изменить его ориентацию, то это была бы Ли Синклер. Хотя Ли и Рори вращались в тех же самых кругах, официально они встретились лишь на показе мод несколько лет назад и с тех пор поддерживали дружеские отношения.
   "Великолепно, но мог бы и лучше, дорогая. Видишь ли, у меня вечеринка, которая проходит без одной необыкновенной женщины. А ты знаете, что я не привык искать представительниц слабого пола". - Ли услышала его смех. - "Ну, так как? Что скажешь? Ты собираешься доставить сюда свою красивую задницу или нет?"
   Рори был повсеместно известен своими вечеринками, которые по слухам иногда продолжались несколько дней. "Ну", - начала Ли, но почувствовала, как Эрин сжала ее руку, - "я отчасти связана".
   "Да? И каким по счету мужчиной на этой неделе? Между прочим, я слышал о твоем разрыве с Брентом. Должен сказать - самое время. Да он симпатичный мальчик, но у него мозгии характер пустого картонного коробка".
   "Рори".
   "Вот только не надо этого. Ты знаешь, что это правда. Никогда не понимал, почему ты вообще связалась с ним. И еще, Ли, что это за драку ты устроила в Логове Льва? "
   "Что прости?!" - Ли едва не рассмеялась. Она отпустила руку Эрин и слегка отвернулась от нее. Проклятье, новости расходятся с удивительной быстротой. - "Ты должно быть шутишь... это случилось всего то не более часа назад".
   "Верно, дорогая. Новости уже устарели. Я ожидал, что ты расскажешь мне, как там тебе в тюремной камере, когда ты ответила на мой звонок. Ты - такая плохая девчонка, Ли Синклер. Но послушай, мы отклонились от темы. Так ты придешь? Можешь захватить ту блондиночку, которая похоже тусуется с тобою этим вечером. И, Ли, я даже не задаю тебе вопросы об этом".
   Рори, у меня самой масса вопросов обо всей этой ситуации. Ли пришла к выводу, что если уж Рори знал о ее драке, ... то вполне очевидно он был и в курсе того, с кем она сегодня развлекалась. "Ладно, ... но мне придется кое-что утрясти".
   "Милая, ты разбиваешь мне сердце. Послушай, я ожидаю тебя и твою маленькую подружку, кто бы она ни была, у себя здесь меньше чем через час. И если этого не произойдет, твое имя будет постоянно наверху моего списка дерьма". - И прежде чем Ли смогла ответить, он повесил трубку.
   "Важная встреча?" - спросила Эрин. Почему мне до чертиков хочется, чтобы она сказала - нет? Чего ты ожидала, Эрин, что она проведет с тобой весь вечер? Она не промолвила ни слова за все то время, пока Ли разговаривала с кем-то по телефону. Главным образом благодаря боли. Если не принимать во внимание, что молчание всегда помогает, когда от тебя избавляются. Я бы не сказала, что от тебя избавляются ... Кого ты обманываешь, Брэдшоу, конечно тебя бросают. Все, что она поняла так это то, что Ли разговаривала с парнем.
   "Едва ли", - пробормотала Ли и пожала плечами. - "Кажется меня или скорее нас с тобой только что пригласили на вечеринку. И не просто какую-то там вечеринку, от которой можно отказаться, а на вечеринку Рори Кармичаэля". - Было очевидно, что это имя ничего не говорило Эрин. Ли этого не ожидала. Она забыла, что молодая женщина была не из Майами. - "Он мой друг и фактически его вечеринки всегда из A-списка". - Ли посмотрела на медленно проявляющуюся татуировку и улыбнулась. - "Итак, сколько это займет времени?"
   Пауль поднял глаза. "Сорок пять минут или около того".
   "Итак, Канзас, тебе интересно посетить это небольшое празднество. Или ты готова завершить сумасбродную ночь, которую мы с тобой пережили. Я уверена, ты не можешь дождаться, чтобы добраться домой и написать отчет о своей сегодняшней наблюдательной миссии. Думаю, мальчикам в участке понравиться читать обо всем этом. Или быть может ты хочешь перезвонить детективу Макнейлу ... Держу пари, он на самом деле обиделся, когда ты повесила трубку".
   "Подожди минуточку... это ты повесила трубку", - возмущенно заметила Эрин, указывая на нее пальцем и ненароком пошевелившись.
   "Эй, леди, сидите спокойно". - Пауль поднял иглу.
   "О, извините", - попросила прощения Эрин.
   На губах Ли заиграла улыбка.
   "Он этого не знает", - шутливо подмигнула она. - "Хочу напомнить, что ты собирались укрыть его парой слов, от которой, без сомнения, у твоей бедной мамочки прибавилось бы седых волос. Я спасла тебя, Канзас".
   "Ничего подобного. Наоборот ты втянула меня в еще большие неприятности, которые, я начинаю думать, являются твоим вторым именем".
   "На самом деле мое второе имя Антуанетта, но кажется я понимаю, почему ты могла их спутать. Канзас, когда ты мне дашь перерыв? Я понимаю, что все пошло не так как ты планировала. Тебе хотелось допросить меня, но признайся, что так веселее. Вероятно, намного веселее, чем беседа ты сама знаешь о чем". - Дурачась, последние слова Ли прошептала, как будто пыталась скрыть их истинное значение от Пауля.
   "Не думаю, что все так считают".
   "Кого заботит, чье-то мнение? Может быть этот кто-то здесь?" - Ли медленно повернулась, как будто разыскивая в комнате посторонних лиц.
   "Нет ... ты оставила полицейских в другой части города".
   Пауль вскинул голову. "Полицейских? Эй, надеюсь, вы не скрываетесь от полиции? Я не хочу никаких неприятностей".
   Ли протянула руку и покровительственно похлопала Пауля по спине. "Расслабься. Мы не Тельма и Луиза".
   "По крайней мере, я - нет", - пробормотала Эрин себе под нос.
   "Очень смешно", - с невозмутимым видом произнесла Ли. - "Пауль, возвращайся к работе... нам еще нужно кое-где появиться. Конечно, если Канзас не положит конец нашему совместному вечеру". - Надеюсь, нет ... Поскольку я не готова расстаться с ней. Правда? И для чего ты планируешь держать ее рядом с собой?
   Эрин заметила, что два человека ждут ее ответа. Она уставилась на Пауля, который тут же вернулся к прерванной работе. И только затем она перевела взгляд ... на пару великолепных голубых глаз. - "Почему у меня такое чувство, будто я буду сожалеть об этом?"
   "Представления не имею, о чем ты тут говоришь", - ответила Ли.
   "Думаю, мне следует выбираться из всего этого, пока не поздно". - Почему у меня такое чувство, будто за всем этим стоит что-то большее, чем простое возвращение домой? - "Прежде чем я увязну в этом слишком глубоко". - Да ... мы определенно говорим о чем-то большем, чем о простой вечеринке.
   "Действительно?" - спросила Ли.
   "Да ... Этот вечер был не совсем таким, каким должен был".
   "Бог мой, Канзас, вся эта ситуация никогда не вписывалась в обычные рамки. Итак, к чему начинать теперь?"
   "Ли ... "
   "Канзас... " - Ли наклонилась ближе, пока ее губы не оказались у самого уха блондинки. - "Ты знаешь, что ты хочешь ... так сделай это". - Она медленно отклонилась назад, покане смогла заглянуть в зеленые глаза. - "Кроме того, я обещаю, что не позволю тебе сделать что-нибудь такое, о чем ты будешь сожалеть". - Ее голубые глаза лукаво мерцали,грозя неприятностями.
   Мм ... похоже, я уже увязла слишком глубоко, - подумала Эрин.
   "Вы уверены, что не хотите, чтобы я вас оставил наедине? Я могу", - снова предложил Пауль, наблюдая за взаимодействием между двумя женщинами. Если они не встречаются друг с другом, ... то определенно хотят этого, - подумал он про себя.
   Они снова повернулись и посмотрели на него. Ли отодвинулась, давая возможность ответить Эрин.
   "Нет. Ты нам нужен, чтобы закончить эту татуировку, поскольку, как сказала леди, нам нужно кое-где появиться". - Затем перевела взгляд на улыбающуюся Ли. - "Правильно?"
   "Совершенно верно".
   Часть V
   Мелкий моросящий дождь заставил открыться небесно-голубые глаза. Которые, поморгав темными ресницами, медленно закрылись, чтобы через секунду их обладательница стихим стоном вновь попыталась открыть их. После немногочисленных попыток, наконец, ей удалось это сделать.
   Оказалось она смотрит в небо. Темные тучи бесцельно плыли в вышине, роняя на землю дождевые капли. Ли Синклер не пришлось долго напрягаться, чтобы понять, что она находится на улице. Рассвет еще не коснулся кромки неба, но уже собирался это сделать. Попытавшись вытянуть длинные ноги, Ли натолкнулась на что-то напоминавшее педаль тормоза. Не требовалось быть гением, чтобы понять, что она сидит в автомобиле. Вытянутая рука коснулась прохладной кожи, обтягивающей руль. Проклятье, надеюсь это -моя машина ... ненавижу просыпаться в чужих авто.
   Радио играло знакомую песню - "Куда девались все ковбои" в исполнении Полы Коул. Музыка гармонично смешивалась со звуком, слишком хорошо знакомым Ли. Игнорируя небольшую боль в шее, от долгого сидения с запрокинутой головой, она повернулась влево и уперлась взглядом в океан. От созерцания набегающих на песчаный берег волн ее охватило умиротворяющее спокойствие. Которое быстро исчезло, когда она почувствовала перемещение в своих коленях.
   Ли опустила голову и нашла там спящую Эрин Брэдшоу. Стоп ... думаю, я нуждаюсь в повторе. Ли снова посмотрела на океан, а затем на свои колени, останавливаясь взглядомна взъерошенной копне светлых волос, прикрывавшей глаза Эрин. Нет ... Златовласка - все еще там. Похоже теперь самое время сказать, что кто-то спит на моих коленях ... ибудь я проклята, если этот кто-то не собирается оттуда убираться. Ли рассмеялась от собственной мысли, чем слегка потревожила спящую Эрин. Она с развлечением наблюдала, как блондинка зевнула и плотнее прижалась к ее голому животу, вызывая легкое покалывание своим дыханием.
   Голубые глаза пустились в путь от одного из самых восхитительных носов, которые Ли довелось когда-либо видеть, к слегка приоткрытому рту, закончив свое неторопливое путешествие на упругом животе Эрин, который был виден благодаря чуть задравшейся вверх футболке. Ли ухмыльнулась, увидев бутылку "Дом Периньон", зажатую в руке блондинки.
   "Держу пари, она - пуста", - пробормотала она.
   Не желая беспокоить больше спящую блондинку, Ли медленно подняла руки и провела ими по своим влажным волосам. Дождь начинал замедляться, превращаясь в туман.
   "Ладно, Ли. В какие неприятности ты вляпалась теперь?" - Она повернула голову направо и улыбнулась. Машина были припаркована на пляже ... или скорее посреди него. Ли обнаружила длинные колеи от шин, оставленных на песке.
   В этот момент зазвонил ее сотовый. Она тут же взяла его, но не ответила, пока не убедилась, что звонок не разбудил крепко спавшую Эрин. "Да", - еле слышно ответила Ли, откидывая голову на подголовник кресла.
   "Доброе утро, Синеглазка", - проворковал Рори в телефонную трубку.
   Ли закатила глаза. Из трубки доносилась громкая музыка, играющая на заднем плане. Очевидно, вечеринка не прекратилась после их с Эрин отъезда.
   "Это зависит от того, кому ты это говоришь", - проворчала она.
   Рори проигнорировал ее комментарий. "Я просто звоню, чтобы убедиться, что ты благополучно добралась домой".
   "Как мило с твоей стороны", - ответила Ли с такой слащавой любезностью в голосе, от которой у Рори вполне могли заныть зубы. - "Куда-то я все же добралась... Но как далекоот моего дома, я не знаю".
   "Что?! ...Где - ты?"
   "Кажется, на пляже - в своей машине".
   "Опять?" - хихикая, спросил Рори.
   "Разве я не это сказала?!" - огрызнулась Ли, массируя свои виски. - "Скажи мне ... что, черт возьми, было в том пунше? "
   "Ах. Знаешь немного того ... немного другого. Просто довольно много великолепного ликера, который способен вскружить тебе голову и заставить спотыкаться после нескольких стаканчиков. Мой собственный специальный рецепт".
   "Понятно". - Ли вспомнились несколько выпитых ею кружек с забористым пуншем. Еще одно, чем запомнится вечеринка. Впрочем, все вечеринки Рори были запоминающимися, заполненными громкой музыкой, выпивкой, известными актерами, спортсменами и разнообразными людьми из списка наиболее популярных в Майами. И обычно заканчивались, когда Рори вступал в горячий спор с одним из своих бывших или когда появлялись копы. Прошлая ночь не была исключением.
   "Дорогая, только не говори мне, что Ли Синклер страдает от похмелья".
   "Ладно, ... тогда я тебе этого не скажу".
   "Итак, а где великолепная маленькая блондинка, которая была с тобой? Должен сказать, Ли, она и впрямь душа компании".
   "Да уж", - согласилась Ли, вспоминая, как Эрин тоже выпила несколько стаканов пунша.
   "Она нормально добралась домой?" - поинтересовался Рори.
   Ли посмотрела вниз на спящую молодую женщину и закатила глаза. Ничто не заставит ее рассказать Рори о спящей у нее на коленях Эрин Брэдшоу. Подтекст такой ситуации без сомнения вызовет много слухов и распространится подобно лесному пожару.
   "Да ... она благополучно добралась домой". - Ли Синклер, ты - такая обманщица. - "Вероятно, сейчас она спит словно ребенок", - добавила она, чувствуя себя виноватой и желаядобавить немного правды к своим словам.
   "Отлично, поскольку я знаю парня, который вероятно умер бы, если бы с ней что-то случилось. Дэмиан Рейнольдс, голодающий ваятель из Палм-Спрингс, расспрашивал меня о ней всю ночь. Он определенно заинтересовался ею, Ли".
   "Да, я заметила", - с сарказмом ответила Ли, вспоминая, как красивый скульптор застывал с открытым ртом всякий раз, когда Эрин что-либо говорила или делала. По неизвестным причинам это ее чертовски раздражало. Причем настолько, что ей приходилось весь вечер наблюдать за этой парой, прикрыв глаза.
   "Ладно, милая ... я чертовски устал, к тому же, кажется, некоторые гости решили, что это вечеринка с ночевкой. Поэтому пока я тут буду вычищать дом ... ты, дорогая, должна попытаться найти дорогу к своему дому и немного поспать. Меня бы убили мешки под твоими великолепными глазами", - посмеиваясь, произнес Рори. - "Чао", - бросил он на прощание и повесил трубку.
   Ли снова почувствовала шевеление в своих коленях и, опустив взгляд, увидела, как затрепетали веки Эрин. Сама не зная почему, она с умилением наблюдала за тем, как открываются все еще сонные зеленые глаза.
   "Привет", - зевнув, произнесла Эрин, растягивая губы в глупой усмешке.
   "Привет и тебе, соня", - с нежностью ответила Ли, осторожно убирая светлые волосы с ее лица. - "Ну, как ты, в порядке?"
   "Думаю, да", - хихикая, ответила молодая женщина.
   Судя по всему ... она все еще немного пьяна,... но ведь и я тоже. Удивительно, но Ли не возражала, если бы голова Эрин осталась на ее коленях подольше. Однако, действуя против своего желания, она помогла Эрин подняться и сесть рядом. "Надо же, мы встали", - с улыбкой произнесла Ли. Блондинка лишь моргнула несколько раз, устало вздохнула... и снова закрыла глаза, сопроводив свое отбытие в царство Морфея сонным сопением. - "Ну вот, снова отключилась. Лучше отвезу-ка я тебя домой".
   Повернув ключ зажигания, Ли завела машину. Она бросила взгляд в зеркало заднего вида, надеясь увидеть там пару усталых голубых глаз ... Однако кое-что другое захватило ее внимание. Она повернула зеркало чуть вправо и тут же начала смеяться, узнав свой дом.
   "Рори, я действительно благополучно добралась до дома... всего то промахнулась на сто ярдов".
   Ли включила сцепление и нажала на газ. Описав почти полный круг на песке, она круто развернулась и направила Ягуар к своему дому.
* * *
   Широко распахнутая дверь дома Ли Синклер с шумом ударилась о стену. "Черт... думаю, останется отметина", - пробормотала Ли, скривившись от громкого звука. Прижимая к себе полусонную Эрин, она сделала шаг вперед и переступила порог своего дома. Фактически, они обе ввалились внутрь, поскольку и та и другая были пьяны. И если бы не Ли, у которой еще осталось немного сил, то просто рухнули бы на пол прямо на пороге.
   Захлопнутая за собой ногою дверь послужила сигналом, по которому к ним примчался Берни. Устроившись невдалеке от колоритной парочки, он уставился на них своими большими темными глазами. Единственным звуком, нарушавшим установившуюся тишину, было лишь его учащенное дыхание. Ли не выдержала и улыбнулась. "Проклятье, Берни, ты смотришь на меня так, словно я маленькая девочка, которая вернулась позже положенного времени".
   Ее взгляд переместился на длинную лестницу, один вид которой вызвал у нее сокрушенный вздох. "Канзас, признаюсь - ты мне очень нравишься, но я не думаю, что смогу отнести тебя наверх".
   Берни, словно понимая слова хозяйки, воспользовался предоставленной возможностью и громко залаял, разбудив этим Эрин.
   "Берни, это ты?" - спросила она с глупой усмешкой, так хорошо знакомой Ли. Ну, разве может быть что-либо более восхитительное ... Черт, Ли, что за глупые комментарии!!!!
   Она прислонила блондинку к стене и, приподняв ее подбородок, улыбнулась. "Как приятно, что ты присоединилась к нам снова". - Не в силах удержаться, она нежно нажала накончик носа своей гостьи.
   "Рада стараться", - игриво отдала честь Эрин, а через секунду, нахмурив брови, спросила, - "Но подожди минутку, где я?" - Так и не дождавшись ответа, она заливисто рассмеялась.
   Ли покачала головой и посмотрела на Берни. "Ну и что мне с ней делать?" - Прихватив Эрин с собой, она направилась к лестнице. - "Лучше отведу-ка я тебя наверх, пока ты снова не отключилась... Там мы сможем выспаться и избавиться от той бутылки шампанского, что лежит на полу моей машины". - Ли вознесла тихую благодарственную молитву, когда ее гостья решила подняться по лестнице на своих двоих. Как и раньше Эрин крепко обхватила одной рукой Ли за талию и, положив ей голову на плечо, тронулась в путь. Берни последовал за ними, не отставая ни на шаг.
   "Хорошо, а теперь посмотрим, какую комнату для гостей ты выберешь, Канзас", - входя в роль ведущей придуманного на ходу игрового шоу, произнесла Ли, когда они наконец взобрались на второй этаж. - "Это дверь номер 1, номер 2, номер 3 или дверь номер 4? Я предложила бы тебе дверь ... номер 5, но это - моя комната". - Она многозначительно пошевелила бровями, заработав в ответ широкую улыбку.
   Блондинка подняла руку, показывая два пальца, и захихикала.
   "Итак, это дверь номер 2" , - возвестила Ли, продвигаясь дальше по коридору.
   Однако теплая рука, коснувшаяся ее живота, не дала ей это сделать. Опустив взгляд, Ли встретилась с зеленью глаз, которые просительно смотрели на нее.
   "Да?"
   "Мне необходимо воспользоваться ванной", - прошептала Эрин.
   Старания блондинки не шуметь, развеселили Ли, поскольку кроме них в доме никого не было.
   "Она прямо за той дверью". - Темноволосая женщина остановилась перед ванной и предупредительно открыла дверь.
   "Спасибо", - снова прошептала Эрин и медленно прошествовала в ванную, прикрыв за собой дверь.
   В распоряжении Ли оказалось несколько свободных минут ... которые она решила потратить на то, чтобы проверить спальню, выбранную Эрин. Она отсутствовала не долго. Всего лишь быстро сняла покрывало с кровати и тут же вернулась назад - к ванной, ... которая за это время опустела.
   "Где черт... " - Ли заглянула в открытую дверь своей спальни, привлеченная движением на кровати. Она медленно вошла в комнату, где на ее огромной кровати с балдахином, уткнувшись лицом в подушку, лежала Эрин. Мне все равно, если она блондинка и лежит на моей кровати. Господи, Ли, хватит уже этих метафор о Златовласке...
   "Похоже, она передумала и выбрала как раз ту комнату, которая по моим словам была недоступна". - Ли ухмыльнулась спящей гостье, ничем не проявлявшей признаков жизни. -"Мы не можем позволить ей спать в этой одежде.... " - Ли посмотрела на Берни. Как и ее собственный наряд, одежда Эрин промокла под дождем. А влажную кожу определенно нельзя отнести к удобным ночным пижамам. - "Думаю, вначале мне стоит переодеться самой, а затем уже браться за раздевание мисс Брэдшоу".
   Несколько минут спустя, переодевшись в белую футболку и короткие шорты, Ли вернулась к кровати и перевернула Эрин на спину. И невольно залюбовалась ее телом. Она и раньше обращала на нее внимание, но теперь, когда влажная футболка и штаны обтягивали ее безупречные формы, эффект усилился. Возьми себя в руки, Ли... Почему тебя так затрагивает ее вид?! Ладно ... начнем с чего-нибудь простого. - Ли посмотрела на туфли Эрин. - Хороший выбор.
   Стащив их с нее по одному, она решила, что позже спросит у Эрин, где она их взяла... Они показались ей клёвыми. Затем Ли сняла с нее носки и, не удержавшись, нежно пощекотала миниатюрные пальчики ног. Что заставило Эрин немного подергать ступней, но так и не разбудило.
   "Давай определимся, что следующее?" - Голубые глаза остановились на кожаных штанах спящей. Расслабься ... ты раздевала людей прежде ... в этой комнате ... в этой кровати, - принялась убеждать себя Ли, когда заметила свою нерешительность в решении стоявшей перед ней задачи. Но ни один из них не был спящей блондинкой, к которой, похоже, я ко всему испытываю некоторое влечение. Это я только что сказала? Да!
   Ли отодвинулась и покачала головой. "Должно быть я слишком много выпила". - Влечение? Что, черт возьми, это означает?! Но взглянув на Эрин, она вполне определенно знала, что это означало. Внезапно Ли принялась вспоминать, когда в последний раз занималась сексом ... Прошло уже несколько недель. Это долго? Не то, чтобы она не могла обходиться без этого долгое время, но ... несколько недель можно счесть затянувшимся постом. Возможно в этом причина ее "фривольного" поведения с Эрин. Нет ... она - женщина. Я просто пьяна, вот и все.
   Возьми себя в руки, Синклер, - во всю кричал в ее голове голос рассудка. Она посмотрела на наблюдавшего за ней Берни и только покачала головой. Ты - смешна ... Просто раздень чертову блондинку и покончи с этим. Внезапно Ли почувствовала легкое головокружение. - "Чертов Рори и его пунш..." - недовольно прошипела она.
   Ли снова придвинулась к спящей Эрин Брэдшоу. Присев на кровать, она слегка подрагивающими руками дотронулась до пояса ее штанов. Покончив с ним, она расстегнула молнию и начала медленно стягивать сами штаны. Но плотно прилегающая кожа не хотела сдвигаться с бедер Эрин.
   "Прекрасно", - пробормотала Ли, вспоминая свою собственную ожесточенную борьбу со штанами. Несколько раз в процессе которой она едва не упала на пол.
   Не раздумывая, Ли залезла на кровать и встала на колени около Эрин. "Давай попытаемся снова". - Схватив блондинку за бедра, она завела руки за пояс ее штанов, а затем принялась изо всех сил тянуть их вниз. И с облегчением вздохнула, когда усилия увенчались успехом. Наконец-то из-под медленно сползающих штанов показались белые трусики. Ее так и подмывало заглянуть под повязку, скрывающую новую татуировку Эрин, но она передумала... Область могла быть все еще чувствительной. Поверить не могу, что она это сделала ...- подумала Ли, приподняв бровь. - Интересно, какие еще сюрпризы она готовит?
   Быстрым движением она избавилась от штанов. "Наконец-то", - проворчала она и бросила их Берни, который тут же принялся играть с ними.
   "Эй, если ты их наденешь... я ни на что не посмотрю и заберу их у тебя". - Ли рассмеялась. Ее рассмешили собственные слова и то, как ее пес посмотрел на нее. Снова повернувшись к Эрин, она неожиданно нашла, что внимательно изучает ее живот. Знаешь... она бы действительно хорошо смотрелась с проколотым пупком, - подумала Ли, одновременно с этим размещая руки блондинки над ее головой и начиная поднимать край ее футболки. Интересно, захочет она это сделать.
   Снятие мокрой футболки оказалось намного более легкой задачей, чем штанов. В то время, как Ли приготовилась бросить и ее Берни, она увидела, как распахнулись сонныезеленые глаза и уставились на нее. "О, теперь ты решила проснуться", - пробормотала Ли, опуская футболку на пол, - "После того, как я сделала всю работу".
   Эрин глупо усмехнулась. Подняв руку, она отвела темные пряди с лица Ли. "Такие прелестные глазки..." - тихо произнесла она, впиваясь в склонившуюся над ней женщину взглядом. Ли с трудом проглотила образовавшийся в горле комок, когда кончики пальцев Эрин задели ее щеку. Опять это странное чувство, Синклер, ... осторожнее...
   "Благодарю", - еле слышно произнесла Ли и застенчиво улыбнулась.
   Эрин снова зевнула, а ее рука бессильно упала на кровать. "Спокойной ночи, голубые глазки", - пробормотала она и повернулась на бок. Несколько секунд спустя Ли наблюдала, как вздымается и опадает ее грудь под ровное дыхание. Эрин Брэдшоу снова заснула.
   Вместо того, чтобы слезть с кровати, Ли просто упала на покрывало. "Черт возьми ... это моя кровать ... и я буду спать в ней, если хочу", - сказала она своему отражению в зеркале над собой. Кроме того, не думаю, что я смогу двигаться, после того, что я только что испытала, когда она посмотрела на меня... Хотя возможно все дело в проклятом пунше Рори.
* * *
   Она пряталась в одном из углов слабо освещенной комнаты. Просто ждала подходящего момента, чтобы выйти из тени и объявить о своем присутствии. Она знала, что не одна. Кто-то еще притаился поблизости.
   Неожиданно через окно внутрь комнаты проник луч лунного света и осветил высокую фигуру, стоящую перед стендом с экспонатами. Через секунду, словно по волшебству, рейнский рубин был надежно зажат в руке незнакомца.
   "Я поймала тебя", - без тени волнения произнесла Эрин, подходя к вору.
   Она ожидала, что тот резко обернется или возможно даже бросится бежать, но этого не произошло. Вместо этого темная фигура грабителя медленно выпрямилась и также медленно повернулась к ней. Тотчас внимание Эрин было приковано к голубым глазам, которые, казалось, сияли в темноте. Она и грабитель так невозмутимо стояли и смотрелидруг на друга, как будто эта встреча была для них каждодневной рутиной.
   "Сними маску", - потребовала Эрин.
   Незнакомец без возражений подчинился. Темные волосы упали ему на лицо. Небрежным жестом он откинул их в сторону, давая возможность рассмотреть себя. Перед нею стояла прекрасная Ли Синклер.
   "Я знала, что это ты", - торжествующе произнесла Эрин.
   "Браво". - Ли несколько раз похлопала в ладоши. - "А теперь, когда ты доказала это ... что тебе нужно, Канзас?" - с подчеркнутой медлительностью спросила она и сделала шаг вперед. - "Чего ты хочешь теперь?"
   "Рубин".
   И снова без колебаний, Ли взяла руку Эрин в свою. "Раз леди хочет ... она это получит", - и положила искрящийся рубин ей в ладонь. - "Теперь, что?"
   "Что ты подразумеваешь?" - спросила Эрин, понимая, что справилась с задачей, которую ей поставили, назначив распутать это дело. Она поймала вора и возвратила рубин...
   "Я говорю", - очередной шаг вперед, - "Это все, чего ты хочешь? Это все, что ты хочешь от меня?"
   "Конечно ... Чего еще мне желать?"
   Ли продолжала приближаться, но с каждым ее шагом вперед Эрин отступала назад, пока не уперлась спиной в стену.
   Темноволосая женщина подошла совсем близко. Наклонившись вперед, она уперлась руками в стену рядом с лицом Эрин. "О, я думаю, что за всем этим определенно скрывается нечто большее".
   Громкий удар грома вырвал Эрин Брэдшоу из мира сновидений и вернул к реальности. Она резко села на кровати и тотчас схватилась за голову, которая едва не раскололась от боли.
   "Дерьмо", - недовольно промолвила она, падая на подушки и стараясь скрыться под покрывалом. Натянув толстое бежевое одеяло до подбородка, она вдруг резко остановилась. - "На моей кровати нет бежевого одеяла. Черт, у меня вообще нет такого одеяла", - тихо произнесла она самой себе.
   Раскинув руки в стороны, она открыла глаза, понимая, что бежевое одеяло было наименьшее из ее проблем. Прямо над собой, в слабо освещенной комнате, она наткнулась насвое отражение в зеркале.
   "Теперь я совершенно уверена, что это не моя кровать". - Стараясь, чтобы ее голова не взорвалась снова, она очень медленно приподнялась и осмотрелась вокруг. Окружающая обстановка была ей не знакома. Она находилась в спальне, но это была не ее спальня. Да, Брэдшоу, похоже, ты больше не в Канзасе. "Так, где я, черт возьми?" - спросила она пустую комнату. И в следующую секунду получила ответ:
   "Господи, боже мой, мертвые восстали", - растягивая слова, произнес глубокий низкий голос, который Эрин узнала даже в своем затуманенном состоянии. Она сняла с головыподушку и повернулась. В дверном проеме стояла Ли Синклер, завернутая в одно лишь влажное полотенце. Темные влажные волосы были зачесаны назад, открывая прекрасное лицо с одной из хорошо знакомых кривых усмешек. И даже находясь на другой стороне комнаты, Эрин видела, с каким нескрываемым развлечением смотрят на нее голубые глаза.
   "Скажи мне, что я все еще сплю", - зевая, полусонным голосом произнесла Эрин. Это бы многое объяснило.
   Все еще спит? И мечтает обо мне? "Это зависит от того, в скольких снах ты представляла меня в одном лишь полотенце", - скромно ответила Ли, не замедлив отвесить себе после этого мысленный подзатыльник. Проклятье, Ли, она же только что проснулась и вот, пожалуйста, опять с ней флиртуешь. Прекрати это! Она же женщина!
   Казалось, изумрудные глаза прояснились, когда Эрин села на постели. Нет, это - не сон. Это - один из не совсем ожидаемых заменителей будильника. "Почему?" - все, что она сумела спросить.
   "Почему, что?" - переспросила Ли, делая шаг вперед. - "Почему ты в моем доме? Почему ты в моей кровати? Или почему я - мокрая. Хотя, думаю, последнее - очевидно, поскольку я стою в дверях своей ванной комнаты".
   Эрин схватилась за голову. "Проклятье, тебе обязательно прямо с утра быть такой остроумной задницей?"
   "Нет... Но так как уже день, я решила, что мне стоит попробовать", - небрежно заметила Ли.
   "День?" - в крайнем замешательстве спросила Эрин.
   "Да ... уже два часа".
   "Что?"
   "Сейчас суббота - 14:00". - Ли кивнула на часы на тумбочке. Эрин проследила за ее взглядом и наткнулась на огромные светящиеся зеленые числа, подтверждавшие ее слова.
   "Если сейчас - 14:00... тогда почему так темно?" - спросила она.
   "Надвигается шторм. Предполагаю, он продлится всю оставшуюся часть дня", - объяснила Ли, подходя ближе и присаживаясь на кровать. - "Вероятно, снаружи довольно мерзко.Посмотри сама".
   "И посмотрю". - Эрин окинула Ли внимательным взглядом, а затем повернулась, чтобы выглянуть из окна, находившегося рядом с кроватью. От ее действий одеяло сползло и Эрин вдруг поняла, что лежит без одежды. Молодая женщина медленно повернулась к Ли. За окном сверкнула молния, а затем последовал очередной удар грома. - "Почему на мненет одежды?"
   "Почему же... на тебе трусы и лифчик". - Ли придвинулась ближе. - "Я раздела тебя".
   "Зачем?"
   "Слушай, тебе действительно хотелось бы спать в тех кожаных штанах? Я бы в своих не хотела". - Ли покачала головой. - "Ты бы так пропотела, что проснулась на десять фунтов легче обычного".
   "Ты раздела меня и я спала здесь". - Эрин коснулась матраца. - "Почему ты не отвезла меня домой?"
   "Было поздно, и мой дом был ближе". - Да мы фактически проснулись на моем заднем дворе.
   "Ты могла бы посадить меня в такси".
   "Это правда. Но я этого не сделала. Кому от этого плохо". - Ли пожала плечами.
   "Кому от этого плохо?!" - с сарказмом повторила Эрин. - "Ты - главный подозреваемый в деле, которое я расследую. Не думаю, что для меня нормально просыпаться в твоей кровати".
   "Эй, расслабься, Канзас ... Никто же не знает. Мы - единственные люди здесь. Кроме того, это - удобная кровать ... "
   "Возможно и так... " - машинально ответила Эрин, но, поняв, что сказала, простонала. - "Послушай, кому какое дело насколько удобна твоя чертова кровать - ... У тебя больше комнат, чем в Букингемском Дворце ... Почему я оказалась именно в этой комнате и в этой кровати?"
   "Именно здесь ты заснула".
   "Почему я вообще оказалась в твоей кровати?" - Эрин, ты не ... конечно, я не... но что, черт возьми, если я...
   "Хорошо. Ты вошла в мою комнату, легла на мою кровать, одно следует за другим и ..."
   Ли увидела, как зеленые глаза стали шире.
   "И..." - Возможно я... Проклятье, Эрин, думай, думай...
   "И ты отключилась", - пожала плечами Ли, наблюдая с каким очевидным облегчением вздохнула блондинка. Потребовалось приложить усилия, чтобы не рассмеяться. - "Ты же не думала, что мы ... " - Ли указала на себя, а затем на Эрин. Похоже, что думала..
   "Конечно, нет!" - выпалила Эрин в ответ, надеясь, что ее лицо не напоминает красную свеклу. - Ну, возможно. И то только на мгновение. Соберись, Эрин ...
   "Ладно ... " - медленно произнесла Ли, - "поскольку, если бы между нами что-то и произошло, даже если учесть, что для меня это неотмеченная на карте территория, я все же думаю, что ты бы помнила об этом". - Ее голос был столь соблазнителен, что Эрин почувствовала странный трепет внутри. Их глаза встретились, и молодая женщина изо всех сил попыталась не опустить взгляд к губам напротив, улыбка на которых была столь же соблазнительна, как и голос. Но смотреть в очаровательные голубые глаза было не намного легче.
   "Не льсти себе", - было единственным ответом Эрин, когда она наконец отвела глаза. И натянула одеяло, по крайней мере, до талии.
   "Пока никто не жаловался", - не задумываясь, добавила Ли, одновременно с этим задаваясь вопросом, почему она продолжает изводить молодую женщину сексуальными намеками. - Поскольку тебя это слишком забавляет...
   Эрин проигнорировала комментарий и прочистила свое горло. "Давай лучше вернемся к текущей ситуации. Так что же все-таки действительно случилось вчера вечером?"
   Ли широко улыбнулась. Внезапно Эрин пожалела, что вообще задала этот вопрос.
* * *
   "Что я сделала?" - громко спросила Эрин.
   "Расслабься, Канзас, я сказала - ты сделала татуировку, а не подхватила вирус Эбола{12}", -хихикая, ответила Ли. - "Кстати о тату, вероятно, мне следует взглянуть на нее, чтобы удостовериться, что ты не подхватила инфекцию". - Ли взялась за одеяло, но Эрин вырвала его у нее из рук и закрылась им до подбородка, чем явно позабавила темноволосую женщину. - "Эй, давай ты не будешь играть здесь со мной в скромницу. Это после всего, что у нас было", - подмигнула ей Ли.
   Эрин застонала и принялась с ожесточением тереть виски. Размытые картины недавнего прошлого начали медленно проступать в затуманенном мозгу. На одной из них ее лицо было всего в нескольких дюймах от склонившейся над нею Ли. Стремительный поток других образов наводнил ее мозг: бар, здание, толпа людей, танцы, что-то напоминавшее забегаловку, она и Ли несущиеся на машине по улице. Недоумевающие зеленые глаза остановились на темноволосой женщине.
   "Я сделала не только татуировку, не так ли?" - не особо горя желанием знать ответ, спросила Эрин.
   "Ну и ну, а еще ... следователь страховой компании. Только не говори, что не помнишь того, что случилось вчера вечером. Что же, ради всего святого, ты напишешь в своем отчете?" - Ли снова потянулась к одеялу. - "Позволь мне посмотреть. К тому же я уверена, ты и сама умираешь от любопытства узнать на что же она похожа".
   Конечно, Эрин хотела это знать. Она медленно приподняла одеяло и робко заглянула под него.
   "Не думаю, что тебе достаточно света". - Ли быстро стянула одеяло, по самые бедра выставляя на обозрение тело своей гостьи.
   Эрин собиралась возразить, но тут ее глаза увидели краешек выглядывавшей из-под трусиков татуировки. Чтобы получше рассмотреть ее, она их немного приспустила.
   "Красивая, правда?" - усмехаясь спросила Ли, наклоняясь ближе, чтобы полюбоваться изящным рисунком.
   Эрин молча уставилась на бабочку, нарисованную в серебряно-сине-черной гамме, ярко выделявшейся на ее персиковой коже. "Да..." - медленно ответила Эрин, проводя пальцами по рисунку. Боже мой, поверить не могу... у меня - татуировка. Но надо признаться, она мне нравится.
   "По крайней мере, я не наколола себе крест и кости", - пробормотала Эрин, поднимая взгляд к слишком уж веселым голубым глазам.
   "О ... ты хотела, но я убедила тебя, что бабочка будет смотреться лучше". - Ли провела пальцем по татуировке, довольная, что нет никаких признаков инфекции. Однако у блондинки внезапно перехватило дыхание. - "Больно?" - спросила Ли, продолжая поглаживать пальцами гладкую кожу Эрин.
   Нет ... совсем не больно ... просто такое чувство ... "Нет ... Просто у тебя холодные пальцы", - солгала Эрин.
   Ли убрала руку. "О, извини". - Она прижала обе руки к щекам, но они были теплыми. Что это она?
   Несмотря на шок от содеянного, Эрин слегка улыбнулась. "Да ... вроде здорово".
   Ли увидела, как сошлись брови блондинки, которая еще что-то вспомнила о прошедшей ночи.
   "Что?" - с любопытством спросила Ли.
   "Мне так и не довелось увидеть твою...." - медленно произнесла Эрин, пытаясь тем временем снова определить, где же находилась на теле темноволосой женщины эта чертова татуировка. Проклятье, Брэдшоу, ты не можешь не думать об этом? Прошлая ночь почти полностью стерта в твоем сознании, но ты все равно помнишь, что у нее есть татуировка, которую тебе пока не довелось увидеть...
   Озорно усмехаясь, Ли кивнула. "Ты знаешь... " - секундная пауза. - "Это правда. Я хочу сказать, поскольку именно моя подтолкнула тебя сделать свою собственную.... то это наименьшее, что я могу для тебя сделать ". - Она отвернулась и посмотрела на Берни, не сводившего с нее глаз. - "Ладно, мальчик, думаю сегодня - твой счастливый день". - Ли решительно начала развязывать на себе полотенце, а затем распахнула его. И стала медленно опускать его.
   "Скажи, когда увидишь ее..." - Конечно, она могла бы просто сбросить с себя полотенце, но почему-то посчитала это не вполне хорошей идей. Ли, ты нервничаешь... Ты же делала это миллион раз ... и в намного более общедоступных местах, чем твоя спальня....
   Широкие зеленые глаза с жадностью наблюдали, как голубое полотенце медленно сползает по влажной загорелой спине. Оно спускалось все ниже и ниже, и Эрин даже подумала, что вскоре ознакомится со всей задней частью Ли Синклер. Но тут она увидела татуировку ... на пояснице Ли... красивого маленького дракона, раскрашенного в такие же цвета, что и ее бабочка.
   "Ты видишь ее?..." - спросила Ли через плечо. - "Поскольку я начинаю думать, что есть что-то безнравственное в моем стриптизе перед моей собакой".
   Взгляд Эрин быстро поднялся вверх, чтобы увидеть смотрят ли на нее голубые глаза. "Да... Я вижу ее. Она действительно ммм милая", - произнесла Эрин и с облегчением вздохнула, когда Ли снова натянула полотенце на свое тело.
   Когда темноволосая женщина обернулась, Эрин лежала на кровати, прикрыв руками лицо. "С тобой все хорошо?"
   Черт, нет, не хорошо!!! - "Да ... просто стараюсь прийти в себя". - После только что увиденного ... полагаю... я должна что-то сделать. Что, черт возьми, с тобой происходит, Эрин Брэдшоу??? Но, утаив настоящие мысли, лишь пробормотала... - "Голова болит".
   Ли закрепила полотенце на теле и снова села на кровать. "Думаю, она у тебя раскалывается". - Она протянула руку через лежавшую блондинку, чтобы достать до тумбочки. Принося с собой опьяняющий аромат мыла и шампуня, который Эрин, не удержавшись, с удовольствием вдохнула. - "Вот, возьми", - Ли выпрямилась, держа в одной руке стакан воды, а в другой несколько таблеток аспирина.
   Собрав все свои силы, Эрин села на кровати. "Спасибо". - Она взяла таблетки и запила их водой. А затем снова упала на матрас. - "Клянусь, если я проведу с тобой еще какое-то время... Я действительно подсяду на колёса".
   Ли рассмеялась, убирая темный локон своих влажных волос, упавший ей на лицо. "Тогда мне лучше пойти и запереть все аптечки... "
   "И все спиртное тоже... Думаю, я выполнила свою годовую норму". - Эрин потерла виски. - "Есть еще что-нибудь, что я должна знать о прошлой ночи? Помимо того факта, что я выставила себя, как полная дура". - Сцены слизывания соли с шеи Ли, а затем потеря содержимого ее желудка в дорогом автомобиле одного главного администратора, всплыли перед ее глазами.
   Ли пожала плечами. "Ну, ты же помнишь вечеринку?"
   "Немного... Я ведь не вела себя глупо на ней?" - Эрин смутно припоминала встречу с шикарно одетым другом Ли - рыжеволосым Рори Кармичаэлем...
   "На ней ты была душой компании. Рори сказал, что теперь ты постоянно находишься в списке его гостей. Думаю, все это из-за твоего танца с абажуром на голове".
   "Что прости?! Я.... " - Эрин показала на себя, - "танцевала с абажуром на голове?"
   "Да".
   "Я не верю тебе".
   "Хорошо. Можешь не верить. Но фотографии, Канзас, говорят сами за себя". - Ли снова потянулась к тумбочке и вытащила несколько полароидных снимков. Она вручила их Эрини стала наблюдать, как зеленые глаза становятся все больше и больше, по мере их просмотра. Среди них было и фото Эрин с абажуром на голове и другое, на котором она позировала с бутылкой шампанского в руке. Еще там были снимки ее и Ли, весело смеявшихся над чем-то и один с...
   "Что это, черт возьми..." - Эрин быстро перевернула фотографию и ткнула ею в лицо Ли, которая тут же закатилась от смеха.
   "О... Я почти забыла об этом". - Это был момент, когда Эрин спотыкнулась и упала на ничего не подозревавшую Ли, сидевшую на кушетке. Фотография показывала только конечный результат: Эрин Брэдшоу лежала прямо поверх Ли Синклер, уткнувшись лицом в ложбинку между ее грудями. - "Этому Рори, без всяких сомнений, удаются снимки".
   Эрин лишь застонала и опустила фото на колени Ли. "Еще раз спрашиваю ... там было еще что-то, о чем я должна знать?"
   Думаю, я могла бы рассказать тебе о том, как проснулась этим утром, а ты спала на моих коленях. Или как один человек на вечеринке заинтересовался тобой... Или я могу... "Так ты не помнишь полицейской погони или перестрелки в переулке?" - с хитрой улыбкой спросила Ли. Я не могу справиться с собой. Она слишком восхитительна, чтобы ее недразнить.
   Эрин закрыла уши и снова упала на постель.
* * *
   Душ - это замечательно, - мелькнуло в мыслях у Эрин, когда она насухо вытерлась и завернулась в пушистое зеленое полотенце.
   "У нее огромная ванная", - произнесла она вслух, после того, как в очередной раз окинула взглядом изысканно отделанную комнату.
   Все помещение было облицовано темно-серым мрамором и лишь в некоторых местах красиво декорировано белыми и золотыми вставками. Комната больше смахивала на спальню, в которой по какой-то причине находились туалет с душем и ванной. Молодая женщина усмехнулась, когда увидела плазменный телевизор в углу, повернутый под таким ракурсом, чтобы его можно было смотреть из гигантского джакузи. Вероятно, мне придется здесь все внимательно изучить, чтобы и себе сделать что-то похожее....
   Эрин подошла к зеркалу и, вытерев запотевшее стекло, уставилась на свое отражение. Под пристальным взглядом утомленных зеленых глаз, она пригладила влажные светлые волосы, а затем, схватившись руками за раковину, медленно опустила голову.
   "Еще раз, Брэдшоу..." - начала она, перед тем как вновь взглянуть на себя, - "Как, черт возьми, ты здесь оказалась?" - Эрин подождала несколько секунд, как будто отражение могло ответить, но так ничего и не дождавшись, застонала и с ожесточением принялась тереть виски. Аспирин, который дала ей Ли, больше не действовал. - "Тебе следовало держаться к ней поближе, чтобы узнать, где находится проклятый рубин ... а не кутить всю ночь напролет, а потом еще и спать с ней в одной постели".
   Улыбающаяся Ли получила подушкой по лицу сразу же, как только призналась, что не было ни полицейской погони, ни перестрелки. Все это с самого начала показалось Эринмаловероятным, но когда имеешь дело с этой женщиной, то возможно все... К тому же она подозревается в краже... Не заботясь о своем внешнем виде, как была в одном тольконижнем белье, взбешенная и сердитая Эрин Брэдшоу выпрыгнула из кровати и заявила, что идет домой. Но к ее удивлению Ли возразила и назвала это плохой идеей из-за разыгравшегося шторма. И словно по заказу, ее слова подтвердил ужасно громкий раскат грома.
   Эрин подбежала к окну и выглянула наружу. За пеленой проливного дождя было видно, как беснуется океан. Ни один таксист в здравом уме не выедет в такую погоду, чтобы забрать ее... Судя по всему ей придется остаться. На секунду она подумала, что возможно стоит позвонить Макнейлу и попросить его послать за ней полицейскую машину, нотут же отбросила эту мысль ... Пришлось бы слишком многое объяснять ... Похоже ей придется остаться. Не говоря ни слова, она направилась в ванную и демонстративно хлопнула за собою дверью.
   И вот, обернувшись в полотенце, она стояла, уставившись на себя в зеркало, и задавалась вопросом - что с нею не так? И почему, черт возьми, ей приснился такой странный сон этой ночью? Что он означает? Она хочет большего от Ли Синклер?! Ей не достаточно обнаружить рубин и доказать, что это ее рук дело?...
   Эрин вздохнула. Все шло не так, как она планировала. Она не заставила признаться главного подозреваемого... и так ничего и не узнала о рейнском рубине. Ей ни на шаг неудалось приблизиться к раскрытию дела. Она была там же где и тогда, когда решила принять приглашение Ли, чтобы окунуться с головой в ночные развлечения. Все, что ей удалось сделать, так это несколько раз поставить себя в неловкое положение, а может быть даже и скомпрометировать себя.
   "Сосредоточься, Брэдшоу", - приказала она себе. - "Давай-ка посмотрим... Я застряла здесь с ней, по крайней мере, на несколько часов, пока этот проклятый шторм не ослабеет... надо извлечь из этого пользу", - решила Эрин и наконец покинула ванную.
   Оказавшись в спальне Ли, она впервые хорошо рассмотрела комнату и поразилась ее размеру. Помещение было изысканно декорировано в восточном стиле, поражая воображение смешением золотых, темно красных и зеленых красок.
   "Не плохо ... Похоже на нее... Так же экзотично и красиво".
   Неожиданно на ум Эрин пришла странная мысль. Ей вдруг стало интересно, а сколько людей побывало в спальне Ли. Пристальный взгляд упал на огромную кровать. Эрин просто снедал вопрос, сколько мужчин было совращено темноволосой красавицей в этом самом месте. Ей даже стало неудобно от собственных мыслей, однако это не уменьшило еелюбопытства. Стремление определить сколько мужчин у нее было, не поможет тебе быстрее найти рубин... соберись!
   На кровати лежали спортивные штаны и маленькая белая коробочка. По-видимому Ли оставила одежду для нее, чтобы она смогла переодеться, поэтому все свое внимание Эрин сконцентрировала на коробочке. Она подошла к кровати и взяла ее в руки.

0

9

"Чувствуешь себя лучше?" - с подчеркнутой медлительностью произнес голос сзади.
   Эрин быстро обернулась и увидела Ли, стоявшую в дверях. На ней был голубой халат, удивительно гармонировавший с ее глазами. Влажные волосы цвета полуночи начинали понемногу высыхать и спадали на плечи великолепным темным водопадом.
   "Не пугай меня так", - резко ответила Эрин.
   "О ... извини. В следующий раз, перед тем как войти в свою собственную спальню, я обязательно дам тебе об этом знать", - с невозмутимым видом заявила Ли.
   Эрин вздохнула. "Прости... Я просто немного нервничаю", - слегка раздраженно извинилась она.
   "Без проблем... Думаю, я вела бы себя так же, если бы проснулась в кровати с незнакомой женщиной и едва могла вспомнить прошедшую ночь". - Ли усмехнулась и вошла в комнату. - "Хотя я не считаю себя такой уж незнакомой".
   Приколистка... Единственным ответом Эрин была ухмылка и потешно сморщенный нос.
   "Вижу, ты нашла свой подарок.... " - Ли кивнула на коробку в руке блондинки.
   "Подарок? Для меня?" - Эрин с подозрением посмотрела на темноволосую женщину.
   "Да". - Ли невозмутимо пожала плечами, но в ее глазах плясали озорные бесенята.
   "Ты знаешь... " - Эрин приподняла коробку. - "В идеале, внутри этой коробки был бы рейнский рубин..."
   "Возможно", - согласилась Ли.
   "Но, зная тебя, это было бы слишком хорошо, чтобы быть правдой. Так что там?"
   "Есть простой способ узнать ответ на этот вопрос ... Нужно просто открыть коробку", - изогнув темную бровь, ответила Ли.
   "Откуда мне знать, что какая-нибудь поддельная змея или еще что похуже не высунется оттуда и не испугает меня?"
   Ли горестно вздохнула. "Канзас, во мне больше класса, чем ты думаешь. И я бы не стала делать что-то настолько банальное". - Она подошла ближе. - "Кроме того, если б я хотела тебя испугать ", - ее голос стал ниже, - "я подошла бы к этому более творчески".
   Ну и ну! Каждый раз, когда ты смотришь на меня своими великолепными глазами, ты до чертиков пугаешь, возникающими у меня чувствами. Эрин отступила на шаг и подняла коробку к груди. "Хорошо посмотрим, что же в коробке под номером один". - Ли стояла рядом, когда она открыла ее и наткнулась внутри на маленький стеклянный пузырек. Эриншаловливо посмотрела на Ли. - "Яд?"
   "На самом деле я думаю, это пахнет намного лучше, чем называется. Это - Пробуждающиеся мечты", - пояснила Ли.
   "Твои духи?" - Эрин открыла пузырек и понюхала. Она сразу узнала опьяняющий аромат, который принадлежал только одной женщине - той, которая стояла перед ней.
   "Да ... Ты просила у меня когда-то, помнишь? Вот - получи".
   "Но ... "
   Ли сложила руки перед грудью. "Что? Ты правда думала, что я не сдержу обещание?"
   "Ну.... " - Эрин закрыла пузырек. - "Ты ведь знаешь, что я собираюсь дать их Ленни, чтобы посмотреть, не похожи ли эти духи на те, которые он запомнил в ночь грабежа".
   "Я знаю ... "
   "Ты же говорила, они единственные в своем роде... и если он узнает их, это будет существенным доказательством, в том, что ты и есть вор..."
   "Разве ты не этого хочешь?"
   "Да ... конечно ...Но разве этого хочешь ты?"
   "А то!" - дурачась произнесла Ли, вызвав улыбку у Эрин. - "Канзас, очевидный ответ на этот вопрос - Нет. Надеюсь, этого не случится... Ленни набрался достаточно, чтобы заправить Челленджер...{13}Но я смотрю на это несколько по-другому... Если он по какой-то странной причине узнает их", - что будет не так уж и странно - "это ведь будет несущественной деталью, правильно? Много духов пахнут одинаково. Тебе не удастся признать меня виновной, основываясь только на этом". - Ли глубокомысленно постучала себя по подбородку. - "Однако ты получишь несколько баллов в нашей с тобой игре. Таким образом, соревнование набирает силу, а ставки растут". - Ли снова пожала плечами. - "И я абсолютно не против этого".
   Эрин только покачала головой. "Может это не вежливо с моей стороны, но я скажу для твоего же блага: ты - слишком нахальная и самоуверенная личность".
   "Это не так... Помнится, ты уже много раз называла меня продувной задницей. К чему останавливаться теперь?" - небрежно заметила Ли. - "Все равно мне говорили это прежде..."
   "Похоже, ты не приняла это близко к сердцу".
   "А зачем?" - дерзко спросила Ли.
   "Не знаю ... возможно тогда бы ты могла скромно сойти вниз на землю, к нам - простым смертным", - насмешливо произнесла Эрин.
   Ли подошла ближе. "Ты хочешь сказать, что думаешь обо мне как о богине?"
   "Едва ли", - пробормотала Эрин и положила духи назад в коробку.
   "О... знаешь, лестью от меня можно многое получить".
   "Если это не рейнский рубин ... то мне это не интересно", - ответила Эрин.
   "И это - все, что тебя интересует?" - спросила Ли.
   Последние слова заставили Эрин вспомнить свой сон. Разве не тот же вопрос, она задала мне тогда? - пронеслось у нее в мозгу. И то как смотрела на нее Ли сейчас, было удивительно похоже на ее проникающий пристальный взгляд, которым она одарила ее во сне. Неожиданно Эрин осознала, как близко они стоят друг к другу. А также то, что на ней было только полотенце.
   "Да ... это - все, чем я интересуюсь", - резко ответила она, делая шаг в сторону и протягивая руку к одежде на кровати. - "Думаю, мне нужно одеться", - бросила она через плечо.
   "Да, конечно". - Несколько озадаченная внезапным изменением настроения блондинки, Ли направилась к двери. - "Я спущусь по лестнице".
   "Хорошо".
   Ли обернулась. "О, между прочим, не стесняйся и пользуйся телефоном. Я знаю, что ты должна отчитаться перед своими друзьями. Не хочу, чтобы они думали, что я похитила тебя". - Ли улыбнулась. - " И если ты действительно позвонишь, то передай Макнейлу привет, я с нетерпением жду, что он еще там придумает со своими людьми. Они такие классные приятели. Ну не столь классные, как ты ... " - На этом она покинула комнату, а Эрин, у которой внезапно ослабели ноги, рухнула на кровать.
   "Во что я себя втянула?" - простонала она пустой комнате. Не глядя, она протянула руку к телефону на тумбочке и набрала номер. После трех гудков ей ответил знакомый мужской голос.
   "Кто это, черт возьми?" - прорычал в трубку Макнейл.
   "С таким настроением лучше не подходить к телефону", - ответила Эрин.
   "Эрин?"
   "Да... "
   "Откуда ты звонишь? "
   "А что такое?" - Эрин не хотелось пока выдавать свое местонахождение.
   "Определитель показывает "Даффи Дак{14}".
   Эрин посмотрела на дверь, за которой секунду назад скрылась Ли и улыбнулась. Бог мой ... она развлекается постоянно, чтобы ни делала.
   "Думаю это чья-то шутка в телефонной компании".
   "Наверно..." - медленно ответил Макнейл. - "Так, где ты, черт подери? Я звонил все утро".
   "А что? Ты все еще настроен проверять меня?..." - довольно раздраженно спросила Эрин.
   "Знаю я, знаю ... ты - взрослая женщина, как ты изволила изящно напомнить мне вчера вечером". - Макнейл слегка рассмеялся. - "Так ты добралась домой вчера вечером?"
   "Можно сказать и так". - Ну, я же добралась до дома ... правда не своего.
   "Ну и хорошо, поскольку на улице дождь льет, как из ведра. А еще я хотел удостовериться, что наша подозреваемая не похитила тебя".
   "Нет, меня не похищали". - Это - правда ... по крайней мере я так думаю.
   "Отлично". - Макнейл на секунду остановился. - "Теперь о прошлой ночи ... я так понимаю, что ты и мисс Синклер более или менее плодотворно провели время в Логове Льва".
   "Думаю, да".
   "И ты все еще настаиваешь, что вы не лучшие друзья?! Поскольку, судя по тому, что я слышал... " - понижая голос, довольно двусмысленным тоном произнес детектив.
   "Макнейл, пожалуйста ..." - Мысли Эрин блуждали к отчету Берта и Мака и тому насколько детализированным он был. Наверное ей следует прочитать его как можно скорее, ведь если она не могла заполнить все белые пятна ее вечера с Ли ... то ‘Тупой и еще тупее’ могли бы для начала помочь ей в этом.
   "Давай же. Ты не можешь обвинять меня. Что точно ты делала?"
   "Я делала то, о чем мы договаривались. Держалась к ней поближе, чтобы продвинуться с нашим расследованием".
   "Да ... я слышал, тебе пришлось держаться к ней очень близко. Шоу со слизыванием соли с тел друг друга? Зашибись..." - Макнейл вздохнул. - "Я заплатил бы, чтобы увидеть такое". - Эрин закатила глаза. - "А затем еще злополучная драка в баре".
   "В которой лично я - не участвовала". - Ну, я же никого не била...
   "Нет... Ты была ее причиной, не так ли? Я слышал высокая, темноволосая и великолепная надавала тому парню по первое число".
   "Да", - подтвердила Эрин, понимая, что улыбается. Она очень ясно помнила, как Ли заступилась за нее прошлой ночью. Почти как мой рыцарь в сияющих доспехах... ой, откуда уменя такие мысли?
   "Так скажи мне, ты узнала что-нибудь стоящее, чтобы мы могли завершить все это дело?"
   "Ну..."
   "Эрин, для меня это означает - нет. Похоже леди были заняты другим... Но вы хоть о чем-нибудь говорили?"
   "Да, конечно".
   "Так о чем вы говорили?"
   "О многом". - И это было правдой. Но Эрин знала, что пока она и Ли дискутировали, узнавая друг друга... она ничего не узнала о том, что могло помочь им в деле. Но тут она вспомнила о духах. - "На самом деле у меня есть кое-что, что следует проверить... Эй, будь добр, найди Ленни - напившегося охранника из музея... Нам нужно будет снова поговорить с ним".
   "Конечно".
   "Вот и отлично... А теперь извини, но у меня много работы... "
   "Это какой еще? Ты снова собираешься увидеться с Ли Синклер?"
   "Возможно..." - неопределенно ответила Эрин, прекрасно осознавая, что увидится с Ли очень скоро ... ведь она в ее доме. - "А что?"
   "Ты не думаешь, что слишком напираешь? В смысле, она должна знать, почему ты крутишься возле нее".
   Нет ... кажется, я единственная, кто ведет себя странно. Да ... похоже, я потеряла свой чертов рассудок. "Конечно, она знает. Макнейл, для этой женщины расследование - ни что иное, как игра".
   "Кажется, это ничего не меняет", - проворчал детектив. Эрин представила, как он чешет свою покрытую короткой щетиной челюсть. - "Вопрос в том, что ты собираешься с этим делать".
   Эрин улыбнулась. "Единственное, что можно сделать с самонадеянным игроком, который уверен в своем преимуществе ... это спровоцировать его на ошибку".
* * *
   Переодевшись в спортивные штаны и рубашку, на пару размеров больше ее собственного, Эрин отправилась на розыски Ли в огромном доме. В коридоре она столкнулась с мирно сидящим псом.
   "Эй, Берни, где твоя сумасшедшая хозяйка?".
        Сенбернар поднял голову, как будто понял вопрос и, недолго думая, направился к лестнице, оглядываясь по пути, словно приглашая ее с собой.
   И Эрин ... начала спускаться вниз.
   Она нашла Ли в кабинете - за компьютером. Остановившись в дверях, она принялась внимательно рассматривать темноволосую женщину. Теперь на ней была футболка Дельфинов Майами и белая кепка, надетая задом наперед. Эрин не смогла не улыбнуться. В этом одеянии Ли была похожа не на главу крупной компании, а на студентку, выполняющую домашнее задание. Темноволосая женщина держала в зубах карандаш и почти без остановок что-то быстро набирала на клавиатуре. Возможно, она много развлекается, но и работает тоже много.
   "Это полнейшая чушь", - усмехнулась Ли и, вынув изо рта карандаш, бросила его на стол.
   "Привет. Я думала сегодня выходной. Если я не могу работать, ... то ты тоже не можешь", - дала о себе знать Эрин.
   Ли подняла взгляд от экрана и посмотрела на молодую женщину, лениво прислонившуюся к двери. Берни преданно стоял у ног блондинки. Мысль насколько потрясающе Эрин выглядит в одежде с чужого плеча вызвала у Ли улыбку. Вообще-то, даже лучше, чем потрясающе, не правда, Ли? - подумала она, рассматривая взъерошенные светлые волосы и ярко зеленые глаза своей гостьи. Но я не собираюсь туда идти, ибо не представляю, что мне делать, когда доберусь до цели.
   "Поверь мне, я бы так и поступила, если б могла. Но за эти годы я кое-что узнала: когда возникают проблемы в моей компании, то им все равно, будь это утро понедельника или разгар субботы. Особенно, когда имеешь дело с идиотами".
   Эрин вошла в кабинет в сопровождении Берни.
   "Так в чем проблема?"
   Голубые глаза окинули Эрин скептическим взглядом. "Ты действительно хочешь знать?" - спросила Ли.
   Она не любила объяснять, если человеку это не нужно и не интересно. Так оставалось меньше времени, чтобы разобраться с насущной проблемой. Она уже сталкивалась с этим прежде, когда ей задавали вопросы оставшиеся ночевать гости. Некоторые мужчины думали, что могут вернуть темноволосую красавицу в постель, симулируя заинтересованность той самой причиной, которая вытащила ее оттуда. Ее работой. Эта тактика обычно не срабатывала и частенько заканчивалась разрывом. Ли, которая, в общем, хорошо справлялась с решением многих задач, была не способна в полной мере совместить свою личную жизнь со своей работой.
   "Кто-то когда-то сказал мне, что не следует задавать вопрос, на который не хочешь знать ответ. Это отнимает слишком много времени", - ухмыльнулась Эрин, зная, что использует против Ли ее же собственные слова.
   Губы темноволосой женщины тронула легкая улыбка. "Должно быть, это очень мудрый человек", - подмигнув, ответила она. - "Я не хочу тебя утомить... Это довольно скучная тема для тех, кто ею не занимается. Ты же понимаешь".
   "И все же попробуй... "
   Ли отклонилась и жестом пригласила Эрин подойти ближе к компьютеру. Молодая женщина так и сделала. Положив руку на спинку кожаного кресла Ли, она подалась вперед, пока их головы не оказались на одном уровне.
   "Смотри..." - Ли указала на экран. - "Это - контракт, который моя компания пытается завершить вместе с группой прикладных программистов, которым необходимо использовать нашу новую разработку. Мои парни бились над этим всю неделю, а ублюдки из Mercury Technologies все еще недовольны". - Пока Ли удрученно вздыхала, Эрин пыталась не только слушать ее... но и одновременно игнорировать чувства, вызванные близостью с темноволосой женщиной. Ее духи буквально опьяняли ее..."
   "Так все дело в деньгах?" - поинтересовалась Эрин, прочистив горло.
   Ли повернулась и обнаружила, что смотрит прямо в заинтересованные изумрудные глаза. О, я и не знала, что она так близко. "Не совсем", - ответила Ли, возвращая внимание на экран. - "Они слишком много хотят. Видишь ли, они требуют, чтобы мы им дали не только полный доступ ко всем нашим контрольным данным, но и проверили их собственные, не говоря о том, чтобы кое-что для них написали. А у моих людей нет лишнего времени, чтобы делать работу за Mercury Technologies. Кроме того, они ежедневно достают мою группу технической поддержки, задавая одни и те же вопросы снова и снова. И вечно жалуются на то, что не знают, как работает новый продукт с разными драйверами, из-за чего у них происходят вечные сбои, поэтому и звонят нам. Короче, они ведут себя так, словно не могут заглянуть в документацию, которую мы отправляем с каждым драйвером. А теперьрешили, что моя компания должна послать консультанта над Проектом Unity Console, а по существу отправить к ним кого-то, кто бы отвечал на все их вопросы и держал в курсе последней информации. Этот проект - действительно новый, поэтому у меня нет лишних людей, чтобы нянчиться с привередливыми программистами из другой компании".
   Ли снова повернулась к Эрин, которая успела выпрямиться и теперь задумчиво потирала подбородок.
   "Конечно, я не технарь ... но похоже этой компании требуется не так уж и много".
   Ли кивнула. "Верно ... теперь, как мне заставить их понять это? Они уперлись, а я не собираюсь изворачиваться, чтобы удовлетворять их требования".
   "Не думаю, что тебе следует это делать... К тому же должны быть какие-то точки соприкосновения? Вот как я смотрю на это. Этот продукт относительно новый, правильно?"
   "Да ... "
   "И постоянно меняющийся".
   "Да ..."
   "И, похоже, самое большое беспокойство этой компании в функциональных возможностях ... точнее, в чем состоят новые функциональные возможности и как их использовать. Для них по крайней мере ... Именно в этом камень преткновения между вами".
   "Верно", - признала Ли, нетерпеливо ожидая к чему клонит Эрин.
   "Стало быть, по их мнению, они нуждаются в постоянной технической поддержке, а твоя компания в данное время не может им этого предоставить... "
   "Угу..."
   "И я предполагаю что эта ситуация вполне может повториться в будущем, но уже с другими людьми".
   "Скорее всего". - Ли видела по выражению лица блондинки, как крутятся шарики в ее мозгу.
   "Итак, вот - предложение. Вместо того чтобы угождать только этой группе, почему бы твоей компании не взяться ... ну, я не знаю ... за организацию чего-нибудь типа постоянного семинара, который поможет проинформировать заинтересованных лиц о новшествах и возможностях их использования".
   Голубые глаза внимательно изучили Эрин прежде чем Ли кивнула. "Я поняла. Итак, каждый месяц мы выпускаем новый драйвер или версию, которая включает достаточное количество новых возможностей. Возможно, одновременно с этим нам следует провести собрание, для которого мы заставим разработчиков сделать слайды, объясняющие, как же, черт возьми, это работает. Другие компании могут послать представителей, которые смогут задать вопросы ... а еще они смогут позвонить или быть может даже устроить видео конференцию ... весьма интерактивно".
   Эрин пожала плечами. "По мне, так звучит отлично".
   "Да". - Ли начала набирать для Эрни письмо с возникшими предложениями. - "Мы назовем эти небольшие семинары ОТ... - Обмен технологиями", - с волнением в голосе произнеслаона, печатая без остановок.
   "Для группы технической поддержки этого проекта, беспрерывно отвечающей на звонки... это будет облегчением... Думаю, мы могли бы создать какую-нибудь web-страницу с базой данных, где прикладники могли бы обменяться мнениями и вопросами ... а группа поддержки, с помощью разработчиков, смогла бы отвечать на них. Там они смогут быть доступны сразу большому количеству людей. Возможно, благодаря этому мы избавимся от нескончаемо повторяющихся вопросов. Мы проинформируем специалистов о базе данных, на которую стоит взглянуть до того, как беспокоить наших людей по телефону или забрасывать их вопросами по электронке".
   "Отличная идея", - улыбнулась Эрин. Она была рада, что смогла помочь Ли и ее задумка вдохновила главного администратора на другие идеи.
   "Спасибо за понимание ..... " - Ли снова отвернулась от монитора и посмотрела на Эрин. - "Есть ли шанс соблазнить тебя уйти из страховой компании и перейти работать на меня?" - Ли медленно улыбнулась, увидев отсутствующий взгляд на лице Эрин.
   По-видимому, после фразы "соблазнить тебя" остальной смысл слов для нее был потерян.
   Когда Эрин поняла, что Ли ждет от нее ответа ... ей пришлось мысленно пнуть себя, чтобы попытаться вспомнить о чем же ее спросили. "Прости?" - только и смогла она выдавить из себя, отводя глаза.
   "Я спросила, могу ли я соблазнить тебя уйти с твоей текущей работы и пойти работать на меня", - медленно повторила Ли.
   Эрин сложила руки перед грудью. "Похоже на взятку. Кроме того, не думаю, что ты сможешь платить мне достаточно, чтобы я оставила свое нынешнее место работы".
   "Это верно... Сомневаюсь, что смогу платить тебе пять миллионов долларов каждый раз, когда ты закончишь проект и все еще вести роскошную жизнь, к которой привыкла. Но,тем не менее, я думаю, мы сможем договориться", - усмехнулась Ли. - "Держу пари, у тебя очень много полезных талантов... И мне действительно интересно узнать их поближе". - Ты и понятия не имеешь. - "Но сначала позволь закончить и отослать это действительно интересное предложение..."
   Ли снова принялась что-то набирать, в то время как у Эрин появился шанс изучить ее.
   "Я только не понимаю", - произнесла блондинка с некоторой серьезностью в голосе.
   Ли оторвалась от компьютера и удивленно вскинула темную бровь. "Что именно?"
   "Зачем тебе было рисковать всем и откалывать опасные номера, чтобы стянуть рейнский рубин?" - Ли собиралась возразить, однако Эрин быстро поправилась. - "О, прошу прощения ... это не было доказано, но мы-то знаем, что именно ты сделала это". - Ли отодвинулась от стола и сложила руки перед грудью, ожидая продолжения. - "У тебя такой блестящий ум и такая необыкновенно захватывающая жизнь ... спрашивается, что же заставило тебя сделать это ... и рисковать всем? "
   Пока Ли обдумывала вопрос, они внимательно изучали друг друга.
   "Канзас, жизнь без риска - ничто", - наконец ответила темноволосая женщина.
   "Но это ничто без свободы... а ты рисковала ею просто, чтобы доказать, что тебе под силу стащить камень", - добавила Эрин.
   В воздухе повисло молчание. Эрин ожидала остроумного ответа, но вместо этого получила лишь пронзительный взгляд и небольшую улыбку.
   "Как бы мне не хотелось и дальше выслушивать твои попытки подвергнуть меня психоанализу... у меня есть более неотложные дела". - Ли поднялась из кресла и прошла мимо Эрин.
   "Какие?" - спросила блондинка, прекрасно осознавая, что другая женщина уходит от разговора.
   "Далласские Ковбои играют против Дельфинов Майами", - сказала Ли через плечо и покинула комнату.
* * *
   "Я так понимаю, ты болеешь за Майами?" - спросила Эрин, плюхаясь на диван рядом с Ли, которая судя по всему совершила набег на холодильник за те несколько минут, которые была вне ее поля зрения. За время своей небольшой операции она успела прихватить с собой несколько больших сэндвичей, чипсы, печенье, попкорн и 3-х литровую бутылкуMountain Dew.
   "Моя футболка выдала меня?" - усмехнулась Ли и налила себе в высокий стакан газировки. - "Но на самом деле... " - Она развернула белую кепку на своей голове, четкая надпись на которой гласила - ДАЛЛАССКИЕ КОВБОИ.
   "Конечно, ты же из Техаса ... Выходит, ты болеешь за свою родную команду?"
   "На самом деле я неравнодушна к обеим ... поэтому, какая бы ни победила, я буду счастлива", - пояснила Ли, возвращая головной убор в прежнее положение.
   "Понятно..." - Эрин протянула руку к чашке и угостилась попкорном. - "Лично я думаю, что обе команды перехвалены ... "
   "Ах ... не стоит так переживать только из-за того, что о "Лидерах Канзас-Сити" не слышали, начиная с каменного века... "
   "Эй, один раз они все же вышли в финал. Тогда еще Джо Монтана был квортербеком{15}".
   "Так ты немного знакома с футболом?"
   "Фактически - очень даже не плохо. Видишь ли, я ... "
   "Нет, позвольте мне угадать. В средней школе ты встречалась с капитаном футбольной команды".
   Эрин только вздохнула. "Нда ... "
   "И кто после этого скажет, что свидания ничему не учат?" - Ли с намеком поиграла бровями. - "Помню, я и сама научила кое-кого нескольким уловкам".
   Эрин закатила глаза с трудом пытаясь игнорировать слова Ли. Но задача, оказалась не посильной, когда мозг начал предлагать картины того, какие это могли быть уроки.
   "К тому же у моего отца было три брата, и все футбольные фанаты... От них я тоже кое-что почерпнула".
   "Прекрасно. Тогда мне не нужно будет сидеть и объяснять тебе все происходящее", - дразнясь произнесла Ли, потягивая газировку.
   "Разумеется, нет... " - Игра по телевизору захватила внимание Эрин. - "Ты только посмотри на это..." - закричала она, наблюдая за происходящим на экране. - "Это же полный отстой, какой я когда-либо видела".
   Ли повернулась к Эрин и недоуменно спросила. "Ты шутишь?"
   "Нет, это было слишком грубо... "
   "Нет ... это называется оборона. Тот парень собирался заработать тачдаун{16},направляясь к зачетной зоне".
   "По твоему это дает право номеру 89 отрывать ему голову?"
   "Я бы так не сказала ... скорее он слишком сильно его толкнул", - рассмеялась Ли.
   "Ли, ты такая буйная..."
   "Многие так говорят", - пожала плечами Ли. - "Хотя номер 89 и грубо играет, но он определенно знает свое дело. К твоему сведению, мы вместе с ним учились", - небрежно добавила она.
   "Правда? Он посещал Университет Майами?" - Эрин хотелось спросить, встречалась ли она с ним, но решила повременить с этим.
   "Да. В те дни Реджинальд Грэйвс помог мне заработать немного денег на нем". - Упс... Я действительно это сказала....
        Светлая бровь изогнулась дугой. "Каким образом?"
   Ли пожала плечами, не отрывая взгляд от телевизора.
   "Ну... Я руководила службой эскорта.... " - И тут же запихнула в рот горсть попкорна, ожидая ответной реакции блондинки.
   "Что ты делала?" - у Эрин отвалилась нижняя челюсть.
   "Что слышала". - Ли протянула руку и закрыла рот крайне удивленной женщины. - "Ты же думаешь, что я - воровка ... тогда почему нельзя предположить, что я была еще и сутенером?"
   "Врешь".
   "Нет". - Ли энергично покачала головой и порочно усмехнулась. - "Хейди Фляйс{17}не имеет ко мне никаких претензий", которая основала подпольную компанию по проституции в Голливуде. Её связи со знаменитыми актёрами помогли ей в её преступном бизнесе. Но о её преступлениях стало известно местной полиции и они подослали ей своего агента).
   Эрин с подозрением посмотрела на темноволосую женщину, обдумывая, правду ли та говорит о своих прежних занятиях. Зеленые глаза превратились в узкие щелочки.
   "Ты - врешь", - повторила она с меньшей уверенностью, чем прежде.
   "Да ... думаю, ты права".
   Эрин игриво бросила в нее подушку.
   "Эй..." - Подушка вернулась назад тем же способом. - "Я была букмекером, а не сутенером. Канзас, ты видишь перед собой основателя самой большой подпольной организации, принимающей ставки в Университете Майами".
        А вот это звучит более похоже на правду. Эрин начала смеяться. "Не знаю, почему это меня удивляет. Ведь это очередная часть головоломки, из которой состоит твоясумасшедшая жизнь".
   "Наверное".
   "Как долго просуществовало это небольшое рискованное предприятие?"
   "Все время, пока я училась в колледже, а когда уходила, я передала его другому, кто должен остаться неназванным, поскольку некоторые люди думают, что все это не законно". - Последние слова Ли прошептала, негромко подхихикивая.
   "И не говори", - ответила Эрин с ухмылкой.
   "А когда он получит диплом, то передаст свое дело кому-либо еще".
   "Похоже, преступный бизнес переходит по наследству".
   "Мы не мафия или что-то в этом роде... вообще-то, мне всегда нравилось думать о себе и своей побочной деятельности, как о тайной ветви Будущих Лидеров Делового Мира Америки", - подмигнула Ли.
   "Правда? "
   "Да ... только это было чертовски более прибыльно. Канзас, вот это были деньки. Должна признаться, что ставки, которые я принимала за женские команды по гольфу, оплатили целый год аренды на последнем курсе". - Ли нахмурилась. - "Конечно это все не для печати".
   "Безусловно", - согласилась Эрин. - "И как тебя не поймали на этом?"
   "Все началось, когда я и несколько парней из моих компьютерных классов заключили несколько дружеских пари ... затем это выросло в нечто большее. Черт, какое-то время моя соседка по комнате думала, что я шлюха - из-за того количества парней, которые посещали нашу комнату в общежитии. Но это закончилось, когда она выиграла тысячу баксов, когда мужская команда по боулингу вышла в финал в том году. Во всяком случае, дело разрослось настолько, что я открыла тайный веб-сайт, на котором принимались ставки, показывалась их разница и счет в игре. Это работало достаточно функционально. Я даже имела кодовое имя ... синий дракон".
   "Так вот почему ты сделала татуировку?" - Голая спина с сексуальным тату, моментально возникла у Эрин перед глазами.
   "Наверно... "
   "Выходит, у тебя всегда были криминальные наклонности... И все началось задолго до рейнского рубина..."
   "Нет, мой друг, я всегда была деловой женщиной ..." - поправила ее Ли.
   "И ты видишь различие?" - с сарказмом заметила Эрин.
   "Хм!" - широко улыбнулась Ли и вдруг неожиданно поняла насколько изумительно проводит время. Она редко говорила о своем прошлом, и чувствовала, что кто-то действительно интересуется ее жизнью. Ей было необычайно комфортно с Эрин. Она не ощущала такого уже давно. Прекрасно понимая, что мисс Брэдшоу, как и большинству ее знакомых, нужно нечто большее, чем просто ее компания, Ли было все равно. Они просто сидели на диване, касаясь друг друга бедрами, и наслаждались этим, как старые добрые друзья.Кто знал, что охота устроенная за ней следователем страховой компании может быть настолько забавна. Ли снова посетило чувство дежа вю, каким-то образом связывающее ее и Эрин. Но очень скоро игра полностью захватила внимание обеих женщин.
        Где-то на середине матча Эрин решила болеть за Дельфинов Майами, а Ли - за Ковбоев. Они добродушно подшучивали друг над другом, когда игра накалялась, и весело и непринужденно пихали друг друга, "поддерживая" свои команды, не забывая при этом наполнять свои желудки калорийной пищей с журнального столика.
        Незаметно для обеих, они забрались с ногами на диван и каким-то образом сумели переплести их. До тех пор, пока Ли не почувствовала, как чья-то нога потерлась о ее бедро. Она едва не выронила чашку с попкорном себе на колени от охвативших ее ощущений.
   "Эй, осторожней", - посмеиваясь, сказала Ли. Пытаясь прийти в себя, она благоразумно вернула попкорн на столик.
   "Извини", - Эрин быстро поджала ногу под себя, лишившись приятного тепла, которое ощущала до этого. Темноволосая женщина с удовольствием наблюдала, как великолепный пунцовый румянец окрасил щеки блондинки.
   "Знаешь, Канзас, если бы я не была уверена в этом на 100%, я бы подумала, что ты подкатываешь ко мне", - подсмеиваясь произнесла Ли, отчасти сомневаясь в своем собственном утверждении.
   "Не льсти себе..." - ответила Эрин, бросая очередную подушку в Ли.
   "Что... ну и кто тут буйный?".
   "Что я могу сказать, Синклер, ты пробуждаешь худшее во мне ". - Очередная подушка полетела в улыбающуюся темноволосую женщину.
   "Так, заканчивай", - угрожающим тоном произнесла Ли, слегка приподняв бровь. И без лишних предупреждений набросилась на совершенно не ожидавшую этого Эрин, тут же принявшись щекотать ее.
        Не в силах сдержаться, Эрин расхохоталась, почувствовав, как снуют пальцы Ли вверх-вниз по ее ребрам.
   "Прекрати", - умоляла она, пытаясь высвободиться.
   "Это будет не так забавно", - ответила Ли, продолжая щекотать Эрин.
   "Проклятье ... ты ... сущий ... ребенок!!!!!" - удалось выкрикнуть молодой женщине между приступами заразительного смеха, который теперь перекинулся и на Ли.
        Берни с интересом наблюдал со стороны за веселым сражением на диване. В этот момент Ли практически накрыла своим длинным телом невысокую блондинку и, прижав ее руки над головой, удерживала под собой. Эрин посмотрела вверх в сияющие голубые глаза ... которые гармонировали с еще более яркой улыбкой.
   "Ты усвоила урок?" - спросила Ли.
   Эрин попыталась продолжить борьбу, но бесполезно.
   "Так ты усвоила урок?" - снова спросила Ли.
   "И что это за урок? Не уличать тебя во лжи?" - раздраженно ответила Эрин, все еще пытаясь высвободиться.
        Проклятье, мне нравится эта женщина. "Очевидно - нет". - Ли наклонилась вперед, пока ее лицо не оказалось в дюйме от лица Эрин. - "Разве ты не поняла до сих пор, что со мной не стоит портить отношения", - сказала она угрожающим тоном, пославшим легкую дрожь по телу Эрин, которую они обе почувствовали и которая заставила Ли рассмеяться.
   "Хочу, чтоб ты знала. Если ты хоть пальцем тронешь меня... я заставлю все Полицейское Управление лично надрать тебе задницу", - шутливо огрызнулась Эрин.
   Ли приподняла бровь и улыбнулась. "Ахххх ... так ты натравишь на меня своих дружков? Как будто этого уже не происходит. И мы обе знаем, как у меня дрожат коленки".
        Проклятье я ненавижу эту женщину, - мысленно вскричала Эрин. Но это была не правда... Правда была в том, что она не ненавидела эту женщину, и это то и выводило ее из себя. Наоборот, она все больше и больше нравилась ей всякий раз, когда Эрин оказывалась рядом с ней. А в этом случае ... под ней. Кстати ... разве я не должна попросить ее слезть с меня ... а затем заявить насколько это не этично? Думаю, да ... Так, почему я лежу на диване под нею, дышу словно пробежала 5 миль и не перестаю наслаждаться всем этим? Не знаю ... Но думаю, это нужно прекращать, Брэдшоу. Она - подозреваемая в деле, над которым ты работаешь, а не твоя подруга. Неужели не ясно? Поэтому Эрин сделала единственное, что смогла придумать, чтобы избавиться от Ли Синклер: она сдалась.
   "Прекрасно", - крикнула Эрин, - "Я сдаюсь...." - Она прекратила бороться и просто лежала с закрытыми глазами.
   "Похоже, кто-то собирается выиграть", - лениво растягивая слова произнесла Ли, заставив зеленые глаза открыться до невозможных размеров.
   "Что ты сказала?" - сумела произнести Эрин. Она могла поклясться, что ее голос немного сорвался, когда она это сказала.
   Ли кивнула на телевизор. "Далласские Ковбои собираются заработать тачдаун".
   "Правда?" - в очередной раз голос предал Эрин.
   "Да. Это третий тачдаун и гол меньше чем за минуту до оставшегося времени". - Она посмотрела вниз на крайне взволнованную Эрин и спросила: - "С тобой все в порядке?"
   "Вообще-то ты придавила меня к дивану и пока ты там смотришь телевизор ... я уверена, ты видишь, как мне неудобно". - Надеюсь, она не видит ничего другого...
   "Гмм... а я думала, что следователи страховых компаний умеют обращаться с прессингом". - Ли подняла бровь. Надеюсь это так, поскольку за себя я не поручусь.
   "Так и есть..." - ответила Эрин. - "Но не думаю, что имелась в виду подобная ситуация..."
   "В самом деле? Как мы видели, такая ситуация вполне может возникнуть", - улыбнулась Ли. - "Я хочу сказать... ты вполне можешь стать близка с подозреваемым в одном из своих дел". - Ли слезь с нее, хватит уже. Разве ты не видишь, что играешь с огнем?
   "Ну..." - только и смогла вымолвить Эрин, покраснев больше прежнего. Решив ей дать передышку, Ли медленно отодвинулась от нее на свою сторону дивана. - "Так лучше?" - спросила она.
   "Не совсем". - Эрин поднялась и села прямо.
   "Нет?" - немного смущенно спросила Ли.
   "Вот так лучше..." - И прежде чем Ли что-либо поняла, Эрин набросилась на нее и принялась сама щекотать ее. Она не планировала этого. Она планировала вернуться к просмотру игры. Но за время знакомства с Ли Синклер, Эрин успела кое-что о ней узнать: ее игривость весьма заразительна...
   "Это не справедливо, я тебя сначала предупредила..." - с трудом произнесла Ли между приступами смеха.
   "Без разницы, Синклер ... теперь я тебя поймала".
        Последнее, что Ли помнила перед тем как начала безудержно смеяться, так это то, насколько приятно было чувствовать на своем теле руки Эрин Брэдшоу.
   ***
        Ей тридцать или тринадцать? - промелькнуло в мыслях у Эрин, когда она наблюдала за Ли, увлеченно игравшей в пинболл на автомате, стоявшем в углу "игровой комнаты". Темноволосая женщина давно сняла с себя кепку и теперь, ничем не сдерживаемые, пряди перемещались в такт с ее порывистыми движениями. До сих пор Эрин не обращала внимание насколько короткими были белые шорты на Ли. Они едва доходили до середины бедра, давая возможность в полной мере полюбоваться ее стройными, загорелыми ногами. Эрин смотрела на них, наблюдая, как во время игры, напрягаются и расслабляются мышцы.
   "Какой ты была в детстве?" - спросила она, отводя свой пристальный взгляд от округлостей темноволосой женщины.
   "Юной", - быстро ответила та, не отвлекаясь от игры.
   "Я не об этом".
   "Правда ... а о чем?" - так и не подняв глаз, поинтересовалась Ли. Но тут игровой автомат начал издавать всевозможные звуки и мигать лампочками. Ли повернулась к Эрин с сияющей улыбкой на губах. - "Похоже это новый рекорд", - самодовольно заявила она и направилась к бильярдному столу, рядом с которым стояла блондинка. - "Итак, о чем ты говорила?"
   Эрин тяжело вздохнула. Она была слегка раздосадована тем, что ей пришлось повторять вопрос.
   "Каким ты была ребенком?"
   "Худющим... который ежедневно спрашивал у богов, почему он выше любого мальчишки в классе", - усмехнулась Ли и, дурачась, встала на цыпочки.
   "У меня не было таких проблем", - призналась Эрин.
   "Это очевидно, коротышка", - не забыла подразнить ее Ли.
   "Эй...! " - нахмурившись, возмутилась Эрин.
   "Ты начала это", - пожала плечами Ли. - "А еще я была сорванцом... "
   "Надо же!" - с сарказмом произнесла блондинка, не в силах представить Ли маленькой девочкой, наряженной в элегантное платье.... Однако теперь у нее определенно не былос этим проблем. Эрин вспомнила, как Ли выглядела в белом платье в ночь аукциона. Нет, абсолютно никаких проблем... Брэдшоу, сосредоточься... и откуда у тебя подобные мысли?
   "И это сводило мою мать с ума".
   "Не сложно представить".
   "Обычно она надевала на меня какое-нибудь короткое платье с красивыми оборочками и отсылала в школу, а я вечно возвращалась перепачкавшись в грязи. В конечном счете, она сдалась и начала одевать меня в джинсы и кроссовки. И надо сказать мы обе стали счастливее после этого. А затем ... когда она умерла ... " - тихо произнесла Ли. Спазмсдавил горло и ей пришлось прочистить его. Даже после стольких лет ... это не легко сказать.
   "Если ты не против, могу я спросить... как она умерла?" - В статьях, которые Эрин прочитала о Ли Синклер, говорилось только о том, что мать главного администратора умерла, когда та была ребенком. К удивлению Эрин они не упоминали, как это произошло.
   "Однажды, она шла забрать меня из школы ... и ее сбил пьяный водитель". - Ли все еще помнила тот день, словно это было вчера. В тот день она долго ждала свою мать в школе ... но та так никогда и не приехала за ней. Намного позже, уже ночью, Джейк Синклер нашел свою дочь спящей на скамье автобусной остановки. Ли проснулась, для того чтобы узнать, что теперь ее жизнь навсегда изменилась.
   "Ли, мне так жаль". - Эрин накрыла ее руку своей.
   "Спасибо", - слегка улыбнулась Ли. - "Знаешь, я ничего не помню о том дне. Только своего отца, который говорил мне, что мама больше не вернется домой. Остальное - сплошной туман. Как будто это единственное событие, которое произошло в тот день".
   Она такая же ранимая, как и все остальные, - подумала Эрин, смотря, как у обычно сдержанной женщины теперь блестели слезы на глазах. Ли не заметила, когда блондинка начала медленно поглаживать ее по руке. Очевидно также, как и Эрин, которая тут же убрала руку, едва осознав что делает.
   "Извини..." - Эрин медленно отодвинулась.
   "За что?" - Чтобы поднять настроение, Ли игриво подмигнула, а затем продолжила: - "После смерти мамы, мы с отцом остались одни. Ему было только 28, когда он остался с дочерью на руках, которая вот-вот должна была превратиться в подростка... Так что мы вроде как растили друг друга", - добавила Ли со смущенной улыбкой и повернулась к Эрин. - "Мы стали лучшими друзьями и остаемся ими до сих пор. Видишь ли, Джейк Синклер страдает тем, что некоторые люди называют страстью к путешествиям. Полагаю, от него немного этого качества досталось и мне. Думаю, поскольку он очень любил мою мать и меня, он поставил крест на своей прежней жизни, и нашел себе постоянную работу механика. Но позже, когда мы с ним остались вдвоем, мы не слишком долго засиживались на одном месте: лишь столько, сколько длился учебный год в школе... А когда наступало лето, мы отправлялись в путь. Однажды мы присоединились к цирку ... Джейк и я исполняли номер с метанием ножей. Следующим летом мы принимали участие в представлении иллюзионистов. Я хочу сказать, у нас без сомнения была жизнь полная приключений". - Слезы, которые до этого Эрин видела в глазах Ли при упоминании о ее матери ... стали медленно исчезать, сменившись на яркий блеск, когда разговор зашел об отце. Очевидно, что они были очень близки.
   "Где твой отец сейчас?"
   "Кто ж его знает", - рассмеялась Ли. - "В прошлом месяце я получила от него открытку с почтовым штемпелем из Австралии. Но по всей вероятности мы скоро увидимся с ним. Мы пытаемся встречаться несколько раз в год ... особенно на день рождения мамы, и ее ммм, ну ты понимаешь. Мы оба занятые люди ... Я занята своей компанией, а он... он - просто Джейк Синклер и этим все сказано".
   "Похоже яблоко не далеко упало от яблони".
   "Полагаю нет... Знаешь, люди говорят, что я похожа на него". - Ли пожала плечами. - "А что насчет тебя, Канзас? Каким ты была ребенком?" - усмехнулась она. - "Держу пари, ты была очаровательной, хорошо воспитанной девочкой".
   "Едва ли... "
   "Не может быть. Итак, расскажи мне, как это расти в Канзасе. Это некий микс из "Семейки Брэйди", "Зеленых просторов" и шоу Донны Рид, идущих по TV LAND?"
   "Разве взросление в Техасе похоже на плохую серию из сериала Даллас?" - тут же нашлась Эрин.
   "Эй, в Далласе не было плохих серий ", - расхохоталась Ли. - "За исключением подплечников и начесов ... но это можно приписать тем треклятым 80-ым. Если и было десятилетие,моду которого не стоит повторять... так это оно", - заметила Ли.
   "Полностью с тобой согласна", - кивнула Эрин, мысленно скривившись от воспоминаний о неудачном эксперименте с перманентом, когда ей было четырнадцать.
   "Но мы отклонились от темы, так какова жизнь на ферме?"
   "А почему ты думаешь, что я выросла на ферме?"
   "Я просто подумала, это именно то место, где выращивают таких очаровательных маленьких леди, как ты", - усмехнулась Ли.
   "Ты знаешь, единственная причина, по которой я еще не бросилась тебя душить, так это то, что я действительно жила на ферме", - призналась Эрин, желая стереть улыбку всезнайки с лица темноволосой женщины.
   "Говорила же". - Ли посмотрела на Берни. - "Я хороша или как?" - спросила она собаку, звонко залаявшую в ответ.
   Эрин проигнорировала и Ли, и ее чертову собаку.
   "Моя мать была школьным учителем, а отец управлял местным хозяйственным магазинчиком. А когда не работал там, то ухаживал за фермой. Еще у меня есть сестра - Лиза, которая, как и большинство младших сестер, самая настоящая ... боль в заднице". - Эрин подняла бровь. - "Я удивлена, что ты не в курсе всего этого... думала, после тщательного исследования, ты должна знать обо мне все".
   "О конечно ... Но черт побери этот FedEx{18} ... " -расстроено прищелкнула пальцами Ли. - "Я все еще жду от них посылку. В следующий раз буду умней и обращусь в UPS". - Темноволосая женщина улыбнулась. На самом деле Ли действительно собрала сведения об Эрин. Хорошая осведомленность бывает полезна в соревнованиях. Но, пролистав несколько страниц досье, она вдруг почувствовала, будто вторгается в личную жизнь блондинки. Необычное чувство для нее. А затем ей пришло в голову, что лучше услышать о мисс Брэдшоу из первоисточника.
   "Да что ты говоришь?!" - с иронией воскликнула Эрин.
   "Продолжим ... и какова же жизнь в полях?"
   "Скучна до чертиков", - рассмеялась Эрин. - "Я ответила на вопрос?"
   ***
        Очередной важный телефонный звонок призвал к себе Ли и Эрин решила воспользовался этой возможностью, чтобы осмотреть дом. Вернее Ли сама предложила ей это сделать, прямо перед тем как кто-то прервал ее спокойный, несмотря на разыгравшийся за окном шторм, субботний день.
        Первой мыслью Эрин было пойти и обыскать дом на предмет улик, но то, что именно Ли предложила ей этот небольшой тур, охладил ее пыл. "Похоже ей нечего скрывать", - сказала она себе, приближаясь к гостиной. - "Но я то знаю, что есть ... Просто она чертовски хорошо справляется с этим, вот и все", - улыбнувшись, пришла к заключению Эрин.
        В углу комнаты она обнаружила детский рояль. "Только не говорите мне, что эта женщина ко всему еще и концертирующая пианистка", - пробормотала Эрин перед тем как присесть и пробежаться пальцами по прохладной черной поверхности.
   "О... вижу, ты нашла мой рояль", - произнес голос с легким протяжным техасским акцентом, который так нравился Эрин.
   Она подняла глаза и увидела Ли, стоявшую неподалеку. Эта женщина издает какие-нибудь звуки, когда передвигается? ... "Да ... очень элегантный. Ты играешь?"
   "Постоянно", - рассмеялась Ли. - "Но если ты говоришь конкретно о пианино ... то - да, балуюсь понемногу". - Темноволосая женщина подошла ближе. - "Могу я присесть?" - Вместо того чтобы подняться, Эрин чуть отодвинулась, давая ей место рядом с собой. Ли без колебаний приняла приглашение и села рядом. - "Сыграть что-нибудь для тебя?"
   "Конечно, если можно".
   Ли размяла суставы, а затем, подержав несколько секунд пальцы над клавишами, начала наигрывать худшую версию "Chopsticks", которую Эрин когда-либо приходилось слышать. Она собиралась заткнуть уши, когда музыка прекратилась и Ли посмотрела на нее извиняющимся взглядом. "Прошло много времени".
   Эрин с пониманием кивнула. "Я вижу ..." - О боже, наконец-то есть хоть что-то, на что не способна эта удивительная женщина...
   "Мне просто нужно разогреться". - И Ли начала разминать руки и шею. - "Давай попытаемся еще раз".
        И прежде, чем Эрин могла отклонить предложение, Ли начала играть. На сей раз ее исполнение было безупречным. Это было что-то из классики. Эрин слышала это прежде, но никак не могла вспомнить названия. Она без отрыва наблюдала, как длинные, стройные пальцы без всяких усилий бегают по клавишам, пока благозвучная мелодия не подошла к концу.
   "Это великолепно. Какая же ты обманщица, Ли! "
   "Кто - я? Я же сказала тебе, что мне нужно разогреться", - рассмеялась та.
   "Где ты училась играть?"
   "То тут, то там", - пожала плечами Ли. - "Еще я играю на саксофоне, гитаре и барабанах".
        Я играю на кларнете, но думаю это не стоит сравнивать. "Есть хоть что-нибудь, что ты не умеешь делать?"
   "Конечно... но я пытаюсь познать все, что могу..."
   "Сыграй что-нибудь еще", - попросила Эрин.
   "Хорошо ...как на счет этого... " - Ли начала наигрывать медленную мелодию, которая была смутно знакома. Когда Эрин собиралась спросить, как она называется, Ли начала петь:
        The strands in your eyes
        that color them wonderful
        Stop me and steal my breath
        Emeralds from mountains
        thrust toward the sky
        Never revealing their depth
   Эрин сразу узнала песню. Она была одной из ее любимых. Первоначально ее пел мужчина, но в исполнении Ли она звучала еще лучше, слетая с ее губ и окутывая своим хрипловато-бархатистым голосом сидевшую рядом блондинку...
        Tell me that we belong together
        Dress it up with the trappings of love
        I'll be captivated
        I'll hang from your lips
        Instead of the gallows of heartache that hang from above
   Эрин была окончательно заворожена песней и с пристальным вниманием наблюдала за сидевшей возле нее женщиной. Глаза Ли были прикрыты, но ее пальцы все также легко бегали по клавишам и Эрин пришло в голову, что в создавшейся ситуации присутствовала некоторая интимность. За окном шел дождь, они сидели в слабо освещенной комнате, касаясь друг друга бедрами, и Ли пела любовную песню. Не для тебя, глупая ...поэтому хватит мечтать, - сказала себе Эрин, но это не помогло ... она была очарована.
        I'll be your crying shoulder
        I'll be love's suicide
        I'll be better when I'm older
        I'll be the greatest fan of your life{19}
        Вскоре также незаметно, как и началась ... песня закончилась, оставив Эрин с желанием большего. Темноволосая женщина повернулась к ней с легкой усмешкой на губах.
   "Ли, это было... "
   "Я знаю ... чертовски глупо", - произнесла та с ухмылкой.
   "Вообще-то я собиралась сказать чудесно... " Бог мой, Эрин, ты говоришь, как исстрадавшаяся от любви фанатка на концерте.
   "Правда? Да, это - хорошая песня", - задумчиво кивнула Ли. - "Она о том, что ищет весь мир... но поскольку этого не существует ... мне так и придется остаться печально известной Ли Синклер - женщиной Дон Жуаном". - Хотя замечание Ли и было пропитано сарказмом, Эрин услышала в нем печальные нотки.
   "Ты не веришь в настоящую любовь?"
   "Ты подразумеваешь ту ерунду, о которой поется в песнях подобной этой и которая присутствует чуть ли не в каждом фильме и книге? ... Конечно, нет". - Ли не понравился грустный взгляд в глазах Эрин. - "Возможно, мне стоит высказаться иначе... Я не думаю, что это осуществимо для меня".
   "Плохая перспектива ... "

0

10

"Не пойми меня неправильно, я видела, как любят другие... Взять к примеру моих родителей. Это были два человека, которые были настолько влюблены, что только находясь рядом с ними у вас вполне могла закружиться голова", - призналась Ли с застенчивой улыбкой. - "Если бы я могла испытать те же чувства, что и они... " - Ее голос постепенно затих. Ли, ты действительно этого хочешь? ... Влюбиться? ... Возможно. Это случалось и с худшими людьми.
   "Это совсем непохоже на моих родителей. Думаю, они любили друг друга ... Черт, они были вместе достаточно долго, поэтому я надеюсь на это". - Эрин вздохнула. - "Но вряд ли их чувства могут вдохновить на написание книги или чего-то подобного... уже не говоря об открытке на День святого Валентина. Их чувства всегда казались скорее уравновешенными, чем страстными. Если бы не тот факт, что у них появилась я и моя сестра, я бы решила, что у них вообще не было секса... "
   "Что никакого огня?"
   "Абсолютно... Моя сестра и я любили шутить на эту тему. В тайне мы думали, что они спали в разных кроватях, как в шоу Донны Рид... "
   "Есть одна вещь, которую я узнала за эти годы, Канзас. Любовь для каждого разная", - сказала Ли.
   "Но это не для тебя?"
   "Скорее для меня это просто невозможно... "
   "Из всех парней, с какими ты встречалась ... ты ни одного не любила?"
   Ли даже не пришлось задумываться над ответом. "Нет". - Она игриво толкнула Эрин плечом. - "А что на счет тебя? Мы выяснили, что сейчас ты не влюблена, но возможно была когда-то?"
   "Конечно".
   "Конечно", - передразнила ее Ли и закатила глаза.
   "Очень смешно. Фактически я была помолвлена".
   Ли ухмыльнулась. "Позволь мне предположить: с капитаном футбольной команды. Как прозаично..."
   "Да ... мы начали встречаться на втором курсе".
   "О ... интересно ... и что случилось? Почему ты не спустилась по церковному проходу к своей судьбе?"
   "Я просто не смогла этого сделать", - пожала плечами Эрин.
   "Вот как...." - Ли театрально вздохнула. - "Никакой войны между семействами, никаких измен, никакой трагедии .... Просто ты не смогла этого сделать? Я разочарована".
   "А чего ты ожидала - шекспировской пьесы? Ли, бывает люди расходятся и их разрыв не заполнен драмой, и не расписан в подробностях на первом листе каждой бульварной газетенки".
   "Эй, это было не только в газетенках ... однажды была маленькая статья в Нью-Йорк Таймс", - напомнила ей Ли с улыбкой.
   "О, как я могла забыть. Но все равно ... под конец я и Перри просто хотели разного".
   "Перри? ... Ты встречалась с парнем по имени Перри? Такое впечатление ... словно ты избежала там пули, Канзас". - Ли снова игриво коснулась плечом Эрин.
   "Эй, он на самом деле был хорошим парнем..."
   "Но ты не вышла за него замуж... "
   "Я не хотела жить в Канзасе всю оставшуюся часть жизни ... А он хотел именно этого. Поэтому я решила, что он не хотел меня", - спокойно произнесла Эрин, почувствовав, каквозвращаются старые переживания. Им было хорошо вместе ... этого не стоило отрицать. Но не стоило отрицать и то, что у них были разные цели. Часто, особенно когда Эринзвонила домой, ей не давала покоя мысль, а какой была бы ее жизнь, выйди она замуж... И каждый раз ее размышления заканчивались одним и тем же: ей было бы этого не достаточно.
        Хотя она и любила его, сердце чувствовало, что они не созданы друг для друга. Перед глазами сам собой возник образ Перри ... высокого, красивого, темно русого парня с карими глазами, любящего и доброго... Но не смотря на это Эрин вернула ему его кольцо и оставила свой родной город в поисках жизни, которая ждала ее где-то за горизонтом.
   "С тобой все в порядке?" - спросила Ли, увидев, как изменилось настроение Эрин. Должно быть она его очень любила.
   "Да ... " - Эрин глубоко вздохнула. - "Прошло много времени".
   "Любые сожаления?"
   "Ни одного, с которым я не могла бы справиться... А как у тебя дела? Череда достойных мужчин, оставленных за бортом ... и ты не сожалеешь ни об одном из них?"
        На этот раз, вне ее сеансов с доктором Дункан, Ли действительно задумалась над вопросом. У нее было много романов ... все из которых не удались по разным причинам. Впрочем Ли стоило признаться себе, что именно она всегда была инициатором их окончания. Особенно, когда отношения становились слишком тяжелыми, когда мужчины начинали требовать от нее больше, чем она хотела им дать: что подразумевало немного шуток и смеха, несколько приятных бесед и много секса, который время от времени превращался в простые гимнастические упражнения. Но в конце этого всегда было мало. Никогда она не была с кем-то, без кого не могла представить свою жизнь. Возможно именно об этом стоило сожалеть?
   "Честно сказать, я не знаю", - наконец ответила Ли после своих размышлений и посмотрела на Эрин. - "А ты что думаешь?"
   "Когда ты, наконец, найдешь правильного человека, я думаю, ты и секунды не будешь сожалеть, что все остальные твои отношения не удались", - предположила Эрин.
   "Думаю это одна из стоящих мыслей по этому поводу", - произнесла Ли. - "Что такое?" - спросила она через секунду, заметив, что блондинка изучает ее.
   "Мне просто стало интересно, каким будет человек, который перевернет весь твой мир вверх тормашками ... человек, который сможет заставить тебя влюбиться в него", - неожиданно выдала Эрин.
   "Кажется ты любишь все исследовать ... что ты думаешь?" - Ли подалась немного вперед. - "Что за человек может заставить меня влюбиться в него по уши?"
   Эрин посмотрела на нее искоса и глубоко задумалась.
   "Все, что тебе нужно сделать, так это пройтись по комнате, чтобы кто-то влюбился в тебя без памяти".
   Ли улыбнулась. "Ты так решила, потому что некоторые говорят обо мне, как об умной заднице?"
   "Я сказала пройтись по комнате, Синклер... Если ты будешь молчать, никто никогда не узнает о твоем уме".
   "Эй, если ты продолжишь отпускать в мой адрес подобные комментарии, я подумаю, что не нравлюсь тебе".
   "Правда?" - ухмыльнулась Эрин. - "На самом деле, ты лишь слегка мне нравишься. Но мы снова отошли от темы".
   "Да ... Вернемся к описанию моего совершенного избранника".
   "Давай посмотрим... Это должен быть кто-то привлекательный, способный задержать на себе твой первый взгляд".
   "Ты хочешь сказать, что я поверхностна?" - спросила Ли.
   "Нет нисколько", - дразнясь, ответила Эрин.
   "Понятно. Я просто уточняю".
   "Хорошо ... затем он должен будет увидеть твою внутреннюю сущность через ту наносную позолоту, которой ты так любишь хвастаться перед другими".
   "Ох!" - игриво вздохнула Ли. - "Не знаю, хочу ли я слушать дальше".
   Эрин снова сделала паузу и глубокомысленно потерла себя за подбородок. "Он должен держать тебя в напряжении, - на цыпочках - или тебе быстро все надоест и твоя детская натура начнет чудить. Мы то знаем, что тебя постоянно нужно развлекать, иначе ты встреваешь в неприятности".
   "Интересно".
   "И..." - Эрин окинула Ли быстрым взглядом. - "Он должен быть настолько хорош, что однажды ты просто проснешься утром и окажешься влюбленной. Иначе, я думаю, ты тут же сбежишь, если будешь иметь хоть малейшее подозрение, что любовь направляется в твою сторону".
   Ли коротко рассмеялась. "Так ты думаешь, что я боюсь любви?"
   "Давай просто скажем, что я не вижу, чтобы твое имя в ближайшее время исчезло из списка наиболее желанных невест Майами".
   "Думаю, нет", - признала Ли. Она поверить не могла, что так откровенно говорит о своих отношениях с кем-то еще, кроме своего психолога. Но с Эрин было так легко говорить. Как будто блондинка на самом деле интересовалась ее мыслями и чувствами. И Ли испытывала то же самое по отношению к ней. Она действительно может быть хорошим другом, - подумала Ли с небольшой печалью. И в энный раз с тех пор, как встретила Эрин Брэдшоу, задумалась над тем, как развивались бы их отношения, если бы они встретились при других обстоятельствах. Кто знает, возможно, мы все еще можем быть друзьями после всего того беспорядка, который я устроила, когда все закончится.
   "С тобой все в порядке?" - Эрин помахала рукой перед лицом Ли.
   "Что?" - Голубые глаза вернулись к жизни.
   "Ты на минуту, как будто отключилась".
   "О да ... извини". - Ли посмотрела на Эрин и нахмурилась. - "Эй, как мы свернули на этот предмет. Для разговора есть более интересные темы, чем любовь".
   "Знаешь, думаю, ты права", - ухмыльнулась Эрин, изогнув светлую бровь. - "Теперь о краже рейнского рубина".
   Ли хлопнула себя по лбу и мученически простонала: "Я и мой большой рот".
   ***
        На улице все еще моросил небольшой дождь, когда Ли тем же вечером привезла Эрин Брэдшоу домой. Серебристый Ягуар плавно притормозил перед высоким зданием.
   "Я обещала, что доставлю тебя домой в целости и сохранности", - сказала Ли, повернувшись к своей пассажирке.
   "Да... кто знал, что это случится только на следующий день", - хихикая произнесла Эрин, расстегивая свой ремень безопасности. Теперь на ней была ее собственная одежда, которую Ли выстирала и высушила для нее. - "Эй, в следующий раз, когда увидишься со Стэнли, скажи ему, что он превосходно поработал над внутренней частью твоего автомобиля. Теперь даже не скажешь, что я ... "
   "Здесь разбросала свое печенье", - с усмешкой заметила Ли, а Эрин нахмурилась.
   "Да, можно и так сказать".
   "Не волнуйся, Канзас, это будет нашей маленькой тайной. Это и очень сексуальная татуировка на твоем бедре", - подмигнула Ли. - "О и те полароидные снимки надежно спрятаны под замком".
   "Спасибо", - с сарказмом произнесла Эрин, взявшись за ручку двери. - "Знаешь, ты - довольно приятная компания, когда не начинаешь играть с этим расследованием". - В сущности, я даже думаю, что люблю тебя ... Просто есть в тебе что-то ...
   "Этим ты хочешь сказать, что я не такая уж плохая девчонка и ты даже симпатизируешь мне?" - спросила Ли.
   "Я говорю, что есть худшие способы провести дождливый день".
   "Ты хорошо провела время? ..." - усмехнулась Ли, указывая пальцем на Эрин. - "В любое время, как только захочешь прийти и снова заснуть на моей кровати, я не буду возражать".
   "Ну уж нет ... Ты вероятно заморозишь меня до основания, если я решусь на это", - обвинила ее Эрин.
   "Вовсе нет... ведь я же не сделала этого вчера вечером?" - Моментально образ полу голой Эрин, лежащей в ее кровати, предстал перед глазами Ли.
   "Безусловно это оплошность с твоей стороны".
   "Вероятно ты права", - согласно кивнула Ли и обе женщины рассмеялись.
   "Я лучше пойду... "
   "Да, конечно". - Ли попыталась скрыть разочарование, которое почувствовала при этом. Она наблюдала, как блондинка открыла дверь, но Эрин вдруг резко развернулась к ней лицом и открыла рот, собираясь что-то сказать, но, так и не промолвив ни слова, быстро закрыла его.
   "Да?" - в замешательстве спросила Ли.
   "Я только хотела сказать, что обычно не веду себя подобным образом". - Проклятье, Эрин, почему ты ведешь себя так, словно переспала с этой женщиной, - подумала она.
   "Каким это таким?... " - Дожидаясь ответа, Ли выключила радио.
   "Не тусуюсь с подозреваемыми, дела которых веду".
   "О ... конечно нет. Одна мысль, что я не исключение из правил разбила бы мне сердце".
   "Тогда все нормально ... " - немного успокоившись, сказала Эрин.
        Не думая, Ли коснулась ее руки. "Я знаю", - тихо сказала она. Эрин кивнула и застенчиво улыбнулась. Казалось они обе, наконец, согласились, что что-то происходило между ними. В какой-то момент за прошлые два дня они пересекли невидимую черту, но пока не собирались говорить об этом. Через какое-то время Ли прочистила горло и убрала руку. - "Но это не меняет правил игры".
   "Абсолютно. Я все еще веду дело о краже рубина".
   "А я все еще пытаюсь не попасть в тюрьму. Это ни в коем случае не считается признанием".
   "Признанием? От тебя? Никогда ... " - Эрин улыбнулась и наконец открыла дверь автомобиля. - "Предполагаю, пришло время сказать спокойной ночи".
   "Думаю да".
   "Ладно".
   "Хорошо".
        Ни одна из женщин не двигалась. Ли первой нарушила тишину.
   "Эй, почему бы нам не пойти и не выпить по чашечке кофе или еще чего-нибудь", - предложила она. Я вовсе не готова расстаться с нею.
        Предложение было неимоверно соблазнительным. Однако Эрин все же отрицательно покачала головой. "Слишком опасно", - честно призналась она.
   "Почему?"
   Эрин не могла ответить, поскольку сама не совсем понимала. Она знала лишь то, что когда находилась рядом с темноволосой женщиной, происходили вещи, к которым она была не совсем готова. Казалось, когда она заглядывала в те голубые глаза, в них неоновым светом пылала надпись ... ОПАСНО... входить на свой собственный страх и риск.
   "После всего, что случилось прошлой ночью тебе действительно нужно спрашивать об этом?"
   Ли на мгновенье задумалась, а затем улыбнулась. "Думаю, нам не стоит подталкивать нашу удачу".
   "Да ... Чтобы не отставать от тебя ... мне нужны все силы, какие у меня есть. Я даже подумываю купить баллон с кислородом".
   "О, ты хочешь сказать, что из-за меня у тебя проблемы с дыханием?" - Ли часто захлопала ресницами. - "Aх, Канзас, это так мило. Но ... " - насмешливые голубые глаза опустились к груди Эрин. - "мне кажется, ты дышишь нормально". - Ли, ты снова флиртуешь? Я не могу справиться с этим. Сколько можно говорить это ... пора бы придумать новое оправдание. Ли подняла глаза и две женщины встретились взглядами, и вместе смущенно улыбнулись друг другу.
   Ли с трудом сглотнула. Возможно она была не права на счет дыхания Эрин. Оно явно изменилось. Но прежде чем она смогла прокомментировать это наблюдение, блондинка покинула автомобиль.
   "Спокойной ночи, Ли!"
   "Спокойной ночи, Канзас ... до следующей встречи".
   "Да ... до следующей", - ответила Эрин и слегка улыбнулась.
   Она закрыла дверь и ушла. Как будто под гипнозом Ли сидела и смотрела ей вслед, пока Эрин не исчезла в здании. "Ты идешь по очень тонкой линии, Синклер", - сказала она пустому автомобилю, разворачивая машину, чтобы вернуться к своему дому. - "Да ... и будь я проклята, если не наслаждаюсь каждой минутой этого".
   Часть VI
   "Еще раз хочу поблагодарить вас за щедрое пожертвование, мисс Синклер ", - широко улыбнувшись, произнесла Максин Кэнел, принимая чек от главы компании программного обеспеченья, сидевшую напротив нее.
   "Не стоит", - лучезарно улыбаясь, ответила Ли. - "Это самое малое, что я могу сделать", - неосознанно постукивая ручкой по столу, добавила она. - "Уверена вы также были рады получить большую партию одежды, которую музей собрал для вас на благотворительной акции, на прошлой неделе".
   "По правде говоря, мы пока ничего не получили. Как вы знаете, той ночью было совершено ограбление". - Женщина рассмеялась. - "Конечно, вы в курсе ... Весь город только и говорит о вашем героизме, мисс Синклер".
   Улыбка Ли слегка погасла, когда до нее дошел смысл сказанного собеседницей.
   "Пожалуйста, зовите меня Ли", - несколько натянуто предложила она. - "Так вы не получили собранной для вас одежды?" - Темные брови сошлись к переносице.
   "Так как произошло ограбление... " - начала объяснять Максин, отметив внезапное изменение в поведении Ли, - "полиция не позволила ничего ни вносить, ни выносить из здания. Какая бы ни была причина, я не могу понять, почему они не позволяют забрать одежду? Без сомнения она не имеет никакого отношения к грабежу".
   "Хмм", - кивнула Ли, на самом деле испытывая непреодолимое желание взвыть. Она все так тщательно спланировала, замела все следы, и теперь это ...
   "Я разговаривала с мистером Хэнсли и он уверил меня, что одежду доставят к концу этой недели. Думаю, ничего не случится, если придется подождать еще несколько дней".
   "Вы уверены? Поскольку я хорошо знакома с Филиппом Хэнсли и могу немного ускорить процесс, если вы этого хотите ". - И сделаю это не только для вас ...
   "Мы весьма признательны за все ваши старания, мисс Синклер ... я хотела сказать, Ли. Но, пожалуйста, не беспокойтесь. Я уверена, все вскоре решится и нам отдадут одежду".
   "Хорошо". - Ли нетерпеливо посмотрела на часы. - "Ммм не хочу показаться грубой, но у меня скоро очередная встреча, к которой нужно подготовиться".
   Максин быстро встала. "Конечно, конечно. Вы такая занятая женщина".
   "Больше чем хотелось бы". - Ли поднялась, чтобы проводить гостью.
   "Еще раз благодарю вас за денежное пожертвование".
   "Пожалуйста".
   Как только Максин ушла и Ли закрыла за ней дверь кабинета, она тут же прижалась спиной к двери и прикрыла глаза. - "Черт!" - выругалась она и потрясла головой.
   Обычно Ли Синклер не чертыхалась после подписания чека пожертвованного на благотворительные цели, но Максин Кэрнел, сама того не ведая, только что предупредила еео возможности в ближайшем будущем оказаться в тюрьме и она не сдержалась.
   В свое время Ли казалось, что она все хорошо продумала. Но похоже она ошибалась. Несколько недель назад, когда Ли лишь планировала украсть рейнский рубин, перед ней встала проблема с переодеванием. Хотя она считала себя способной на многое, однако довольно неудобно лазить по вентиляционным трубам в вечернем платье. Поэтому онарешила не выпендриваться и одеться, как большинство воров ... во все черное. Но не могла же она явиться на вечеринку в черной водолазке, штанах, высоких ботинках и лыжной маске, даже не смотря на то, что частенько ходила в экстравагантной одежде ‘от кутюр’. Итак, ей нужно было переодеться. Тут то и вставала проблема, где спрятать одежду и как потом избавиться от нее. Казалось бы, она довольно часто посещала музей, чтобы спрятать ее там, а затем забрать перед ограблением, но ей не хотелось, чтобы кто-то случайно наткнулся на нее до этого... и тем самым сорвал ее план.
   Однако когда она в очередной раз разговаривала с Хэнсли, ее вдруг осенило. На губах Ли заиграла улыбка. Этот маленький человечек понятия не имел, насколько вдохновляющим был для нее во всем этом приключении.
   Приблизительно за неделю до "назначенного срока" Ли пришла в музей. Хэнсли как всегда был рядом. Он рассказал ей о вечеринке, намеченной на ближайшие выходные, и упомянул о решении комитета не только собрать денежные средства на благотворительные цели, но и провести кампанию по сбору одежды. Для этого в холле, до того как начнется вечеринка, поставят корзину для сбора одежды. Ли не придала этому никакого значения, пока Хэнсли не сказал, что собирается убрать корзину с одеждой в другую комнату, как только вечер будет в полном разгаре ... В холле она будет только мешать. Не успел он это произнести, как Ли озарила внезапная идея. Теперь у нее была последняя, недостающая часть плана.
   В ночь грабежа она пришла с полной сумкой одежды, в которой среди прочих вещей можно было найти черную водолазку, штаны, высокие ботинки и лыжную маску. К тому времени, когда Ли извинившись покинула вечеринку, корзина с одеждой уже стояла в небольшой комнате возле лестницы. Там она молниеносно переоделась ... украла рубин ... и затем вновь одела вечернее платье. К счастью на следующий день одежду должны были забрать в приют и раздать бездомным.
   И вот тут то все пошло не так... Чертову одежду так и не забрали из музея.
   Как и все остальные... особенно после судебного процесса над О. Джей{20},Ли знала об анализе ДНК. Если полицейские найдут хоть один волосок на той одежде, ей придется сушить сухари.
   Ли пришлось приложить неимоверные усилия, чтобы не нахмурить брови, когда Максин Кэнел сообщила ей, что собранную одежду не удалось забрать из музея. Ей казалось маловероятным, чтобы полиция стала рыться в корзине с собранной для бездомных одеждой. Но ведь таким же маловероятным было и то, что полиция сочтет ее подозреваемой. Ли подошла к столу и неуклюже плюхнулась в кресло. Я должна забрать ту одежду из музея прежде, чем Канзас снова озарит очередная гениальная идея. И это может произойти в любую секунду. Не знаю, откуда она все знает ... но, черт побери, этого у нее не отнять. И это только вопрос времени прежде чем ... Думай, Ли ... думай ...
   Она нажала на кнопку и вызвала по селекторной связи секретаршу. "Анна?"
   "Да, босс".
   "Как выглядит мой график на сегодня?"
   Ли услышала тяжкий вздох. "Скажем так, было бы лучше, если бы вас было двое".
   "Ну что ж... я должна кое-что изменить".
   "Откуда я знала, что вы это скажите?"
   "Поскольку ты очень хорошо меня изучила". - Ли повернулась к компьютеру, раскрыла свой календарь на сегодня и ухмыльнулась. Каждая минута ее дня была расписана... теоретически. - "Прекрасно. Давай посмотрим... Скажи Фреду, чтобы он сам провел встречу с юристами в 11:00. А Линдси, что я не смогу встретиться с нею и посмотреть бюджет в 12:00, но пусть она перешлет все данные на мой ноутбук. Я взгляну на них позже. Перенеси мою встречу с 13:00 на 14:00 и отмени собрание, которое я планировала на 14:00. Переговори с техническим руководителем этого собрания и перенеси его на более позднее время на этой неделе".
   "Не думаю, что это сработает. В 13:00 у вас встреча с Джеем Роу из Sinote Electronics, а его график предусматривает встречу с вами только в это время".
   Ли постучала пальцем по столу и на секунду задумалась. "Прекрасно. Позвони его секретарю и устрой нам деловой обед в "Амброзии" сегодня в 19:00. Если есть хоть что-то, от чего Джей не может отказаться, так это от хороших деловых предложений и вкусной еды".
   Однако такой поворот не очень устраивал саму Ли. Ведь она собиралась позвонить Эрин Брэдшоу в надежде пообедать с нею. С тех пор, как два дня назад она отвезла блондинку к ее дому, Ли больше и думать ни о чем не могла. Надо сказать, она стала привыкать к мыслям об Эрин ... хотя это немного и выбивало из колеи... если честно признаться. Впрочем, она очень хорошо представляла, что это означало, но прямо сейчас ей некогда было думать об этом... Сейчас ей нужно срочно прикрыть свою задницу.
   "Хорошо ... я займусь этим. Еще Кэн Морроу хотел поговорить с вами об обязательных технических нормах в компании, которые должны быть закончены на этой неделе".
   "Прекрасно ... Когда он позвонит ... соедини его со мной по телефону в моем лимузине ... и мы просто превратим это в конференц-связь. Что-нибудь еще? Это я к тому, что собираюсь вернуться в офис не позднее 14:00".
   "Нет ... думаю, все остальное решится само собой", - устало ответила Анна.
   "Надеюсь на это", - ответила Ли. Поскольку, если это не сработает... я окажусь по уши в дерьме.
* * *
   "Знаешь, Брэдшоу, ты можешь просматривать эту пленку миллион раз и все равно ничего нового не увидишь", - произнес Макнейл, входя в комнату, в которой сидела Эрин и просматривала видеоматериалы с камер наблюдения в ночь ограбления.
   Эрин нажала на "паузу" и подняла глаза. Она вытащила карандаш, который держала в зубах, и горько вздохнула. "Надеюсь, нет ... или я действительно только впустую трачу свое время".
   "Сколько раз ты уже это смотрела... пятнадцать?"
   "Скорее двадцать". - Эрин отпила кофе. Она была уверена, что если просмотрит пленку много раз, ей в голову придет новая идея. Просто пока этого не произошло.
   "Признаюсь, Ли Синклер - красотка ... и мне не надоедает смотреть, как она лихо управляется с теми грабителями". - Макнейл усмехнулся и сел рядом. - "Фактически еще один просмотр совсем не повредит". - И начал закатывать рукава своей серой рубашки.
   "Макнейл", - проворчала Эрин.
   Детектив усмехнулся. "Не знаю, просто есть что-то в цыпочке, которая может отвесить отменный удар".
   "Правда?... " - сухо поинтересовалась Эрин.
   "Да".
   Эрин проигнорировала ответ. "Так твои парни получили еще какую-нибудь информацию от воров, которых поймали той ночью?"
   "Ничего, за исключением того, что они не собираются признавать себя виновными в вооруженном ограблении ...хотя и были пойманы с поличным. Думаю, даже Джонни Кокран несможет оправдать их после такого обвинения". - Комментарий заставил Эрин слегка улыбнуться. - "Но они все еще утверждают, что их было четверо и они ничего не знают о таинственном пятом участнике. Вообще они говорят, что ни черта не знают о краже рейнского рубина".
   "И они понятия не имеют, кто был нанят, чтобы похитить его?"
   "Нет. Их самих наняли по телефону и при этом наниматель говорил по-немецки".
   "Это была женщина?" - поспешила задать вопрос Эрин.
   "Возможно. Из того, что я понял, тот человек, должно быть, использовал нечто вроде голосового синтезатора".
   В этом есть смысл... Она бы не хотела привлекать слишком большое внимание к тому, что является женщиной. "Уверена, Ли легко могла заполучить такое устройство. Черт любой в наши дни может это сделать".
   "Верно", - согласился Макнейл и с интересом посмотрел на Эрин. - "Ли?" - спросил он. - "Так теперь ты зовешь ее по имени?"
   "Ну... " - Эрин запнулась, зная, что детектив ждет от нее ответа. - "Думаю, да. Ведь я не могу продолжать звать ее мисс Синклер, как ты думаешь?" - спросила она, немного обеспокоенная своим промахом. Но почему то называть Ли по имени казалось правильным.
   "Согласен", - задумавшись, ответил Макнейл. - "Рассматривая, сколько время ты провела с ней в последнее время, называть ее мисс Синклер было бы довольно неуместно".
   Эрин быстро сменила тему. "Так есть какие-нибудь успехи в розыске того, кто сделал поддельный рейнский рубин?"
   "Пока нет. Несколько моих парней занимаются этим, но пока нет никакой информации. Возможно, ей сделал это кто-то не здешний ... быть может какой-нибудь иностранец, как в фильме про Джеймса Бонда".
   "Нет ... это заняло бы слишком много времени. Подозреваю, что ей изготовили цирконивую часть дерьма после того, как она узнала, что мы ее раскусили. Это означает, что в то время она уже владела рубином. К тому же поддельный камень был настолько хорош, что умелец, который сделал его, должно быть использовал настоящий рубин в качествеобразца. Следовательно, это должен быть кто-то местный, кто мог довольно быстро сделать его для нее".
   "Звучит не плохо. Есть один парень, который возможно знает кое-какие ответы. Я договорюсь с ним насчет нашей встречи.
   "Прекрасно". - Эрин что-то кратко записала в блокнот, лежавший перед ней. - "Также поговори с Ленни, пусть наведается в участок". - Эрин надеялась, что охранник сможет опознать образец духов, которые так любезно дала ей Ли.
   "Он в Лас-Вегасе".
   "В Лас-Вегасе? Я думала, ты сказал ему оставаться в городе, на всякий случай, если нам вдруг понадобиться поговорить с ним снова", - несколько резко заявила Эрин.
   Макнейл поднял руки, как будто защищаясь. "Расслабься... Он вернется через три дня".
   "Прости", - извинилась Эрин. - "Просто это дело достало меня". Скорее эта женщина достала меня. Я люблю ее ... Черт, я действительно люблю ее. Эрин вдруг вспомнила, как весело провела она время в доме Ли два дня назад. Но я не забыла о своих обязанностях и хочу доказать, что она воровка.
   "Оно меня тоже достало ", - признался Макнейл. - "Угадай, кто звонил мне сегодня?"
   "Минтон". - Эрин знала, что окружной прокурор был все еще расстроен их преследованием Ли, однако разрешил им продолжить.
   "Да... Он хотел узнать, как идут дела".
   "И ты сказал ему ... "
   "Многообещающе". - Макнейл пожал плечами и улыбнулся. - "Не волнуйся ...я не рассказал ему о твоем довольно фривольном употреблении текилы".
   "Спасибо". - Эрин ухмыльнулась и потянулась к пульту.
   Оба вернулись к просмотру пленки. Эрин закатывала глаза всякий раз, когда Макнейл отпускал комментарий насколько сексуальна Ли, когда надирает кому-либо задницу. Завидуя и удивляясь, Эрин мысленно соглашалась с ним. Было просто невозможно оторвать глаза от сражавшейся темноволосой красавицы. Проклятье, от Ли вообще трудно оторвать глаза...
   Они добрались до той части, где Ли разговаривала с полицейскими.
   "Уверена, в то время как она разговаривает с тем офицером, рубин у нее в кошельке". - На пленке Ли выглядела настолько спокойной и уравновешенной. Интересно, сколько силы ей требуется, чтобы сдержать усмешку ... в конце концов она только что совершила идеальное преступление.
   "Черт, она бы могла приклеить чертов камень себе на лоб", - детектив указал на экран, - "но даже тогда я не думаю, чтобы офицер, с которым она разговаривает, оторвал своиглаза от ее декольте", - рассмеялся он.
   Игнорируя очередной комментарий детектива, Эрин наблюдала как Ли идет через холл. Как и остальные гости, она взяла пальто и направилась к выходу. Когда же Ли выходила в дверь, Эрин снова нажала на "паузу".
   "Увидела что-то интересное?" - спросил Макнейл.
   "На самом деле, я не увидела кое-чего интересного", - ответила Эрин, не отрывая глаз от экрана. - "Все что она взяла с собой - это пальто и кошелек".
   "И?"
   "Хорошо. Теория, с которой мы тут забавляемся, состоит в том, что она покинула вечеринку, переоделась, взяла рубин, снова переоделась, а затем вернулась назад, как развовремя, чтобы остановить попытку ограбления".
   "Должен признать, немного амбициозные замашки". - Макнейл пытался следовать всюду, куда бы не направлялась Эрин.
   "Так, где одежда, которая была на ней во время ограбления?"
   "Понятия не имею ... " - ответил Макнейл. - "Если мы найдем ее, возможно тогда мы сможем провести анализ ДНК. Мы обыскали подсобку в музее, прямо под тем местом где выставлялся рейнский рубин, и не нашли никакой одежды. В этом есть смысл... "
   "Какой?"
   "У нас есть кусочек пленки, где камеры засняли пятого вора на лестнице. Это означает, что она оделась прежде чем добралась до подсобки, поскольку оттуда она вышла прямиком через вентиляционную отдушину. Таким образом, где бы она ни переоделась, это было до того, как она оказалась в подсобке".
   Ответ Макнейла заставил Эрин сесть прямо. "Правильно. Так, где она переоделась и что сделала со своей одеждой?"
   "Предполагаю, технически она могла выбросить ее где угодно. Но это должно быть где-то внутри ... поскольку мои люди проверили все контейнера и урны для мусора и не нашли ничего".
   "Так может одежда все еще внутри? Наверное, нам следует просмотреть все с начала". - Эрин перемотала пленку. - "Итак, мы знаем, что она не взяла ее с собой ... следовательно одежда должна быть все еще в здании. Теперь следующий вопрос: когда и как она принесла ее в музей?"
   "Полагаю, в любое время. Все знают, что она проводит там много времени".
   "Верно. Но куда она положила ее? Думаю, она должна была спрятать ее где-то между холлом и подсобкой".
   Пока они оба пребывали в глубокой задумчивости, пытаясь решить новую проблему, внимание Эрин привлекла видеозапись, которая показывала прибывающих в холл гостей. Среди которых была и Ли Синклер. И тут внезапно Эрин осенило. Она подалась немного вперед и прищурила зеленые глаза.
   "Будь я проклята", - пробормотала блондинка и едва заметно улыбнулась.
   "Что?" - поинтересовался Макнейл.
   "Похоже, мы должны позвонить в музей и расспросить их о пожертвовании для бездомных", - объяснила Эрин, протягивая руку к телефону.
   "Мисс Синклер, как приятно видеть вас снова", - направляясь через холл к только что вошедшей в музей женщине, произнес Филипп Хэнсли. Ли была заинтригована. Возможно, у хранителя музея имелся радар, с помощью которого он ее обнаруживал, поскольку ей почти никогда не удавалось войти сюда и не столкнуться с ним.
   "Я тоже рада вас видеть, Филипп", - ответила Ли с одной из своих самых приветливых улыбок.
   Легкий румянец окрасил щеки мужчины.
   Наконец он оторвал свой пристальный взгляд от темноволосой красавицы и посмотрел на спортивную сумку, висевшую у нее на левом плече. Мужчина понимающе улыбнулся. "Ах, так вы заглянули в музей по дороге в спортзал?!"
   "Виновата, каюсь", - пошутила Ли, вступая с ним в светскую беседу, по мере того как они удалялись от входной двери.
   Она сразу принялась анализировать обстановку. Голубые глаза отмечали расположение каждого охранника и видеокамеры. Конечно все эти данные хранились в памяти Ли еще с тех пор, как она планировала украсть рейнский рубин, но никогда не знаешь, что может измениться. К ее облегчению все осталось, как и прежде.
   Тогда она решила проверить, стоит ли ей все еще проворачивать некое тайное дельце или нет.
   "Я встречалась с Максин Кэнел этим утром", - произнесла она, пытаясь тем самым определить намеренья ее собеседника относительно отправки собранной одежды в приют для бездомных.
   Хранитель музея кивнул. "Максин Кэнел ... Это та женщина, которая управляет Рейнольдским приютом?"
   "Да. Во время нашей беседы она упомянула, что они все еще не получили собранную на прошлой неделе одежду".
   Улыбка Хэнсли исчезла. "Я разговаривал с мисс Кэнел вчера. Вообще-то, я собирался отослать одежду сегодня, но неожиданно позвонили детектив Макнейл и мисс Брэдшоу исказали, что хотели бы взглянуть на нее. Мне это показалось довольно странным".
   О черт ... громким речитативом начало звучать у Ли в ушах. Она почувствовала себя так словно еще секунда и она произнесет эти слова вслух. Но вместо этого небрежно сложила руки перед грудью и подняла бровь. "Да, это действительно звучит довольно странно".
   "Думаю, они должны появиться здесь с минуты на минуту. Держу пари, это идея мисс Брэдшоу".
   Без сомнения. У этой женщины идей хоть отбавляй, - подумала Ли.
   "Уверен, вам довелось встречаться с ней. Случившееся на прошлой неделе сделало вас героем".
   "Да, я встречалась с ней", - призналась Ли.
   Думаю, это было больше чем простое знакомство... Да, намного больше. Сказать по правде, с тех пор, как я отвезла ее домой два дня назад, я только и делала, что ждала ее звонка или сама подумывала ей позвонить.
   Эй, ЛИ!!!!
   Да?
   Ты что, не слышала его? Эрин Брэдшоу интересовалась одеждой. Она знает, Ли. Черт побери, она в курсе! Слушай, ты будешь стоять здесь и размышлять о том, насколько тебе было весело с ней, или ты все же что-нибудь предпримешь, чтобы эта женщина не засадила тебя в тюрьму?
   "Очень умная леди, я уверен... Просто ее методы кажутся слегка необычными для следователя страховой компании", - тем временем продолжал Хэнсли.
   Ты и понятия не имеешь, - подумала Ли. - Но хватит уже этой светской болтовни. - Ли отцепила сотовый, закрепленный на поясе черных штанов. - "Филипп, я вспомнила, что должна сделать один важный телефонный звонок. Если вы дадите мне минутку".
   "Конечно". - Хэнсли отступил на шаг и отвернулся.
   Ли набрала номер и сразу же начала говорить. "Привет, Дональд. У тебя есть для меня данные, о которых мы говорили?" - спросила она достаточно громко, чтобы любой рядом стоящий мог услышать. Мало кто знал, что на другом конце телефона никого не было. Фактически, Ли вообще не звонила. Вместо этого она послала сигнал, который внес помехи в работу видеокамер. Всего лишь небольшое устройство, которое не было готово к моменту ограбления или иначе она бы, конечно, воспользовалась им. Тогда бы ее не засняли на пленку. - "Прими во внимание эффективность модернизации, проведенной над алгоритмами визуализации", - продолжала она свою мнимую беседу. Она ждала, чтобы кто-нибудь из охранников пришел и сообщил хранителю музея о неполадках в системе безопасности. Ей не пришлось ждать долго. Очень скоро к ним приблизился охранник и похлопал Хэнсли по плечу.
   Продолжая разговаривать по телефону со своим воображаемым коллегой, Ли увидела, как Хэнсли покинул ее. Быстро, но, стараясь не привлекать к себе внимание, она развернулась и направилась к задней лестнице, которая располагалась рядом с туалетом. Улыбка играла на ее губах, когда она услышала охранника, стоявшего в холле, который во всю честил дрянную систему безопасности. Он был настолько занят разговором по телефону, пытаясь выяснить, что же произошло, что даже не заметил, когда Ли прошла мимо туалета и скользнула в подсобку под лестницей.
* * *
   Когда пять минут спустя Филипп Хэнсли вернулся в холл, то нашел Ли Синклер там же, где и оставил ... разговаривающей по телефону.
   Несколько секунд он не девал о себе знать: просто стоял и слушал, как она перебрасывается с кем-то техническими терминами, которые ни о чем ему не говорили.
   Ли знала, когда вернулся Филипп Хэнсли, но продолжала свою "телефонную беседу" еще какое-то время.
   "Спасибо, Дональд. Буду ждать электронную почту", - сказала она напоследок и повесила трубку. Затем обернулась и увидела ожидавшего ее Хэнсли. - "Кажется, всегда находится какое-нибудь дело, о котором нужно позаботиться", - пожала она плечами.
   "Верно", - кивнул хранитель музея и удивленно посмотрел на нее. - "С вами все в порядке?"
   "А что такое?" - с любопытством спросила Ли, возвращая телефон на прежнее место.
   "Просто вы слегка разрумянились".
   А ты попробуй пробежаться в женском брючном костюме, да еще на каблуках, затем быстренько перерой корзину с одеждой, а потом попытайся вернуться назад прежде, чем ты же и заметишь. Черт, ты бы еще и не так разрумянился!
   Но Ли лишь улыбнулась. "Разговор несколько накалился", - объяснила она таким тоном, словно посвящала хранителя музея в тайну.
   "Не надо ничего объяснять". - Хэнсли отвел пристальный взгляд от Ли и она почувствовала облегчение, пока не услышала его обращение к другому человеку: - "Мисс Брэдшоу".
   Темноволосая женщина медленно обернулась и увидела Эрин с Макнейлом, направляющихся к ней. Спокойней, Ли... ты почти ускользнула...
   Само собой разумеется, Эрин и Макнейл были потрясены встречей в музее со своим главным подозреваемым. Детектив вероятно даже больше, чем Эрин. Оба изумленно уставились на устало улыбавшуюся им темноволосую женщину.
   "Детектив Макнейл, мисс Брэдшоу, как мило увидеться с вами снова", - не дрогнув, проворковала Ли. Что было настоящим усилием с ее стороны, принимая во внимание, насколько часто билось ее сердце.
   "Мисс Синклер", - поздоровался Макнейл с явным сарказмом и поклонился.
   Какое-то мгновение Эрин думала, что Ли назовет ее Канзас. Но они обе прекрасно понимали, что должны вести себя подобающе в присутствии других. Тогда почему ты так разочарована? Вовсе нет! Просто мне кажется довольно милым, когда она меня так называет.
   "Привет", - медленно произнесла Эрин, окидывая темноволосую женщину быстрым взглядом.
   Строгий черный костюм смело обрисовывал контуры Ли, а голубая блузка подчеркивала цвет ее глаз. Но для Эрин все подчеркивало цвет этих изумительных глаз. А следующее открытие едва не сбило ее с ног. Она скучала без Ли. Прошло два дня с тех пор, как они виделись и не смотря на то, что наткнуться на Ли в музее было довольно подозрительно, она все равно была рада ее видеть. Эрин, ты здесь, чтобы распутать дело, помни об этом.
   "Что привело вас в музей?" - спросила она, подходя к голубоглазой красавице ближе.
   Она прекрасно выглядит... Персиковый - определенно ее цвет, - подумала Ли. - " Я могу задать вам тот же самый вопрос. Но, кажется, я уже знаю ответ на него. Ограбление, правильно?" - Озорной огонек, блеснувший в голубых глазах, начинал постепенно утомлять Эрин. Но было в них и кое-что еще ... что-то, чего она никак не могла понять.
   "Да", - кратко ответила Эрин. Она мельком взглянула на Хэнсли. Адвокат Ли угрожал подать в суд на любого, связанного с полицейским управлением Майами, кто хотя бы только подумает сказать кому-либо о том, что Ли подозревается в ограблении.
   "Хотя я и рассказала вам все что знаю, пожалуйста, не стесняйтесь и звоните мне, если будете нуждаться в моей помощи". - Ли улыбнулась и подмигнула Эрин и Макнейлу. Хэнсли не увидел этого, он был слишком занят, с обожанием взирая на чрезвычайно отзывчивого главного администратора.
   Неужели весь мир влюблен в эту женщину? - спросила себя Эрин, когда заметила, какими преданно-щенячьими глазами смотрит Хэнсли на женщину рядом с собой. - "Раз вы это предложили, думаю, нам с вами следует еще раз поговорить".
   "Да и как можно скорее", - раздраженно добавил Макнейл.
   Серьезно? ... Уверена, вы оба хотели бы не только поговорить со мной... Пора смываться. Оторвав свой пристальный взгляд от Эрин, Ли посмотрела на часы. "Я должна идти", - сказала она таким тоном, словно покинуть их было последнее, чего бы ей хотелось в этой жизни. - "Так что прошу простить меня. Рада была снова увидеться с вами, детектив, и с вами, мисс Брэдшоу". - При прощании с Эрин в ее голосе и взгляде присутствовало кое-что еще, предназначавшееся только для блондинки. Она надеялась, что Эрин заметит это. Ли повернулась к Хэнсли. - "Как всегда рада была увидеться, Филипп". - Она положила руку хранителю на плечо. - "Я буду на связи", - и повернулась, чтобы уйти.
   "В спортзал направляетесь?" - остановила ее вопросом Эрин.
   "Что простите?" - резко обернулась Ли.
   Эрин едва заметно улыбнулась. "Вы известны, как законодатель модных тенденций, но эта спортивная сумка совершенно не подходит к вашей одежде".
   Ли посмотрела на сумку и слегка рассмеялась. "Мой спортзал всего в квартале отсюда. Я собиралась заглянуть туда. Сегодня такой прекрасный день", - добавила она, переживая внутри, что ее сумка вообще всплыла на поверхность во время разговора. Ли так и хотелось схватить ее и спрятать у себя за спиной. Но она сдержалась.
   "Понятно", - кивнула Эрин. Однако Ли была уверена - она не поверила ей. - "Ладно, не буду вас задерживать ", - небрежно добавила Эрин, но ее глаза говорили: вы что-то задумали, Ли Синклер. И темноволосая женщина услышала это громко и четко.
   "Да, я должна идти", - произнесла Ли, медленно двигаясь в обратном направлении. А затем повернулась и направилась к выходу. - "Приятного дня", - бросила она на ходу.
   Наблюдая за тем, как она уходит, Эрин сразу же начала мысленно прокручивать в голове всю их беседу. Она нервничала. То есть она, как обычно, была спокойна и собрана ...но что-то было не так. Ее глаза не оставляли стройную спину Ли Синклер, пока та не покинула музей. И даже тогда она еще несколько секунд смотрела на дверь, за которой она скрылась. У нее определенно что-то на уме ... я не куплюсь на всю эту историю со спортзалом.
   "Подумать только! Как неожиданно встретить ее здесь", - еле слышно, только для ушей Эрин, пробормотал Макнейл.
   "Знаю", - ответила она и переключила все свое внимание на Хэнсли.
   "Так вы хотите посмотреть на одежду?" - спросил тот с интересом, слегка поправляя галстук. - "Хорошо. Только позвольте мне удостовериться, что система безопасности работает должным образом, и я отведу вас к ней".
   "Что-то случилось с системой безопасности ранее?" - спросил Макнейл.
   Хэнсли вздохнул. "К сожалению да. Несколько минут все камеры в музее не работали".
   "Правда?" - уточнила Эрин. - "Так уж и все?"
   "Да ... но только несколько минут. Теперь кажется все в порядке", - уверил он их. - "Я сейчас вернусь". - И Хэнсли направился переговорить с ближайшим охранником.
   "По мне, так все это чертовски подозрительно", - заявил Макнейл. - "Сначала мы натыкаемся на Ли Синклер, с улыбочкой расхаживающую и очаровывающую здесь всех своим обаянием, а теперь Хэнсли говорит, что система безопасности дала сбой, в то время как она была здесь. Возможно это совпадение, но верится с трудом".
   Эрин была полностью с ним согласна и начала обдумывать ситуацию. Почему она была здесь? Зачем ей возвращаться на место преступления? Она сделала это во время нашей первой встречи только, чтобы посмеяться надо мной... Но на сей раз она даже не сообщила мне, что идет сюда. Она знает, что ее появление здесь насторожило бы нас с Макнейлом. И на этот раз, казалось, у нее не было времени поговорить со мной. Она спешила. Было похоже, что ей не терпится побыстрее убраться отсюда... Думаю, это она выкинула тот трюк с системой безопасности, пытаясь остаться незамеченной. Выходит, она не хотела, чтобы ее увидели? Думай, Эрин, думай ... Неожиданно ее снова осенила идея. Эрин знала почему она и Макнейл были здесь, а что если Ли была тут по той же самой причине?
   Хэнсли вернулся, но нашел детектива в полном одиночестве. Эрин Брэдшоу он увидел мельком, когда та выбегала из музея.
   "Ли... " - крикнула Эрин.
   Наконец темноволосая женщина повернулась и сразу же начала улыбаться, когда увидела слегка запыхавшуюся Эрин Брэдшоу.
   "Канзас, я знала, что ты преследуешь меня, но не думала, что ты будешь делать это буквально". - Ли взяла Эрин за руку и отвела в сторону от спешащего по своим делам людского потока. - "Так, чем обязана такой чести?" - спросила она.
   "Открой свою сумку", - потребовала Эрин. Молодая женщина успела прийти немного в себя и теперь выглядела не такой раскрасневшейся после небольшой пробежки.
   "Прости?" - Она знает ...
   Эрин указала на спортивную сумку небрежно свисающую с плеча Ли.
   "Открой свою сумку".
   "Зачем?" - Черт побери, она великолепна. Не могу поверить, что она знает.
   "Ты знаешь почему. Теперь открой ее, чтобы мы смогли покончить со всем этим по-хорошему". - Эрин скрестила руки перед грудью, ожидая, когда Ли выполнит ее просьбу, но та просто стояла и не думая подчиняться. - "Так ты не собираешься открыть сумку?"
   "Ну, ты же очевидно не собираешься сказать мне, почему ты хочешь, чтоб я это сделала. Кажется у нас тут проблема", - в свою очередь ответила Ли.
   Эрин даже застонала от расстройства. "На этот раз ты не могла бы просто сотрудничать для начала?"
   "Сотрудничать? Ты гонишься за мной, требуешь обыскать мою сумку прямо на улице. Настолько чрезмерным тебе кажется мой вопрос - почему? Ведь я могу попросить тебя показать ордер, но я же не делаю этого. Просто несколько слов, Канзас, это все, что я прошу", - подытожила Ли.
   Эрин решила уступить. Она знала, если она не сделает этого, они могут пикироваться здесь весь оставшийся день и так и не придут ни к чему. А ей не больше Ли хотелось сейчас думать об ордере. "Прекрасно ... Я знаю, что у тебя там одежда, в которой ты была в ночь ограбления".
   Ли рассмеялась. "Трудно представить, чтобы я отправилась в спортзал с вечерним платьем в сумке. Как это ни странно, но я думаю, в нем было бы не слишком удобно разминаться. Поднимать ноги в такой одежде чертовски затруднительно".
   "Я говорю не про ту одежду". - У Эрин так и чесались руки хорошенько встряхнуть женщину перед собой, которая к тому же стояла так близко. Обычно люди не сводили ее с ума. В конце концов, она всегда была милой пай-девочкой, но когда дело касалось этой женщины... - "Я говорю о черном одеянии, которое было на тебе, когда ты воровала рубин".
   "Ты подразумеваешь та одежда, в которой был грабитель?"
   "Которую ты носила... "
   "И ты думаешь, она находится в этой сумке?" - Очень смышленая девочка ... Если так пойдет и дальше мне, вероятно, придется купить Кубу, чтобы я смогла отдать ей все сигары, которые задолжала к настоящему времени.
   "Я уверена в этом. Ты спрятала ее в той куче одежды, которую музей собрал в ночь ограбления для бездомных. Это было довольно хорошей идеей". - Эрин на секунду показалось, что Ли скажет ей "Спасибо"... но этого не случилось. Тогда она продолжила: - "Ведь на следующий день одежду должны были забрать в приют для бездомных и после этого ееследы навсегда потерялись бы там. Но чего ты не учла, так это то, что пожертвование не будет отправлено по адресу на следующий день".
   Это серьезно... - подумала Ли. - "И ты думаешь, что эта одежда находится в этой сумке?"
   "Да. Ты забрала ее сегодня, когда в музее мистическим образом на несколько минут вырубились все камеры наблюдения".
   "Интересная теория", - признала темноволосая женщина, поправляя непослушную прядь, выбившуюся из прически.
   "Это не теория, Ли. Мы обе знаем, что это факт. Думаю это не совпадение, что ты случайно оказалась в музее в это время со спортивной сумкой. Ну же, кого ты пытаешься одурачить своим - "мне нужно было зайти в музей, перед тем как посетить спортзал"?
   "Я никого не пытаюсь дурачить... я делала это десятки раз". - И это была правда.
   "Открой сумку", - снова потребовала Эрин.
   "Прекрасно". - Ли протянула ей сумку и пожала плечами. - "Она твоя". - Эрин потянулась к сумке, но на полдороге заколебалась. - "Что случилось?" - удивленно спросила Ли.
   "Ты собираешься позволить мне заглянуть в сумку, даже после того, что я тебе сказала?" Что-то здесь не так.
   "Да ... Мы же договорились. Ты говоришь мне почему, а я позволяю тебе заглянуть внутрь моей сумки", - небрежно ответила Ли.
   "Или той чертовой одежды там нет или ... "
   "Или? "
   "Ты просто играешь, с трудом сохраняя невозмутимый вид, поскольку, когда я открою твою сумку, ты - попалась. И ты пытаешься надуть меня, притворяясь, что там ничего нет. Возможно, тогда я даже не взгляну туда".
   Темноволосая женщина ничего не сказала, но Эрин увидела небольшую улыбку, играющую на полных губах. Ли снова протянула сумку блондинке.
   Утомленная их игрой, Эрин выхватила сумку из руки Ли и открыла ее.
   "Проклятье, как, черт возьми, ты это сделала?" - закричала она, после того как к своей досаде обнаружила внутри только тренировочный костюм, полотенце, дезодорант, лосьон, пару апельсинов и белые кроссовки Nike. Громкие вопли Эрин привлекли множество людей, которые останавливались, чтобы взглянуть на них.
   Ли сложила руки перед грудью и рассмеялась. "А еще говорят, что это я жажду внимания".
   Эрин посмотрела вокруг. Она была чертовски смущена своей несдержанностью и готова была удушить Ли. Она-то думала, что поймала темноволосую грабительницу, которая наконец-то оказалась у нее в руках, а та опять ускользнула, быстренько выкинув очередной фокус.
   "Прекрасно. Возможно, ты и выиграла этот раунд". - Эрин бросила сумку Ли. - "Но берегись, чемпион, когда гонг прозвучит снова, я уж не подкачаю". - И прежде чем Ли смогла ей ответить, блондинка развернулась и пошла прочь. На ее лице была удовлетворенная усмешка, поскольку она знала, что Ли не могла ничего сделать, кроме как смотреть ей вслед.

0

11

* * *
   "Ты нашел что-нибудь?" - спросила Эрин, заходя в подсобку, где Макнейл все еще копался в корзине с собранной на благотворительной акции одеждой.
   "Несколько костюмов Армани, которые не возражал бы оставить себе... но ничего подходящего под то, что вор носил той ночью". - Детектив выпрямился в полный рост. - "Что-нибудь выгорело с мисс Синклер?"
   "Нет, я обыскала ее сумку, но так и не нашла ничего. Думаю, одежда все еще может быть здесь. Если она каким-либо образом не выкинула ее прежде, чем я догнала ее... Но как и где, я не представляю". - Эрин не спускала глаз с Ли всю дорогу, пока бежала за ней. И та нигде не останавливалась, пока она не догнала ее. Эрин даже связалась по рации с Бертом и Маком и спросила не видели ли они чего-нибудь подозрительного, когда Ли вышла из музея. Они сказали, что нет. Правда, Берт упомянул, что когда темноволосая женщина вышла из музея, в нее врезался один из прохожих.
   "Так ты действительно думаешь, что все эти проблемы с камерами наблюдения ее рук дело?"
   "Я бы не сбрасывала ее со счетов". - В маленькой комнатке было ужасно жарко и Эрин сняла пиджак, бросив его на ближайший стул. Она также скинула туфли, когда заметила, что Макнейл смотрит на нее с развлечением. - "Эй, попробуй пробежаться за женщиной по забитой прохожими улице на каблуках".
   Детектив рассмеялся.
   Хэнсли вошел в комнату, приглаживая скудную растительность на своей голове. Эрин в очередной раз была поражена, насколько невысоким был хранитель музея.
   "А, мисс Брэдшоу. Вижу, вы вернулись. Все, хорошо? Вы так поспешно убежали".
   "Все просто прекрасно". - Эрин подошла к нему ближе. - "Вы узнали, что случилось с вашей системой безопасности? "
   "Нет. Мы провели несколько тестов, но теперь, кажется, все работает просто прекрасно. Предполагаю, нам придется списать все на компьютерный сбой".
   "На вашем месте я бы хорошенько проверил, что именно в этом все дело", - сказал Макнейл. - "Я думал после грабежа, вы, парни, захотите удостовериться, что ваша система безопасности работает как надо. Бог знает, я вовсе не хочу расследовать что-нибудь еще имеющее отношение к этому месту".
   "Как я сказал, детектив, теперь все работает просто превосходно", - отрезал Хэнсли.
   Эрин устало взглянула на Макнейла, а затем задала вопрос хранителю:
   "Вы сказали, что разговаривали с Ли Синклер перед тем, как вас отвлекли проблемы с системой безопасности, правильно?"
   "Да это так. Мы обсуждали скульптуру, которую она подарила. Вы знаете для женщины, вовлеченной в одну из технических областей, она действительно очень хорошо разбирается в искусстве. Бог мой, я клянусь, что могу часами разговаривать с ней", - лучезарно улыбаясь, объявил Хэнсли.
   "Я знаю, о чем вы говорите... Она и в самом деле - красавица", - прокомментировал Макнейл.
   Судя по всему, Хэнсли оскорбил его комментарий. "Да. Она очень красива, но я подразумевал ее ум, детектив".
   "Конечно, конечно. Но признайте, Хэнсли, когда она очаровывает вас своим блестящим умом, вам вовсе не мешает любоваться ее прекрасными голубыми глазками", - продолжал Макнейл. Ему хотелось, чтобы Хэнсли признался в том, что и так все знали: он серьезно увлечен мисс Синклер.
   "Ну... " - Хранитель музея запнулся и Эрин увидела каким свекольно-красным становится его лицо.
   "Мне кажется, она слишком высока для вас", - добавил Макнейл, глубокомысленно потирая свой подбородок.
   "Хватит о том, что она напоминает. Ладно?" - прервала их Эрин. - "Где она была, когда произошел этот таинственный сбой?"
   "Она была в холле", - ответил Хэнсли.
   "Все время?"
   "Да ... я не понимаю, какое это имеет отношение ко всему этому?" - Он с тревогой посмотрел на Эрин и Макнейла. - "Почему вы оба так заинтересованы мисс Синклер? "
   "Это дело полиции", - ответил детектив.
   "Дело полиции... могу я спросить, что под этим подразумевается?"
   "Вы можете спросить... но в ответ получите, только одно - это дело полиции. А теперь ответьте, мисс Синклер вела себя как-то странно?" - продолжал Макнейл.
   "Нет".
   "Нет?"
   "Я сказал - НЕТ".
   "Она когда-либо заходила сюда прежде со спортивной сумкой по пути к спортзалу?" - спросила Эрин.
   "Да. Она делала это много раз и раньше ".
   Итак, она сказала правду. Так, так, так ... Лучшая ложь всегда содержит в себе немного правды. Именно это делает ее правдоподобной.
   "Она задавала какие-нибудь вопросы об этой одежде?" - Эрин указала на корзину, которую Макнейл основательно перерыл, оставив все вещи в полном беспорядке.
   Хэнсли задумался на мгновение. "Фактически, да", - признал он.
   Эрин и Макнейл обменялись взглядами. "Что она хотела узнать?"
   Хэнсли поднял руки, останавливая их. "Я сожалею, но мне не хочется обсуждать мисс Синклер с вами в такой манере", - сделал он шаг к отступлению. - "И почему вас интересует эта одежда? Я должен передать ее в приют для бездомных сегодня".
   "Не думаю, что это возможно", - ответил Макнейл. - "Мы собираемся исследовать ее и эту комнату. Так что приюту придется подождать день другой".
* * *
   Через полтора часа после своего "жаркого" столкновения с Эрин Брэдшоу и разминки, Ли стояла перед спортзалом и нетерпеливо ждала. Она посмотрела на часы. Стрелки Ролекса показывали, что лимузин должен был быть здесь двадцать минут назад. Но когда она собиралась вытащить сотовый, он показался на дороге.
   "Наконец-то", - пробормотала она, когда блестящая черная машина медленно притормозила прямо перед нею.
   Ли открыла дверь и забралась внутрь, найдя там удобно устроившегося Эйдана Прескотта, одетого в джинсы и серую футболку. Красивое лицо обрамляли темно-каштановые кудри, которые как всегда находились в некотором беспорядке. Его темные глаза ярко сияли, когда он подмигнул присоединившейся к нему женщине.
   "Ты опоздал", - упрекнула его Ли, закрывая за собой дверь.
   "Прежде всего, я последователен в своих действиях", - непринужденно ответил он, предложив ей бокал шампанского. Который она сразу же и пригубила. - "Думаю, это принадлежит тебе". - Эйдан поставил спортивную сумку, которая лежала рядом с ним, ей на колени.
   "Благодарю". - Ли расстегнула молнию и увидела одежду, которую забрала из музея.
   В последнюю минуту, перед тем как отправиться в музей, она вдруг решила подстраховаться. Ей был нужен кто-то, кто помог бы ей справиться с новым "ограблением". Она позвонила Эйдану и тот согласился быть ее соучастником в этом преступлении. Он был одним из немногих, кто знал о ее недавно открытом навыке похищения драгоценностей. Что доказывало, насколько она доверяла ему. Именно поэтому этот мужчина сидел перед ней - привилегированный представитель небольшой группы людей.
   "Ты знаешь, что едва не ушиб меня, когда случайно врезался на улице?"
   Ли договорилась с Прескоттом, чтобы тот "невзначай" врезался в нее, когда она выйдет из музея. Она знала, что за ней наблюдают, однако надеялась, что Берт и Мак не заметят, как они с Эйданом обменяются сумками.
   Шок - именно этим словом можно описать то чувство, которое охватило Ли, когда она увидела Эрин и детектива Макнейла в музее. В любое другое время она была бы рада встрече с блондинкой, но не сейчас, когда она пыталась скрыться с сумкой полной улик, благодаря которым она могла оказаться в тюрьме. Тем не менее, она оставалась спокойной и пыталась вести себя, как ни в чем не бывало. Но когда она заметила пытливый взгляд в тех красивых зеленых глазах, то поняла, что Эрин что-то заподозрила. Поэтому она быстренько попрощалась и попыталась, как можно непринужденней, убраться из музея. Оказавшись снаружи, она быстро обменялась сумками с поджидавшим ее Эйданом. Который не очень то торопился, поскольку несколько секунд спустя из музея выбежала Эрин и помчалась за ней, намереваясь обыскать ее сумку.
   "Еще бы чуть-чуть, Ли. Пожалуйста, только не говори мне, что ты начинаешь ошибаться".
   "Конечно, нет ... Фактически я веду в этой игре".
   "Правда? Кажется, мисс Брэдшоу - тоже не отстает".
   "Это только кажется", - усмехнулась Ли. Это было удивительно. Ее едва не поймали, а она чувствует лишь прилив адреналина и азарт. Она была счастлива, что по достоинству оценила Эрин. Блондинка явно держала ее в напряжении. - "Да рядом с ней я определенно должна скрестить все мой пальцы и поставить все точки над и".
   "Ты никогда не могла отказаться от вызова. Я рад, что она - достойный противник".
   "Как и я, Эйдан, так же, как и я". - Ли застегнула сумку и бросила ее на пол. Нужно будет избавиться от улик как можно скорее. Думаю, надо сжечь ее... Ладно, возможно следует предпринять что-нибудь не столь драматичное ... Придумаю что-нибудь.
   Эйдан покачал головой и снова наполнил свой бокал. "Ли, почему ты не можешь развлекаться, как все нормальные люди? Я хочу сказать, тебе действительно нужно было красть тот проклятый рубин?"
   "Думаю, нет... но, эй, дело сделано", - пожала плечами Ли.
   "А теперь одна маленькая темпераментная блондинка у тебя на хвосте". - Он наклонился ближе. - "Кстати ... ты не могла бы познакомить меня с ней?"
   Одна темная бровь поползла вверх. "Зачем?"
   "Зачем? Она умна, красива и чертовски сексуальна. Проклятье, мне всегда нравились блондинки".
   "Неужели?"
   "Если бы не ты, конечно. Ты затмила для меня всех других темноволосых красоток", - улыбнулся Эйдан. - "Но так как ты в последнее время не уделяешь мне времени", - он увидел, как Ли закатила глаза, - "считаю, мисс Брэдшоу могла бы заинтересовать компания очаровательного и харизматичного мужчины".
   "Но я думала, это ты хочешь встретиться с ней ... к чему тогда знакомить ее еще с кем-то?!" - рассмеялась Ли.
   "Очень смешно".
   "Поверь мне, Эйдан, она - не твой тип", - добавила Ли, допивая шампанское. Она пыталась игнорировать тот факт, что ей действительно не хотелось, чтобы Эйдан приближалсяк Эрин Брэдшоу ... в любой форме, виде или каким-либо способом.
   "Ли, любая женщина - мой тип", - самонадеянно заявил он. - "Даже ты... " - Он положил руку ей на бедро и погладил его слегка.
   "Но не эта. Видишь ли, Канзас другой породы, чем ты и я. Она верит в любовь и счастье до гроба".
   "Канзас?"
   "Да ... я хотела сказать - Эрин Брэдшоу".
   "Ты зовешь ее Канзас? "
   "Ну, да ... она из тех мест. Но это не важно... Она - не твой тип".
   "Канзас, ха? Это восхитительно. Она знает, что ты зовешь ее так?" - спросил Эйдан, игнорируя последнюю часть утверждения Ли.
   "Да... Ну и что?"
   "Она зовет тебя Техас? "
   "Конечно нет", - огрызнулась Ли.
   "Ты думаешь, она была бы моей, если бы я тоже назвал ее Канзас", - спросил Эйдан и многозначительно пошевелил своими темными бровями.
   "Держись от нее подальше, Эйдан. Приближаться к Эрин Брэдшоу строго воспрещено. Понятно?" - спокойно закончила она и протянула руку к бутылке, чтобы наполнить бокал снова. Что, черт возьми, с тобою не так, Ли?
   "Прекрасно", - выпалил Эйдан.
   "Я рада, что мы понимаем друг друга".
   Эйдан поставил бокал и раскинул руки по спинке сиденья. "Да ... я все прекрасно понимаю. Похоже кто-то в этом автомобиле ревнует".
   "Пожалуйста", - тут же произнесла Ли таким тоном, словно это была самая абсурдная идея, которую она когда-либо слышала. - "Эйдан, ты можешь встречаться с любой женщиной, какой хочешь ... я не возражаю".
   "Но только не с Эрин Брэдшоу?"
   "Да ... я действительно должна объяснять?" - спросила она, слегка отклоняясь. - "Если ты будешь только флиртовать с ней ... ты знаешь, что я могу проиграть".
   Эйдан внимательно посмотрел на нее. "Думаю, да", - кивнув, согласился он.
   "Хорошо". - Ли с облегчением вздохнула внутри. Следующие несколько минут они ехали в тишине. Вскоре лимузин притормозил перед зданием ее компании.
   "Снова к скучной работе?" - спросил Эйдан.
   "Да ... некоторые из нас должны работать в этом мире".
   "А некоторые - нет. Так в чем твое преимущество?" - Эйдан пожал плечами, вызвав улыбку у Ли.
   "Думаю, я испортила тебя". - Ли наклонилась и поцеловала его в губы. - "Спасибо за помощь".
   "Без проблем".
   "Давай поужинаем как-нибудь на этой неделе?" - предложила она, покидая лимузин.
   "Конечно... Что в мире Ли Синклер означает, что это свершится в следующем месяце".
   "Эй, я не настолько плоха. И, Эйдан, ты же знаешь, что я всегда найду для тебя время", - улыбнулась Ли.
   "Я знаю", - робко улыбнулся он в ответ. - "В конце концов, я - любовь всей твоей жизни".
   "Мечтать не вредно", - рассмеялась Ли.
   "Эй, ты сама сказала мне это однажды".
   "Я была пьяна".
   "Но ты все же сказала это".
   "Прекрасно... Я сказала это. Подай на меня в суд".
   "Не подталкивай меня... Ты стоишь чертову уйму денег".
   Ли закрыла дверь, но Эйдан опустил стекло.
   "Да ... " - спросила она.
   "Просто хотел уточнить. Когда я сказал, что ты ревнуешь... "
   "Эйдан... " - Ли не хотелось возвращаться к пройденному.
   "Не требуется психолог, чтобы понять, что это не касалось меня".
   "Что прости?"
   "Ты слышала меня, Ли. Возможно, ты должна подумать об этом прежде, чем продолжишь участвовать в той опасной игре, в которую ты играешь".
* * *
   "Очень рада наконец-то встретиться с вами, мисс Брэдшоу", - впуская Эрин в дом Ли, произнесла Мэри Роулинг.
   Наконец-то? "Мне тоже очень приятно", - ответила молодая женщина. Должно быть выражение лица Эрин выдало ее мысли, поскольку экономка понимающе улыбнулась.
   "Ли мне все о вас рассказала", - объяснила она, закрывая за гостьей дверь. - "Кажется, вы произвели на нее неизгладимое впечатление".
   "Правда?" - Эрин надеялась, что не покраснела.
   "Да", - ответила Мэри, однако через секунду произнесла с хмурым видом: - "Вы и полиция действительно думаете, что это она украла тот рубин, не так ли?"
   "Она рассказала вам об этом?" - спросила Эрин. - "О, хотя вы были здесь, когда они пытались войти и обыскать дом".
   "Да, была".
   "Мы не хотели никого обидеть... Это была обычная полицейская процедура". - Почему ты извиняешься? Полицейские и ты просто делали свою работу. Ты не должна чувствовать себя виноватой в том, что расстроила экономку. Однако, как это ни странно, но это было именно так.
   "И посещение главных подозреваемых в столь поздний час ... - тоже обычная процедура?" - поинтересовалась пожилая женщина. По ее мнению Эрин смотрелась слишком обыденно для следователя страховой компании в своих джинсах, кроссовках и джинсовом жакете. И выглядела очень молодо, Мэри не дала бы ей больше двадцати.
   Эрин посмотрела на часы. Было только 22:00. "Ну... я не считаю, что сейчас так уж поздно. Я приходила в это время и раньше". И вас обычно не было здесь...
   "Знаю", - ответила Мэри. В этот момент к ним из коридора выбежал Берни. Пожилая женщина ожидала, что пес остановится рядом с ней, но тот направился прямиком к Эрин и начал облизывать ее руку. Не раздумывая, блондинка присела на корточки и начала гладить его. - "Кажется, собака тоже очарована вами".
   Эрин подняла смущенный взгляд. "Мы встречались прежде ... думаю, он просто помнит меня", - пожала она плечами.
   "Ах, так", - Мэри сложила руки перед грудью.
   Следующие несколько секунд обе женщины просто смотрели друг на друга. Эрин чувствовала, как ее оценивают и старалась понять, прошла ли она некое испытание.
   "Так, где - Ли? "
   "В игровой комнате, лежит на диване... Она себя неважно чувствует".
   "С ней все в порядке?" - незамедлительно поинтересовалась Эрин.
   "Да ... она просто отдыхает. Кажется сегодня вечером во время делового обеда, ее накормили несвежими устрицами. Думаю, остальное не надо объяснять".
   "А теперь с ней все в порядке?"
   "Да... она побывала в отделении скорой помощи, откуда ее отправили домой, чтобы она немного отдохнула. Но я не думаю, что девочка знает, что это такое".
   "Мэри, кто там?" - донесся чей-то крик из коридора. Эрин сразу узнала голос Ли.
   "Это - Эрин Брэдшоу!" - крикнула в ответ экономка.
   "Хорошо, приведи ее сюда!" - последовал приказ.
   "Думаю, ваше королевское высочество хочет вас видеть ". - Мэри наполовину шутила. - "Следуйте за мной".
   Они нашли Ли растянувшейся на диване с ноутбуком на груди и еще двумя на столе. На ней были красные в белый горошек пижамные штаны и однотонная красная майка. Темные волосы слегка растрепались, а обычно загорелое лицо выглядело слегка бледным.
   "Надеюсь, тебе не пришлось бежать сюда всю дорогу?" - вместо приветствия поинтересовалась Ли, когда Эрин вошла в комнату.
   "Ты не так уж хорошо выглядишь, чтобы опять что-то стащить", - ответила на подколку блондинка.
   "Если этим ты пытаешься вежливо намекнуть, что я напоминаю дерьмо ... то спасибо". - Она махнула Эрин, чтобы та подошла ближе, а затем игриво похлопала по дивану рядом ссобой.
   "Ли, я собираюсь уходить... если ты, конечно, чувствуешь себя лучше и не нуждаешься во мне". - Экономка мельком взглянула на Эрин.
   "Мэри, со мной все прекрасно. К тому же теперь здесь мисс Брэдшоу. А она уже доказала насколько хорошо умеет следить за мной", - подмигнула Ли.
   "Я вижу". - Мэри с интересом посмотрела на двух женщин. Ей на ум пришла одна мысль, которую она решила проанализировать позже. - "Тогда я пойду. Вернусь утром".
   Они подождали, пока пожилая женщина не покинула комнату, а затем Ли переключила все свое внимание на гостью.
   "Мне кажется, я ей не нравлюсь", - пробормотала Эрин.
   "Почему? Ты решила это только потому, что она считает, что ты пытаешься помочь полиции упрятать меня в тюрьму? Я этого не понимаю", - улыбнулась Ли.
   "Что ты рассказала ей обо мне?"
   "Ничего, за исключением того, что ты следователь страховой компании, который работает с полицией. И я думаю, ты умна, находчива и прелестна, как нераспустившийся бутон".
   Эрин невольно сморщила нос от такого признания. Этот жест всегда вызывал усмешку у Ли. Но уже в следующую секунду блондинка обеспокоено посмотрела на нее. "Ты уверена, что с тобой все в порядке? Она рассказала мне об инциденте с устрицами".
   Волнуешься обо мне? Я тронута... И это была правда. "Ах, да, конечно. Но нет ничего, что поездка в больницу и хорошее промывание желудка не излечат. И я скажу тебе одно ... когда я доберусь до того сукина сына, который приготовил тех несчастных ублюдочных устриц, он пожалеет, что я не умерла за тем столом, на который вывернула все содержимое моего желудка". - Ли застонала. - "Проклятье, я уверена, завтра это будет во всей красе расписано в разделе светских сплетен".
   "Все пройдет. Такое может случиться с каждым", - подбодрила ее Эрин, вспоминая свой собственный инцидент в автомобиле Ли всего несколько дней назад.
   "Так расскажи мне, что привело тебя этим вечером ко мне домой. Два визита за короткое время, просто не верится в такое везение".
   "Расследование, конечно".
   Ли закатила глаза и вздохнула. "Ну же, Канзас, ты же не это хотела сказать".
   "А что?"
   "Почему тебе просто не признаться в этом?"
   "Признаться в чем?"
   "Признаться в том, что, несмотря на то, что ты пришла сюда, чтобы еще раз допросить меня о том проклятом рубине ... на самом деле ты здесь, чтобы увидеть меня".
   "Что?"
   "Перестань чтокать, Канзас. Признай, что я тебе нравлюсь".
   "Что?"
   "Тебе нравится моя компания. Тебе хочется потусоваться с девочкой из Техаса".
   "Не будь смешной", - огрызнулась Эрин.
   "Не будь смешной? Тогда почему ты опять здесь?"
   "Из-за расследования, черт бы его побрал!" - рявкнула Эрин.
   "Хорошо ... только не ворчи". - Ли рассмеялась. - "Ладно, спроси меня что-нибудь о деле, если это сделает тебя счастливее".
   "Что ты сделала с одеждой?"
   "Ты подразумеваешь с той, которую я, возможно, забрала из музея этим днем?"
   "Именно".
   "Теперь скажи, даже если бы я сделала то, в чем ты меня обвиняешь, ты действительно думаешь, что я ответила бы на этот вопрос?"
   "Думаю, нет" - признала Эрин, понимая, что ее загнали в угол.
   "Это только еще больше доказывает мою теорию. Ты пришла сюда не для того, чтобы говорить об этом расследовании". - Эрин собиралась опровергнуть ее слова, но вместо этого просто закрыла глаза и вздохнула. Но ее глаза тут же открылись, когда она почувствовала руку Ли на себе. - "Не переживай. Я давным-давно пришла к выводу, что мне нравится проводить время с тобой. Это - не преступление".
   "Но с профессиональной точки зрения так не делается".
   "Думаю, нет, но кому какое дело".
   "Мне", - быстро ответила Эрин.
   Ли изогнула темную бровь, обратив внимание, что не хочет убирать свою руку с руки блондинки. "Почему?"
   "Разве это не очевидно? Ли, у меня есть работа, которую нужно закончить".
   "Я знаю, но это не подразумевает, что ты не можешь немного развлечься по пути. Разве нет?" - Голос Ли слегка понизился, а сама она чуть подалась к Эрин.
   "Ты абсолютно неисправима. Ты знаешь это?"
   "Да, у меня есть кое-какие предположения на этот счет... " - произнесла Ли и наконец отпустила руку блондинки. Эрин сразу же ощутила дискомфорт. Но для них обеих, так было лучше ... по крайней мере прямо сейчас.
   "Так, что ты делаешь?" - Эрин указала на три ноутбука, раскрытые перед Ли.
   "Создаю пробную версию кое-какой последовательности для пары новых программных продуктов. И я действительно занималась этим, пока не началась одна из моих любимых передач".
   "И что за передача?"
   ""Займемся ремонтом" на канале TLC".
   "Мне нравится это шоу!" - воскликнула Эрин и, воспользовавшись возможностью, сбросила с себя кроссовки и уселась на диване по-турецки.
   Ли улыбнулась энтузиазму блондинки. "Да сегодня вечером его крутят беспрерывно".
   "Прекрасно", - Эрин посмотрела на телевизионный экран. - "О, я видела эту серию. Каждой паре абсолютно не понравилось то, что другая сделала с их спальней".
   "Я знаю", - добавила Ли. - "Подозреваю, этим каждая женщина просто отомстила другой". - Ли слегка поморщилась.
   "С тобой все в порядке?" - Эрин придвинулась к ней поближе.
   "Начиная со всего этого "устричного" происшествия ... у меня голова раскалывается от боли".
   Эрин устроилась поудобней и положила подушку себе на колени. "Ложись", - приказала она.
   "Что? "
   "Теперь, кто тут у нас застенчивый?"
   Их взгляды соединились и Ли почувствовала спазм в желудке. Но это был приятный спазм ... не имеющий ничего общего с тем, что случилось с ней ранее в ресторане. Без единого слова Ли легла, вытянув свои длинные ноги вдоль дивана, и положила голову Эрин на колени. Вскоре она почувствовала нежные руки на своих висках, которые начали медленный массаж. Ли прикрыла глаза от удовольствия. "Мммм, как чудесно", - пробормотала она.
   Эрин улыбнулась, продолжая массаж. Когда голубые глаза закрылись, она воспользовалась этой возможностью и стала изучать лицо Ли, в очередной раз ощутив, как у нее перехватывает дыхание. Высокие скулы, изящный нос, полные губы, гладкая загорелая кожа и красивые темные брови. Она хоть знает, насколько она великолепна? Но, похоже, ей все равно. Не долго думая, Эрин прикоснулась к волосам Ли.
   "У тебя прекрасные волосы, ты знаешь?"
   "Правда?" - Ли открыла глаза. - "Я хотела отрезать их. Так трудно расчесать их, когда они влажные".
   "Нет", - возразила Эрин. - "Не отрезай их. Они такие красивые, не стоит избавляться от них", - все еще накручивая темный локон на палец, произнесла она.
   "А что если я скажу - нет? Ты же отрезала свои..."
   "Да, но лишь для того, чтобы выглядеть старше. Меня утомляло показывать удостоверение личности в кинотеатрах ... не говоря уже о клубах".
   "Поэтому ты коротко подстриглась и тем самым добавила себе года три?" - рассмеялась Ли.
   Эрин не удержалась и рассмеялась в ответ. "Эй, я возьму все, что смогу получить, понятно?" - Голубые глаза снова принялись внимательно изучать ее и Эрин почувствовалазнакомый трепет.- "Что?" - Темный локон выскользнул из ее пальцев.
   "Мне просто интересно... Ты ведь богата, верно?"
   "Не столь богата, как ты, но более или менее".
   "И насколько? Не пойми меня неправильно, мне понравилась твоя квартира, но это едва ли типичное жилье для миллионерши".
   Эрин ухмыльнулась. "Выходит, у меня должен быть дом похожий на твой? И тогда быть может, мне позвонят из МТВ и предложат участвовать в их шоу "По домам"".
   "Я этого не говорила ". - Ли улыбнулась и приподняла одну бровь. Эрин так и хотелось провести по ней большим пальцем и нежно пригладить эту любознательную, темную, каквороново крыло непоседу.
   "У меня есть квартира здесь, в Нью-Йорке, в Лос-Анджелесе, Лондоне и Париже. Все из них оплачены "Пренхолл и Вайнмен". Еще у меня есть ферма в Канзасе, недалеко от моих родителей. Я наняла несколько человек, чтобы следить за ней и поддерживать в порядке, когда я отсутствую по несколько месяцев. Я полностью расплатилась с университетскими займами: своим и моей сестры. Стоит ли упоминать о чеках, которые я посылаю каждый месяц моей семье и в благотворительные фонды. Все остальные деньги вложены в инвестиции. Я ведь не планирую быть следователем страховой компании всю оставшуюся часть моей жизни, поэтому экономлю понемногу", - объяснила молодая женщина. На самом деле Эрин выросла в обычной обстановке, не в окружении неимоверно дорогих вещей и не имела никакого желания приобретать их. Но она чувствовала себя в большей безопасности, если знала, что может побаловать себя, если хочет. Что и делала при случае.
   "Понятно... Так, что в планах на оставшуюся часть жизни у лучшего следователя страховой компании всех времен и народов?"
   Эрин улыбнулась умопомрачительному комплименту. "Хочу заняться писательством..." - Просто ответила она.
   "Почему меня не удивляет, что девочка из Канзаса хочет добиться успеха и написать выдающийся американский роман?" - Ли скрестила руки перед грудью. - "Ведь ты уже доказала насколько можешь быть творческой личностью за прошлые полторы недели".
   "Я и в половину не столь же творческая личность, как ты".
   "Ты же так не думаешь".
   "Взгляни на нас. Ты - главный подозреваемый в деле, которое я расследую, но мы сидим здесь, на твоем диване - твоя голова лежит у меня на коленях. Я только что сделала тебе массаж, и мы разговариваем обо всем чем угодно, кроме рейнского рубина. Я называю это довольно творческим подходом". - Эрин слегка ухмыльнулась. - "Чертовски творческим, если ты спросишь меня".
   "Все, что я делаю, происходит естественно, Канзас, вот и все".
   "И это естественно? "
   "Разве ты не чувствуешь этого?" - спросила Ли с кривой усмешкой, которая исчезла, когда она заглянула в зеленые глаза, в которых застыл неуверенный взгляд. Обе женщины с трудом сглотнули подкативший к горлу комок от охвативших их ощущений.
   "Я чувствую... " - начала Эрин, но наткнулась на полоснувшие ее голубизной глаза Ли, - "... опасность".
   "О, я полностью согласна с тобой". - Без видимых усилий голос Ли изменился, в нем появился скрытый подтекст. Это - сила привычки, - объяснила она себе. - "К этому можно привыкнуть. Причем настолько, что я думаю, даже буду скучать без тебя, если вдруг окажусь в тюрьме".
   "Я не верю, что признаюсь в этом, но думаю, я и сама буду немного скучать без тебя", - хихикая, ответила Эрин, стараясь скрыть свою нервозность. Присутствие рядом Ли всегда делало ее возбужденной.
   "Тогда все улажено".
   "Что улажено?"
   "То, что никто из нас не хочет, чтобы я отправлялась в тюрьму, поэтому, думаю, мы можем в связи с этим прекратить все это глупое расследование".
   "Ни за что".
   "Ладно... я должна была попытаться". - Ли улыбнулась. - "Тогда другая идея".
   "Я слушаю".
   "Почему бы нам, не забыть о краже рейнского рубина?" - Эрин собралась возразить, но Ли прервала ее. - "Я только хочу забыть об этом на сегодняшний вечер и просто повеселиться. Просто побыть нами ... ну, я не знаю, просто побыть двумя девочками, которые хотят приятно и весело провести время. Как тебе это?"
   Обдумав предложение, Эрин пришла к выводу, что в настоящее время ничего иного и не хотела. Она просто хотела быть рядом с Ли и ни о чем не думать. Не думать о том насколько возросли ее чувства к этой женщине, и что это означает для расследования. Эрин просто хотелось жить и ни о чем не думать, по крайней мере, сегодня вечером. Поэтому она кивнула, соглашаясь, и смущенно улыбнулась. "Ладно... думаю, я могу пойти на это. Сегодня вечером мы просто два человека, которые хорошо проводят время".
   "Совершенно верно", - согласилась Ли и с облегчением вздохнула. Не зная почему, но она почти прекратила дышать, ожидая ответа Эрин. Она не знала, собирается блондинка уйти или остаться. Но она надеялась, что, как и для нее, расследование постепенно начинает казаться не столь уж важным, как что-то другое витавшее в воздухе. Но преждечем она смогла действительно насладиться молчаливым согласием между нею и Эрин, ее лицо исказила легкая гримаса.
   "Голова все еще болит?" - спросила Эрин.
   "Немного".
   "Тогда давай посмотрим, что девочка может сделать с этим", - и снова принялась массировать виски Ли.
        В то время как пальцы молодой женщины колдовали над ней, Ли слегка улыбнулась. И прежде чем полностью отдалась удовольствию, подумала, что возможно получила больше, чем ожидала, когда украла тот рубин. Намного больше ...
* * *
   Надо признаться, что Мэри никогда не знала, чего ожидать, когда входила поутру в дом Ли Синклер, за все то время, которое работала там. Порой она натыкалась на остатки того, что, судя по всему, было чертовски веселой вечеринкой. Или на полуодетого, влюбленного гостя, который остался здесь с вечера и теперь пытался приготовить завтрак для Ли или вернее устраивал беспорядок на кухне. Время от времени ее приветствовала сама хозяйка, перед тем как отправиться на утреннюю пробежку, а иногда она находила ее там же, где и оставила ... сидящей перед компьютером, занятую своими делами, которые растянулись на всю ночь.
   Но то, что она увидела, когда вошла в "игровую" Ли, было для нее полной неожиданностью. Прямо перед ней, лежа на диване, спали две женщины. Одной из них была ее темноволосая хозяйка, другой - ее светловолосая гостья. Мэри закрыла глаза, чтобы убедиться, что ей это не снится. Но когда она открыла их снова, две женщины продолжали спатьв том же самом положении.
   "Так, так", - пробормотала она, склонив голову набок, чтобы получше все рассмотреть.
   Ли лежала слегка свернувшись, устроив голову на коленях блондинки и уткнувшись лицом ей в живот. Другая женщина полусидела, полулежала на диване, подложив руку себе под голову, опиравшуюся на боковину. Другая ее рука лежала на плече Ли.
   "По-видимому, это был настоящий допрос", - произнесла Мэри и подошла ближе. Прямо перед диваном, на полу лежал Берни. - "И что ты за компаньон..." - Она едва заметно улыбнулась, продолжая разглядывать спящих женщин. Хотя их позы нельзя было назвать очень удобными, но, не смотря на это, обе спали словно младенцы. И почему-то, хотя это было довольно странно, но Мэри это казалось вполне нормальным. Конечно, это была нелепая мысль, но тем не менее это было именно так. Ее хозяйка спокойно спит на диване вместе с женщиной, которая пытается доказать ее виновность в преступлении и это нормально.
   "Мы должны разбудить их?" - шепотом спросила она у Берни.
   Как будто поняв ее, пес залаял и слегка подтолкнул руку Ли, которая свисала с дивана.
   Лицо темноволосой женщины слегка дернулось. "Берни, иди..." - произнесла она сонно. - "Я погуляю с тобой, только дай мне еще пять минут". - Несколько секунд спустя она, казалось, снова крепко спала.
   Мэри улыбнулась и Берни залаял снова. На этот раз проснулась Эрин. "Проклятье, Синклер, скажи своей собаке, чтобы прекратила лаять", - не открывая глаз, сквозь зевоту,произнесла она.
   "Берни, прекрати лаять..." - спокойно приказала Ли, все еще находясь в полусонном состоянии.
   Мэри стало интересно, когда же они проснутся. И секунду спустя это произошло. Должно быть этому способствовали их собственные голоса. Обе пары глаз открылись одновременно.
   Ли резко села. "Канзас?"
   "Ли?" - также принимая вертикальное положение, ответила Эрин.
   "Не забудьте о Берни и обо мне", - добавила Мэри и игриво помахала рукой, когда обе женщины, посмотрели на нее.
   Почти со скоростью света Эрин Брэдшоу была на своих ногах. "Доброе утро", - сумела выдавить она из себя, приглаживая рукой взъерошенные светлые волосы. Она тотчас принялась искать сброшенные накануне кроссовки.
   "Припозднились?" - спросила Мэри.
   "Да", - слегка обеспокоено ответила Ли, вставая. - "Мы, должно быть, заснули, когда смотрели телевизор". - Она указала на широкий телевизионный экран, которое все еще работал.
   "Я вижу", - неторопливо произнесла Мэри и с подозрением посмотрела на обеих.
   Эрин схватила кроссовки и, едва не упав, подальше отскочила от Ли. "Мммм, я должна идти", - категорично заявила она и буквально вылетела из комнаты.
   Ли вздохнула и последовала за нею. Когда она догнала ее, Эрин стояла перед дверью и пыталась надеть кроссовки.
   "Канзас, ты не совершала ничего предосудительного", - сказала Ли, подходя ближе и отводя непослушные темные волосы со своего лица.
   "Правда? Ты должно быть шутишь". - Эрин прикрыла щеки руками. - "Боже мой, что подумает твоя экономка? Вероятно, я потеряла все ее доверие".
   "Успокойся ... Мы всего-то спали вместе", - нервно хихикнула Ли.
   Эрин застыла, как соляной столб, а затем закатила глаза. "Я так рада, что это место больше не прослушивается, иначе мальчиков на том конце очень обрадовало бы это твое заявление".
   "Послушай... "
   "Нет, Ли, это ты послушай", - резко прервала ее Эрин. - "Сегодня был последний раз, когда ты получила то, что хотела. Мы делали вид, что мы друзья... "
   "Делали вид?"
   "Ну, ты понимаешь, что я подразумеваю".
   "Нет, не понимаю".
   "Я не могу обсуждать это прямо сейчас ... мое руководство должно позвонить мне приблизительно через час и..."
   "И?"
   "И? Ли у меня есть работа, которую я обязана выполнить. И она не собирается никуда исчезать, понятно? Независимо от того, насколько ты нравишься мне ..." - тихо добавила под конец Эрин. Она открыла входную дверь, но тут же закрыла ее. - "Черт! Берт и Мак уже там".
   "Не волнуйся, они не расскажут".
   "Что?"
   "Они не расскажут. Разве они рассказали что-нибудь, когда ты фактически провела здесь весь уикэнд?" - спросила Ли, приподняв одну бровь и нечаянно зевнув.
   "Ты им что-то сказала?"
   "Это имеет значение?" - пожала плечами Ли. - "Канзас, просто расслабься, хорошо".
   "Я должна идти", - ответила Эрин.
   Но как обычно, Ли не хотела, чтобы она уходила. Она была также взволнованна, как и блондинка. Впервые за последние несколько недель, Ли проспала эту ночь словно ребенок... Возможно причиной тому присутствие Эрин Брэдшоу рядом с ней? Она не знала. По правде говоря, она мало что понимала в данный момент. Поэтому и сумела ответить лишь: "Хорошо, если тебе нужно идти ... тогда иди".
   Эрин, которая избегала встречаться с ней взглядом до этого момента, наконец, взглянула в голубые глаза. "Я должна оставаться беспристрастной, ты ведь знаешь это".
   "Знаю", - с нежностью произнесла Ли и коснулась руки блондинки. - "Я знаю".
   Эрин открыла дверь и, бросив последний взгляд на Ли, вышла. Несколько секунд Ли неотрывно смотрела на дверь, прежде чем отвела взгляд и посмотрела на свою собаку. "Да... я тоже не хотела, чтобы она уходила", - произнесла она так, словно читала мысли Берни.
   "Правда?" - спросила Мэри из-за ее спины, заставив свою хозяйку стремительно обернуться.
   "Ммм", - Ли пожала плечами, с легким смущением на лице. - "Я должна идти работать", - быстро добавила она и направилась к лестнице.
   Мэри посмотрела на Берни. "Ты собираешься рассказать мне, что здесь происходит или нет?"
   Часть VII
   "Мисс Брэдшоу, вы хоть понимаете, какие могут быть последствия, если вы окажитесь неправы на счет мисс Синклер в этом вопросе, не так ли?" - поинтересовался у Эрин ее непосредственный начальник - Сэмюэль Фритц, - во время их совместного разговора по громкой связи.
   "Конечно, сэр", - безразлично ответила молодая женщина, которая последние двадцать минут едва обращала внимание на их беседу. Она была слишком занята, рисуя в своем блокноте, чтобы отвечать на любой вопрос кроме как - да, нет или конечно. Когда Эрин еще только начала рисовать, она не знала каким будет результат. Она просто позволила карандашу действовать по собственному усмотрению, но через несколько минут стало совершенно ясно, кого она рисует. Это был портрет одной темноволосой женщины.
   Нет, рот совсем не похож. У нее он чуть полнее и уголки загибаются так, только когда она ухмыляется, - мысленно упрекнула себя Эрин, более четко вырисовывая губы на листке бумаги. - Постой и скулы у нее немного повыше ... Да уж, эта женщина выглядит так словно ее высек из камня какой-нибудь талантливый скульптор. Она взялась за карандаш чуть пониже, чтобы было удобнее нанести тени на щеки. Ее глаза... Хотелось бы мне иметь карандаш такого цвета, чтобы я могла передать этот невероятный оттенок синевы. Она нарисовала темные брови над глазами и даже чуть приподняла левую. Если бы мне давали по доллару всякий раз, когда она приподнимает эту бровь ... думаю, я былабы богаче ее. Карандаш почти полностью затупился, когда она дорисовала гриву черных, как вороново крыло волос к портрету. Улыбнувшись, Эрин добавила серьги в виде больших колец к уже нарисованным ушам.
   "Мисс Брэдшоу, вы все еще там?" - немного раздраженно спросил Сэмюэль Фритц.
   Внимание Эрин вернулось к ее безликому собеседнику. "Да, мистер Фритц". - Она виновато посмотрела на блокнот. - "Я просто делала кое-какие пометки, только и всего".
   "Я так и понял. Хорошо, думаю на сегодня, мы с вами все обсудили. Разумеется, я жду от вас официального отчета. Пришлите мне его по электронной почте не позднее конца рабочего дня".
   "Будет сделано, сэр".
   "Очень хорошо, мисс Брэдшоу. Приятного вам дня".
   "И вам тоже, сэр". - Эрин нажала на кнопку, разъединяя связь, и снова вернулась к своему эскизу. - "Не плохо", - похвалила она себя. - "Хотя и не совсем то, чем ты должна былазаниматься..." - Знакомые глаза так и манили ее к себе. - "Что же в тебе такого?" - тихо спросила она и, совершенно не задумываясь, прикоснулась к рисунку, проведя пальцами по изящной щеке, которую только что нарисовала.
   Сегодня утром она выбежала из дома Ли Синклер, словно тот был в огне. Она до сих пор помнила, насколько смущенной чувствовала себя, когда Мэри - экономка Ли, - нашла ее и свою хозяйку, спящими вместе на диване. "Женщина, вероятно, вовсе и не думает обо мне, а я почему-то нервничаю", - пробормотала она. - "Уже две ночи я провела вместе с Ли. Это должно быть своего рода рекордом для следователя страховой компании и подозреваемого. А если нет, то его просто необходимо зафиксировать". - Она никак не могла избавиться от воспоминаний о прикосновении Ли, когда темноволосая женщина пыталась успокоить ее перед тем, как она так поспешно сбежала.
   Снова они с Ли пересекли границу из-за которой, казалось, не будет возврата. А может и нет? "Я могла бы уехать на несколько дней, чтобы взглянуть на все немного со стороны", - после недолгих размышлений произнесла Эрин. Она решила сегодня же позвонить Ванессе и сказать ей, что приедет в Нью-Йорк, чтобы отпраздновать свой день рождения. Это означает, что она оставит расследование и Ли на несколько дней. Оставлю Ли? Откуда у меня такие мысли? Я покину город или ... оставлю на какое-то время расследование ... но не ее. Итак, почему у меня такое чувство, будто именно это я и собираюсь сделать?
   Она снова посмотрела на рисунок. Что ты со мной сделала?
   "Знаешь, ты могла бы стать чертовски хорошим художником, если бы захотела", - произнес Макнейл, заглядывая через ее плечо на эскиз Ли Синклер.
   "Господи, Макнейл! Ты пытаешься напугать меня до смерти?" - возмутилась Эрин, быстро закрывая блокнот.
   "Нет". - Он присел рядом и выхватил у нее блокнот. - "Но, похоже, кто-то был столь увлечен, что едва не обмочил свои штанишки, когда понял, что он не один". - Он открыл блокнот и рассмеялся. - "И я знаю почему. Не можешь не думать о голубых глазках?"
   "Что ты хочешь этим сказать?" - поинтересовалась Эрин, надеясь, что Макнейл не заподозрил ничего такого, чего бы ей не хотелось, чтобы кто-нибудь узнал.
   "Я хочу сказать, по-видимому, тебя заедает, что она вышла сухой из воды, совершив идеальное преступление, и ты постоянно думаешь о ней. Сидишь здесь, черт тебя побери, и рисуешь ее портрет". - Макнейл рассмеялся. - "Или ты без памяти влюбилась в мисс Высокую, Темноволосую и Великолепную".
   Хотя после комментария Макнейла Эрин так и подмывало уронить челюсть на пол, вместо этого она лишь сухо рассмеялась. "Не смеши".
   Детектив пожал плечами. "Это не смешно... на самом деле даже сексуально".
   Эрин застонала. "Почему это мужчинам так нравится представлять двух женщин вместе?" - Слушай, Брэдшоу, возможно ты могла бы это понять, судя по твоему собственному недавнему интересу к этому вопросу. ПОДОЖДИ МИНУТКУ... что это у меня за мысли такие?
   "Не знаю. Просто есть в этом что-то такое". - Он заметил, как Эрин покачала головой. - "О, ну же... Ты хочешь сказать, что никогда не думала о связи с другой женщиной?"
   Эрин бросила карандаш на стол. "На что именно ты намекаешь?"
   "Эй, потише... Я не утверждаю, что у тебя на лбу или еще где вытатуирована надпись - потенциальная лесбиянка. Но я просто считал, что все женщины, ну ты понимаешь ... думали об этом когда-нибудь".
   Эрин оперлась о спинку стула и скрестила руки перед грудью. "Выходит мне следует предположить, что все мужчины думают о связи с другими мужчинами?"
   "Черт, нет!" - быстро ответил Макнейл.
   "Так я и думала. Сплошная демагогия", - заявила Эрин и забрала у него свой блокнот. Она открыла его на странице, на которой действительно были сделаны ею пометки. - "А теперь поговорим о более важном..."
   "Так ты никогда не думала об этом?" - с любопытством спросил детектив.
   "Макнейл, думаю, у нас есть более важные дела, чем разговор о том действительно ли меня посещают эротические лесбийские фантазии".
   "Я не говорил об эротических фантазиях, но желал бы послушать, если ты хочешь поговорить на эту тему", - он многозначительно пошевелил бровями.
   "Уверена, что тебе бы это понравилось, но у нас есть работа, которую необходимо сделать, поэтому... "
   Макнейл шутливо надулся, но когда увидел, что Эрин не собирается пролить хоть какую-нибудь информацию, сдался. "Прекрасно". - Он поднялся на ноги. - "Тогда поговорим о небольшой поездке".
   "Куда?"
   "В ювелирный магазин в деловой части города. Помнишь парня, о котором я рассказывал тебе? Тот, который может помочь нам выяснить, кто сделал тот поддельный рубин? Таквот, он согласился поговорить с нами сегодня. Так что поехали".
   "Прекрасно". - Эрин поднялась со стула и начала собирать свои вещи. Надев темно-коричневый пиджак в тон ее юбки, она направилась к двери. "Пошли".
   "Эй, Эрин ... "
   "Да?" - Молодая женщина обернулась.
   Макнейл подошел ближе и слегка наклонился к ней. "Так ты никогда не думала об этом?"
   "Мужчины!" - недовольно проворчала она и покинула комнату. Детектив лишь рассмеялся и последовал за нею.
   "Если бы я не знал точно, я бы сказал, что это дело рук Романа Моролта", - произнес Сид Карсон, внимательно рассматривая вблизи точную копию рейнского рубина. Он был владельцем магазина "Ювелирные изделия Карсона". Этот загорелый, пятидесятилетний мужчина очень элегантно выглядел в своем черном костюме от Армани, с безукоризненно ухоженной копной волос и небольшой бородкой с проседью. - "Да, это определенно похоже на его работу. И посмотрите какая это великолепная работа..." - Он явно восхищался талантом, с которым был выполнен поддельный "рубин".
   "Моролта?" - спросил Макнейл. - "Он случайно не родственник Тони Моролта?"
   "Да ... это его кузен", - кивнул Сид.
   Эрин была в замешательстве. "Кто это - Тони Моролта?" - Несмотря на легкое недоумение, это имя казалось знакомым, только она никак не могла вспомнить почему.
   "Один из местных гангстеров", - ответил Макнейл.
   "Гангстеров? Прямо как в фильме о 20-ых годах прошлого столетия".
   "Да возможно, но ... это так и есть".
   "Точно", - добавил Сид. - "Энтони или "Тони" Моролта - глава криминального клана Моролта. У него имеется ряд легальных фирм по всему миру, но все знают, что за всем этим скрываются исключительно незаконные делишки. Думаю, Майами должен гордиться, что в нем живет такой известный человек", - рассмеялся Сид. - "Время от времени он заглядывает сюда, чтобы купить какие-нибудь драгоценности. И каждый раз с новой пассией. Да, помню, как-то раз он пришел сюда с великолепной женщиной. У нее ноги росли буквально из ушей. И это не упоминая... "
   "Ах, как интересно", - кивнула Эрин, прерывая рассказ Сида об одной из женщин Тони. - "И вы думаете это его кузен - Роман - сделал этот рубин?"
   "Это всего лишь мое предположение. Этот человек - гений. Похоже, он может сделать копию всего чего угодно: будь то картина, ювелирное изделие, одежда или даже мебель. Вам знакомы уцененные магазинчики вверх по улице, которые продают дизайнерские копии? Так вот... он их владелец".
   "Похоже, тогда нам следует направиться туда", - предложила Эрин.
   "Это было бы логично, но есть одна небольшая проблема".
   "Какая?"
   "Последние четыре года Роман провел за решеткой".
   "За решеткой?" - одновременно спросили Макнейл и Эрин.
   "За что он попал туда?" - уточнил детектив.
   "За кражу в особо крупных размерах", - пожал плечами Сид. - "В конце концов, он - Моролта, и ему просто не повезло. Его схватили за руку в банке с печеньем, поймали с украденными алмазами на сумму приблизительно в 3 миллиона долларов, и на этот раз его семья не смогла помочь ему избежать наказания".
   "Похоже, это ведет нас в тупик", - сказал детектив.
   "Не обязательно, Макнейл", - заметила Эрин. - "Мистер Карсон, вы уверенны, что это похоже на работу Романа Моролта?"
   Сид кивнул. "Я почти убежден. Когда был сделан рубин?"
   "Предполагаем на прошлой неделе или около того".
   "Тогда я не представляю, как это мог сделать Роман".
   "Черт!" - ругнулся Макнейл. - "Похоже, когда у нас наконец-то появляется хоть какая-то зацепка ... мы оказываемся в тупике".
   Эрин подняла глаза к потолку и задумчиво постучала ногой по полу. "Возможно, нет..."
   Детектив повернулся к ней с еле заметной улыбкой на лице. "Почему у меня такое чувство, будто я должен позвонить в место заключения Романа Моролта и узнать, не выпустили ли они его недавно?"
   Эрин игриво ткнула детектива в бок и усмехнулась. "Видишь, Макнейл, я знала, что если подождать достаточно долго ... ты, наконец-то, все схватишь на лету".
* * *
   "Не знаю, Эрин. Похоже здесь след теряется. В тюрьме мне сказали, что Романа никто не навещал, по крайней мере, недели три", - доложил Макнейл, пока они вместе с Эрин шлик его автомобилю. - "И к тому же ему никто не звонил".
   "Хммм", - задумчиво хмыкнула Эрин. - "Но это отнюдь не конец, просто теперь нам известно, что официально у него не было никаких посетителей. Ли вполне могла найти какой-либо другой способ добраться к нему".
   "Верно. Но почему ты думаешь, что этот человек наш парень? Да, Сид сказал, что похоже это его работа, но зачем нашей синеглазке из кожи вон лезть, чтобы использовать парня, который сидит за решеткой? Такой богатой девочке, как она и так принадлежит весь мир. Зачем ей чуть не сразу же навлекать на себя лишние неприятности?"
   "Ты прав ... в этом почти нет смысла. Как нет его и в этом деле с нашей подозреваемой. Думаю есть какая-то связь между Ли и этим парнем ... Я просто чувствую это. И поскольку она все же приложила к этому руку, думаю, в этом мисс Синклер - профессионал", - рассмеялась молодая женщина и Макнейл вслед за ней.
   В этот момент напомнил о себе сотовый Эрин. Детектив показал жестом, что будет ждать ее в машине.
   "Эрин Брэдшоу".
   "Привет, детка", - раздался в трубке знакомый голос, вызвавший улыбку у Эрин.
   "Ванесса, я как раз думала позвонить тебе. Хотела сообщить, что собираюсь сегодня же сесть на вечерний рейс до Нью-Йорка и ..."
   Но подруга помешала ей закончить. "Ах да ... именно поэтому я и звоню тебе. Видишь ли, мой агент раздобыл мне маленькую роль в кино".
   "Поздравляю..." - помедлив, произнесла Эрин. Она была искренне рада за подругу, за выпавший ей шанс стать звездой. Но, похоже, это было еще не все.
   "Спасибо. Девушка, которая должна была сыграть ее - заболела, и каким-то образом Марти уговорил директора взять в Калифорнию меня вместо нее".
   "Так завтра тебя не будет в Нью-Йорке?"
   "Да", - в голосе Ванессы слышалось разочарование. - "Я действительно хотела увидеться с тобой на твой день рождения, но эта роль свалилась на меня буквально как снег на голову".
   "Да брось ты, Ванесса. Не нужно извиняться. Эта роль может открыть перед тобой другие двери. Нам просто нужно будет перенести мой приезд на другое время, вот и все".
   "Ты уверена?"
   "Конечно".
   "Так как обстоят дела с тем расследованием, которым ты занимаешься? Кажется, ты была так занята несколько дней назад, что даже не хотела покидать город... "
   "Знаю... " - вздохнула Эрин. - "Но все оказалось несколько сложнее, чем я думала". Намного сложнее, чем я могла вообще себе представить. И это определенно не тот предмет, который следует обсуждать по телефону.
   "Тогда возможно все идет так, как и должно быть. Знаешь, мне жаль, что я не увижусь с тобой, но тебе все равно нужно работать, а у меня впереди пробы. Возможно, я стану кинозвездой, а ты - раскроешь свое дело, и тогда я заполучу своего Оскара, а ты - свой чек на кругленькую сумму, который твоя компания должна будет тебе. И тогда все будет зашибись".
   "Все возможно", - согласилась Эрин, слегка улыбаясь.
   "О, чуть не забыла... Я хотела рассказать тебе, что произошло со мной вчера вечером".
   "Что?" - Эрин всегда любила слушать рассказы Ванессы о своей жизни. Они никогда не были скучными или заурядными.
   "Вчера вечером по пути домой из танц-класса, я проходила мимо шикарной гостиницы на Максон авеню и столкнулась с целой толпой репортеров и полицейских".
   "Правда? И что случилось?"
   "Ты знаешь актера Брента Ландерса? Ну, того симпатичного блондина, который играл в фильме "Зимнее утро"?"
   "Да". - На самом деле я знаю кое-кого, кто встречался с ним... Но Эрин не испытывала желания обнародовать эту информацию. - "Разве он не скрывается неизвестно где?"
   "Похоже, он вновь всплыл на поверхность, да еще и с тучей брызг. Кажется, мистер Ландерс устроил "веселенькую" вечеринку в гостинице ... да такую, что приехала полиция и прикрыла ее. Короче говоря, там было столько людей, что пожарный инспектор обессилел бы от крика и столько кокаина, чтобы любой город впал в кому. Я даже слышала, как несколько репортеров пытались узнать были ли там еще и проститутки. Эрин, говорю тебе, это был цирк. И я была свидетелем этого. Это должны были показать в новостях этим утром".
   "Я их не смотрела", - ответила Эрин. После того как она покинула Ли, она просто пришла домой, приняла душ, переоделась и направилась в полицейский участок.
   "Купи газету в ближайшем киоске, гарантирую, ты найдешь там кое-какую информацию об этом. О, я не рассказала самое интересное".
   "Возвращение одурманенной кокаином кинозвезды и арест с кучей проституток, и это - не лучшая часть?" - хихикая, спросила Эрин.
   "Да, ты права", - и сама рассмеялась Ванесса. - "Но прямо перед тем, как Брента Ландерса посадили в полицейскую машину, репортер спросил, что подтолкнуло его к этому краю... и обдолбанный ублюдок расплакался прямо перед всеми и сказал, что "Это она разбила мое сердце...".
   Мммм ... думаю, я знаю, кто это ОНА в данном случае. "Ли Синклер ... ", - как бы предположила Эрин, хотя и прекрасно знала, что права.
   "Да. Билл Гейтс в юбке ... только более высокий и красивый. Она больше похожа на супер-модель, чем на главного администратора. Говорю тебе, она, должно быть, носит контактные линзы. Никому не может так повезти с глазами, как у нее". - Ванесса снова рассмеялась. - "Очевидно ее разрыв со стариной Брентом причина всего этого фиаско".
   Это не справедливо. Он обвиняет ее в собственной глупости. Люди все время разрывают отношения... Похоже он просто слишком слаб, чтобы справиться с этим. Интересно, слышала об этом Ли? Держу пари, ее телефон был занят все утро. Возможно, я должна позвонить ей, чтобы проверить... Не успела эта мысль сформироваться в мозгу Эрин, как она тут же отклонила ее. Ли - большая девочка, ей не нужно, чтобы я присматривала за ней. - "Действительно интересно".
   "Я знаю, но послушай, детка, мои самолет улетает через час, а я все еще не собрала чемоданы. Уверена, пройти службу безопасности будет просто кошмаром для меня. Но послушай, я все равно позвоню тебе завтра, чтобы поздравить мою лучшую подругу с днем рождения".
   Эрин улыбнулась. "Я надеюсь на это. Знай, я буду ждать твоего звонка, чтобы услышать твой голос".
   "Договорились. Ладно, поговорим позже. Люблю тебя!"
   "Я тоже люблю тебя, Ванесса", - вздохнув, Эрин повесила трубку. Хватит убегать от своих проблем. Думаю так даже лучше... Уверена, пока бы меня не было, Ли вероятно по уши влюбила бы в себя весь город и тогда бы я вовсе не смогла получить ни от кого никакой информации.
   В этот момент ее сотовый зазвонил снова. Она решила, что это звонит Ванесса, чтобы сказать ей что-то, что забыла в первый раз.
   "Эрин Брэдшоу".
   "Мне нужно увидеться с тобой... Мы можем встретиться где-нибудь?" - донесся бархатистый голос из телефонной трубки. Голос, который Эрин сразу же узнала, поскольку слышала его в своей голове весь день. Она мельком взглянула на Макнейла, который нетерпеливо ждал ее в машине и затем, не задумываясь, ответила: - "Скажи мне где и когда".
* * *
   Эрин никак не ожидала, что местом встречи окажется кинотеатр. Хотя она понятия не имела, где Ли собирается встретиться с ней, но, честно говоря, мысль о центральном кинотеатре никогда бы не пришла ей в голову. Слабый свет вдоль прохода давал ей возможность двигаться по темному залу в поисках одной темноволосой женщины.
   "Эй, Канзас, сюда", - кто-то прошептал слева от нее. Она быстро повернула голову и улыбнулась. В середине центрального ряда, с поднятыми вверх ногами, сидела Ли Синклер. Ее голову венчала уже знакомая Эрин ковбойская шляпа, а сама она махала блондинке рукой, приглашая присоединиться к ней.
   "Кинотеатр? Мы скрываемся?" - спросила Эрин.

0

12

"Немного... похоже я в списке самых разыскиваемых ФБР разбивательниц сердец. Ты слышала, что сказал обо мне Брент, когда его арестовали?"
   "Слышала". - Эрин села рядом.
   "Ты можешь поверить в это дерьмо?" - громко возмутилась она, привлекая к себе внимание нескольких человек. Заметив это, Ли закатила глаза, однако понизила голос. - "Этот ублюдок обвиняет меня в своих собственных слабостях, с которыми не может совладать. Боже, я даже не знаю, почему вообще встречалась с ним". - Она еще глубже погрузилась в кресло и взяла горсть попкорна из огромной бадьи, стоявшей у нее на коленях. - "Мне всегда нравились плохие мальчики, так как, черт возьми, он оказался у меня в постели?" - сумела произнести она с набитым ртом. - "Видишь..." - ее указательный палец нацелился на Эрин, - "это еще одна ситуация, когда кое-что сделанное тобой в прошлом, возвращается, чтобы основательно укусить тебя за задницу". - Ли перевела взгляд на экран. - "Проклятье, сколько еще анонсов собираются крутить в этом кинотеатре!" - возмутилась она.
   Эрин слегка улыбнулась. Ее так и хотелось рассмеяться. Слишком уж весело было наблюдать за тем, как разглагольствует обычно спокойная и невозмутимая женщина, сидевшая рядом с ней. "Все пройдет", - попыталась успокоить ее Эрин.
   "Надеюсь. Сегодня утром у меня так и чесались руки врезать одному репортерешке, который вместе с другими папарацци атаковал меня, когда я заявилась на работу". - Ли глубоко вздохнула. - "Но я выбрала кое-что получше".
   "Что это значит?" - поинтересовалась Эрин. Ей было трудно представить, чтобы Ли просто так ушла от надоедливого репортера.
   "Посмотри сегодня вечерние новости. Одно скажу, я использовала довольно красочные выражения в своей речи".
   "Ли ... "
   Темноволосая женщина озорно усмехнулась. "Не волнуйся, ты и твои приятели из полиции все еще преследуете меня только за одно преступление".
   "Во всяком случае, то о котором мы знаем", - устало добавила Эрин. Даже не смотря на темноту в кинотеатре и тень, которую отбрасывала ковбойская шляпа, она все еще отчетливо видела точеный профиль своей собеседницы. Ей вспомнилась обложка журнала "Форбс", на которой Ли выглядела точно также как сейчас. Ей определенно идет ковбойская шляпа... - "А эта шляпа помогает тебе оставаться неузнанной?"
   "Это шляпа, в которой я думаю".
   "Ты думаешь в ковбойской шляпе?" Фантастика...
   Ли пожала плечами. "Ну да ... я же из Техаса", - сказала она, намеренно усиливая свой протяжный техасский акцент и заставляя Эрин улыбнуться.
   "Так, о чем ты думаешь?"
   "Обо всем и обо всех. Но главным образом о том, как у Брента хватило духу облить меня грязью и как это может в дальнейшем затронуть мою компанию и тебя", - добавила Ли несколько тише.
   Ей действительно стало лучше, как только она увидела Эрин. Было немного странно, что женщина, с которой она познакомилась лишь недавно, вызывает у нее такие чувства. Именно она была первой, кому Ли решила позвонить, едва только услышала новости о Бренте... Из всех моих так называемых друзей, я звоню женщине, которая пытается доказать мою вину в совершенном преступлении. Да, Ли, твои учителя были правы, - ты определенно любишь играть с огнем.
   "Меня?" - Эрин была немного потрясена заявлением, хотя сама постоянно думала о Ли. Черт, она даже набросала портрет этой женщины у себя в блокноте. - "И поэтому ты меня позвала?"
   "Я же сказала почему", - пожала плечами Ли и отпила содовой. - "Просто хотела увидеть тебя".
   "Вот как?"
   "Должна быть другая причина?" - Одна их темных бровей взлетела вверх. - "Ну, еще я хотела удостовериться, что ты перестала казнить себя за то, что случилось этим утром".
   "Я не казню себя, Ли. Но не говори мне, что ты не заметила насколько неловкой была та ситуация".
   "Конечно, заметила. Пока я была дома, Мэри все время с подозрением поглядывала на меня", - рассмеялась Ли. - "Вероятно сейчас она расспрашивает Берни".
   Эрин тоже рассмеялась. "Ты думаешь? Судя по всему, для нее это еще одна причина не любить меня. Наверное она думает, что я что-то добавила тебе в выпивку, чтобы заставить тебя говорить".
   "И что потом? Ты утомилась своим интенсивным допросом и решила, что непрочь обняться со мной и немного вздремнуть?" - с усмешкой предположила Ли. - "Бог мой, Канзас, ты определенно самый упорный следователь страхования". - Обе женщины рассмеялись.
   "Этого больше не повторится", - заявила Эрин.
   "Почему? Я что храплю?"
   "Ты знаешь почему".
   "А я думала, мы прекрасно спим вместе. Черт, меня просто подмывает прямо сейчас отвести тебя домой и уложить в постель", - шутливо заявила Ли. В ту же секунду Эрин Брэдшоу закашлялась. Едва заметно улыбаясь, темноволосая женщина принялась осторожно похлопывать блондинку по спине. - "С тобой все в порядке? Может быть, тебе следует выпить содовой?" - Ли быстро огляделась вокруг. Несколько человек наблюдали за ними.
   Последовав ее совету, Эрин сделала глоток и глубоко вздохнула. "Я в порядке..." - выдохнула она, вытирая навернувшиеся слезы на глаза.
   "Извини... думаю мои слова, прозвучали не совсем верно", - хихикая, добавила Ли.
   "Нет ... нет ... нет", - тут же перебила ее Эрин. - "Я знаю, что ты хотела сказать... Просто я подавилась. Должно быть часть попкорна попала не в то горло". Если ты знала, о чем она говорит, тогда почему ты едва не вдохнула почти всю горсть попкорна в свое дыхательное горло, когда она это сказала? Говорю тебе это снова, Брэдшоу, ... УСПОКОЙСЯ!!!!!
   "Ты уверена, что с тобой все нормально?"
   И тут Эрин заметила, что Ли так и не убрала руку с ее спины, и теперь нежно поглаживает ее круговыми движениями. Тепло от невинного жеста, казалось, проникло через пиджак и коснулось ее кожи. И это было замечательно. "Да ... все хорошо". - Она потянулась к попкорну и взяла очередную горсть. - "Хотя я не удивлюсь, если это было твоей слабой попыткой избавиться от меня".
   "Ха! Попкорн-убийца?" - произнесла Ли так, будто всерьез задумалась над оскорбительным обвинением в свой адрес.
   "Да ... я бы не исключила такой возможности с твоей стороны".
   "Ну, хватит!" - Ли слегка наклонилась к ней. - "Канзас, ты же знаешь, я бы никогда не сделала ничего подобного... мне слишком нравиться быть с тобой рядом". - И без всякого предупреждения, подцепила языком часть попкорна из пальцев блондинки.
   Даже если бы Эрин хотела, она просто не могла оторвать своих глаз от губ Ли, пока та жевала.
   Хотя это была всего лишь шутка, молодая женщина ощутила электрический импульс, который пробежался по всему ее телу, начиная от кончиков пальцев.
   "Канзас?" - окликнула ее Ли, заметив отсутствующий взгляд своей соседки. Она коснулась подбородка светловолосой женщины и чуть приподняла ее голову.
   "Да?" - Эрин моргнула и посмотрела в голубые глаза, которые буквально искрились в темноте кинотеатра.
   "Увидела что-то интересное?" - улыбнулась Ли.
   Да уж ... мысленно ответила Эрин, но вслух лишь громко сглотнула.
   "Эй, вы - Зена и Габриэль!!!!" - Головы обеих женщин повернулись в том направлении, откуда доносился грубый голос ... Человек, обратившийся к ним, сидел невдалеке перед ними. - "Послушайте, фильм начинается. Заткнетесь вы там? Давайте уже или целуйтесь, или смотрите чертово кино".
        Женщины взглянули друг на друга и рассмеялись. "Кажется нам предложили два варианта", - шепотом произнесла Ли, показывая два пальца. - "Мы можем смотреть кино или ..." - Ли облизнула губы. Ей хотелось думать, что причиной тому была соль, оставшаяся от попкорна, но она прекрасно осознавала, что причиной были ее следующие слова, - "мы можем заняться кое-чем другим".
   Улыбаясь, темноволосая женщина придвинулась поближе, пока ее рот не оказался в нескольких дюймах от губ блондинки. "Что скажешь, Канзас? Хочешь подурачиться?"
   Внезапно Эрин почувствовала, как температура в прохладном кинотеатре стала загадочным образом подниматься. Нет, не совсем так. Для нее не было тайной, почему ее вдруг бросило в жар. Причиной тому была Ли Синклер и ее губы, находившиеся слишком близко от ее собственных. Умммм Умммм Умммм только и слышала Эрин монотонный напев у себя в голове.
   Ли, которая просто хотела посмеяться над предложением мужчины, заглянула в зеленые глаза и вдруг поняла, что что-то еще происходит между ними. Как и у Эрин, дыхание Ли слегка участилось, а в животе появилась приятная тяжесть... Упс! Думаю, я кое-что начала ... и похоже... меня это не беспокоит...
   И Ли продолжила бы свой курс действия, если бы внезапно не началось кино ... причем так громко, что обе женщины едва не подпрыгнули на своих местах.
   "Господи!" - прошипела Ли и натянула шляпу пониже. Она откинулась на спинку кресла и Эрин последовала ее примеру, потягивая содовую.
   Женщины посмотрели друг на друга, но на этот раз у них не нашлось слов.
   Скажи что-нибудь, Ли... Скажи что-нибудь. Думаю, тебе нужно что-нибудь сказать, - мысленно уговаривала себя Ли, но вместо этого перевела взгляд на экран и набила попкорном себе рот. Ну, теперь я уж точно ничего не могу сказать, мой чертов рот слишком полон...
   Подсознательно руководствуясь примером темноволосой женщины, Эрин насыпала несколько драже M*M's себе в руку и тоже запихнула их в рот. Она резко опустилась в кресле и мельком взглянула на Ли, которая тем временем пыталась открыть упаковку с фруктовыми конфетами Twizzlers. Должна сказать, это был еще тот предварительный просмотр... даже боюсь, представить, что же будет потом. И Эрин Брэдшоу подразумевала вовсе не просмотр фильма.
* * *
   "Особенно хочется поблагодарить тебя за выбор фильма. Наверняка вечером меня будут преследовать кошмары", - нахмурившись, произнесла Эрин, когда обе женщины устроились за столиком в ближайшем от кинотеатра магазине мороженого.
   К неудовольствию Эрин, Ли выбрала для просмотра ужастик. Было трудно сохранять спокойный и невозмутимый вид, когда приходиться подскакивать от испуга каждые пять минут. Но в какой-то степени Эрин была рада этому. Ли смеялась над ней каждый раз, когда она закрывала глаза, и это помогло развеять то облако напряженности, которое окутало их перед началом фильма. Ко времени, когда кино закончилось, обе женщины сидели плечом к плечу и перешептывались друг с другом, с удовольствием таская попкорн из одной бадьи.
   "Ну, если тебе понадобиться приятель на ночь, ты знаешь, кого позвать", - с улыбкой предложила Ли. Она сняла шляпу и поправила густые темные волосы. - "Гарантирую, я лучше любого ночника". - Ли, прошу тебя, пожалуйста, прекрати флиртовать с нею...
   И в энный раз, начиная с их первой встречи, Эрин должна была силой воли удержать свою челюсть на месте, чтобы та не упала на пол, от очередного комментария женщины.
   "Спасибо за предложение, Синклер, но думаю, со мной будет все в порядке". - Она флиртует со мной?
   "Прекрасно. Я знаю, когда меня не хотят".
   "О, нет... тебя очень хотят", - поспешно ответила Эрин, прежде чем смогла обдумать свое заявление.
   Ли сложила руки перед грудью. А теперь, кто с кем флиртует? "Правда?"
   "О, да, еще как".
   "И почему, хотелось бы точно знать?"
   Провокационный вопрос. И я могу привести миллион причин, но думаю, скажу... "Твои преступные действия имеют к этому кое-какое отношение".
   Улыбка Ли слегка потускнела. И какой ответ ты ожидала, Ли? - "Я так понимаю, теперь мы разговариваем об одном рубине", - недовольно проворчала темноволосая женщина.
   "Динь, дилинь. Давайте дадим женщине приз", - произнесла Эрин. - "Я знала, что ты не без основания управляешь такой большой компанией".
   "Действительно забавно".
   В этот момент с их заказом вернулась официантка. Она поставила обезжиренный шоколадный смузи{21}перед Эрин и огромный банановый сплит перед Ли. Девушка не сдержала улыбки, когда увидела, как озарилось лицо темноволосой женщины перед тем, как она набросилась на восхитительно выглядящий десерт.
   "Иногда ты ведешь себя как ребенок".
   "Почему? Потому что я ем кое-что, что имеет прекрасный вкус?"
   "Ты хочешь сказать, мой выбор менее великолепен?" - спросила Эрин, потягивая коктейль.
   "Да, именно это я и говорю, Канзас. И, судя по твоему лицу, ты полностью со мной согласна", - рассмеялась Ли, наблюдая, как блондинка довольно далеко отодвинула от себя свой напиток. - "Какая несправедливость, что люди делают полезные для здоровья продукты столь безвкусными", - произнесла она, уплетая свой банановый сплит огромными кусками, - "и наоборот, кое-что вредное для здоровья - настолько великолепным. Говорю тебе, Канзас..." - и Ли без любых колебаний со своей стороны протянула ложку с мороженым ко рту Эрин, - "ты должна это попробовать".
   "Думаю, я обойдусь". - Эрин огляделась вокруг. Ее смутил тот факт, что за ними наблюдали. Это будет отличный снимок для дела Ли... она кормит меня с ложечки мороженым.
   "Эй, давай же, только попробуй. Хотя бы, чтобы смыть тот псевдо-коктейль из твоего рта". - Ли еще ближе поднесла ложку ко рту Эрин, расположив ее в паре дюймов от губ блондинки. - "Попробуй же..."
   И не смотря на свое решение, Эрин наклонилась вперед и попробовала мороженое, которое предлагала ей Синклер. Ли была права, десерт был великолепный. Поэтому Эрин пришлось закрыть глаза, чтобы насладиться его вкусом. И когда она открыла их, Ли смотрела на нее так, словно торжественно заявляла - "я же говорила тебе".
   "Ну и что..." - пожала плечами Эрин. - "Это вкусно, но ни в какое сравнение не идет с моим коктейлем". - И в доказательство сказанного сделала очередной глоток из своего бокала.
   "Врушка..." - обвинила ее Ли, принявшись снова за свое мороженое.
   "Возможно, но не настолько хорошая, как ты", - ответила Эрин.
   "Я уверена, в твоем заявлении где-то скрывается комплимент, но почему-то я не нахожу его", - улыбнулась Ли.
   "Где тебе сделали тот рубин?" - Эрин решила изменить ход беседы или она с головой погрузится в "девичьи разговоры" с Ли, и дело, над которым она работает, так никогда и не всплывет на поверхность.
   "А что?"
   "Это была очень хорошая подделка".
   "Надеюсь... Это предназначалось одурачить вас, парни".
   "Я знаю", - невозмутимо ответила Эрин, почувствовав знакомую злость, которую испытала, когда поняла какую шутку с ними сыграла Ли. - "Поддельный рубин настолько хорош,что, скорее всего, мастер должен был иметь настоящий рубин под рукой, чтобы сделать его".
   "Или всего лишь детальный снимок", - привела другой довод Ли. - Ладно. Я вижу, куда ты клонишь...
   "Так, кто сделал его для тебя?"
   "Друг... " - честно ответила Ли.
   "Это все, что ты можешь сказать мне ... друг?"
   "Да ... мне кажется этого вполне достаточно... "
   "Ну, конечно... Каждый твой ответ до этого был или остроумным или вообще расплывчатым и туманным".
   Меняя тактику и переходя в наступление, Эрин спросила: "Тебе знакомо имя - Роман Моролта?" - Эрин надеялась найти едва уловимые изменения в глубине голубых глазах, нотак ничего и не заметила. Хотя внимание собеседницы ей удалось захватить полностью. - "Ты ведь знаешь его, не так ли?"
   Проклятье ... Я что оставила след из крошек? - подумала Ли. - "Да ... он владелец нескольких магазинов, которые продают дешевые копии, правильно? " Просто дай ей немного информации, пока не увидишь, к чему она клонит, но думаю, я и так уже знаю это...
   "Очевидно он также мастерски подделывает драгоценные камни".
   "Правда?"
   "Да".
   "Интересно". Позволь ей вести, Ли. В конце концов, она с этим так хорошо справляется.
   "Что еще интересно так это то, что он - кузен твоего хорошего друга - Тони Моролта". - По пути в кинотеатр, где она собиралась встретиться с Ли, Эрин вдруг вспомнила, почему это имя было ей так знакомо.
   Ли улыбнулась и кивнула. "Откуда ты знаешь, что я знакома с Тони?"
   "Фотографии с вечеринки по случаю твоего 30-ти летия... "
   "Из журнала People или из интернета?" - прервала ее Ли. - "Поскольку, если они из сети, я не буду возражать против того, что там может быть мое лицо, но уверена там определенно не мое тело. Ну, посуди сама, могла я когда-либо находиться в горячей ванне с Бритни Спирс и Мерлином Мейсоном?"
   Эрин сдержалась, чтобы не рассмеяться. "Я хотела сказать в People..." Хотя нужно будет взглянуть на те фото в интернете.
   "О, это не так интересно, как в Интернете, но там все снимки настоящие", - рассмеялась Ли.
   "Была напечатана фотография тебя и Тони", - закончила Эрин.
   "Отлично".
   "И вы действительно с ним хорошие друзья?"
   "Да".
   "А теперь мне нужно связать все в единое целое?"
   "Только если ты действительно этого хочешь... Впрочем почему бы и нет ... Я люблю наблюдать, за ходом твоих мыслей".
   "Я разговаривала с ювелиром сегодня, который готов поклясться, что поддельный рубин работа Романа Моролта..."
   "Действительно? Кажется, мир просто полон людей, которые помогают доказывать твои великие теории. Только не пойми меня неправильно, мне нравятся твои теории. Они забавнее, чем последние пять минут в серии Главного госпиталя, показанные в пятницу днем. Так что не сердись, когда я укажу на главный недостаток твоей теории. Роман Моролта сидит в тюрьме".
   "Я знаю ... в этом основное затруднение ... это правда. Но я считаю, не стоит упускать из виду тот факт, что он приходится кузеном твоему хорошему другу..."
   "Канзас, видишь ли, в жизни присутствует одна забавная вещь. Если ты встречаешься с большим количеством людей, то некоторые из них, представь себе, обязательно будутсвязанны друг с другом. Думаю, все это следствие известного закона больших чисел... " - пожала плечами Ли. - "Но виноватым это человека не делает".
   "Так все это просто совпадение?"
   "Думаю да".
   "Ты знаешь, что говорят, когда бывает много совпадений?"
   "Что? Что когда-нибудь все они складываются в одно офигенное стечение обстоятельств?" - с усмешкой произнесла Ли, чем слегка вывела Эрин из себя, но блондинка решила не показывать этого и лишь улыбнулась в ответ.
   "Ты знаешь Романа Моролта?" - снова спросила она.
   "Я знаю, что он - кузен Тони и что он сидит в тюрьме. Еще я знаю, что, если это твой способ намекнуть, что это он сделал мне тот рубин, тогда, похоже, ты выбрала не правильную дорогу".
   "Может быть. Но правильная дорога пролегает где-то по соседству. Я знаю - это ты украла тот рубин. Я знаю, что кто бы ни сделал эту проклятую подделку для тебя, использовал настоящий рубин в качестве образца, но чего я не знаю - ... "
   "Кто сделал его для меня?" - закончила за нее Ли. - "Канзас, я разочарована. Из твоего последнего утверждения можно понять, что твои знания так обширны..."
   "Мы могли бы покончить с этим и передохнуть, если ты скажешь, кто сделал тебе поддельный рубин...".
   "Возможно ... Но отдых - не мой стиль. Видишь ли, я люблю активный образ жизни".
   "Поверь мне, я это заметила... Но, если серьезно, Ли, кто сделал этот рубин для тебя?"
   "А что, если я скажу, что я его сделала сама?" - спросила темноволосая женщина, одновременно с этим приближаясь к основанию своего огромного десерта.
   С ней разговаривать, словно в покер играть ... она блефует? "Я сказала бы, что ты лжешь... "
   "Выходит, ты думаешь, что я не достаточно квалифицированна...?"
   "Нет... Я бы так не сказала про тебя, но моя интуиция в данной ситуации подсказывает мне, что тебе это сделали на заказ. И поскольку на этот раз ты не хочешь говорить обэтом, похоже, мне придется все выяснить самой... "
   "Обычно все намного веселее, когда ты делаешь это сама", - предложила Ли так, будто видела в этом стимул. - "И я знаю, что ты справишься с этой задачей", - указала она своей ложкой на Эрин. - "Но давай поиграем с тем, что имеем".
   "Почему бы и нет... Ты так хорошо с этим справляешься".
   "Спасибо", - улыбнулась Ли. - "Скажем, я - виновна и ты права в том, что тот человек, который сделал мне рубин, имел настоящий камень в качестве образца. Пойдем дальше и представим, что ты нашла этого человека. Ты действительно думаешь, что он просто переметнется на вашу сторону и расскажет тебе все?"
   Эрин пожала плечами. "Думаю, это зависит от того, насколько лояльны твои друзья. Но должна предупредить, чтоб ты знала, я могу быть очень убедительной, когда это необходимо".
   "Я абсолютно уверена в этом", - усмехнулась Ли и сложила руки перед грудью.
   "Я уверена, что, скорее всего, пожалею о своем вопросе, но ... " - начала Эрин, - "как ты и гангстер стали друзьями?"
   "Гангстер?" - Ли рассмеялась. - "Бог мой, Канзас, он же не звезда сериала Сопрано. Тони был бы шокирован, если бы услышал, как ты его называешь".
   "Разве есть лучший термин?"
   "Как на счет креативного бизнесмена?" - многозначительно намекнула Ли.
   "Да, точно. И насколько законен тот бизнес, которым он занимается?"
   "Я не спрашивала..." - тут же ответила Ли и подняла руки. - "Чем меньше я знаю, тем меньше могу сказать".
   Ли не была невинным ребенком, когда дело касалось Тони Моролта и его нелегальных и противозаконных операций. Но она пыталась держаться подальше от его бизнеса.
   "Так у вас с ним близкие отношения?"
   "У меня и Тони? О, нет ... наши отношения чисто дружеские. Он для меня, как дядя". - А может стоит упомянуть, что я встречалась с его сыном? Нет ... это было бы неуместно.
   "Итак?" - Эрин была слегка заинтригована услышанным. Что-то подсказывало ей, что их встреча была не совсем обычной.
   "Хорошо, давай посмотрим... Только предупреждаю, это не для печати", - прошептала Ли.
   "Конечно ... " - Думаю, она догадывается, что я скрестила пальцы под столом.
   "Ладно... Вот короткий и честный ответ. Я выиграла у него в карты десять миллионов долларов, а все остальное - история".
   Эрин закрыла лицо руками и только покачала головой. Затем посмотрела на Ли и вздохнула. "Скажи мне, ты когда-нибудь встречаешься с кем-нибудь просто, чтобы сказать "Привет"?
   "Конечно, но те истории обычно не такие интересные ... тебе так не кажется?"
* * *
   Ли сидела на диване в приемной юридической фирмы Сэмпсон и Хёрст и нетерпеливо ждала. Сюда, к себе в офис, ее вызвал ее адвокат - Гарри. Ли взяла журнал и стала листать его, однако ничего не замечала кроме мелькавших перед глазами разноцветных страниц.
   Она была отнюдь не в восторге от необходимости проститься в тот день с Эрин, но ей нужно было встретиться со своим поверенным. И если она не ошибалась, то блондинка тоже не особо горела желанием расставаться. Даже после всего, что едва не случилось...
   Ли шутила, когда предложила Эрин поцеловаться в кинотеатре. Когда она произнесла те слова, она понятия не имела, насколько близка была к выполнению этого.
   Прикоснувшись к губам, Ли закрыла глаза. Казалось, она все еще ощущает теплое дыхание Эрин на них, когда их губы оказались меньше чем в дюйме друг от друга. Я просто пошутила... всего то хотела посмеяться над уродом, сидевшим перед нами. Хотя, нет, я бы на самом деле сделала это. Думаю, я бы точно поцеловала ее, если бы нас не прервали. - Ли открыла глаза и вздохнула. - Проклятье, когда моя следующая встреча с доктором Дункан? О, правильно, она же покинула город и уехала на симпозиум. Мне действительно нужно встретиться с ней. Кажется, я вот-вот расширю свой кругозор и, похоже, нам и впрямь нужно поговорить об этом.
   "Ли ... " - услышала она знакомый голос.
   Женщина подняла глаза и увидела улыбающегося ей Гарри. Как она и ожидала, на нем были широкие брюки с подтяжками, свежая белая рубашка с закатанными рукавами и шелковый галстук. Гарри, как всегда выглядит чертовски привлекательно во всем этом.
   "Гарри ... " - Ли встала и обняла его.
        Темноволосый мужчина рассмеялся. "Когда-нибудь ты войдешь сюда и пожмешь мне руку, как все остальные мои клиенты".
   "Что? И не дам твоей любопытной секретарше пищи для сплетен?" - Ли посмотрела на ту, о ком говорила. Женщина тут же отвела глаза. - "Это было бы слишком жестоко с моей стороны".
   "Ладно, пойдем в мой кабинет..."
   "Веди". - И Ли прошла вслед за ним в его офис.
   "К разговору о сплетнях". - Гарри закрыл за ними двери. - "Кажется, этим утром твое имя у всех на устах".
   Ли скривилась. "Ах, да ... этот инцидент с Брентом. Из-за него теперь все вокруг думают, что это я толкнула его в объятья проституток и заставила до одури нанюхаться кокаином".
   "Ты хочешь, чтобы я подал на него в суд?" - присаживаясь за стол, спросил Гарри.
   "Больше всего на свете, но это лишь послужило бы поводом для еще большей огласки. А я хочу, чтобы все прекратилось. Боже, я больше не хочу читать о себе в газетах".
   "Аминь". - Гарри немного ослабил галстук. - "Впрочем, я должен поблагодарить тебя за то, что сдержалась и не прибила того репортера этим утром".
   "Пожалуйста", - улыбнулась Ли. - "Хотя мне действительно очень хотелось похвастаться тем кручёным ударом, который ты показал мне на днях. Но я не хотела взваливать на тебя дополнительную работу".
   "Да уж. Судя по тому, что я слышал, я был очень близок к внесению залога, чтобы вытащить тебя из тюрьмы за нападение".
   "О, нет, я всего-то выражалась, как старый моряк. Полагаю, когда это напечатают, мне уже не быть лучшим кандидатом для беседы с тем девичьим отрядом бойскаутов, с которым у меня встреча на следующей неделе", - пожала плечами Ли, вызвав хохот у Гарри.
   "У тебя конечно хлопот полон рот".
   "Так говорят".
   Гарри открыл папку на столе. "Теперь поговорим о более неотложных вопросах. На прошлой неделе мне пришлось обменяться от твоего имени довольно неприятными электронными посланиями и телефонными звонками с отделом полиции Майами по поводу рейнского рубина".
   "И?"
   "В основном все то же самое. Я попросил их помалкивать о расследовании, которое они ведут, или мы подадим на них в суд за причинение беспокойства".
   "Отлично", - одобрительно кивнула Ли. - "Выходит, они не скоро явятся ко мне домой с очередным ордером?"
   "Я так не думаю. Они вполне могут это сделать, но только должны будут иметь побольше улик, чем в первый раз".
   "Прекрасно".
   Гарри сложил руки перед грудью. "Я слышал, ты разговаривала об этом деле со следователем страховой компании ..." - Он заглянул в свои документы. - "С Эрин Брэдшоу".
   "Ты прав".
   "Не возражаешь, если я спрошу почему?"
   "Нисколько. Мне нечего скрывать".
   "А вот по словам полиции и мисс Брэдшоу тебе приходится скрывать очень много".
   Это серьезно... "Каждый имеет право на свое собственное мнение", - невинно заявила Ли, прекрасно осознавая, что лукавит.
   "И ты обсудила свое мнение с мисс Брэдшоу?"
   "Да".
   "Ты думаешь это - умно, учитывая обстоятельства? Я хочу сказать, Ли, что тебе не следует ничего говорить этим людям без адвоката".
   "Не волнуйся, Гарри, у меня все под контролем".
   "Хорошо..." - медленно произнес он. - "Но я, как твой поверенный, должен дать тебе один совет. Тебе лучше не разговаривать с ней без меня".
   "Гарри, считай, ты меня предупредил, хорошо? Я знаю, что делаю". - В голосе Ли появились жесткие нотки, которые подсказали Гарри, что ему лучше сменить тему разговора.
   "Прекрасно, Ли. Я знаю, когда тебя лучше не пытаться переубеждать". - Он вздохнул. - "Но у меня есть одна идея".
   "Хорошо ... выкладывай".
   "Думаю, тебе нужно дать официальные показания полиции по поводу этих обвинений".
   "Действительно? "
   "Да. Хотя я сдерживаю их, как могу, но для тебя было бы лучше, чтобы ты, по крайней мере, поговорила с ними. Это доказало бы ... "
   "Что мне ничего скрывать", - закончила за него Ли. - "Что я и говорю все время". - И это - ложь. Если я дам показания, то это уже будет официальная ложь, зафиксированная на бумаге. Еще один из грехов, за который, полагаю, мне придется отвечать в Судный День. И этот список становится все длиннее и длиннее...
   "Да", - с подозрением добавил Гарри.
   Ли усмехнулась и выгнула бровь. "Знаешь, Гарри, а ведь ты не спросил меня до сих пор".
   "О чем?"
   "Действительно ли я сделала это". - Темноволосая женщина закинула ногу на ногу и слегка наклонила голову в сторону.
   "Это так, Ли, но я не хочу знать".
   "Понятно".
   "Думаю, так будет лучше". - Он закрыл папку перед собой и выпрямился в кресле. - "Но я должен сказать тебе кое-что, Ли. У полиции нет привычки, просто так, без повода, выбирать красивых миллиардеров в качестве главных подозреваемых в краже драгоценностей".
   "Я согласна", - признала Ли. Но, кажется, я всегда являюсь причиной всего необычного.
   "Но, как я уже сказал, Ли, я не хочу знать".
   "Тогда я не скажу тебе. В конце концов, что это за женщина без каких-либо тайн". - Ли улыбнулась одной из своих самых обворожительных улыбок и поднялась со стула. - "Итак, если мы все обсудили, я должна убраться. Думаю теперь можно без опаски вернуться к себе в офис. Стервятники должно быть уже разлетелись".
   "Я буду на связи и сообщу, когда ты и я отправимся к полицейским для разговора. Но до тех пор, я был бы очень признателен, если бы ты была менее доступна для них", - на полном серьёзе произнес адвокат. - "Это включает и отсутствие контактов с мисс Брэдшоу также".
   "Гарри, у меня все под контролем. Не волнуйся".
   "Ли, с таким клиентом как ты, я всегда волнуюсь".
   "Прекрасно. Значит, ты в полной мере отрабатываешь те приличные суммы, которые я плачу тебе". - Ли подмигнула ему и покинула офис.
* * *
   "Поверить не могу! Как я себя веду?!" - пробормотала Эрин, плюхаясь на диван и беря в руку пульт, чтобы выключить стереосистему. Ее квартира была заполнена успокаивающим голосом Сары МакЛафлин, но на этот раз ее пение не имело своего успокаивающего эффекта на Эрин, как обычно. - "Я бы поцеловала ее... Боже, мне хотелось это сделать!" - объявила она пустой квартире. Эрин закрыла глаза, но тут же открыла их. Затем, указывая пальцем на потолок, будто ругая его, произнесла: - "Нет... Нет... Если и этого недостаточно, то она - главный подозреваемый в деле, над которым я работаю. Проклятье, Брэдшоу, на этот раз ты могла бы не усложнять ситуацию? В конце концов, ты же из Канзаса, ради Христа!"
   "Почему это происходит сейчас? Почему это не случилось, когда..." - Эрин услышала, как затих ее голос, когда она начала вспоминать другое время и место. Она вспомнила о Карле, своей соседке по комнате в колледже.
   Они с ней были необычной парой. Эрин - живая, полная энергии блондинка из Канзаса и Карла МакИвори - задумчивая, специализирующаяся на искусстве студентка из Лос-Анджелеса. Но, не смотря на это, они быстро подружились и стали лучшими друзьями. Это длилось до тех пор, пока Карла однажды не призналась ей в любви. До этого Эрин даже понятия не имела, что ее подруга, красивая рыжеволосая девушка с веснушками на лице, была другой ориентации. Она ответила, что тоже любит ее, но только как друга. Однако это не помогло и вскоре случилось неминуемое - их дружба начала разрушаться. Внезапно Карла стала все меньше проводить времени в комнате, слишком занятая, чтобы уделить время своей соседке, и вечно находилась в плохом настроении. Это разбивало сердце Эрин, которой не хотелось терять своего лучшего друга.
   Однажды вечером, гуляя с друзьями, Эрин встретила Карлу в клубе, где та мрачно подпирала дальний угол. Эрин подошла к ней и спросила, могут ли они поговорить с ней пару минут наедине. Неохотно Карла согласилась и они вышли через боковую дверь в переулок. Несколько минут они просто обменивались вопросами и краткими ответами о жизни друг друга после инцидента. А затем Карла объявила, что переезжает из их комнаты в общежитии. Без предупреждения, вероятнее всего травмированная возможностью потерять друга, а еще из-за трех бокалов "Маргариты", которые выпила ранее, Эрин кинулась в руки Карлы и поцеловала ее.
   Оглядываясь назад и вспоминая тот поцелуй, теперь Эрин понимала, что сама не знала, что, черт возьми, делала в то время. До Карлы ей никогда и на ум не взбрело бы поцеловать другую женщину, и она понятия не имела, как она с этим справляется. Когда же Карла с жаром вернула поцелуй, у Эрин возникло подозрение, что она, должно быть, справлялась с этим не плохо. Она вспомнила, как скользнул в ее рот язык Карлы, когда рыжеволосая студентка прижала ее спиной к стене, и их приглушенные стоны.
   И, несмотря на отчаяние и безотлагательность того поцелуя, Эрин вдруг поняла в тот момент, что существует различие между поцелуем мужчины и женщины ... степень неописуемой близости и волнения, которые она чувствовала, но не могла объяснить. Поцелуй прекратился также внезапно, как и начался, когда Карла отшатнулась назад. Эрин исейчас помнила взгляд в тех горящих серых глазах, наполненных слезами, которые сама она не могла сдержать, и они тихо скатывались вниз по ее щекам. Они обе знали, что это был конец. Это было их прощание. Больше они не сказали друг другу ни слова. Карла повернулась и ушла в ночь, а вернее из жизни Эрин навсегда. Когда же Эрин вернулась в их комнату на следующее утро ни Карлы, ни ее вещей уже не было. Она слышала, что ее соседка по комнате не только покинула университетский городок, но и уехала обратно в Лос-Анджелес.
   До этого дня Эрин не сожалела о поцелуе. Он дал им с Карлой некоторое исцеление. Это было краткое, но болезненное соприкосновение Эрин с лесбиянством ... до этих пор, пока одна темноволосая и удивительная женщина с голубыми глазами буквально тайком прокралась в ее жизнь.
   Влечение - забавная штука, не так ли? Когда-то это стоило мне хорошего друга... А теперь? Чего это будет стоить мне теперь?
   Внезапно образ темноволосой женщины мысленно предстал у нее перед глазами... красивой, улыбающейся и самоуверенной Ли Синклер.
   Когда-то я могла очень легко отдать себя Карле. Я знала ее, я беспокоилась о ней, я любила ее, но не я разбила ей сердце. И вот теперь, спустя много лет, все, что когда-то Карла так отчаянно хотела от меня, похоже я чувствую к Ли Синклер.
   Эрин снова и снова прокручивала у себя в голове сцену в кинотеатре. "Интересно, она это тоже почувствовала? Ее глаза всегда такие голубые, но на секунду я могла бы поклясться, что..." - Эрин снова рассмеялась, но на сей раз с некоей примесью безумия. - "Не будь смешной! Ли может заполучить любого мужчину, какого захочет, зачем ей вдруг сворачивать на другую сторону дороги и желать тебя?!"
        Однако Эрин не могла полностью избавиться от этой идеи. "Возможно по той же самой причине, по которой я постоянно сворачиваю в сторону на всем протяжении этой чертовой дороги. Очевидно некоторые вещи просто нельзя контролировать. Я только надеюсь, что не лишусь головы при лобовом столкновении".
* * *
   Когда Эрин впервые услышала телефонный звонок, она лишь пошевелилась и натянула одеяло повыше. Второй звонок заставил ее открыть свои сонные зеленые глаза. После третьего звонка неразборчивая тирада проклятий наполнила темную спальню. Когда же телефон прозвонил в четвертый раз, разозленная Эрин Брэдшоу, наконец, села на кровати и подняла телефонную трубку.
   "Алло", - недовольно проворчала она и посмотрела на часы. Ярко-красные цифры в темноте показывали 00:00. Не слишком поздно, но, черт побери, я же сплю.
   "С днём рожденья тебя... " - Кто-то пропел в трубку.
   "Что?" - немного смущенно спросила Эрин. Возможно, я все еще сплю.
   Однако кто-то продолжал петь так, словно, она ничего не сказала: "С днём рожденья тебя..."
   Я должно быть мечтаю. Она на секунду отвела от себя трубку, недоуменно посмотрела на нее, а затем вновь прижала к уху.
   "С днем рожденья тебя, дорогая Канзас... "
   Эрин осторожно прикусила нижнюю губу, чтобы удержаться от смеха. Я должна была догадаться...
   "С днём рожденья тебя!!!"
   "Спасибо, Ли", - с сарказмом произнесла она, скрывая тот факт, что ей было лестно, что Ли знала о ее дне рождения и позвонила поздравить.
   "Что выдало меня?" - хихикая, спросила Ли с другого конца телефона.
   "Ну, я не знаю других техасцев, которые зовут меня Канзас кроме тебя. И ты, возможно, единственный человек, достаточно сумасшедший, чтобы позвонить мне среди ночи, как сейчас".
   "Звучит так, словно ты нуждаешься в лучших друзьях. Я разбудила тебя?"
   "Да, похоже на то. Но это нормально, я полагаю", - проворчала Эрин.
   "Я только хотела быть первой, кто поздравит тебя с днем рождения ... вот".
   "Ты ждала до полуночи, чтобы позвонить мне?"
   "Ну, да... ммм зато я - первая", - с небольшой заминкой в голосе, не ускользнувшей от Эрин, произнесла Ли.
   "Да, ты первая", - подтвердила именинница.
   "Отлично. Просто я ненавижу, когда проваливаются мои миссии".
   "Этого не случилось, я бы заметила. Пока тебе все удается".
   "Это пока. Но есть вторая часть в моей миссии".
   Эрин оперлась на спинку кровати и зевнула. "О, правда ... и что это?"
   "Спускайся вниз и узнаешь", - прибыл загадочный ответ.
   "Вниз?"
   "Да... Именно там я жду тебя".
   "Ты - внизу? Прямо сейчас?"
   "Да ... выгляни в окно".
   Она должно быть шутит. Эрин быстро выпрыгнула из кровати и направилась к окну. И действительно увидела припаркованный перед ее домом знакомый черный лимузин. И тутона увидела, как фары машины зажглись и погасли несколько раз.
   "Надеюсь, ты видишь небольшое световое шоу, который мы устроили для тебя", - произнесла Ли.
   "Ли, почему твой лимузин стоит перед моим домом?" - И почему у меня такое чувство, будто я не скоро вернусь в свою кровать?
   "Ха! ... Канзас, потому что я сижу в нем и жду тебя. Поэтому побыстрее двигай своей задницей и иди сюда".
* * *
   Надев спортивные штаны и рубашку, Эрин спустилась вниз. Всю дорогу она расчесывала пальцами светлые пряди, отчаянно стараясь избавиться от прически - "а я только проснулась". Когда она, наконец, вышла из подъезда, зеленые глаза невольно сузились, остановившись на черном лимузине, припаркованном прямо перед нею. Медленно подойдя к машине, она открыла дверь. И была встречена множеством воздушных шаров, вырвавшихся на свободу и устремившихся в темное ночное небо.
   "Что за..." - хихикнула Эрин, ожидая, когда закончится этот неожиданный парад. И когда это произошло, из лимузина выпрыгнула Ли Синклер.
   "С днем рождения!" - взволнованно произнесла темноволосая женщина и без всякого предупреждения притянула блондинку к себе и крепко обняла ее.
   "Спасибо", - поблагодарила Эрин, вдыхая восхитительный аромат, который, казалось, повсюду сопровождал Ли. Она нерешительно вернула объятие, пытаясь игнорировать всете чувства, в которых призналась себе ранее.
   Ли освободила Эрин так же быстро, как и притянула. Она понимала, что ведет себя глупо, но стоило ей только увидеть блондинку и первая мысль, пришедшая в голову, была -обнять ее.
   "Н-да.." - Слегка смущенная своим порывом Ли отступила на шаг, засунув руки в карманы джинсов. - "Итак, тебе уже что, двадцать восемь?"
   "Ага... практически старуха".
   "Стоп! Мне тридцать и я далека от старости".
   "Признаю, для пожилой цыпочки, ты в довольно хорошей форме", - рассмеялась Эрин.
   "Эй, если ты будешь и дальше отпускать такие комментарии, я не дам тебе это". - Ли вытащила из-за спины открытку и вручила Эрин. - "Это от Берта и Мака. Я сказала им, что у тебя сегодня день рождения".
   Эрин обернулась и увидела на противоположной стороне улицы парочку небезызвестных полицейских. Она улыбнулась и помахала им, а затем снова повернулась к Ли.
   "Я знаю, что им предполагается работать на нас, но у меня такое чувство, будто они все больше склоняются на твою сторону".
   "Эй, они - отличные парни. И что я могу поделать, если мы нашли общий язык?" - рассмеялась Ли. - "Ты должна поговорить с детективом Макнейлом, чтобы он дал им отпуск. Следить за мной круглые сутки должно быть чертовски скучно. Им, вероятно, нужен отдых. И это напомнило мне еще об одной части моего плана".
   Эрин посмотрела вверх на воздушные шары все еще парящие над головой. "Так это вторая часть твоего плана?"
   "Во всяком случае - ее начало". - Ли схватила Эрин за руку. - "Пошли!"
   "Куда это?"
   "Если я скажу, то испорчу сюрприз". - И она втянула блондинку в лимузин.
   "Должна признаться, я слегка опасаюсь твоих сюрпризов".
   "Гарантирую, этот тебе понравится".
   "Если бы я точно не знала, я бы сказала, что меня похищают". - Эрин удобно устроилась на мягком сиденье внутри машины.
   "Я не заставлю тебя делать что-либо против твоей воли, Канзас. Если захочешь вернуться домой, я отвезу тебя. Но пока прошу тебя остаться", - мягко добавила Ли.
        Для Эрин этих слов было достаточно, чтобы в этот момент ей не хотелось ничего другого, как остаться там, где она была.
* * *
   "Ты хочешь, чтобы я что...?!" - выбравшись из лимузина, изумленно воскликнула Эрин.
   "Я хочу, чтобы ты полетела со мной в Пуэрто-Рико", - спокойно повторила Ли, прислонившись к капоту машины.
   "Да ты с ума сошла!" - выкрикнула Эрин, ошеломленно поглядывая на реактивный частный самолет, стоявший приблизительно в пятидесяти ярдах перед нею.
        На боку гладкой машины красовалась аббревиатура компании Ли Синклер.
   "Некоторым хотелось бы так думать", - улыбнулась Ли, - "но это не так. Я всего лишь хочу полететь вместе с тобой в Пуэрто-Рико ".
   "И ты не видишь ничего необычного в таком предложении?"
   "Предложении?!" - игриво улыбнулась Ли и сложила руки перед грудью. - "Канзас, я польщена, но я всего лишь пытаюсь увезти тебя в путешествие... а не жениться".
   Ли увидела, как сузились зеленые глаза, и даже приготовилась к яростному нападению, которое, она была уверена, сейчас начнется.
   "Очень смешно..." - прошипела Эрин. - "Я не могу полететь с тобой в Пуэрто-Рико или куда-нибудь еще ".
   "Почему?"
   "Почему?" - с недоверием повторила Эрин. - "Ты еще спрашиваешь почему? Ты хоть слышишь себя, когда задаешь такие вопросы?! Ли, в тысячный раз повторяю: я - следователь страховой компании, работающий над делом, в котором ты, так уж случилось, являешься главным подозреваемым. Есть некоторые правила и границы, которые не следует преступать". - Видя, что Ли собирается возразить, она продолжила, - "Да, иногда мы не соблюдаем эти правила, но однако они существуют. Поэтому, думаю, нам не стоит покидать страну и отправляться на совместные каникулы". - Эрин глубоко вздохнула и тряхнула головой, отчего светлые пряди упали ей на глаза. Эта женщина не перестает меня удивлять.
   "Понятно", - ответила Ли спокойно.
   "Правда?"
   "Конечно", - темноволосая женщина пожала плечами. - "Но скажи мне одно, тебе не надоедает играть по правилам?"
   "Да ладно... ", - простонала Эрин. - "Только не пытайся повторять - ты такая хорошая, вся из себя правильная девочка. Потому что на этот раз это не сработает. Видишь ли, сделать татуировку и отправиться с тобой в путешествие - две совершенно разные вещи". - Она посмотрела на темноволосую женщину и увидела, что та усмехается. - "И вопреки твоей убежденности, Ли, тебе не стоит ожидать, что от одной лучезарной улыбки всякий растает у твоих ног, словно мороженое на солнце".
   "Правда?" - Ли ослепительно улыбнулась. - Как мороженое у моих ног?! Ха! Я и не знала, что обладаю такой силой.
   "Да!" - выкрикнула Эрин, хоть убей не понимая, почему так разошлась. - "Я не могу продолжать это. Я не могу и дальше позволять тебе..." - Она замолкла на полуслове.
   Ли склонила голову набок. "Не можешь позволять мне что?"
   "Не бери в голову... Просто отвези меня домой, ладно". - Эрин отвела глаза в сторону.
   "Нет..." - Ли оттолкнулась от машины и подошла к блондинке поближе. - "Закончи свою мысль. Что ты не можешь и дальше мне позволять?"
   "Затрагивать мои чувства", - ответила Эрин, собрав всю свою храбрость и взглянув в голубые глаза. - "Я не могу и дальше позволять тебе затрагивать мои чувства. Вот!"
        Неловкое молчание повисло в воздухе, пока они смотрели друг на друга. Я не ожидала такого ответа, - подумала Ли и посмотрела на пилота. Она подняла руку, дав знак подождать еще несколько минут. Ли, возможно тебе просто нужно притормозить, ты же видишь. Она права, ты можешь вляпаться в неприятности, если продолжишь идти этой дорогой. Я всего-то хотела отвезти ее на день рождения в какое-нибудь славное местечко, а не вызывать нервный срыв. - "Послушай, я уже говорила раньше, что не заставлю тебя делать что-то против твоей воли. А также не позволю тебе сделать что-то такое, о чем ты потом будешь сожалеть..."
   "Это - трудная задача. Особенно, когда я с тобой", - пробормотала Эрин. - "Ли..."
   "Нет, Канзас, подожди". - Ли положила руку ей на плечо. - "Ты тоже затрагиваешь мои чувства. Я не собираюсь отрицать этого. Ты мне нравишься... В смысле, ты мне действительно нравишься". - Проклятье, Ли, ты говоришь, как в рекламе, словно только что попробовала сухой завтрак из злаков "Лайф". - "Думаю, если бы мы встретились при других обстоятельствах, мы могли бы стать хорошими друзьями. Но, к сожалению, этого не случилось. Так что, делая это..." - она показала на самолет, - "я лишь пыталась создать нам подходящие обстоятельства ... "
   "Чтобы мы подружились?"
   "Да... Чтобы мы стали друзьями... более близкими псевдо врагами, черт, я не знаю, как правильно сказать. Это просто была моя идея. Возможно, не самая лучшая". - Она покачала головой. - "Но сегодня твой день рождения и я подумала, что ..." - Ли вздохнула и снова посмотрела на самолет. - "Я подумала, что мы могли бы хорошо провести время, вот и все. Но если ты действительно не хочешь этого, то я понимаю. Пусть мне это не нравится, но я правда понимаю". - Ли опустила голову и внезапно принялась разглядывать землю под своими ногами.
   Эрин смотрела на склоненную голову и чувствовала, как сжимается ее желудок. Что, черт возьми, здесь происходит...
        Поверить не могу, что стою здесь и веду разговоры на эту тему. И даже рассматриваю идею сопровождать ее в этой поездке. Почему она не может быть лысым пятидесятилетним мужчиной, а не красивой, обаятельной женщиной, которая может запросто заставить меня исполнить все ее желания, используя лишь улыбку и несколько хорошо подобранных слов. Почему меня не назначили на другое дело? Черт, я могу тут весь день стоять и задавать себе эти вопросы ... и всегда буду приходить к одному и тому же выводу...
   "Слушай..." - наконец произнесла Ли, поднимая глаза. - "Я пойду, скажу пилоту, что мне не нужен самолет, а затем отвезу тебя домой. Хорошо?" - В голосе Ли явно слышалось разочарование, когда она сделала шаг в сторону самолета. Так много забавы под солнцем...
   "Нет, подожди..." - Ли почувствовала, как маленькая рука остановила ее.
        Темноволосая женщина обернулась. "Что?".
   "Полетели в Пуэрто-Рико", - смущенно улыбнувшись, произнесла Эрин.
   "Повтори", - попросила слегка ошеломленная Ли.
   "Ты слышала меня. Я сказала, что лечу".
   "Ты серьезно? А как же все то, о чем ты сейчас говорила?"
   "Я все еще верю в каждое слово. Лично с моей точки зрения, Ли, все это - неправильно, посылать весь мир к черту и устраивать себе эдакий девчачий уикенд". - Лицо Эрин озарила улыбка. - "Но с профессиональной точки зрения, я просто не выполнила бы своих служебных обязанностей, если б позволила моей главной подозреваемой покинуть страну и не последовать за ней".
   Ли кивнула и слегка выгнула бровь. "Понятно... К тому же, ты знаешь, возможно я направляюсь туда на встречу с одним преступником, чтобы заключить очень выгодную сделку и продать ему некий драгоценный камень".
   "Точно... Поэтому мне необходимо следить за тобой. Сомневаюсь, что полицейское управление Майами тут же бросится за билетами на самолет, чтобы послать Берта и Мака вслед за тобой". - Эрин посмотрела вокруг, пока ее глаза не остановились на знакомом седане, который повсюду следовал за Ли. - "И довольно поздно обращаться к судье, чтобы тот выдал какой-нибудь ордер, чтобы удержать тебя в стране, поэтому..."
   "У тебя нет другого выбора, кроме как полететь со мной".
   "Совершенно верно. Именно это я скажу Макнейлу после того, как мы приземлимся. В конце концов, это всего на два дня, ведь так?" - Эрин задавалась вопросом, почему она с самого начала не ответила так, когда Ли только предложила ей эту поездку. Если бы она это сделала, то могла бы избавить их обеих от неловких моментов, связанных с признанием в чувствах друг к другу. Но она знала почему. Ей слишком хотелось отправиться вместе с Ли в эту поездку и это до чертиков напугало ее. Поэтому она запаниковала и потеряла контроль. По крайней мере, теперь я знаю, что я ей нравлюсь... действительно нравлюсь! Кто бы мог подумать, что несколько осторожных слов могут так много значить.
   "Правильно... Два безобидных, коротких дня", - со смешком произнесла Ли. - "Проклятье, Канзас, мне нравится ход твоих мыслей. Пошли веселиться". - И тут она поняла, что онивсе еще держатся за руки. Ли подтянула Эрин поближе и, положив ей руку на плечи, вместе с ней направилась к самолету.
   "А как на счет одежды?" - спросила Эрин, когда они поднимались вверх по лестнице, приставленной к борту воздушного судна.
   "Ну, купим себе что-нибудь, когда доберемся до места", - просто ответила Ли. - "Или мы можем сбросить с себя одежду, найти какой-нибудь по-настоящему шикарный нудистский пляж и потусоваться на нем..." - Ли не заметила, что Эрин отстала. - "Канзас?" - Она обернулась и увидела, как блондинка поднимается со ступеньки. - "Ты в порядке?" - Она вернулась и подала Эрин руку.
   "Да... все прекрасно", - ответила немного смущенная молодая женщина. Удивительно, как трудно сконцентрироваться, когда образ некой абсолютно голой темноволосой женщины мысленно встает у тебя перед глазами. Интересно, это то же самое, что одновременно пытаться похлопать себя по голове и погладить по животу? Поскольку это просто невозможно. Видимо я и вправду теряю рассудок. - "Ммм, я просто оступилась, вот и все", - объяснила она, хватаясь за протянутую руку.
   И почти без усилий Ли притянула ее к себе и вместе с ней вошла внутрь самолета.
* * *
   "Это, что - "Борт N 1"?" - спросила Эрин, с нескрываемым интересом рассматривая шикарный интерьер частного самолета.
   Он определенно предназначался для главы высоко технологичной компании. Роскошный салон был отделан в основном в изысканных серых и черных тонах. В передней части висел широкий плоский телевизор, а в углу расположился огромный стол с двумя компьютерами. Эрин провела рукой по подлокотнику кожаного дивана, точная копия которого, вместе с широким раскладывающимся креслом, находилась с другой стороны салона.
   Ли стояла у мини-бара в углу.
   Она подошла к Эрин с напитками в обеих руках.
   "Значит ли это, что ты одобряешь?"
   "Да..." - Эрин присвистнула. - "Определенно. Тут действительно мило. Я так понимаю, это самолет компании?"
   "Если пренебречь формальностями... то, да. Он принадлежит компании. У меня есть личный самолет, на котором я летаю на выходные, когда есть время. Но когда мне нужно попасть куда-нибудь, как вчера, то эта крошка - как раз для этой работы".
   Потягивая напиток, Эрин продолжала осматриваться. Ее взгляд остановился на букете роз, лежавшем на одном из диванов.
   "Это мне?" - осторожно поинтересовалась она, вполне осознавая, что цветы могут быть и не для нее. Но все же это ее день рождения и Ли пригласила ее в Пуэрто-Рико ... букет вполне мог быть приятным дополнением.
   Ли обернулась, чтобы увидеть, о чем спрашивает ее гостья. "Это не я положила".
   "Правда?" - Эрин подошла и взяла букет. Внутри была карточка. - "Можно?" - спросила она.
   "Конечно. Мне, как и тебе, интересно, откуда он здесь".
   Спасибо за самолет...
   -Люблю A.
   P.S.Так как ты - королева клуба любителей авиасекса, есть ли хоть какой-нибудь шанс, что ты поможешь мне возобновить в нем мое членство?!
   "Что?!" - воскликнула Ли, стремительно переместившись и попытавшись выхватить карточку из руки Эрин.
   Однако, в последнюю секунду, блондинка спрятала ее у себя за спиной и рассмеялась.
   "Ли, тебе придется кое-что 'опьяснить'", - произнесла Эрин, старательно подражая акценту Рики Рикардо{22},рассмешив этим темноволосую женщину.
   "На днях я разрешила моему другу позаимствовать самолет, думаю это его способ отблагодарить".
   "Королева клуба любителей авиасекса, ха?" - в шутку уточнила блондинка.

0

13

"Я бы не сказала, что королева..." - с ухмылкой ответила Ли, забирая цветы и играючи выхватывая карточку из рук Эрин.
   "Но ты признаешься в своем членстве?"
   "А ты - нет?"
   "У меня нет личного самолета".
   "Ну, сейчас-то ты находишься на одном..." - Привет, мое имя - Ли Синклер и я - флирт-а-голик, если есть такое понятие.
   "Ты делаешь мне предложение?" - все еще улыбаясь, спросила Эрин, чувствуя, как бабочки закружили у нее в животе в медленном танце.
   "Думаю, это зависит от..."
   "Чего?" - с неприкрытым интересом спросила Эрин.
   Ли слегка прищурилась, как будто ей пришлось хорошенько задуматься над вопросом. "От того... действительно ли ты способна принять от меня подобное предложение или нет". - Вместо остроумного ответа, Ли увидела лишь, как Эрин тяжело сглотнула.
   Голос пилота прогремел по внутренней связи и вывел обеих женщин из удивительного транса, в который они обе погрузились всего несколько секунд назад: "Добрый вечер... или скорее, доброе утро, леди. Мы собираемся вырулить на взлетную полосу, поэтому я вынужден попросить вас сесть и пристегнуть ремни".
   И снова спасены, - подумала Ли, садясь и потянувшись за ремнем.
   Эрин вдохнула с облегчением и села рядом с Ли. В воздухе повисло очередное неловкое молчание, когда они обе погрузились в свои мысли.
   Ли достала ноутбук и включила его. "Знаю, я обещала, что в этой поездке мы будем веселиться, но есть несколько отчетов, на которые мне нужно взглянуть... " - И надеюсь, работа удержит мои мысли от других вещей.
   "В час ночи?" - спросила Эрин.
   "Бизнес есть бизнес, независимо от того, который час. Но, эй, это не займет много времени, а затем я - вся твоя".
   Вся моя, ха? Ну, разве не занятная идея. "Конечно. Тогда я посмотрю ТВ". - Эрин взяла пульт и включила телевизор. Но спустя несколько минут, несмотря на все усилия, ее веки начали слипаться, и она широко зевнула.
   "Думаю, кое-кому нужно вздремнуть..." - Ли подняла глаза от ноутбука. - "В конце концов, я разбудила тебя среди ночи для этого приключения".
   "Нет, все прекрасно", - заупрямилась Эрин. Впрочем, следующий зевок ослабил ее решение. - "Ладно, возможно меня слегка клонит в сон".
   Ли похлопала себя по плечу. "Эй, пока используй это в качестве подушки. А как взлетим - сможешь устроиться на диване. Хорошо?" - Но едва она закончила излагать свое предложение, как Эрин пристроила голову ей на плечо. И Ли была уверена, что даже после взлета блондинка проведет там большую часть их поездки. Говорила тебе, мы прекрасные приятели по сну... Ли улыбнулась и снова вернулась к своему ноутбуку.
   "Ли?" - услышала она слабый голос, прежде чем взглянула на Эрин, которая смотрела на нее сонными глазами.
   "Да? "
   "На всякий случай, если я забуду сказать об этом позже... Я правда хорошо провела время в этой поездке", - тихо произнесла она и, улыбнувшись, заснула.
   Ли долго смотрела на спящую Эрин, и, наконец, прошептала в ответ: "Я тоже".
   Часть VIII
   "Просыпайся, соня", - услышала Эрин сквозь сон и почувствовала нежное прикосновение к кончику носа.
   Ли с улыбкой наблюдала за своей спутницей, пока та потягивалась словно кошка. Откинувшись на спинку дивана и подложив руки под голову, темноволосая женщина наслаждалась зрелищем. Ли, что ты делаешь? Пригласила на выходные женщину, которая может запросто засадить тебя в тюрьму? Не в силах более противиться искушению, Ли провела пальцами по взъерошенным светлым волосам, прикрывавшим закрытые глаза Эрин. Да, ты конкретно влипла. Ли нравилось чувствовать, как прижимается к ней спящая блондинка, однако, это мешало работать с ноутбуком. Вот почему она нашла подушку и прислонила спящую Эрин к противоположной стороне дивана.
   Молодая женщина снова пошевелилась и, наконец, открыла сонные зеленые глаза.
   "Доброе утро", - пробормотала она, зевая.
   "Доброе утро'", - ответила Ли. Она ждала, что Эрин вскочит на ноги и начнет говорить о неподобающем поведении. Она уже так много раз это проделывала. Я бы даже не удивилась, если бы она попросила пилота развернуть самолет. Ли подготовилась к ожидаемой реакции.
   Однако вместо этого Эрин надула губы словно маленькая девочка. "Мы уже прибыли?" - спросила она, сопровождая вопрос очередным зевком.
   Она просто восхитительна, - пронеслось в мыслях у Ли. - "Да, мы приземлились несколько минут назад".
   Эрин села прямо. "Я - очень лохматая?" - спросила она застенчиво.
   "Ммм, совсем чуть-чуть", - с усмешкой ответила Ли.
   "Отлично". - Эрин принялась суетливо приводить волосы в порядок, параллельно пытаясь скрыть насколько была напугана. Практически на грани побега. Как и прежде, она все еще пыталась контролировать ситуацию, которая давно жила собственной жизнью. Эрин, ты снова пересекла черту с этой женщиной. Черт, ты пересекла границу! Вы - в другой стране. Все, что я могу сказать сейчас это - будь осторожна! - прокричал внутренний голос. Но когда она увидела, как Ли смотрит на нее, внутренний голос в ту же секунду смолк.
   Эрин обнаружила, что Ли все еще сидит перед ноутбуком. "Ты все это время работала?"
   "Боюсь, что так. Знаешь, а у тебя крепкий сон. Мне пришлось сделать втык парню в Лондоне, Сингапуре и одной цыпочке из Голландии. И это было довольно неприятно".
   Ли выключила ноутбук, встала и потянулась. Эрин не отрывая взгляда, смотрела на нее. Серая футболка слегка выбилась из пояса джинсов. Ли давно скинула с себя туфли иЭрин впервые заметила, что длинные ноги не идеально прямы. Интересно... Ее глаза скользнули по обтянутым синими джинсами икрам, вверх по телу Ли. Эрин подумала, что женщина выглядит абсолютно...
   "Эй, прежде чем мы покинем самолет, я хочу кое-что тебе вручить", - произнесла Ли, прерывая внимательное изучение своего тела.
   Эрин моргнула и подняла глаза к лицу своей спутницы. "А?" - сумела произнести она.
   "Ты проснулась?" - рассмеялась Ли, списывая поведение блондинки на недавнее пробуждение. - "Я сказала, у меня есть кое-что для тебя".
   "Правда?" - прищурилась и игриво ухмыльнулась Эрин. - "Это ведь не бесплатный билет на дно океана, да? Помни, я знаю о твоих связях с преступным миром, Ли Синклер, и если я не вернусь в Штаты, тебя будут ждать большие неприятности...."
   "По сравнению с теми, что преследуют меня сейчас?" - рассмеялась Ли. - "Вряд ли". - Она пересекла салон и взяла коробку, которую Эрин не заметила, когда взошла на борт самолета. - "Вот". - Она положила коробку блондинке на колени.
   "Что это?"
   "Это - подарок и..." - Ли остановила Эрин от вопроса. - "Это - не тот проклятый рубин, поэтому, пожалуйста, не спрашивай, просто открой его". - Ли сложила руки перед грудью, ожидая пока блондинка откроет подарок.
   Уступив любопытству, Эрин буквально набросилась на коробку. Когда же она, наконец, увидела, что находилось внутри, то не удержалась и рассмеялась. "Ковбойская шляпа..." - Она взяла светло-коричневый головной убор и провела пальцем по гладкому темно-коричневому кожаному ремешку, опоясывающему округлую тулью.
   Эрин не особо разбиралась в шляпах, но могла с уверенностью сказать, что эта вещь определенно относилась к высшему классу среди себе подобных. Почему бы и нет, ведь это подарок от одной из самых богатых женщин мира.
   "Ну да, у каждой уважающей себя девочки должна быть такая шляпа. Даже если она родом с кукурузной фермы". - Ли рассмеялась и забрала шляпу. Она ослабила шнурок и надела ее на голову Эрин, специально натянув так, чтобы поля скрывали от нее глаза блондинки. - "Идеально".
   "Правда?" - с сарказмом произнесла Эрин. Ей было интересно, действительно ли она выглядит в этой шляпе столь хорошо, как говорит Ли.
   "Абсолютно. Только обещай мне, когда будешь надевать эту ‘шляпу для размышлений’..." - Ли слегка приподняла упомянутую вещь, пока не увидела зеленые глаза, - " ... то будешь хоть иногда думать обо мне", - подмигнула она.
   Шляпа для этого мне не нужна; ты занимаешь постоянное место в моих мыслях, - между тем подумала Эрин. - "Похоже это обещание будет не трудно сдержать".
   "Надеюсь на это", - ответила Ли и протянула Эрин руку. - "Пошли, Пуэрто-Рико ждет пока его немного встряхнут и я полагаю, мы именно те, кто для этого нужен".
   Без долгих размышлений Эрин взяла Ли за руку и была втянута в приключение вместо крупной ошибки.
* * *
   Полчаса спустя чрезвычайно счастливая Эрин Брэдшоу, с полными руками покупок, покинула маленький магазинчик одежды, располагавшийся в самом центре небольшого городка Сан Пуэбло де Сол. Зеленые глаза сразу же начали выискивать высокую, худощавую фигуру Ли на оживленной улице, но к своему разочарованию, так и не обнаружили ее.
   Двумя часами ранее, когда самолет приземлился, к большому удивлению Эрин, их встретила небольшая группа гитаристов, которую наняла Ли. Музыканты сыграли для именинницы "Su Cumpleanos{23}",после чего обе женщины покинули маленький аэропорт на красном "Вранглере".
   Путешественницы оставили страну буквально в середине ночи, ничего с собой не прихватив. У Ли была только ее сумка с ноутбуком, а у Эрин - ковбойская шляпа, которую ей подарили. Темноволосая женщина предложила заглянуть в маленький магазинчик, чтобы скупиться и блондинка тут же согласилась.
   Ли просто вошла, взяла первые попавшиеся вещи и покончила с покупками уже через пятнадцать минут. Зато у Эрин это отняло намного больше времени. Она сразу влюбилась в ткани и цвета, олицетворяющие собой мир, в который они попали. Приблизительно через час, она столкнулась взглядом с Ли, которая нетерпеливо ждала ее у двери и смотрела на часы. "Давай же, Канзас, это не трудно", - поторопила темноволосая женщина, закатывая глаза.
   Эрин лишь улыбнулась и притворилась будто не слышит ее, продолжая заниматься выбором покупок. Однако вскоре она почувствовала чье-то присутствие позади себя.
   "Я подожду снаружи, а ты - поторопись", - прошептала ей на ухо Ли и слегка шлепнула по заднице, заставив блондинку подпрыгнуть от неожиданности. Прежде чем Эрин успеладолжным образом ответить, ее спутница уже выходила из магазина на людную улицу.
   Эрин нервно огляделась. Владелец магазина понимающе смотрел на нее. Они улыбнулись друг другу, причем улыбка у Эрин выражала нечто среднее между смущением и явным испугом. Когда владелец магазина наконец отвел взгляд, молодая женщина вернулась к своему занятию. Однако ее мозг больше не мог сконцентрироваться на выборе покупок. И тогда, машинально прихватив с собой еще несколько вещей, Эрин направилась к кассе.
   И вот теперь она стояла на улице и высматривала Ли. Еще раз внимательно осмотрев толпу, ее глаза наконец остановились на знакомой темноволосой фигуре, прислонившейся к стене невысокого здания рядом с переулком. Эрин улыбнулась и сделала несколько шагов вперед, но резко остановилась. Ли была не одна. Рядом с ней был, похожий на местного, парень, в темной рубашке и светло-коричневых штанах. Он нервно осмотрелся, когда Ли вручила ему небольшой пакет.
   Эрин сразу же начала оценивать ситуацию и ей не понравилось заключение, к которому она пришла. Место, где стояли эти двое, находилось вдалеке от толпы; довольно изолированное... в сущности, идеальное место для сбыта краденого.
   "Ты должно быть шутишь со мной", - сердито буркнула Эрин, продолжая наблюдать за Ли с расстояния.
* * *
   "Поверить не могу!" - услышала Ли очень рассерженный голос. Она быстро обернулась и увидела Эрин Брэдшоу, стоявшую у ней за спиной. Судя по всему, именно Ли была причиной, почему блондинка была настолько сердита. Инстинктивно, Ли подняла руку.
   "Стоп, а теперь в чем проблема?" - спросила она.
   "В чем проблема?" - Эрин улыбнулась, но отнюдь не дружелюбно. - "Проблема в том, что я поверила тебе! Я поверила всей той ерунде - о твоем желании стать друзьями ... о твоем желании провести время со мной. Все это время ты лгала сквозь свои идеально белые зубы ... чтобы обвести меня вокруг пальца на моих же собственных глазах. Чтобы ты смогла сделать это... " - Эрин бросила свои сумки в Ли и указала на парня стоявшего рядом с ней.
   Ли повернулась, чтобы тоже взглянуть на того, на кого она показывала, а затем опять перевела взгляд на Эрин. О чем это она, черт возьми... Я просто разговаривала с парнем ... в чем проблема, Канзас?
   "Вы хотите, чтобы я оставил вас?" - спросил парень и начал потихоньку отодвигаться от тех, кто, судя по всему, собирался вступить в перепалку.
   "О, нет... Ты никуда не уйдешь!" - строго объявила Эрин. - "Разве что отправишься повидаться с полицией вместе со своей сообщницей", - теперь она указала на Ли.
   "Что? La policia... о нет ... никакой полиции", - мужчина энергично замотал головой.
   "Полиция?" - спросила Ли. - "Канзас, о чем это ты, черт возьми..."
   "О тебе, кто на самом деле прилетел сюда, чтобы продать тот проклятый рубин".
   "Что?" - от души рассмеялась Ли, до которой наконец-то стало доходить. - "Ты думаешь, я пытаюсь продать рубин за пятьдесят миллионов долларов этому парню?" - Ли указала на мужчину, который что есть мочи бросился прочь.
   "Эй!" - крикнула ему вслед Эрин и собралась вдогонку, если бы Ли не схватила ее за руку.
   "Пусть уходит..." - все еще смеясь, попросила темноволосая женщина.
   "Тебя бы это устроило, ведь так?" - огрызнулась Эрин, пытаясь высвободиться из рук Ли.
   "Да ... ты права".
   "Но рубин... "
   "У него нет рубина, Канзас... " - снова рассмеялась Ли.
   "Ты прекратишь смеяться? Это не смешно".
   "Конечно, смешно. Ты являешься сюда, разыгрываешь бурную сцену о том, как я предала тебя, словно какая-нибудь ревнивая и забытая домохозяйка из шоу Джерри Спрингера{24},а затем накидываешься на бедного парня, угрожая засадить его в тюрьму. Для меня это все довольно забавно".
   "Это не повод для смеха, - обманом заставить меня прилететь сюда, чтобы затем продать тот рубин прямо у меня под носом..."
   "Нет, думаю, это было бы не смешно". - Ли пыталась удержаться от смеха, но постепенно ее фирменная усмешка вновь заиграла на ее губах. - "Нет, это не смешно. Но ты не права... причем абсолютно".
   "Что?" - К раздражению Эрин добавилось замешательство.
   "Я ничего не пыталась ему продать, в отличие от него... Поэтому возможно мне нужно дать тебе несколько очков, поскольку ты все же наполовину права".
   "Но я видела, как ты дала ему пакет".
   "Конечно, дала, но ты не видела, как он первый вручил мне его... а мне он не нужен".
   "Правда..." - скептически произнесла Эрин. - "Так в этом не было ничего противозаконного?"
   "Ну, я не говорила этого. Похоже, он пытался продать мне что-то, что юридически не было санкционировано, если ты понимаешь, о чем я говорю. Вероятно, поэтому он сбежал, как будто был насмерть напуган. Хотя думаю, твоя небольшая вспышка гнева помогла ему в этом".
   "И я должна поверить всему этому?" - Зеленые глаза сузились, когда Эрин покачала головой.
   "Да. Канзас, я не пытаюсь напичкать тебя каким-то бредом сивой кобылы", - вздохнула Ли. По крайней мене сейчас... - "К тому же, если бы я действительно продала ему этот рубин, разве при мне не должно было быть чемодана полного непомеченных банкнот... Ведь эта вещь стоит чертову уйму денег, ты же знаешь".
   "Поверь мне, я в курсе..." - Я видела столько документов на этот чертов камень, что не хочу даже вспоминать. Эрин подозрительно посмотрела на темноволосую женщину, а затем окинула ее с головы до ног оценивающим взглядом.
   "Что?" - спросила Ли, отчасти желая знать, понравилось ли Эрин то, что она увидела. Хотя она, должно быть, выглядела ужасно. Было чертовски жарко и она вспотела. Ее одежда прилипла к телу, а темные волосы были влажными от пота.
   "Я просто бы потеряла время, если бы стала обыскивать тебя", - пробормотала Эрин, хотя поиск рубина на теле Ли не был единственной причиной, почему она так смотрела. Кто знал, что ношеная футболка может на ком-то выглядеть настолько прекрасно.
   Ли улыбнулась и положила руки на бедра. "А теперь, Канзас, признайся, что вся эта сцена сейчас была только для того, чтобы попытаться залезть мне под одежду", - дразнясь, произнесла она. - "Ты могла бы просто попросить". - Эй, если мы в другой стране, это еще не значит, что я должна прекратить флиртовать с нею. Эта потребность просто непреодолима. Как бы то ни было, думаю, я довольно хорошо справляюсь с этим флиртом девочки с девочкой. Мне даже не нужно читать "Основы лесбийского флирта для чайников".
   Зеленые глаза сузились и Эрин глубоко вздохнула. "Ладно, к черту с этим. Здесь ужасно жарко и эти спортивные штаны меня уже достали ", - пробормотала она, нагибаясь, чтобы подобрать брошенные ею сумки. - "Думаю, я должна буду поверить тебе на слово... по крайней мере, прямо сейчас".
   "Ты уверена?" - Ли сделала шаг вперед и развела руки в стороны. - "Поскольку я - вся твоя, если ты хочешь меня обыскать ", - объявила она.
   "Ты так говоришь только потому, что тебе нечего скрывать", - заметила Эрин с сарказмом, вновь подражая акценту Ли.
   Темноволосая женщина нахмурилась.
   "Если ты и дальше будешь делать это, я начну думать, что ты меня дразнишь ", - и она шутливо надулась. Эрин лишь закатила глаза. - "Хорошо, если ты закончила играть в Шерлока Холмса", - подмигнула Ли, - "мы могли бы пойти и повеселиться!" - Она повернулась к джипу и протянула руку, чтобы утащить Эрин вслед за собой.
* * *
   Пол часа спустя, чрезвычайно счастливая Эрин Брэдшоу с полными руками покупок покинула небольшой магазин одежды, располагавшийся в самом центре Сан Пуэбло де Сол - городка весьма скромных размеров. Зеленые глаза сразу же начали выискивать на оживленной улице высокую худощавую фигуру Ли. Но к своему разочарованию, так и не обнаружили ее.
   Двумя часами ранее, когда их самолет приземлился, к великому удивлению Эрин, их встретила небольшая группа гитаристов, которую наняла Ли. Музыканты сыграли для именинницы "Su Cumpleanos{25}",после чего обе женщины покинули маленький аэропорт на красном джипе.
   Они выехали из страны буквально в середине ночи, ничего с собой не прихватив. У Ли была только сумка с ноутбуком, а у Эрин - подаренная ковбойская шляпа. Ли предложила заглянуть в маленький магазинчик и Эрин тут же согласилась.
   Темноволосая женщина просто вошла, взяла первые попавшиеся вещи и покончила с покупками уже через пятнадцать минут. Зато у Эрин это отняло намного больше времени. Она сразу влюбилась в ткани и цвета, олицетворяющие мир, в который они попали. Приблизительно через час, она увидела Ли, которая, поглядывая на часы, нетерпеливо ждала ее у двери. "Давай же, Канзас, это не трудно", - поторопила темноволосая женщина, закатывая глаза.
   Несмотря на это Эрин улыбнулась и притворилась будто не слышит ее, продолжая делать покупки. Но в следующее мгновение она почувствовала чье-то присутствие позади себя. "Я подожду снаружи, а ты поторопись", - прошептала ей на ухо Ли и слегка шлепнула по заднице, заставив блондинку подпрыгнуть от неожиданности. Прежде чем Эрин успела должным образом ответить, ее спутница уже выходила из магазина на людную улицу.
   Эрин нервно огляделась. Владелец магазина с пониманием смотрел на нее. Они улыбнулись друг другу, причем улыбка у Эрин выражала нечто среднее между смущением и полнейшим испугом. Когда владелец магазина наконец отвел взгляд, Эрин вернулась к своему занятию. Однако ее мозг, казалось, больше не мог сконцентрироваться на выборе покупок. Тогда, словно на автопилоте, Эрин прихватила еще несколько вещей и направилась к кассе.
   И вот теперь она стояла на улице и разыскивала Ли. Еще раз внимательно осмотрев толпу, ее глаза наконец остановились на знакомой темноволосой фигуре, прислонившейся к стене невысокого здания рядом с переулком. Эрин улыбнулась и сделала несколько шагов вперед, но резко остановилась. Ли была не одна. Рядом с ней был, похожий на местного, парень, в темной рубашке и желтовато-коричневых штанах. Он нервно осмотрелся, когда Ли вручила ему небольшой пакет.
   Эрин сразу же начала оценивать ситуацию и ей не понравилось заключение, к которому она пришла. Место, где стояли эти двое, находилось вдалеке от толпы; довольно изолированное... идеальное место для сбыта краденого.
   "Да ты издеваешься что ли", - сердито буркнула Эрин, продолжая наблюдать за Ли с расстояния.
* * *
   "Поверить не могу!" - услышала Ли очень рассерженный голос. Она быстро обернулась и увидела Эрин Брэдшоу, стоявшую у ней за спиной. Судя по всему, именно из-за Ли блондинка была настолько сердита. Инстинктивно, Ли подняла руку.
   "Стоп, а теперь в чем проблема?" - спросила она.
   "В чем проблема?" - Эрин улыбнулась, но отнюдь не дружелюбно. - "Проблема в том, что я поверила тебе! Я поверила всей той ерунде о твоем желании стать друзьями ... о твоем желании провести время со мной. Все это время ты лгала сквозь свои идеально белые зубы ... чтобы обвести меня вокруг пальца на моих же собственных глазах. Чтобы ты смогла сделать это... " - Эрин бросила свои сумки в Ли и указала на парня стоявшего рядом с ней.
   Ли повернулась, чтобы тоже взглянуть на того, на кого она показывала, а затем опять перевела взгляд на Эрин. О чем это она, черт возьми... Я просто разговаривала с парнем ... в чем проблема, Канзас?
   "Вы хотите, чтобы я оставил вас?" - спросил парень и начал потихоньку отодвигаться от тех, кто, судя по всему, собирался вступить в перепалку.
   "О, нет... Ты никуда не уйдешь!" - строго объявила Эрин. - "Разве что отправишься навстречу с полицией вместе со своей сообщницей", - теперь она указала на Ли.
   "Что? La policia... о нет ... никакой полиции", - мужчина энергично замотал головой.
   "Полиция?" - спросила Ли. - "Канзас, о чем это ты, черт возьми..."
   "О тебе, кто на самом деле прилетел сюда, чтобы продать тот проклятый рубин".
   "Что?" - от души рассмеялась Ли, до которой наконец-то стало доходить. - "Ты думаешь, я пытаюсь продать рубин за пятьдесят миллионов долларов этому парню?" - Ли указала на мужчину, который что есть мочи бросился прочь.
   "Эй!" - крикнула ему вслед Эрин и было собралась вдогонку, но Ли схватила ее за руку.
   "Пусть уходит..." - все еще смеясь, сказала темноволосая женщина.
   "Тебе бы этого хотелось, ведь так?" - огрызнулась Эрин, пытаясь высвободиться из рук Ли.
   "Да ... ты права".
   "Но рубин... "
   "У него нет рубина, Канзас... " - снова рассмеялась Ли.
   "Ты прекратишь смеяться? Это не смешно".
   "Конечно, смешно. Я имею ввиду, ты являешься сюда, разыгрываешь бурную сцену о том, как я предала тебя, словно какая-нибудь ревнивая и забытая домохозяйка из шоу Джерри Спрингера{26}.А затем накидываешься на бедного парня, угрожая засадить его в тюрьму. Довольно забавно по-моему".
   "Это не повод для смеха - обманом заставить меня прилететь сюда, чтобы затем продать тот рубин прямо у меня под носом..."
   "Нет, думаю, это было бы не смешно". - Ли пыталась удержаться от смеха, но постепенно фирменная усмешка вновь заиграла на ее губах. - "Нет, это не смешно. Но ты не права... причем абсолютно".
   "Что?" - К раздражению Эрин добавилось замешательство.
   "Я ничего не пыталась ему продать, а вот он пытался продать мне кое-что... Так что, возможно, мне нужно дать тебе несколько очков, поскольку ты была наполовину права".
   "Но я видела, как ты дала ему пакет".
   "Конечно, дала, но ты не видела, как он первый вручил мне этот пакет... который мне не нужен".
   "Правда..." - скептически произнесла Эрин. - "Так в этом не было ничего противозаконного?"
   "Ну, я не говорила этого. Похоже, он пытался продать мне что-то, что юридически не санкционировано, если ты понимаешь, о чем я говорю. Вероятно, поэтому он сбежал, как смертельно напуганный. Хотя думаю, твоя маленькая вспышка гнева помогла ему в этом".
   "И я должна поверить всему этому?" - Зеленые глаза сузились, Эрин покачала головой.
   "Да. Канзас, я не пытаюсь навесить тебе лапшы на уши", - вздохнула Ли. По крайней мере не сейчас.. . - "К тому же, если бы я действительно продала ему этот рубин, разве у меня не должно быть чемодана полного немеченых банкнот... Ведь эта вещь стоит чертову уйму денег, ты же знаешь".
   "Поверь мне, я знаю..." - Я видела столько документов на этот чертов камень, что не хочу даже вспоминать. Эрин подозрительно посмотрела на темноволосую женщину, преждечем окинула ее с головы до ног оценивающим взглядом.
   "Что?" - спросила Ли, отчасти желая знать, понравилось ли Эрин то, что она увидела. Хотя она, должно быть, выглядела ужасно. Было чертовски жарко и она вспотела. Одежда прилипла к телу, а темные волосы стали влажными от пота.
   "Я просто бы потеряла время, если бы стала обыскивать тебя", - пробормотала Эрин, хотя поиск рубина на теле Ли не был единственной причиной, почему она так смотрела. Кто знал, что заношенная футболка может выглядеть на ком-то настолько прекрасно.
   Ли улыбнулась и положила руки на бедра. "А теперь, Канзас, скажи, что вся эта сцена была только для того, чтобы попытаться залезть мне под одежду", - поддразнила она. - "Ты могла бы просто попросить". - Эй, если мы в другой стране, это не означает, что я должна прекратить флиртовать с нею. Эта потребность совершенно непреодолима. Как быто ни было, думаю, я довольно хорошо справляюсь с флиртом девочки с девочкой. Мне даже не нужно читать "Лесбийский флирт для чайников".
   Зеленые глаза сузились и Эрин глубоко вздохнула. "Ладно, к черту это. Здесь чертовски жарко и эти спортивные штаны меня уже достали", - пробормотала она, нагибаясь, чтобы подобрать брошенные сумки. - "Думаю, мне придётся поверить тебе на слово... по крайней мере сейчас".
   "Ты уверена?" - Ли сделала шаг вперед и развела руки в стороны. - "Поскольку я - вся твоя, если ты хочешь меня обыскать ", - объявила она.
   "Ты так говоришь только потому, что тебе нечего скрывать", - заметила Эрин с сарказмом, вновь подражая акценту Ли, заставляя темноволосую женщину нахмуриться.
   "Если ты и дальше будешь делать это, я начну думать, что ты меня дразнишь", - и она шутливо надулась. Эрин лишь закатила глаза. - "Хорошо, если ты закончила играть в Шерлока Холмса", - подмигнула Ли, - "мы могли бы пойти и повеселиться!" - Она повернулась к джипу и протянула руку, чтобы утянуть Эрин вслед за собой.
* * *
   "Ли, это место - великолепно!" - воскликнула Эрин, выходя из джипа и пристально оглядывая один из самых шикарных домов построенный на деревьях, который ей довелось когда-либо видеть. Хотя он был не совсем на дереве, а растянут по тому, что напоминало небольшие джунгли. Океан находился поблизости, всего в нескольких сотнях ярдов, и Эрин слышала, как плещутся волны о берег.
   Покидая город Сан Пуэбло де Сол, они проехали мимо огромного курортного отеля, где, как думала Эрин, они и должны были остановиться, но, к ее удивлению, Ли продолжилавести машину, поднимаясь вверх по серпантину, который как будто, вел в никуда.
   Наконец зеленые глаза уткнулись в цель их поездки... огромное, раскрашенное под дерево, бунгало.
   Ли подошла и встала позади Эрин, разглядывая свое любимое укромное место. "Да... мой второй дом... вдали от дома". - Молодая женщина обернулась и посмотрела на Ли, которая лишь пожала плечами. - "Ну, у меня много домов".
   Эрин рассмеялась. "Не сомневаюсь!"
   "Не пойми меня неправильно, это не экстравагантное ранчо в Канзасе, как у кое-кого, но по мне и такое сойдет". - Посмеиваясь, темноволосая женщина закинула ноутбук себе на плечо и, прихватив сумку с покупками, направилась к дому.
   "Эй", - окликнула ее Эрин и Ли обернулась. - "Ты не собираешься помочь мне с моими вещами?"
   "Нет", - вскользь бросила брюнетка. - "Никто не просил тебя скупать весь этот чертов магазин". - Она дьявольски усмехнулась. - "Кроме того, это будет тебе наказанием за попытку засадить в тюрьму такую прелестную девочку, как я".
   "Прелестная девочка, как же", - прорычала Эрин, пытаясь сохранить равновесие, пока вслед за темноволосой женщиной тащила к переднему крыльцу все свои покупки.
   Когда Ли добралась до первой ступеньки, входная дверь распахнулась и из нее с распростертыми руками вышел красивый усатый брюнет.
   "Моя прекрасная Сеньорита", - произнес он, широко улыбаясь. - "Иди и обними старика".
   Что Ли и сделала. Казалось, ее длинные ноги одним махом преодолели три ступеньки.
   "Карлос, как я рада тебя видеть", - сказала она, обнимая встречавшего.
   Он отодвинулся и заглянул ей в лицо. "Приятно, когда тебя рады видеть. Особенно такие красивые глазки. Даже небо с океаном не могут конкурировать с ними", - объявил онс усмешкой и расцеловал ее в обе щеки. - "Я скучал по тебе".
   "И я тоже", - ответила Ли беспечно.
   Эрин стояла у основания лестницы и пристально наблюдала за парочкой перед собой. Судя по привязанности в их голосах и жестам, Ли и мужчина были близки. Возможно бывший дружок... Эрин тут же захотелось нахмуриться. Возможно не такой он и бывший. И хотя мужчина выглядел немного старше чем Ли, однако он был недурен собой и весьма привлекателен в своей красной рубашке и белых штанах. Они с Ли были одинакового роста.
   Мужчина бросил взгляд поверх плеча Ли и посмотрел на Эрин. "Ах, а эта крошка должно быть сама именинница. Feliz Cupleanos!{27}"
   "Спасибо", - слегка смутившись, ответила молодая женщина.
   Ли повернулась и улыбнулась ей. "Эй, Канзас... Я хочу, чтобы ты познакомилась с Карлосом Диего".
   "Привет", - отозвалась Эрин и показала на свои сумки. - "Я пожала бы вам руку, но, как видите, я тут здорово нагрузилась".
   Карлос нахмурился. "Ах, позвольте, я помогу вам". - Он быстро спустился и взял у нее несколько сумок.
   "Спасибо", - поблагодарила Эрин и посмотрела на Ли. - "Приятно видеть, что хоть некоторые люди в этих местах знают, как обращаться с леди".
   "Леди? Ха!" - Ли покачала головой.
   "Совершенно верно и не забывай об этом", - парировала Эрин, высоко задрав подбородок и уперев освободившуюся руку в бедро.
   "Словно это может когда-либо случиться", - ответила Ли и подмигнула.
   "В этом я согласен с моим длинноногим другом... " - Улыбка Карлоса стала еще шире. - "Ни при каких обстоятельствах, никто и никогда не сможет забыть, что вы - красивая женщина".
   "Спасибо", - Эрин покраснела.
   "Осторожнее, Карлос, хотя она выглядит милой и невинной, но она та еще штучка", - предупредила Ли и добродушно хлопнул его по плечу.
   "А мне нравятся такие", - парировал он. - "Но старому мачо,, как я... вероятно, не справиться с этим".
   С сумками в руках он галантно поклонился блондинке. "Однако вы все равно красивая молодая женщина, и тот, кто завоюет ваше сердце, будет на самом деле самым счастливым человеком".
   "Я согласна", - охотно добавила Ли. Затем она и Эрин посмотрели друг на друга. - "Действительно самым счастливым".
   Карлос посмотрел на двух женщин и на мгновенье задумался. Интересно, если он встанет на голову и начнет петь Living La Vida Loca{28}задом наперед, заметят они это или нет. После недолгого наблюдения он решил, что нет. Темные глаза слегка прищурились и внезапно ему захотелось улыбнуться, но вместо этого он направился к дому, бросив через плечо: "Думаю, нам стоит войти внутрь".
   Его комментарий вырвал женщин из неведомых чар, которыми они околдовали друг друга, просто встретившись взглядом. Ли почесала голову и немного нервно хихикнула.
   "Да ... ммм пошли внутрь".
   "Внутрь ... о, да", - тут же согласилась Эрин.
   "Я тут все приготовил для вас. Что не было такой уж легкой задачей, Ли. Должно быть, ты неплохо оторвалась в последний раз, когда была здесь".
   Ли рассмеялась. "Да, ты прав, мой друг".
   Карлос полез в свой карман и достал какой-то предмет из желтой материи. Он поднял его и Эрин увидела верхнюю часть от бикини.
   "Полагаю, это твое?" - спросил Карлос с улыбкой. - "Я нашел это в гостиной. Оно свисало с вентилятора на потолке".
   Слегка смутившись и посмотрев на Эрин, Ли выхватила потерянную вещь из руки Карлоса и внимательно осмотрела ее. "А я-то искала..."
   Эрин подошла ближе. "Почему у меня такое чувство, будто ты искала и нижнюю часть тоже", - понимающе сказала она. Мысленный образ стройного тела Ли в желтом бикини предстал у нее перед глазами. Она быстро моргнула и он исчез.
   Ли пожала плечами и запихнула лифчик себе в карман. "Как сказал Карлос, я неплохо оторвалась".
   "Должен согласиться", - донесся мужской голос у них из-за спины. Вся троица обернулась. Позади, небрежно прислонившись к проему входной двери стоял высокий мужчина в голубой футболке и шортах цвета хаки. Непослушные темные волосы доходили ему плеч и он попытался их пригладить.
   "Рауль", - уныло произнесла Ли.
   "Ли", - ответил мужчина таким же монотонным голосом, как и она.
   О, прекрасно... еще один знакомый... Интересно, какова их история, - подумала Эрин, опуская сумки на пол.
   "Хорошо выглядишь", - заметил Рауль так, словно ему было крайне неприятно признавать это. Его темные глаза прищурились.
   Ли кивнула. "Как и ты. Хотя, что это за длинные волосы? Я думала, тебе нравятся короткие стрижки".
   Он неторопливо отодвинулся от дверного проема. "Все меняется, Ли. Ты должна знать это лучше других. Или нет?" - Он улыбнулся, но Эрин заметила, что улыбка не коснулась его глаз. Это напомнило ей об охотнике, тщательно готовящемуся к убийству. Ей это не понравилось.
   "Но приятно видеть, что некоторые вещи не меняются", - холодно парировала Ли. Было ясно, что она намекала на отношение к ней своего собеседника. Не надо быть гением, чтобы понять насколько эти двое недолюбливают друг друга. Эрин смотрела на них и задавалась вопросом, что могло вызвать такие враждебные чувства. Ей приходили на ум лишь два предположения: неудавшиеся отношения или провалившееся деловое партнерство.
   Рауль невесело рассмеялся. "Так ты все еще стреляешь глазками, улыбаешься и вертишь своими бедрами, чтобы добраться к вершине делового мира? "
   Эрин почувствовала, как напряглась Ли возле нее, а затем подошла к Раулю. "Нет. Я - уже наверху, остальное - просто для забавы". - Заявление Ли показалось Эрин несколько высокомерным, но в данных обстоятельствах ... это был достойный ответ. Внутри она даже улыбнулась ее словам.
   Однако Рауль остался серьезен. "Все еще самоуверенна..."
   "А ты все еще обижен".
   Глаза Рауля переместились на Эрин. "А это - кто? Очередная поклонница, готовая помочь тебе удержаться на том пьедестале, что ты сама себе выстроила. Ты так легко их собираешь".
   В этот момент Карлос решил вмешаться, прежде чем кто-либо из женщин мог ответить. "Рауль, пожалуйста, не будь таким грубым. Эта прекрасная женщина - Эрин Брэдшоу", - немного сконфуженно произнес он, повернувшись к блондинке. - "А это - мой кузен Рауль Диего. Я прошу прощение за его поведение".
   "Не извиняйся за меня, Карлос".
   "Правда, Карлос. Рауль - большой мальчик. Если он хочет вести себя, как последний болван ... позволь ему это", - вставила Ли, также поворачиваясь к Эрин. - "Не обращай на него внимания, бери пример с меня".
   Эрин собиралась ответить, но Рауль опередил ее: "Мисс Брэдшоу, мой кузен прав, вы - красивая молодая женщина". - Он улыбнулся. - "И я приношу извинения, мне не стоит судить вас по компании, в которой вы вращаетесь", - признался он искренне, но Эрин не поверила ни единому слову.
   "Хорошо... " - только и смогла сказать она до того, как Рауль снова откровенно уставился на Ли.
   "Ладно, Карлос, у нас в гостинице есть другие люди, которые требуют внимания. Думаю, мы уделили боссу достаточно времени, тебе не кажется? Я буду ждать тебя у машины". -И вышел из двери.
   Карлос сконфуженно посмотрел на Ли. Он собирался извиниться, но она опередила его:
   "Эй, Карлос, если бы он вел себя по другому, вот тогда бы я удивилась", - коротко рассмеялась Ли. - "Все нормально, мой друг".
   Карлос вздохнул. "Мой кузен просто не знает когда... " - Он остановился и посмотрел на Эрин. - "Я прошу прощения за его грубое поведение".
   "Не стоит, Карлос", - с улыбкой ответила блондинка. - "Хоть какое-то разнообразие. Наконец-то встретился кто-то в нее не влюбленный". - Она игриво ударила Ли.
   "Ой!" - воскликнула та.
   Карлос рассмеялся. "Таких не много".
   "Я это заметила", - с сарказмом ответила Эрин.
   "Вы оба - сумасшедшие... Множество людей ненавидят меня. Я прямо сейчас могу, не задумываясь, назвать порядка 20 человек".
   "Не стоит. Уверена, они в тайне без памяти в тебя влюблены... " - начала Эрин.
   "Или восхищаются тобой", - закончил Карлос.
   "Как я уже сказала, вы оба сошли с ума". - Ли покачала головой и улыбнулась.
   "Ладно, мой кузен был прав по крайней мере в одном, гостиница действительно нуждается в нашем внимании, так что я оставлю вас сеньориты одних". - Он поднес руку Эрин к губам, - "Я действительно рад познакомиться с вами", - и поцеловал ее руку.
   Эрин покраснела. "Я тоже, Карлос".
   Ли прочистила горло. "А как же я..."
   "Ах, да... " - Карлос рассмеялся. Он приблизился к Ли и схватил ее в охапку. Прежде чем она поняла, что происходит, он приподнял ее и стал кружить. - "И это всегда... честь для меня".
   "Карлос, поставь меня!" - рассмеялась Ли, ожидая когда ее перестанут кружить.
   "Как пожелаете, сеньорита". - Перед тем как отпустить, он быстро поцеловал ее в щеку. - "Увидимся с вами сегодня вечером".
   "Да, мы будем там", - ответила Ли, вместе с Эрин наблюдая, как он уходит.
   "Сегодня вечером?" - спросила блондинка.
   Ли закрыла входную дверь. "О да, что за день рождения без вечеринки?"
   "Ты устраиваешь для меня вечеринку?"
   "Да, конечно".
   "Ладно. Кто я такая, чтобы отказаться от вечеринки в мою честь", - радостно сияя, произнесла Эрин. - "Так это мимо твоей гостиницы мы проезжали?"
   "Что-то вроде этого".
   "А Рауль?" - Эрин наконец задала вопрос, который волновал ее больше всего.
   Ли слегка нахмурилась. "Извини".
   "Похоже, этим утром кто-то встал не с той ноги... " - пробормотала Эрин.
   "Думаю, это - моя ошибка", - предположила Ли.
   "Почему? Что ты сделала?"
   "Ничего существенного, за исключением того, что переспала с ним однажды". - Ли покачала головой. - "Хотя это не правда... Это случилось несколько раз, но думаю все это можно считать одной большой ошибкой". - Она слегка хихикнула. - "Видишь ли, Рауль на мой вкус всегда был слишком угрюм".
   "Но это не помешало тебе испробовать его", - с невозмутимым видом заявила Эрин.
   "Да... Но, честно говоря, пока не попробуешь - не узнаешь, что тебе это не нравится..."
   "Ах да, я забыла. Ли Синклер не оставляет ни одного не перевернутого камня", - с сарказмом произнесла Эрин. Или не украденного, как в данном случае...
   "Ты права, Канзас. Однако самые удивительные открытия порой находятся в самых невероятных местах. " И ты тому - прямое доказательство. Тут зазвонил сотовый Ли и она пожала плечами. - "Эту девочку работа найдет где угодно... " - сказала она с улыбкой, перед тем как переключить все свое внимание на телефонной звонок.
   Эрин воспользовалась этой возможностью, чтобы продолжить осмотр бунгало, пока Ли, плюхнувшись на диван, разговаривала по телефону.
   Как и дом в Майами, это место просто кричало о своей принадлежности темноволосой женщине. Декорированное с экзотическим шиком - само воплощение слова отпуск. Переходя из комнаты в комнату Эрин обнаружила симпатичную кухню и современный офис, вполне подходящий для главы такой компании, как у Ли. Судя по всему, хозяйка много раз вела дела из этого места. Еще она наткнулась на спортивную базу Ли ... заполненную досками для серфинга, спиннингами, горными велосипедами и другими вещами, необходимыми, чтобы полностью насладиться жизнью в раю. Она миновала еще одну комнату, которая, похоже, служила гостевой спальней, но в которой не было кровати. Фактически, Эрин пока не видела ни одной кровати.
   Она повернула назад, миновала кухню и краем глаза взглянула на все еще занятую Ли, растянувшуюся на диване. Все говорило о том, что беседа становилась все жарче, судя по тону Синклер, в котором проскальзывала техасская манера растягивать слова. Эрин продолжила осмотр и нашла другую дверь. Она открыла ее. Взгляд наконец-то упал на кровать. И что это была за кровать. Огромная, застеленная белыми простынями, с москитной сеткой, свисающей сверху.
   "Не волнуйся ... места для двоих вполне достаточно", - спокойно произнесла Ли, входя в комнату. Эрин резко обернулась и темноволосая женщина увидела, как она покраснела. Это рассмешило Ли. - "Ты снова стесняешься меня? Да ладно, Канзас, мы уже спали в одной кровати... "
   "Я что-нибудь сказала?" - возмутилась Эрин.
   "Словами ... нет". - Ли покачала головой и подошла ближе. - "Но выражение твоего лица ... похоже ты готова дать дёру. Просто расслабься, хорошо".
   "Я и не напрягаюсь", - ответила Эрин, пытаясь убедить в этом не только Ли, но и себя. Не удалось...
   "Правда?" - Ли подошла ближе, пока не оказалась прямо перед блондинкой. - "Тогда, почему ты дрожишь?" - спросила она низким голосом, встречаясь взглядом с зелеными глазами. - "Я заставляю тебя нервничать или что?"
   "Полагаю, что-то вроде этого", - честно призналась Эрин, пытаясь не потерять головы. Она стоит так близко...
   Ли подошла еще ближе. "Хмм". - Женщина озорно усмехнулась и облизнула губы. - "Думаю, мне стоит использовать сию пикантную информацию для собственной выгоды".
   "Так вот как ты играешь, используешь людские слабости против них?" - спросила Эрин и отступила назад.
   "Так выходит теперь я - твоя слабость?" - спросила Ли и задумчиво кивнула. - "Интересно, потому, что, Канзас, я начинаю думать точно так же о тебе". - Затем она отвернуласьи стянула с себя футболку, бросив потную одежду через плечо в Эрин. - "Думаю, в этом мы схожи".
   И с большим, чем ей бы хотелось, энтузиазмом Эрин впились взглядом в Ли, которая направилась в ванную. Гипнотический транс продолжался до тех пор, пока звук льющейся воды не ворвался в мысли блондинки. Колени Эрин стали подкашиваться и она, вздохнув, упала на кровать.
   "Брэдшоу, ты хоть понимаешь, какие неприятности на себя навлекаешь ", - сказала она теперь уже пустой комнате. И тут она поняла, что прижимает к груди футболку Ли словно это сувенир с рок концерта. - "Да ... очень крупные неприятности".
* * *
   "Что это, черт побери, значит: ты - в Пуэрто-Рико?!" - гаркнул Макнейл в телефонную трубку. Притом настолько громко, что Эрин, опасаясь за барабанную перепонку, пришлосьотвести сотовый подальше от уха.
   "Проклятье, Макнейл, а еще громче никак нельзя?" - с неприкрытым сарказмом ответила она.
   После многочисленных поздравлений по телефону от родственников и друзей, Эрин знала, что, в конечном счете, придет очередь детектива. И, конечно же, это никак не будет связано с ее днем рождения.
   "Что это там за шум?"
   "О ... вертолет", - объяснила Эрин.
   "Вертолет?" - немного озадаченно переспросил детектив. - "Знаешь, а мне все равно".
   Тем временем вертолет собирался приземлиться на ближайшем острове.
   После того, как обе женщины приняли душ и переоделись, Ли настояла на показе острова во всей красе. Что означало полет на вертолете с темноволосой женщиной в качестве пилота и, вызывающий неподдельное восхищение, осмотр с высоты в тысячу футов.
   Тут несущий винт винтокрылой машины остановился и в кабине снова воцарилась относительная тишина.
   "Но почему ты в Пуэрто-Рико?" - требовательно произнес детектив.
   "А что мне было делать, Макнейл? Позволить ей покинуть страну и ничего не предпринять?" - поинтересовалась Эрин.
   "Нет, конечно. Но могла бы и позвонить. Помни, Брэдшоу, это мое расследование... " - недовольно проворчал он.
   "Как я могу забыть?" - с сарказмом заметила молодая женщина.
   "Так она уже сделала что-нибудь подозрительное?" - Эрин снова посмотрела на Ли. Ее неимоверно короткие джинсовые шорты, едва прикрывавшие верхнюю часть загорелых мускулистых бедер, неумолимо притягивали взгляд. Если эти шорты не противозаконны, то я не знаю что и сказать. Однако, думаю, это не тот тип преступной деятельности, который Макнейл имел в виду.
   "Пока нет, но я слежу за ней". - Ты и понятия не имеешь...
   Ли посмотрела на нее и улыбнулась. Эрин застенчиво улыбнулась в ответ. Она была отчасти рада, что ее спутница носила солнцезащитные очки. Глаза и улыбка темноволосой красавицы были смертельной комбинацией. А прямо сейчас защитные реакции Эрин были почти на нуле. Ли качнула головой вправо, показывая, что собирается выйти. Эрин кивнула в ответ.
   "Она знает, что ты следишь за ней? "
   "Да".
   "Ты с нею сейчас?"
   "Да".
   "Я не понимаю вас обеих, Брэдшоу. Она позволяет тебе ошиваться рядом с собой?"
   "Да. Макнейл, пожалуйста, от всех этих вопросов у меня такое чувство, будто я под подозрением".
   "Возможно, так и есть. Я начинаю думать, что ты в сговоре с этой женщиной".
   "Не будь смешным".
   "Знаю, знаю... возможно, я просто ревную, потому, что должен сидеть здесь, в участке, в то время как ты проводишь время в раю с одной из самых сексуальных цыпочек, которые когда-либо попадались мне на глаза". - Он рассмеялся. - "А она сейчас не в купальнике?"
   "Макнейл, я не собираюсь развивать эту тему".
   "Ах, да ладно, это наименьшее, что ты можешь сделать для меня".
   "Я вешаю трубку, Макнейл", - принялась смеяться Эрин.
   "Эй... подожди".
   "Да?"
   "А если серьезно, Эрин, будь осторожна пока ты там". - Блондинка перестала смеяться и снова посмотрела на Ли, которая в этот момент разговаривала с одним из местных жителей. - "Она может и похожа на лучшую подругу, о которой девочка только может мечтать, но мы-то знаем, что она виновна в серьезном преступлении".
   "Не волнуйся, Макнейл, я ее переиграю в ее же собственной игре".
   "Я уверен, что тебе этого хочется. Но помни, это - ее игра, просто убедись, что знаешь обо всех правилах. Она - коварна, не теряй этого из виду, Эрин".
   "Я так и делаю, Макнейл. У меня все под контролем".
   "Надеюсь на это". - Детектив на какое-то время замолк. - "А теперь скажи мне, какой на ней купальник. Пожалуйста, пусть это будет бикини... " - умоляя, произнес он.
   Эрин ухмыльнулась и закатила глаза. "До свидания, Макнейл", - не добавив ни слова, она повесила трубку и тут же увидела Ли, направлявшуюся к ней.
   "Интересный звонок?" - спросила темноволосая женщина, едва заметно улыбаясь.
   На секунду Эрин вспомнился совет детектива. Хотя его слова заслуживали внимания, прямо сейчас ей совсем не хотелось к ним прислушиваться. Ей хотелось думать, что Ли действительно интересна ее дружба.
   Возможно, она и теряла бдительность рядом с голубоглазой красавицей, но не до конца. Эрин понимала, что Ли пытается спасти свою задницу и замести следы, однако она была уверена, что время, которое они проводят вместе, таит в себе намного больше, чем просто расследование.
   "Возможно".
   "Детектив Макнейл не собирается послать за мной военно-морские силы или еще кого покруче?"
   "Нет. Пока тебе стоит опасаться только меня".
   Ли выгнула бровь и сложила руки перед грудью. "По моим сведениям, у тебя и так работы по горло ... стоит ли мне беспокоиться?"
   "О да... определенно стоит", - лукаво улыбнулась Эрин.
   "Тогда возможно мне следует волноваться о том, вернусь ли я из этой поездки?"
   "Ты думаешь, я могу навредить тебе? Ни в коем случае. Я хочу победить честно и справедливо. И чтобы никаких отговорок, когда тебя сошлют куда подальше".
   "Это такой своеобразный способ послать меня к черту?" - рассмеялась Ли.
   "Нет, я бы сказала тебе об этом прямо".
   "И такое было..." - с усмешкой заметила Ли.
   "Это мой способ сказать тебе, что в игре может быть только один победитель, и это буду я".
   "Целеустремленно. Тебе, наверное, нравится это в людях". - Среди прочих вещей, которые я вижу в тебе. - "Но довольно об этих рубиновых делах. Давай повеселимся".
   "На этот раз я с тобой полностью согласна".
   "Ты понятия не имеешь, как долго я ждала от тебя этих слов". - Ли внезапно схватила Эрин и крепко прижала к себе. - "Спасибо, Боже! Этот ребенок, наконец-то, увидел свет!" -воскликнула она, подражая голосу какому-нибудь баптистского священника с юга. - "Спасибо тебе! Теперь моя работа закончена... "
   Обе женщины рассмеялись и Эрин, как будто это была самое обычное дело, тоже обняла Ли за талию. Блондинка вернула искреннее объятье и закрыла глаза из-за накатившихчувств. Это было замечательно. Медленно смех прекратился, но еще несколько секунд они продолжали обнимать друг друга. А затем еще несколько совершенно лишних секунд.
   Эти неуклюжие моменты возникают все чаще, - подумала Ли, первой размыкая объятие. - "Ах... лучше нам выдвигаться. У нас впереди полно дел ".
   Эрин тоже почувствовала себя неловко и попыталась как-то выйти из этой ситуации. "Да... ты права. Только помни, если со мной что-нибудь случится... " - Она наполовину шутила, когда забрасывала рюкзак себе за спину.
* * *
   "Ты уверена, что не пытаешься убить меня?" - спросила Эрин, стараясь не отставать от своей провожатой, когда они пересекали буйно разросшиеся джунгли.

0

14

Ли обернулась и слегка приподняла черную шляпу на голове. "В чем дело, Канзас? Не можешь угнаться?" - Она улыбнулась, наблюдая за блондинкой, прислонившейся к дереву и обмахивающейся ковбойской шляпой, которую Ли ей подарила.
   Черт, нет, собираюсь грохнуться в обморок! - мысленно воскликнула Эрин. - "Конечно, могу", - солгала она вслух. - "Просто такое чувство, что сегодня у тебя довольно напряженный маршрут".
   "Правда?" - Ли чуть склонила голову и выгнула бровь.
   Эрин немного выпрямилась, но осталась стоять, прислонившись к дереву. "Вроде того".
   Начиная с утра, женщины успели проехаться верхом, понырять с трубкой, покататься на водных лыжах, а затем провести интенсивный курс скалолазанья, от которого у Эрин все еще тряслись руки. Они с удовольствием позавтракали в маленькой деревушке среди местных жителей. А затем, когда Эрин уже подумывала, что теперь-то они вернутсяв бунгало, Ли предложила прогуляться на другой конец острова. Для Эрин экскурсия превратилась в настоящую экспедицию. Казалось, они поднимаются вверх по холму уже больше двадцати минут. По пути Ли превратилась в заправского гида - показывала и рассказывала о растениях, насекомых и птицах, которые водятся только в этих местах. Эрин не удивлялась обширным познаниям своей спутницы о природе здешних мест, однако все равно была впечатлена. В какой-то момент Ли даже поймала бабочку и осторожновложила ее в руку Эрин.
   "Поскольку у нас в запасе только сегодняшний день, мне хотелось позабавиться на всю катушку". - Ли вытащила бутылку воды из своего рюкзака и сделала большой глоток. Затем предложила блондинке, которая, без всяких колебаний, взяла и последовала ее примеру.
   Эрин вода показалась на вкус даже лучше, чем мороженое с фруктами. Она посмотрела на Ли, которая в этот момент рассматривала дорогу перед ними и ухмыльнулась внутри. Я тут готова грохнуться в обморок, а она, похоже, может спокойно отмахать еще пару миль.
   Как будто почувствовав на себе взгляд, Ли посмотрела на Эрин. Протянув руку, она игриво коснулась влажных светлых волос. "Тебе лучше вернуть шляпу на место, а не то получишь солнечный удар. Я не хочу, чтобы детектив Макнейл закатил мне скандал, обвиняя в покушении на твою жизнь". - Она продержалась весь день... Думаю, мне не стоит удивляться. Она не отстает от меня даже с тем чертовым рубином. Почему этой экскурсии быть в чем-то отличной.
   "Правильно", - Эрин надела шляпу и оттолкнулась от дерева.
   Ли слегка нахмурилась.
   "Ты ведь в порядке? Если это чересчур для тебя или здесь слишком жарко... мы можем сейчас же вернуться".
   Эрин глотнула еще воды, перед тем как вернуть бутылку. В голосе темноволосой женщины слышалось явное беспокойство и это ее тронуло.
   "Нет... Все нормально. Да, я немного устала, а так все прекрасно. Показывай путь".
   Ли усмехнулась. "Я надеялась, что услышу это. Идем, место, которое я хочу показать уже недалеко отсюда". - Она взяла Эрин за руку и пошла по дорожке, изрядно заросшей диким виноградом и деревьями.
   "Какая жалость, что я оставила свой мачете дома", - Эрин невозмутимо увернулась от ветки, которая вернулась к ней после того, как Ли отвела ее со своего пути.
   "Нда, надо было позаимствовать у Карлоса... кое-что вышло из-под контроля с тех пор как я была здесь последний раз", - бросила Ли через плечо.
   "А когда ты в последний раз втягивала кого-нибудь в подобное приключение? Я уверена, под конец у них всех был сердечный приступ".
   Ли рассмеялась. "На самом деле, я еще никого сюда не приводила". - Когда она не услышала шагов позади себя, остановилась и обернулась. Эрин стояла, уставившись на нее. - "Что?"
   "Ты никого сюда не приводила?"
   Ли пожала плечами и сняла шляпу, чтобы вытереть пот со лба. "Нет". - Затем снова надела шляпу на голову.
   "Почему?"
   "Не знаю. Полагаю, мне никогда не приходило в голову притащить сюда кого-нибудь еще до..."
   "Меня", - закончила за нее Эрин с вопросом в глазах, который Ли уже и сама задавала себе.
   Ли кивнула. "Полагаю, это так", - согласилась она и вдруг поняла, что действительно привела блондинку туда, где никогда и ни с кем раньше не бывала. Ли всегда приходила сюда одна, чтобы насладиться временем, проведенным в месте, которое не имело ничего общего с тем безумием, коим, казалось, была наполнена до краев ее каждодневная жизнь. Итак, почему я теперь привела ее сюда? Она же пытается засадить меня в тюрьму... Я называю это настоящим безумием. Это должно что-то значить...
   Прежде чем Эрин смогла расспросить Ли более подробно, она услышала какой-то рев. "Что это?"
   Вопрос отвлек Ли от самокопания. Она улыбнулась, узнав звук. "Это именно то, Канзас, что я и хотела тебе показать ". - Ли жестом пригласила Эрин следовать за собой, и вскоре они вышли на расчищенную дорогу, которая вела к водопаду.
   Эрин приоткрыла рот, рассматривая красивый пейзаж. Она шагнула вперед и увидела перед собой остров, раскинувшийся вокруг на несколько миль. Эрин и понятия не имела, что они с Ли зашли так далеко.
   "Здесь красиво".
   "Я так и думала, что тебе понравится", - явно довольная, заметила Ли.
   "Теперь я понимаю, почему тебе так нравится это место".
   "Не хочу, чтоб ты думала будто я какой-то там далай-лама или еще кто, но я нахожу здесь покой".
   Эрин не видела Ли, но услышала улыбку в ее голосе.
   "Что это значит?" - Она обернулась.
   "Не знаю". - Ли была немного смущена своим заявлением. - "Просто... Позволь показать тебе". - Она положила руки на плечи Эрин и осторожно отвернула от себя. - "Теперь закрой глаза", - прошептала она ей на ухо.
   "Зачем?"
   "Доверяешь мне?"
   "Не знаю ... это довольно трудная задача, особенно когда вопрос исходит от вора, укравшего драгоценный камень", - хихикая, призналась блондинка.
   "Предполагаемого вора и давай уже, сделай, как я прошу. Закрой глаза".
   Шутливо нахмурившись, Эрин сдалась и закрыла глаза.
   "Просто слушай и скажи мне, что ты слышишь?"
   На мгновение Эрин прислушалась, как и просила ее Ли. Она просто вслушивалась в окружающую обстановку, различая многочисленные звуки из джунглей, ревущий водопад и еще один, совершенно не похожий на другие звук, который вдруг почему-то заглушил все остальные вокруг.
   "Я слышу, как бьется твое сердце... " - тихо ответила Эрин. - "Оно бьется так быстро и сильно..." - едва слышно добавила она.
   "Так же, как и твое", - ответила Ли, и ее ладони начали медленно двигаться вверх и вниз по рукам блондинки. Неосознанно Эрин попятилась, пока ее спина не прижалась к груди высокой женщины. Она откинула голову, опираясь Ли на плечо. Даже после многих часов восхождения и потения на опаляющем солнце, духи, которые ей так нравились, всееще исходили от темноволосой женщины. Она осторожно повернулась и кончиком носа слегка задела шею Ли. Эрин услышала, как у стоявшей позади нее женщины внезапно перехватило дыхание, и тут же открыла глаза.
   "Ммм, извини", - запнулась Эрин и, отодвинувшись от Ли, обернулась.
   "Почему ты извиняешься?" - простонала темноволосая красавица, словно это происходило уже в миллионный раз.
   "Потому... " - начала Эрин.
   Продолжай, скажи это, по крайней мере, один из нас должен, - подумала Ли, сократив расстояние между ней и отступившей блондинкой.
   Но Эрин струсила. "Ничего, просто перегрелась на солнце".
   "Тебе нужно охладиться?" - спросила Ли, лениво и беззаботно рассмеявшись.
   Ты и понятия не имеешь. Эрин провела рукой по своим вспотевшим светлым волосам и ухмыльнулась. "Не без того".
   "Плавать умеешь?"
   "Конечно".
   "Когда-нибудь прыгала с вышки?"
   "Много раз".
   "Прекрасно". - Ли схватила Эрин за руку и ринулась к краю обрыва. - "Держись!" - было последнее, что услышала блондинка, когда небо будто втянуло ее в себя, а весь остальной мир погрузился куда-то ниже. Хотя это до чертиков испугало Эрин, однако она была уверена - с ней ничего не случится, пока она держится за руку Ли.
* * *
   "Я сейчас вернусь, мне нужно найти свою футболку. Она плавает где-то здесь", - объявила Ли перед тем, как снова нырнула в воду.
   После их импровизированного прыжка с обрыва в водопад, женщины принялись игриво резвиться в воде. Они сразу же сбросили с себя рюкзаки и одежду, оставшись в одних купальниках. Затем принялись играть и смеяться, пока не устали и решили отдохнуть.
   Эрин подплыла к берегу и устроилась на ровном участке, заросшем травой. Она прикрыла глаза и отклонилась назад, опираясь на локти. Солнечные лучи ласково согревали, даря замечательные ощущения, заставляя улыбаться и шевелить пальцами ног. Я действительно отлично провожу время. Мне и вправду был нужен отпуск. Кто бы мог подумать, что вор, укравший драгоценный камень, утащит меня с собой отдохнуть на остров? Я начинаю думать, что любое другое дело, предстоящее после, вряд ли будет столь же интересным.
   Всплеск вырвал Эрин из размышлений. Она открыла глаза и посмотрела на воду. Внезапно время остановилось и все движения стали восприниматься, как при замедленной съемке. Все внимание Эрин сосредоточилось на Ли: на ее влажных темных волосах, блестящей загорелой коже, легкой походке с непринужденным покачиванием бедер и черном бикини. Или я смотрю рекламу шампуня или...
   "Что-то не так?" - поинтересовалась Ли.
   "Ммм, нет. Все прекрасно", - запнулась блондинка. - "Просто вспомнила, что мы не захватили полотенец".
   "О, не страшно... высохнем на солнце". - Ли села возле Эрин и, вытянув вперед длинные ноги, легла на спину, подложила руки под голову, используя их в качестве подушки. - "Адо тех пор я собираюсь наслаждаться его лучами". - Она закрыла глаза и глубоко вздохнула.
   Эрин наблюдала, как вздымается и опадает грудь, лежавшей рядом женщины, чувствуя, как учащается ее собственное дыхание. Это смешно; я веду себя, как влюбленная школьница. Возьми себя в руки, Брэдшоу...
   "Так, что я сделала, чтобы удостоиться чести быть первой, кого привели в этот маленький рай?"
   Ли лениво открыла глаза и улыбнулась. "Не знаю... Полагаю, мне просто захотелось поделиться..." - Я действительно хотела показать тебе это место. - "Ой... похоже, ты немного обгорела", - Ли указала на левое плечо Эрин.
   Молодая женщина дотянулась до плеча и действительно обнаружила болезненный участок, при прикосновении слегка вздрогнув от неприятных ощущений. "Да... Я вижу".
   "Повернись", - попросила Ли. - "Я нанесу лосьон от солнца тебе на спину. Не знала, что у тебя такая чувствительная кожа".
   "Я думала, обгорело только плечо".
   "Лучше полностью обезопаситься, чем потом сожалеть", - нравоучительно произнесла Ли, протягивая руку к своему промокшему рюкзаку. В следующий раз, Ли, когда ты решишь прыгнуть в водопад, не забудь сначала снять рюкзак. Она вытащила тюбик с кремом от загара и выдавила себе немного на кончик пальца. На этот раз Эрин сразу же послушалась и повернулась к ней спиной. Не спрашивая, Ли стянула бретельку купальника с левого плеча блондинки.
   Эрин потребовались все ее силы, чтобы не вскочить на ноги. Опасность ... впереди подводные рифы... - мысленно предупредила себя она.
   "Может немного пощипать", - заметила Ли, намазывая кремом покрасневшую кожу. - "Я буду нежной насколько возможно". - И настолько же сдержанной. Не каждый день я возбуждаюсь от присутствия моих рук на женской спине.
   И принялась рукой растирать крем. Эрин нужно было сконцентрироваться на чем-то еще, чтобы не реагировать на прикосновения Ли к своей коже. Все, что ей оставалось - продолжить беседу.
   "Так почему ты никого не приводила сюда?"
   "Все еще ломаешь голову над этим?" - спросила Ли, усмехаясь. Когда эта женщина вобьет себе что-либо в голову, то не отстанет, пока не получит ответа. Надеюсь, это не закончится моей погибелью. Ли обдумала вопрос и просто пожала плечами. - "Смотря, с какой стороны посмотреть. Я пыталась укрыться здесь от своих проблем". - Если не брать во внимание эту чертову проблему с Раулем ... Это началось здесь ... думаю, здесь это должно и остаться.
   "Но ты привела меня ... Я - не проблема?"
   Да, проблема - с возможностью досрочного освобождения примерно лет через 10. Ли рассмеялась. "Одна из самых больших, но ... ".
   "Но что?"
   "Канзас, просто..." - Вместо ответа Ли лишь покачала головой и улыбнулась. - "Ты - словно калорийная, жирная пища ... "
   "Ты считаешь меня жирной?"
   "Нет..." - Голубые глаза окинули тело блондинки быстрым взглядом. - "Нет, никто и никогда не сможет обвинить тебя в этом".
   Эрин с трудом сглотнула, чтобы уменьшить те чувства, которые вызвал у нее этот беглый осмотр. Будь осторожна... Кажется, становится нормальным то, как они влияют друг на друга, как смотрят и как касаются друг друга. И дело вовсе не в флирте, который становится все двусмысленнее и смелее. Хотя это и чертовски пугало Эрин, но в их отношениях присутствовало что-то еще. Она была знакома с темноволосой женщиной чуть больше двух недель, а казалось -намного дольше. Между ними была какая-то связь.
   "Тогда, что ты хотела сказать?"
   "Видишь ли, калорийная пища может быть вредна, правильно?"
   Думаю, все тут как раз наоборот. Ли Синклер, ты ужасно вредна для меня, во многих отношениях... "Я вредна для тебя?"
   "Да... " - с усмешкой ответила Ли. Очень вредна... - "Во всяком случае, на первый взгляд", - быстро добавила она. - "Но я хочу сказать, несмотря на то, что калорийная пища вредна для здоровья... мы пытаемся не думать об этом, когда наслаждаемся ею. Правильно? И я, Канзас, намерена наслаждаться тобой, пока у меня есть такая возможность".
   Невольный намек прозвучавший в словах Ли не остался не замеченным. "И думать о возможных побочных эффектах позже ..."
   "Точно".
   "Они могут оказаться очень опасными".
   "Наверное, но тут может открыться и много других вещей". - Я целый день прокручивала в голове всякие возможности... Что, черт возьми, я делаю?... Так я сведу себя с ума... Ли наклонилась вперед. - "Разве ты не согласна?" - прошептала она с хитрой усмешкой.
   "Ну, я..." - запнулась Эрин. - "Ммм... Я согласна, что-то... ах... ммм... здесь открывается".
   Она так легко краснеет... должно быть тоже чувствует это... наверняка, - пришла к выводу Ли. Интересно, ее это тоже пугает до чертиков? - заинтересовалась она, почувствовав, что придвигается ближе к блондинке. - "Несомненно". - О, черт... Кажется, я собираюсь поцеловать ее.
   Их разделяло всего лишь несколько дюймов, их плечи касались друг друга. О, черт, похоже, она собирается поцеловать меня, - поняла Эрин, увидев, как вдруг потемнели голубые глаза.
   Ли подняла руку и нежно коснулась щеки блондинки. "У тебя ресница на щеке".
   "Правда?" - с трудом произнесла Эрин. Одна только близость Ли опьяняла ее, останавливая дыхание и ход ее мыслей.
   "Да". - Кончиком пальца Ли удалось подхватить сбежавшую ресницу. Темноволосая женщина улыбнулась. - "Канзас, думаю, тебе надо загадать желание ... закрой глаза и попроси о том, чего действительно хочешь".
   Что действительно хочу. Ха... "Повезло же мне". - Эрин нервно рассмеялась и закрыла глаза. В ту же секунду она приняла решение о том, что хотела ... чего страстно желала. Она не могла подобрать более подходящего момента, чтобы исследовать то, что казалось, целую вечность овладевало ее мыслями. Эрин загадала желание.
   "Думаешь, оно исполнится?" - спросила Ли, наблюдая, как открываются зеленые глаза. Она запустила пальцы в светлые волосы и погладила большим пальцем блондинку по щеке, а затем, провела им по нижней губе.
   "О, надеюсь", - тихо ответила Эрин, ожидая исполнения своего желания.
   "Биип... Биип... Биип" - какой-то звук, прервал их. Ли раздраженно вздохнула и посмотрела на часы. Она собиралась проигнорировать сигнал, если бы Эрин не вскочила на ноги.
   "Пора возвращаться?" - спросила блондинка, понимая, что момент испорчен. Не знаю, плакать от разочарования или смеяться от облегчения. Она накинула бретельку купальника обратно на плечо.
   "Да... или мы опоздаем". - Против чего я совершенно не возражаю.
   Или мы опоздаем. Похоже Ли давала ей выбрать. - "Тогда нам нужно идти". - Я снова струсила...
   Ли задумчиво кивнула. "Конечно... Думаю, мы тут закончили, так или иначе". - Во всяком случае - пока.
* * *
   Эрин вдевала серьги в уши, когда в спальню вошла Ли, обернутая в одно лишь полотенце.
   Темноволосая женщина резко остановилась, увидев блондинку. Эрин выбрала довольно открытое темно-зеленое платье без рукавов, которое прекрасно подходило к ее выбеленным солнцем золотистым волосам и слегка загорелой коже. "Отлично выглядишь", - улыбнулась Ли. - "Ты постаралась на славу".
   "То же самое можно сказать и о тебе", - отозвалась Эрин, заметив, что полотенце едва прикрывает загорелые бедра.
   Ли только усмехнулась в ответ, ведь она была совсем не одета. "Дай мне несколько минут, чтобы высушить волосы и натянуть что-нибудь подходящее для вечеринки".
   "Ладно", - согласилась Эрин, как всегда приклеившись взглядом к Ли, пока та шла к шкафу, быстро выбрала что-то из одежды и бросила на кровать. После этого темноволосая женщина повернула к ванной, где на пороге скинула полотенце. Глаза Эрин увеличились до неимоверных размеров, наблюдая за бежевым куском материи, приземлившемся на пол. Секунду спустя из ванной донесся звук включенного фена.
   Эрин шагнула вперед, борясь с неимоверным желанием заглянуть в дверной проем, чтобы взглянуть на голую Ли высушивающую волосы. Но, справившись с этим порывом, она буквально вылетела из спальни. Держи себя в руки, держи себя в руках... снова и снова мысленно повторяла она.
   Эрин вбежала в гостиную и открыла двустворчатые двери, ведущие на пляж. Обхватив себя руками, она прислонилась к косяку и потеряла ход времени. Она не знала, как долго простояла там, смотря в ночь и слушая шелест набегавших волн. Ее мысли были в другом месте. В том самом, где была Ли Синклер.
   "Неужели тебя и правда влечет к ней?" - едва слышно спросила она у ночи.
   "Я оставила тебя так надолго, что ты уже вынуждена говорить сама с собой?" - хихикая поинтересовалась Ли.
   Эрин вздрогнула и обернулась. "Вечно ты подкрадываешься... " - Но она не закончила предложение, когда увидела насколько великолепно выглядит, стоявшая перед ней, женщина. Ли выбрала красное одеяние... Это определенно был ее цвет. Вся ее одежда состояла из топика на тонких бретельках, который заканчивался чуть выше пупка и длиннойюбки с двумя разрезами, доходившими чуть ли не до бедер. Ее темные волосы были заколоты наверх и только отдельные завитки ниспадали во всех правильных направлениях с кажущейся беспорядочностью. И конечно в ушах были ее фирменные золотые серьги-кольца.
   Ли посмотрела на себя, а затем снова на Эрин. "Что-то не так? Ты смотришь на меня так, словно я забыла надеть рубашку или что-нибудь еще". - Она игриво пощупала свою грудь. - "Но насколько я могу судить, это на мне", - рассмеялась она.
   "Нет..." - запнулась Эрин. Знаешь, люди говорят, что я не лезу за словом в карман ... но это было до того, как я встретила Ли Синклер. "Ммм, я хотела сказать, что ты хорошо выглядишь".
   "Хорошо?!" - повторила Ли, слегка приподняв бровь. - "Я надеялась на "сногсшибательно" и "сексуально", впрочем "хорошо" тоже сойдет. Так что, благодарю тебя, Канзас". - Ли рассмеялась и поманила ее указательным пальцем, призывая вернуться в гостиную. - "Иди сюда..."
   Эрин улыбнулась. - "Не знаю. Каждый раз, когда ты куда-нибудь меня зовешь, я попадаю в неприятности".
   "Возможно ... Только не говори мне, что тебе это не нравится. Так что, иди сюда".
   Было что-то в комбинации улыбки Ли и слов "Иди сюда", что рождало бабочки в животе блондинки и делало совершенно невозможным отказать просьбе темноволосой женщины. Эрин оттолкнулась от своей опоры и подошла ближе ко все еще улыбающейся Ли. - "Ладно... Что такое?"
   "У меня есть для тебя еще один подарок".
   "Давай посмотрим, пока ты подарила мне поздний телефонный звонок, парад из воздушных шариков, поездку в Пуэрто-Рико, шикарную ковбойскую шляпу, а теперь что", - широко усмехаясь, спросила Эрин. - "Что ты можешь предложить в довершение всего этого?"
   "Не знаю... Но вот". - Ли вытащила из-за спины маленькую черную бархатную коробочку.
   Эрин внимательно осмотрела подарок. "Коробка слишком плоская для того, что я действительно хочу от тебя получить ". - Ли вопросительно ухмыльнулась и подняла бровь, заставляя Эрин нервно смеяться. - "Я имею в виду, это не рубин..." И с чего бы это тебе понадобилось уточнять? Возможно, из-за того, как она на меня смотрит...
   "Канзас, до чего у тебя зацикленный разум. Это ж твой день рождения, черт подери, просто открой коробку", - простонала Ли, сунув подарок в руку Эрин, и разместив свои собственные на бедрах.
   Игриво бросив на Ли сердитый взгляд, молодая женщина открыла коробку. Внутри находилась золотая цепочка с небольшим кулоном в виде свитка. "О, Ли... " - воскликнула Эрин. - "Тебе не следовало этого делать", - тихо произнесла она, взяв подарок и рассматривая покачивающийся перед глазами кулон.
   "Вероятно, нет. Не хочу, чтобы это отразилось в каком-нибудь рапорте, сообщающем о том, что я пыталась тебя подкупить. Но, Канзас, я просто не могла удержаться, когда увидела это. Оно ... напомнило мне о тебе", - честно призналась Ли. Это правда. Хотя в эти дни нет практически ничего, что не напоминало бы мне о ней. Боже, как же я влипла.
   "Это слишком", - сказала Эрин, все еще восхищаясь подарком.
   "Нет, этого даже мало", - не согласилась Ли. - "Я знаю, ты бы лучше провела свой день рождения с друзьями и родственниками, но ты - здесь, работаешь над делом и следишь за мной. Мне хотелось как-то компенсировать это".
   Эрин склонила голову на бок. "Ли, я здесь потому, что я так хочу. Думала, ты это знаешь".
   "Но ... "
   "Никаких но", - остановила ее Эрин и положила руку на предплечье Ли. - "Верно, я расследую дело... ну и что... как ты уже говорила, за всем этим стоит что-то большее. В другое время и в другом месте мы могли бы стать друзьями. Так что, во имя того, что могло или может быть... Я принимаю подарок, Ли Синклер", - произнесла она с гордостью в голосе.
   Ли улыбнулась и кивнула. Она протянула руку к цепочке с кулоном. "Тогда позволь мне надеть это на тебя".
   Эрин повернулась лицом к зеркалу и увидела их отражение. Ли расстегнула замок и поместила цепочку на шею блондинки.
   "Оно прекрасно, Ли".
   "Как и ты", - прошептала темноволосая женщина так близко от уха Эрин, что они обе едва заметно вздрогнули. Их глаза встретились в зеркале и задержались друг на друге дольше, чем любой из них собирался.
   Ли заговорила первой: "Нам пора на вечеринку". - Но, если ты хочешь остаться здесь, я пойму, - хотела добавить она, внезапно не испытывая никакого желания делить свою гостью с остальной частью мира. Их пристальные взгляды все еще удерживали друг друга в зеркале и Эрин нервно улыбнулась.
   "Ты права". - Впрочем мысленная картина ее и Ли, растянувшихся на диване и смотрящих кино, показалась ей более привлекательной. Почему-то просто быть рядом с нею уже достаточно, - подумала она и почти озвучила идею, но раздался стук в дверь.
   "Думаю наш экипаж уже здесь", - сообщила Ли. - "Итак, именинница, пошли, представим тебя в выгодном свете".
* * *
   По мнению Эрин вечеринка была просто восхитительна. Хотя она никого здесь не знала, если не считать Ли, Карлоса и Рауля, однако это не мешало ей хорошо развлекаться.Вечер был заполнен музыкой, танцами, хорошей закуской и коктейлями ‘Маргарита’.
   Эрин радовали собственные познания в Испанском, позволившие ей участвовать в многочисленных разговорах с завсегдатаями вечеринок. Впрочем, было довольно сложно подобрать нужные слова, объясняющие ее связь с Ли. На это у нее всегда был один ответ - они хорошие друзья. Она лгала? Эрин так не думала. Но в последнее время она не могла доверять своим чувствам. Особенно, когда это касалось Ли.
   Половину времени она провела, наблюдая за своей темноволосой спутницей, которая с удивительным изяществом передвигалась от одного человека к другому, с неизменной ослепительной улыбкой на губах.
   Эрин чувствовала бабочек в животе всякий раз, когда случайно отводила глаза от собеседника и встречалась с ней взглядом. Они обе улыбались друг другу, словно вместе вспоминали только им известную шутку.
   "Я повторю это снова ... ты ведешь себя как ошалелый подросток", - отчитала себя Эрин.
   "Подросток? Я слышала, что поездка в Пуэрто-Рико и в самом деле может омолодить", - раздался голос Ли из-за плеча блондинки. - "Рада, что это работает".
   Эрин быстро обернулась.
   "Даже в толпе ты ухитряешься бесшумно подкрасться ко мне".
   "Что я могу сказать? Я передвигаюсь словно нинзя". - Ли приподняла бровь и усмехнулась.
   "Или как квалифицированный вор?" - шутливо добавила Эрин.
   "Может быть и так", - признала темноволосая женщина, задумчиво кивнув. - "Хочешь прогуляться?" - предложила она.
   "Во время твоей вечеринки?" - Эрин окинула взглядом гостей, прекрасно осознавая, что Ли была единственной здесь, на кого ей было не наплевать.
   "Фактически это - твоя вечеринка, именинница, и да, я хочу прогуляться".
   "А я вернусь с этой прогулки?"
   Ли подняла руки и рассмеялась.
   "Да, клянусь честью нинзя". - Обе женщины рассмеялись. - "Я не пытаюсь похитить тебя. Я только..." - Хочу побыть с тобою наедине... - мысленно закончила Ли. Но вслух сказала... - "хочу прогуляться".
   Ни слова не говоря, обе женщины направились к пляжу. Эрин улыбнулась, когда увидела, как ее спутница останавливается, чтобы снять босоножки.
   "Интересно, что сейчас делает Берни", - подумала вслух Ли.
   "Вероятно, тоже взял столь необходимый отпуск. С такой хозяйкой как ты... уверена, Берни его заслужил".
   Ли рассмешило предположение.
   "Наверное. Я кого угодно могу загонять".
   "Мне ли не знать".
   "Я бы взяла его с собой, если бы у него не был просрочен паспорт. Я предложила ему продлить его, но ... нет. Он не захотел фотографироваться, у него был неважный день - ему не нравилась его прическа".
   Эрин рассмеялась.
   "Ты и твой чертов пес слишком много дурачитесь вместе, знаешь ли".
   "Нет такого понятия, как слишком много дурачиться. Кроме того, Берни - мой лучший приятель. Преданный пес - лучший друг девочки". - Ли остановилась, что заставило Эрин обернуться.
   "Что случилось?"
   "Я тут подумала..." - Теперь они стояли возле воды. Ли уселась на песок и поставила босоножки рядом с собой. - "Ты ведь понимаешь, если ты когда-нибудь докажешь, что я украла рубин... все это закончится".
   "Это?" - уточнила Эрин.
   "Да, Канзас. Ты и я. Наши отношения ... наша дружба".
   "Дружба?" - Эрин улыбнулась и сморщила нос, слишком знакомым для ее собеседницы способом.
   "Да", - тихо подтвердила Ли. - "Ты же знаешь, я - не самый простой человек, но прошлые две недели были веселыми". - Ли взяла немного песка и пропустила его сквозь пальцы. - "Я хочу сказать, если бы у меня была лучшая подруга в пору взросления... это была бы ты, Канзас ". -Великолепно закручено, Ли. Получилось чертовски сентиментально.
   Эрин присела возле нее и взяла женщину под руку.
   "Думаю, я чувствую то же самое".
   "Правда?" - Ли смущенно улыбнулась, рассмешив этим Эрин. - "Что?" - спросила она.
   "Ты сейчас похожа на маленькую девочку". - Интересно, как бы Ли отреагировала, если бы она ответила по-другому.
   "Давненько мне такого не говорили. Думаю, даже когда мне было восемь, я выглядела на все восемнадцать".
   "Из-за твоего роста?!"
   "И не только". - Она озорно усмехнулась и глаза Эрин опустились на ее грудь.
   "Наверняка из-за богатого внутреннего мира", - с сарказмом заметила блондинка.
   "Зависть тебя ни к чему не приведет", - игриво толкнул ее Ли.
   "Я не завидую... Ну и что, что у меня нет ног, длиной в бесконечность, и глаз, за которые можно умереть". - Эрин вспомнилось описание Ли, которое она прочитала в одном из журналов.
   Темноволосая женщина подняла бровь. "Потому, что ты милая ... правильно?"
   "Милая... - вот как ты думаешь обо мне - ... словно я какой-то плюшевый медвежонок?"
   "Стоп, партнер". - Ли подняла руки перед собой. - "Я хотела сказать, ты, безусловно, красивая женщина, но в тебе так много милого... например, то, как ты слегка морщишь нос,когда дразнишь меня. У меня нет ничего похожего", - пояснила Ли.
   "Правда?"
   "Да, правда. В Ли Синклер нет ничего милого".
   "О да, есть", - поднялась на ноги Эрин.
   "И что же?"
   "Твой акцент".
   "Мой акцент?"
   "Да... Когда ты обычно говоришь, в твоей речи присутствует тонкий намек на техасское протяжное произношение". - Которое было чертовски сексуальным, но не это было сейчас главным для Эрин. - "Но, когда ты расстроена или взволнована, то тогда будто смотришь серию "Даллас" и слушаешь Дж. Р.{29}".
   Судя по всему, Эрин слегка шокировала таким заявлением свою собеседницу, если принять во внимание ее широко распахнувшиеся голубые глаза и слегка приоткрывшийся рот.
   "Мне говорили, что мой техасский акцент может быть весьма устрашающим", - спокойно ответила Ли, прищурив голубые глаза.
   "Да. Когда ты кричишь на кого-то, но не когда ты рядом с тем, с кем тебе удобно или когда ты хорошо проводишь время. Я думаю это мило, забавно и даже прелестно", - добавила она дразнясь.
   "Прелестно?"
   "Да".
   Ли поднялась в полный рост, возвышаясь над Эрин.
   "Забери свои слова обратно".
   "Нет", - отказалась блондинка.
   "Возьми их назад, Канзас... Прелестно, не вписывается в мой образ".
   "Может и нет, но это не изменит моего мнения о том, что у тебя довольно много прелестных черт... " - Эрин отряхнула песок с подола платья.
   "Много?! Эй, подожди-ка минутку..."
   "И знаешь, я собираюсь всем рассказать об этом".
   "Ты этого не сделаешь..."
   Дьявольские огоньки вспыхнули в зеленых глазах, когда Эрин медленно отошла от Ли.
   "Я уже сейчас вижу заголовки... Всемирно известная Прелестная девочка-компьютерщик". - Эрин подняла руки, словно нацеливала фотокамеру и прикрыла один глаз. - "Да, я уже вижу, как ты стоишь с плюшевым медвежонком в руках..."
   Темноволосая женщина не могла больше выдержать и игриво рванула к блондинке, которая попыталась развернуться и убежать. Но Ли схватила ее сзади. "С плюшевым медвежонком, да?!"
   "Именно", - безудержно смеясь, ответила Эрин. - "И я не собираюсь отказываться от своих слов".
   "Посмотрим", - угрожающим тоном произнесла Ли, крепче обхватывая блондинку руками. Внезапно ее осенила идея. - "Я хочу высосать твою кровь", - сказала она с наилучшим трансильванским акцентом, а затем игриво укусила свою пленницу за шею.
   Что началось, как невинная глупая шутка быстро переросло в нечто другое, когда язык Ли соприкоснулся с кожей Эрин. Как будто пораженные молнией, обе женщины почувствовали, как волна высокого напряжения прошла через их тела, парализуя их.
   Сердце Эрин громко билось в ушах. Праздничная музыка доносилась словно бы издалека. Одна из волн забралась достаточно далеко на берег и намочила им ноги. Шея Эрин все еще покалывала от "укуса". Молодая женщина ощущала дыхание Ли, которое продолжало ласкать ее чуть ниже уха. Эрин закрыла глаза. Ее слова больше напоминали стон:
   "Ли, не надо... " - умоляла она, зная, что тонкая грань, по которой она шла, закончилась.
   "Повернись", - едва слышно попросила Ли.
   "Не надо... " - повторила Эрин и закрыла глаза. Это действительно происходит?
   "Повернись", - снова прошептала Ли ей на ухо. - "Пожалуйста... Эрин ... повернись".
   Обращение по имени, подействовало, как какой-то гипнотический транс. Просьба стала личной и Эрин должна была ее исполнить. Медленно она повернулась лицом к Ли.
   Темноволосая женщина все еще держала ее в руках. Их лица находились лишь в нескольких дюймах друг от друга. Ли колебалась несколько секунд, прежде чем прижалась губами к губам блондинки. Они были мягкими и нежными. Ли исправила угол и углубила поцелуй. Она с трудом контролировала ситуацию, пока не услышала слабый стон Эрин. Ли отклонилась, заглянув в зеленые глаза, и увидела то, что и хотела... желание, сравнимое с ее собственным.
   На этом весь контроль был потерян. Ли начала покрывать лицо Эрин порывистыми, беспорядочными поцелуями, и блондинка принялась делать то же самое. Их рты соединились, языки соприкоснулись, и женщины продолжили целоваться с чувственной жадностью.
   Через какое-то время Ли отклонилась, чтобы глотнуть воздуха и увидела, как Эрин пристально смотрит на нее с чувственно приоткрытым ртом и распухшими от поцелуев губами. Картина была слишком сексуальной, чтобы ей сопротивляться, и Ли снова поцеловала блондинку. Ее язык погладил нижнюю губу Эрин, прежде чем она осторожно прикусила ее зубами. Едва касаясь, Ли поцеловала уголки губ молодой женщины, а затем проникла языком в ее рот.
   Эрин повернула голову сначала в одну, потом в другую сторону, но так и не разорвала контакт. Вскоре ее язык активно участвовал в танце, который устроили их голодные рты. Ли слабо застонала, когда Эрин, схватила ее за волосы, чтобы притянуть ее голову и рот еще ближе к себе. Когда они, наконец, разорвали поцелуй, их губы и лбы все еще соприкасались друг с другом.
   "Это было... " - начала Эрин.
   "Нечто... " - закончила за нее Ли, - "Повторим..."
   "Ахха..." - пробормотала Эрин прежде, чем их рты вновь врезались друг в друга. И они начали целоваться с еще большим удовольствием, если это было только возможно. Это было похоже на спонтанное самовозгорание. Эрин ощущала фруктовой коктейль на языке темноволосой женщины. Руки Ли переместились вниз, на бедра блондинки, и подтянулиее ближе. Они целовались долго и страстно и как будто инстинктивно их тела начали медленно тереться друг о друга.
   Внезапно время стало почти бесконечным и они на мгновение потерялись в нем. Их недавно созданный мир состоял из ночи, звезд, океанских волн, набегавших на берег, и друг друга.
   "Ли", - позвал голос.
   Темноволосая женщина резко отпрянула и обернулась. Эрин отступила назад и поднесла руку ко рту. Ли провела дрожащей рукой по волосам, когда из-за угла выбежал Карлос.
   "Вот вы где. Там собираются вынести торт. Я не хотел, чтобы вы, сеньориты, пропустили это". - Он с интересом посмотрел на двух женщин. - "У вас все нормально?"
   "Да, конечно... мы сейчас идем", - сумела произнести Ли, глядя на Эрин, уставившуюся в землю.
   Карлос медленно отступил.
   "Ладно, но не задерживайтесь". - После этого Карлос пустился бегом по пляжу в обратном направлении.
   Когда Ли уверилась, что он ушел, она наконец сказала:
   "Послушай, Канзас".
   "Ничего не говори", - быстро прервала ее Эрин. - "Этого никогда не было".
   "Но ... "
   "Никаких но, Ли. Мы немного пьяны и просто дурачились". - Эрин наконец набралась мужества, чтобы взглянуть в голубые глаза. - "И что случилось потом, было..."
   Ли подошла ближе и понизила голос:
   "Было что? "
   Голубые глаза неотрывно смотрели в зеленые, когда блондинка вдруг поняла, что не может описать то, что только что произошло ... что все еще происходило.
   Ли смотрела на Эрин, внезапно осознав, что у нее даже в мыслях никогда не возникала представшая перед глазами картина. Запыхавшаяся женщина с губами распухшими от ее поцелуев, и сама Ли желающая ее так сильно, что было даже больно. Всегда добиваешься своего, да, Ли...
   "Думаю, нам лучше вернутся на вечеринку", - тихо произнесла Эрин, обходя темноволосую женщину.
   "Подожди...", - окликнула ее Ли.
   "Я должна разрезать мой торт", - не оборачиваясь, ответила блондинка.
   И если Ли не ошибалась, в ее голосе слышались слезы. Она не стала окликать ее снова, а только смотрела вслед, надеясь, что Эрин просто возвращается на вечеринку, а не убегает от нее, как можно дальше.
   Часть IX
   Ли никогда не думала, что прогулка по пляжу может быть такой одинокой. Она медленно брела по песку, наблюдая за, вырвавшейся вперед Эрин, чей красивый силуэт вырисовывался в лунном свете. Надежда Ли на то, что блондинка замедлит шаг и присоединится к ней, оказалась напрасной. Судя по всему, молодая женщина не намеревалась возвращаться назад вместе с ней. Ли могла бы легко догнать ее парой широких изящных шагов, но вместо этого предпочла неторопливо плестись сзади. Она не собиралась навязывать свою компанию тем, кто в ней не нуждался. А прямо сейчас было вполне очевидно, что Эрин Брэдшоу в ней не нуждалась.
   Проклятье, Ли, умеешь же ты все испортить, - подумала она, закатив голубые глаза. - "На этот раз могла бы сделать что-нибудь, не столь потенциально разрушительное... " - пробормотала она себе под нос.
   Все шло не по плану еще с тех пор, когда она украла тот проклятый рубин. Ее никогда не должны были заподозрить в этом преступлении. Она никогда не должна была увлечься женщиной-следователем из страховой компании, которая знала об ее "воровских штучках". И самое важное, она никогда не должна была целовать эту самую женщину на пляже в Пуэрто-Рико. В этом месте Ли пожала плечами и ухмыльнулась. Дерьмо случается... - подумала она, рассматривая молодую женщину, идущую впереди. - Хорошо, я не хотела ничего плохого...
   Ли начала размышлять о том, о чем до этого не задумывалась. Предположим, я ей противна и она гомофоб. Тогда поцелуй может сподвигнуть ее упрятать меня в тюрьму. Лучше уж предположить, что она просто не хочет меня больше видеть.
   В мыслях Ли уже видела подписанным ордер на свой арест. Но казалось, сейчас это не имело значения, поскольку бумаги на ее впервые разбитое сердце только начали оформляться. Темноволосая женщина покачала головой и подняла глаза, чтобы взглянуть на Эрин. Возможно, блондинка решила сбежать от нее, дабы не продолжать совместную прогулку. К ее удивлению та стояла и смотрела на нее.
   "Не думаю, что будет хорошо выглядеть, если мы вернемся порознь", - довольно спокойно предположила Эрин. - "Люди..."
   "Могут начать задавать вопросы", - закончила за нее Ли и любая надежда, которую она до этого имела, развеяли слова молодой женщины. - "Да уж... Понятно".
   От Эрин не укрылось изменение в лице собеседницы, но пока она не могла говорить о том, что недавно случилось. И Ли это без труда поняла.
   Эрин подняла руку, собираясь дотронуться до губ темноволосой женщины, но тут же отдернула ее, как будто коснулась огня.
   "Я размазала твою помаду", - произнесла она, слегка запнувшись. - "И твои волосы ... "
   Теперь она даже не прикоснется ко мне, - с некоторой горечью поняла Ли. - "Ах", - сумела промолвить она, криво улыбаясь. - "У меня нет зеркала, поэтому..." - Ли вытащила шпильки из волос и ее черные, как вороново крыло, пряди упали на плечи. Она несколько раз провела по ним рукой, надеясь придать им некое подобие порядка.
   "А теперь как?" - спросила она.
   Воистину прекрасно... - мысленно ответила Эрин, а вслух - "Лучше".
   "Отлично". - После этого Ли поднесла руку к губа и попыталась пальцем вытереть размазавшуюся помаду. - "Я вытерла?"
   Эрин слегка усмехнулась и коснулась уголка рта Ли.
   "Позволь мне ... раз у тебя нет зеркала", - предложила она смущенно.
   Когда кончик пальца задел верхнюю губу Ли, той показалось, что она сейчас взорвется. Неосознанно губы темноволосой женщины чуть приоткрылись, выпуская нежный вздох. Ли готова была застрелить себя за этот едва слышный звук, ожидая, что Эрин снова уйдет. Но вместо этого она увидела слабое мерцание в зеленых глазах, которое убедило ее в том, что и у блондинки голова идет кругом от чувств. Голубые глаза неотрывно смотрели в зеленые. Обе женщины тотчас мысленно вернулись к недавним событиям на берегу. Вскоре пальцы Эрин скользнули по щеке Ли, заправляя прядь темных волос ей за ухо.
   "Эрин..." - прошептала Ли, придвинувшись ближе к блондинке. Их лбы уперлись друг в друга, а глаза сами собою закрылись. Как долго они оставались в таком положении, никто из них не знал. Это продолжалось до тех пор, пока три слова не нарушили тишину:
   "Зови меня Канзас", - тихо попросила Эрин, как если бы снова умоляла своими потемневшими зелеными глазами и дрожащим голосом. Она отодвинулась и посмотрела на Ли. - "Зови меня Канзас, пожалуйста".
   Ли наклонила голову набок, наблюдая за отступившей блондинкой. Она с пониманием кивнула и слабо улыбнулась. По крайней мере, она не попросила называть ее мисс Брэдшоу.
   "Итак..." - начала Ли, - "ммм, что ты загадаешь на свой день рождение?" - спросила она, стараясь поднять настроение, которое было слишком уж тягостным из-за чувств обеих женщин.
   Эрин на мгновенье задумалась.
   "Ответы", - наконец сказала она, повернувшись лицом туда, где продолжалась вечеринка. - "Я хотела бы получить ответы".
   Ли задумалась над словами блондинки. На секунду ей стало жаль, что это не ее день рождения. Она загадала бы то же самое. Зная, что Эрин ждет ее, Ли шагнула вперед. Вместе, в полной тишине женщины вернулись на вечеринку.
* * *
   Разрезать торт для Эрин оказалось чертовски трудной задачей. В конце концов, она только недавно целовалась с женщиной, которая теперь стояла неподалеку от нее.
   Причем так близко, что ей приходилось прилагать неимоверные усилия, чтобы как-нибудь не задеть Ли. Эрин больше не доверяла себе.
   Однако, это длилось не долго. Вскоре, в честь именинницы, Ли произнесла велеречивый, но с изрядной долей юмора тост на двух языках: сначала на английском, а затем на испанском. Любой из присутствующих подумал бы, что они знакомы много лет. Эрин поражало, насколько хладнокровно вела себя темноволосая женщина после случившегося на пляже. Похоже ее не пробьешь, - мелькнуло у нее в мыслях, - а я вот готова "сломаться".
   Произнеся тост, Ли крепко обняла именинницу. Разомкнув объятье, она отступила на шаг, чтобы взглянуть в зеленые глаза, будто ожидая ответных слов от блондинки. Эринудалось выдавить из себя лишь простое "Спасибо", после чего Карлос предложил им обеим сфотографироваться на память.
   Без всяких колебаний Ли тут же положила свою руку Эрин на плечи и притянула к себе поближе.
   "Улыбайся, Канзас... Помни, это твой день рождения", - произнесла она сквозь сжатые зубы ослепительной улыбки, а затем игриво пощекотала блондинку.
   Несмотря на свое настроение Эрин рассмеялась и Карлос сделал несколько снимков.
   "Прекрасно", - констатировал он, опуская фотоаппарат, который висел у него на шее. - "Вы отлично смотритесь вместе", - сказал он перед тем, как покинуть их.
   Обе женщины прекратили смеяться и посмотрели друг на друга. Медленно, но решительно они отступили в разные стороны. Однако Ли схватила Эрин за руку.
   "Мы должны поговорить".
   "Позже", - прошептала блондинка, нервно оглядываясь вокруг.
   Ли согласно кивнула и нехотя отпустила пальцы блондинки перед тем как уйти. А дальше началась еще более неуклюжая ночь.
   После совместной прогулки вечеринка была уже не столь интересна, как до этого. К такому заключению Эрин пришла, стоя с краю площадки для танцев, откуда наблюдала затанцующей Ли.
   Поцелуй был выжжен клеймом в ее памяти. А почему нет? На пляже они с Ли ‘зажгли’ по полной. Эрин коснулась губ и закрыла глаза. Брэдшоу, не думала, что ты на такое способна... Она снова прокрутила в мозгу сцену на пляже и слегка прикусила нижнюю губу. Одна только мысль о поцелуе заставляла ее пульс учащаться. И наблюдение за чувственным танцем темноволосой женщины определенно не делало ничего, чтобы ослабить эту реакцию.
   Эрин следовало быть честной с собой, она видела приближение момента на пляже задолго до этого. Однако, это не успокоило ее. Две недели назад она была просто следователем страховой компании назначенным на стандартное дело. А теперь она...
   "Красива, не так ли?" - услышала блондинка мужской голос у себя за спиной.
   Эрин обернулась и увидела Рауля, стоявшего позади нее. Он кивнул на площадку для танцев... на Ли.
   "Да", - честно признала Эрин, наблюдая за Ли и ее галантным партнером, сплетавшим свои тела в безукоризненной гармонии с тактом и ритмом песни.
   "И как всегда в центре внимания", - добавил Рауль, становясь рядом с Эрин и протягивая ей ‘Маргариту’.
   "Определенно". - Молодая женщина взяла коктейль, в свою очередь, надеясь, что ей не придется ‘наслаждаться’ еще и его компанией.
   "Давно ее знаете?" - поинтересовался он.
   "Довольно короткое время". - Хотя, кажется, будто знаю ее много лет...
   "Но она уже очаровала вас, не так ли? "
   "Что вы имеете в виду?" - Я знаю точно, что он имеет в виду... Она, определенно, каким-то образом околдовала меня. - Причудливые мысли полезли в голову.
   "Я лишь хотел предупредить вас, Ли - очень опасная женщина".
   После такого комментария всякие мысли прекратились.
   "В каком смысле?" - немного нерешительно спросила Эрин.
   "То как она обращается с людьми..." - усмехнулся он.
   Очевидно Рауль был крайне обижен на Ли и стремился поделиться этим. Эрин же не испытывала большого желания выслушивать его.
   "Вы подразумеваете то, как она обошлась с вами?" - повернулась к нему блондинка. - "Я знаю все о вас двоих, поэтому возможно ваше мнение о ней несколько предвзято".
   Рауль кивнул и улыбнулся. Однако улыбка нисколько не смягчила его красивых черт.
   "Ах, выходит, она уже вам рассказала о своем величайшем умении ... разбивать сердца. Да, к сожалению, я один из тех, кому повезло стать ее жертвой. Это было, как вы американцы говорите, временное умопомешательство. В конце концов, она красавица, а я всего лишь мужчина..."
   "Понятно", - равнодушно ответила Эрин.
   Потягивая напиток, она вновь стала следить за вечеринкой. Ее не интересовало продолжение разговора.
   "Так сколько времени, вы думаете, займет, пока она не разобьет ваше?" - прошептал Рауль ей на ухо.
   "Что простите?" - Эрин снова повернулась, встречаясь глазами со своим нежелательным собеседником.
   Рауль снова кивнул в сторону Ли.
   "Она умеет вскружить голову, не так ли? Независимо от того, будь то новый друг или любовник, она втягивает тебя в свою жизнь и заставляет чувствовать себя так, словно ты самый важный человек для нее. И иногда находясь с ней, ты как будто стоишь под лучами солнца, которое сияет только для тебя".
   "Вы довольно основательно "запали" на нее?" - небрежно спросила Эрин, пытаясь скрыть, что согласна с его словами. Я и сама кажется увлеклась не на шутку. Его описание в точности подходило к тому, что она чувствовала рядом с Ли.
   Рауль продолжал говорить так, будто не слышал Эрин:
   "А затем солнце садится и тебя оставляют в холодной тьме, а она перемещается к следующей важной и лучшей цели. Ты становишься не чем иным как очередной брошенной затеей. Скажите мне, Эрин Брэдшоу, ваша судьба будет такой же?"
   "Почему это? "
   "Потому, что вы смотрите на нее так же, как я когда-то", - многозначительно прокомментировал Рауль, ожидая ответной реакции.
   Но Эрин не намеревалась демонстрировать ему свои чувства. Хотя это и было чертовски трудно.
   "Вы ошибаетесь", - равнодушно ответила она, надеясь, что не выдала себя.
   "В самом деле?"
   Рауль придвинулся поближе. Его темные глаза пытливо пробежались по телу Эрин. Он улыбнулся, как будто обнаружил что-то, и, закрыв глаза, глубоко вдохнул.
   "Пробуждающиеся мечты ... Это воистину возбуждающее средство, когда оно на ней и просто изумительно, когда оно на вас". - Он рассмеялся. - "Похоже Ли близка вам в буквальном смысле, разве нет?" - добавил он на прощанье.
* * *
   Люди по-разному ведут себя в определенных ситуациях. В то время как Эрин решила держаться от Ли как можно дальше и скрываться в толпе... другая женщина поступила наоборот. Она стала душой вечеринки. Главным образом благодаря своему характеру, бесконечной череде коктейлей и факта, что Эрин избегает ее.
   Несколько раз она находила взглядом блондинку, только чтобы увидеть, как та отводит глаза или отступает, скрываясь в толпе.
   Проклятье... вот как чувствуешь себя, когда тебя отвергают? - размышляла Ли, прислонившись к барной стойке и заказывая очередной напиток. - Если это так, то я абсолютно уверена - мне это не нравится. Она даже не хочет подойти ко мне. Разве целоваться со мной, так уж плохо... Мне стоит изменить свою технику? Но я даже не думаю, что у меня есть техника, когда это касается женщин. Хорошо, возможно мне стоит это сделать. Ли снова отыскала глазами Эрин в толпе, но это не подняло ей настроения, когда она увидела, с кем разговаривает блондинка.
   "Замечательно, она беседует с Раулем ... моим самым большим поклонником", - пробормотала Ли себе под нос.
   Она выпила залпом рюмку текилы, которую только что заказала, не сводя глаз с Эрин. Крепкий напиток оставил огненный след, скатившись по горлу, но ничего не сделал с ее болью, причиной которой была Эрин Брэдшоу.
   Забавно, что я концентрируюсь больше на том обстоятельстве, что она не хочет разговаривать со мной, а не на том, что мы целовались. И что это, черт возьми, означает? Я - бисексуалка? А что, если я 100 % лесбиянка? - Несмотря на плохое настроение Ли усмехнулась. - Тогда я конкретно втирала очки последнюю половину моей жизни. Хотя была одна сложная ситуация с моим профессором по английскому языку на втором курсе университета, но это другая история. Знаешь что ... кто, черт побери, скажет мне, за что я плачу своему психиатру? Телефон доктора сойдет с ума от звонков в ближайшее же время.
   Ли глубоко вздохнула и закрыла глаза. Бог мой, Ли, возьми себя в руки! Это был всего лишь поцелуй ... и только, - сказала она себе, открывая глаза.
   Темноволосая женщина почувствовала некоторое облегчение, когда увидела, что Рауль уже больше не разговаривает с Эрин. Теперь блондинка стояла одна и пристально вглядывалась в океан, забыв о гостях.
   Усмотрев в этом шанс поговорить, Ли пробралась сквозь толпу, пока не оказалась прямо у молодой женщины за спиной.
   "Пенни за твои мысли..." - прошептала она в миниатюрное ухо и слегка улыбнулась, когда увидела, как подскочила Эрин.
   "Иисус... " - обернувшись, пробормотала блондинка.
   "Нет, только я", - заявила Ли с улыбкой, которая немного померкла, когда Эрин никак не отреагировала на нее. - "В чем дело?" - спросила Ли, хотя уже знала ответ.
   "Ли... " - начала Эрин и нервно осмотрелась вокруг.
   Темноволосая женщина рассмеялась.
   "Не волнуйся, Канзас. Не думаю, что у нас на груди или еще где написано - мы целовались на пляже... Так что это все еще наша маленькая тайна".
   "Не будь так уверена", - ответила Эрин, вспомнив свою беседу с Раулем всего несколько минут назад.
   Она на шаг отступила от Ли. Эрин было трудно находиться рядом с темноволосой женщиной, из-за некоторых ощущений, которые, казалось, только затуманивали ход ее мыслей.
   "Возможно, если ты не хочешь, чтобы кто-нибудь узнал о нашей небольшой неосмотрительности, тогда тебе следует прекратить ходить вокруг словно кто-то переехал твоего кота. Черт побери, Канзас, это был только поцелуй, а не конец света!"
   "Тогда, почему у меня такое ощущение, будто мой мир только что взорвался у меня перед глазами?" - несколько напряженно ответила Эрин.
   Она действительно не хотела сейчас разговаривать на эту тему. Ей нужно было прислушаться к своим инстинктам и вернуться в бунгало, чтобы подумать. Но она осталась... и весь вечер бродила вокруг, преднамеренно избегая Ли, зато убедилась, что почти не в состоянии не искать ее глазами в толпе. Казалось ей нужен хотя бы мимолетный взгляд на темноволосую женщину, чтобы выдержать следующие несколько минут. Эрин не могла заставить себя покинуть вечеринку, даже если б очень хотела...
   Ли задержала на ней свой взгляд, прежде чем сказала:
   "Я не знала, что поцелуи со мной такая большая катастрофа".
   "Я не это имела ввиду".

0

15

"А что тогда?" - огрызнулась Ли, зная, что слишком остро реагирует, но ничего не могла с этим поделать. Ей прежде никогда не приходилось бывать в таком положении... не понимая... чувствуя себя неуверенно.
   "Я не хочу говорить об этом сейчас", - был ответ Эрин.
   "Ну, а я хочу поговорить об этом", - выпалила Ли.
   "Ты не всегда можешь иметь то, что хочешь, Ли... " - Блондинка сложила руки перед грудью и строго посмотрела на свою собеседницу.
   "Как будто я не знаю этого", - раздраженно ответила Ли и схватила другую Маргариту с подноса у проходившего мимо официанта. Да, если бы все было по-моему, мы бы все еще были на пляже ... и занимались тем ж,е что и раньше, до того как нас прервали. Она заметила на себе странный взгляд Эрин и на секунду задумалась, а не читает ли блондинка ее мысли, судя по проступившему румянцу на щеках.
   "Может, мы перенесем этот разговор на другое время?" - едва не умоляя, попросила Эрин.
   "Сейчас - столь же хорошее время, как и любое другое". - Ли не собиралась бросать тему разговора.
   "Прекрасно. Тогда, Ли, раз тебе так сильно хочется поговорить ... давай поговорим о том, что действительно является важным ... о рейнском рубине".
   Темноволосая женщина саркастически рассмеялась.
   "Ты должно быть шутишь. Сколько раз ты собираешься использовать этот чертов камень как оправдание, чтобы не говорить о том, что происходит между нами? "
   "Это - не оправдание, Ли", - выпалила в свою очередь Эрин. - "Это - моя работа, помнишь? Очевидно, мы сбились с пути". - Блондинка кивнула на пляж. - "Так что, если хочешь поговорить, то это то, о чем я желаю разговаривать ... о рейнском рубине. Выбирай". - Без больших усилий тон Эрин стал ледяным и Ли почувствовала легкий бриз, вызванный им.
   "Знаешь, что, Канзас..." - Ли допила оставшуюся часть напитка и вручила бокал Эрин. - "Можешь делать то, что хочешь. А я иду развлекаться". - И затем, не добавив ни слова, сексапильно вращая бедрами в абсолютной гармонии с музыкой, Ли ушла.
   Эрин наблюдала за ней и проклинала себя за то, что не справилась с ситуацией. Вначале она сбежала от Ли после поцелуя. Затем избегала ее с тех пор, как они вернулись на вечеринку. А теперь она отказалась говорить о том, что происходит между ними. Она закрылась и отгородилась от Ли.
   А очень сердитая темноволосая женщина была готова к ответной реакции. Ли Синклер не нравилось, когда ее игнорировали. А когда все же это случалось, она следила за тем, чтобы это не длилось долго. И с помощью еще нескольких коктейлей, многолюдной вечеринки и оркестра ... она собиралась подойти к ситуации творчески. В конце концов,она не могла покинуть вечеринку, чтобы принять холодный душ ... это бы вызвало вопросы. Учитывая, что Эрин охладела к ней, Ли не могла потворствовать своим желаниям сблондинкой ... это она понимала. Поэтому ей придется придумать что-нибудь еще.
   Ли подошла к дирижеру оркестра и с сексуальной улыбкой поманила его пальцем. Конечно, тот тут же подошел ближе и опустился на колени.
   "Сеньора?" - спросил он, утопая в глубинах светлых, подернутых влагой глаз темноволосой красавицы.
   Не колеблясь ни секунды, Ли наклонилась и что-то прошептала ему на ухо.
* * *
   Когда оркестр внезапно перестал играть, в наступившей тишине Эрин, вместе с остальными гостями, стала с любопытством оглядываться вокруг. Однако, резко прервавшийся медленный темп вскоре также неожиданно сменился на более быстрый. И вопреки нежеланию показываться Ли на глаза, Эрин позволила страстной мелодии притянуть себя к переполненной площадке для танцев.
   А в это время на середину танцпола вышла темноволосая женщина. Глаза Эрин мгновенно приклеились к ее покачивающимся бедрам. Брэдшоу, реши уже... ты на нее сердишься ... или сходишь по ней с ума... Но когда она обнаружила, что ее глаза переместились с бедер на загорелый мускулистый живот, скользнули вверх по красному топику, едва прикрывавшему ложбинку между грудями, к гладкой шее и лицу, наполовину скрытому за темными роскошными волосами, Эрин получила ответ. Нда... на данный момент скорее второе... Чтобы вернуться к реальности блондинка прочистила горло и осмотрелась вокруг - узнать, не заметил ли кто, как она покраснела. И только убедившись, что никто не догадывается о ее сокровенных мыслях, она снова вернулась взглядом к женщине в центре танцевальной площадки.
   Медленно Ли начала танцевать, с удивительным изяществом двигаясь под музыку, то и дело поднимая руки и запуская их в свои шикарные черные волосы. Для Эрин это была одна из самых чувственных сцен, которую ей когда-либо приходилось видеть. До такой степени завораживающая, что у нее на несколько секунд перехватило дыхание. Чтобы компенсировать недостачу кислорода она глубоко вдохнула и с трудом сглотнула подступивший к горлу комок. И только тут заметила постепенное увеличение музыкального ритма и скорости движений Ли. Толпа начала приветствовать ее одобрительными возгласами и аплодисментами. Эрин, не отрывая глаз, наблюдала за сложной работой ног танцующей женщины, когда та стала кружиться, хлопая при этом в ладоши. Есть хоть что-нибудь, что она не умеет делать? - размышляла Эрин, внезапно осознав, что тоже хлопает в ладоши. На ее губах даже расцвела улыбка, когда она услышала свист Карлоса, подбадривающего подругу, и других присоединившихся к нему.
   Ли улыбнулась и эффектно откинула голову назад под барабанную дробь, которая внезапно последовала за этим, после чего широко развела руки в стороны и музыка прекратилась. Но люди продолжали аплодировать, а бедра Ли по-прежнему двигаться. Она подняла голову, медленно поворачиваясь и осматривая толпу ... и остановились взглядомпрямо на Эрин. Та в очередной раз с трудом сглотнула, попытавшись не стать жертвой горящего синего взгляда, что удерживал ее на месте. Эрин почувствовала, как подгибаются колени, когда соблазнительная улыбка Ли стала шире и темноволосая женщина облизнула губы.
   Затем, как будто этого не было достаточно, Ли направилась в ее сторону. Какой трюк она собирается выкинуть теперь? - спрашивала себя Эрин с каждым шагом темноволосой женщины, приближавшейся к ней. - Если она хотела привлечь мое внимание ... то определенно добилась этого... О ... да, не то слово!
   Смутившись, Эрин снова осмотрелась вокруг, перед тем, как встретиться с пристальным взглядом голубых глаз, все еще направленных только на нее. Вскоре Ли остановилась прямо перед ней и Эрин отрицательно покачала головой, так как не могла вымолвить ни слова, находясь так близко к этой женщине.
   Ли усмехнулась и хмыкнула.
   "Не волнуйся, Канзас, я не..." - Она обошла Эрин и подошла к мужчине, стоявшему неподалеку. "Bailamos...{30}" -обольстительно предложила она.
   Мужчина тут же ухватился за возможность потанцевать с ней. Но прежде чем он повел ее к танцполу, Ли повернулась и подмигнула блондинке.
   Эрин беспомощно наблюдала, как пара направилась к центру площадки. Ли хлопнула в ладоши и лидер группы музыкантов начал играть на гитаре с удивительной скоростью. Зрители сошли с ума, когда новый партнер Ли умело присоединился к великолепно исполняемым движениям своей партнерши. Он наклонял ее, кружил и прижимал к себе ближе, чем хотелось бы Эрин, но Ли, казалось, наслаждалась этим. Особенно, когда партнер встал позади нее и положил руки на ее бедра. Ли закрыла глаза и, откинувшись, положила голову ему на грудь. Их тела принялись медленно тереться друг о друга. Страстный танец продолжался до тех пор, пока они, казалось, не выполнили все движения, которые только можно было себе вообразить. Когда музыка прекратилась, пару приветствовали оглушительные аплодисменты. Ли с партнером обнялись и поклонились.
   Эрин потеряла дар речи. Она не сомневалась, что небольшой спектакль был разыгранн специально для нее... чтобы доказать ей что-то. Она же сказала, что идет развлекаться ... но я и понятия не имела... Эрин прикусила нижнюю губу, пытаясь не обращать внимания на охватившее ее чувство. Она просто-напросто ревновала... Ей не нравились собственные открытия и ей не нравилась картина у нее пред глазами: Ли повисшая на своем партнере. Мне это так не нужно сейчас ... как будто с меня и так не достаточно.
   "Расстроилась?" - услышала Эрин знакомый, но, тем не менее, очень неприятный голос, у себя за спиной.
   Она обернулась и увидела Рауля, стоявшего сзади с насмешливой улыбкой на лице. Ей составило большого труда сдержаться, чтобы не залепить ему пощечину.
   "Едва ли", - ответила она.
   "Правда? Поскольку ... "
   "Знаешь, очень жаль, что у тебя нет лучшего занятия, чем следить за мной..." - огрызнулась Эрин, не дав ему закончить предложение.
   Улыбка Рауля стала шире.
   "Вижу, сеньорита, гневается...? Я не удивлен. Ли так легко пробуждает это в мужчинах ... а теперь очевидно и в женщинах тоже..."
   Эрин не удосужилась подтвердить его замечание.
   "Она причинила тебе боль... это понятно. Но тебе не кажется, что самое время справиться с этим?"
   "Проводишь анализ? Волнуешься, что сама не сможешь легко с этим справиться?" - спросил он, посмеиваясь.
   Эрин проигнорировала его замечание и принялась пробираться сквозь толпу, пока не нашла Карлоса. Должно быть она не смогла скрыть своих чувств, судя по беспокойству проступившему на его ранее счастливом лице.
   "С тобой все хорошо?"
   "Нет", - честно призналась она и потерла лоб. - "Просто, мне вдруг стало плохо... Можешь отвезти меня домой?"
   "Конечно ... вероятно мы должны сказать Ли... "
   "Нет!" - резко возразила она. - "Я не хочу мешать ей развлекаться". - Она посмотрела в сторону бара - на Ли, повисшую на своем партнере по танцу.
   Карлос проследил за ее взглядом и понимающе закатил глаза.
   "Уверен, она хотела бы знать, если ты неважно себя чувствуешь..." - Он было направился к бару, но Эрин крепко схватила его за руку.
   "Пожалуйста, не тревожь ее... Я в порядке, мне только нужно прилечь".
   Карлос внимательно посмотрел на нее, а затем согласился:
   "Пойду, пригоню машину к выходу".
   "Спасибо", - поблагодарила Эрин, натянуто улыбаясь ему вслед. Она снова посмотрела на Ли, хохочущую на груди у своего кавалера. - "Думаю, она даже не заметит, что я ушла".
* * *
   "Где она, черт возьми?" - спросила Эрин у пустого пляжа, подходя к окну и выглядывая из него. Прошло уже несколько часов, с тех пор как она покинула вечеринку, а Ли все еще не появилась. - "Что ты делаешь, Эрин? Ли - взрослая женщина..." - Образ танцующей темноволосой женщины возник у нее перед глазами. - "Вполне взрослая... Тогда почему, черт возьми, ты не ложишься без нее?" - Она вернулась к дивану и простонала. - "Вероятно, она натягивает на себя одежду и прощается с мистером Дон-Жуаном..." - Эрин вспомнила, как льнула Ли к мужскому телу, когда они танцевали. И все места, где побывали его руки во время их небольшого шоу. Она закрыла глаза и вздохнула. - "Или это или они собрались пройтись по второму кругу..." - выкрикнула она. - "Проклятье... прекрати это, Эрин! Ситуация определенно все больше выходит из-под контроля". - Она вскочила на ноги и начала расхаживать по комнате.
   "Это был просто танец", - попыталась она объяснить себе. - "Черт, кого я пытаюсь обмануть... это был секс в одежде!" - Она рассмеялась с проблеском безумия в голосе. - "Смешно... Пошла-ка я спать". - Она с гордым видом прошествовала к спальне, где сразу же начала раздеваться. Поняв, что ничего не купила, в чем можно было бы спать, она подобрала брошенную Ли футболку, которую та не захотела одевать ранее и натянула ее на себя. Она повернулась к кровати и внезапно задумалась о том, как они будут спать. Ранее они договорились поделить кровать, но это было до ПОЦЕЛУЯ ... до их напряженной беседы ... до представления, устроенного Ли...
   "Все равно не похоже, чтобы она собиралась вернуться", - пробормотала Эрин, отодвигая москитную сетку и прыгая на кровать.
   Она посмотрела на белую сетку, окружавшую ее, и вспомнила сцену из фильма, которую видела однажды. Пара путешествовала в тропиках и занялась страстной любовью в кровати точно такой же, как эта. Эрин помнила, как решила, что когда-нибудь тоже побывает в тропиках и воссоздаст этот романтичный момент с мужчиной своей жизни. Ну, онабыла на полпути к этому... если только не считать, что она была одна и думала об одной темноволосой голубоглазой женщине... Возможно, если я немного посплю, утром все будет выглядеть по-другому... Но стоило ей закрыть глаза, как образ Ли тут же предстал перед ней... Ее глаза моментально открылись.
   "С днем рождения, Эрин... Без всяких сомнений, ты получила настоящий сюрприз в этом году ... "
* * *
   "Определенно это была та еще ночка", - зевая, простонала Ли, выходя на балкон на следующее утро.
   Эрин, которая поднялась на пару часов раньше, уже ела поздний завтрак, доставленный ей из гостиницы Карлосом.
   Ли потерла шею и слегка поморщилась. Диван явно не был самым удобным местом для сна прошлой ночью. Хотя она вернулась почти на рассвете, несколько часов проведенных на нем сделали свое "черное" дело. Виной чему была либо ее затекшая шея, либо то, что она вообще почти не спала.
   Ли подумала, что в свете недавних событий, им с Эрин было бы не совсем удобно спать в одной кровати. Впрочем, вечером она заглянула в спальню, все еще надеясь, что блондинка будет бодрствовать... но та мирно спала.
   Ли не была слишком шокирована, узнав, что Эрин покинула вечеринку. Без сомнения причиной тому было ее поведение. Но молодая женщина не оставила ей выбора. Она отгородилась от нее, а Ли было просто необходимо спустить немного пара. К тому же это была всего лишь небольшая безобидная шутка. Тем не менее, зеленые глаза привели ее в замешательство... В отличие от нее Эрин не увидела в этом ничего забавного. Но не смотря на это Ли было приятно, что блондинку беспокоит ее тесное общение с другим человеком.
   Как и Эрин, она надела халат. Хотя в отличие от красного халата блондинки, свой она завязать не удосужилась. Поэтому бледно-лиловые полы ее шелкового одеяния легко развевал утренний бриз, давая молодой женщине возможность тайком ознакомиться с недостаточно прикрытым телом Ли.
   Эрин отвела глаза, внезапно находя свой завтрак безумно интересным. Проклятье, даже утром, эта женщина является сюда словно одна из моделей Виктории Сикрет... У меня нет ни единого шанса... Я могла бы быть неказистой женой лютеранского священника с 12 детьми ... и все равно оказалась бы с ней на том пляже вчера вечером.
   Эрин было любопытно, когда Ли вернулась. Она удивилась, увидев ее утром, спящей на диване. След из одежды вел от спальни к дивану. Интересно она входила в спальню вчера вечером ... или сегодня утром?
   Тяжело опустившись на стул, Ли села напротив Эрин. Убрав темные пряди с лица, она потянулась к чашке с кофе.
   "Наконец-то темная сторона присоединилась", - прокомментировала Эрин с едва заметной улыбкой, несмотря на свое настроение.
   Обычно Ли пыталась держаться подальше от кофе, но следовало признать, что бодрящий напиток мог быть неплохим средством от похмелья.
   "Вполне может быть... Я начинаю думать, что становлюсь слишком стара для этого дерьма", - ухмыльнулась Ли, чуть приподняв чашку, как если бы это был тост, и только послеэтого сделала глоток. Но ее глаза оставались приклеенными к молодой женщине перед ней.
   После вчерашнего, я думала, она вообще не захочет смотреть на меня.
   Этим утром Эрин показалась Ли необычайно красивой. Персиковая кожа блондинки была слегка влажной и пахла цветочным мылом ... возможно сиренью. Ли изо всех сил сопротивлялась желанию протянуть руку и запустить пальцы в недавно вымытые светлые волосы.
   Как будто прочитав ее мысли, молодая женщина смущенно завела выбившуюся влажную прядь себе за ухо. Их глаза на долю секунды встретились, но Эрин быстро отвела взгляд.
   "Теперь я понимаю, почему тебе так нравится это место. Здесь действительно замечательно", - спустя мгновение произнесла она, бросив взгляд на буйно разросшуюся растительность, белый, словно сахарный, пляж и искрящуюся поверхность океана.
   "Я рада, что смогла поделиться этим с тобой", - просто ответила Ли, протягивая руку к круассану и сливочному маслу.
   "Я тоже".
   Снова повисла тишина ... только плеск волн ... легкий ветерок в деревьях ... и их мысли.
   Ли подумывала, оставить все как есть и не нарушать тишины, но решила, что было бы не правильно позволить им обеим просто так забыть обо всем.
   "Знаешь, Канзас, мы можем долго перебрасываться шутками, но вчерашний вечер никуда не исчезнет", - произнесла она.
   "Я знаю", - признавая ее правоту, ответила Эрин, все еще не сводя глаз с океана.
   "Итак... " - начала Ли, промочив горло кофе перед тем как продолжить, - "на счет вчерашнего... "
   Наконец Эрин уделила ей все свое внимание. И внезапно темноволосая женщина слегка занервничала.
   Проклятье, Ли, возьми себя в руки.
   Эрин чуть наклонила голову и окинула ее внимательным взглядом.
   Ладно, Ли, тебе так сильно хотелось поговорить об этом... начинай. Вряд ли получится.
   "Канзас, я хочу, чтоб ты знала..." - Ли собралась коснуться руки Эрин, когда голубые глаза наткнулись на что-то, что заставило ее резко остановиться. Это след от поцелуя? Вместо того чтобы придвинуться поближе, Ли откинулась на спинку стула и сложила руки перед грудью.
   "Что такое?" - спросила Эрин, заметив внезапное изменение в настроении своей собеседницы.
   "Я тут подумала... " - Да, подумала о том, где, черт возьми, ты заработала этот засос. - "Это - засос?" - спросила Ли, надеясь, что ошибается, поскольку все виды сценариев, приходивших на ум, ей не нравились.
   Засос? Рука Эрин моментально взметнулась к шее. Несмотря на замешательство, блондинка едва заметно улыбнулась.
   "Я..."
   "Понятно", - сдержанно объявила Ли, пытаясь сохранить спокойствие. Будь я проклята, она даже улыбается. - "Предполагаю, нет никакой необходимости говорить о вчерашнем... Кажется, ты уже и так все выкинула из головы. Должно быть повстречала какого-то парня, едва покинув вечеринку".
   "Подожди..." - не закончила фразу Эрин, когда поняла, в чем ее обвиняют. Какого-то парня? - "Должно быть москит укусил", - наконец предположила она, зная, что это было слабой отговоркой. Возможно правдивой, но, тем не менее, малоубедительной.
   В самом деле, когда она утром посмотрела на себя в зеркало, покрасневшая область действительно была похожа на засос. Но она не собиралась посвящать в это Ли. Ее обидело обвинение. Так почему бы не отплатить тем же и в свою очередь не задеть эго темноволосой красавицы. Эрин тоже была взрослой и не должна была никому ничего объяснять... поэтому она позволит Ли придерживаться любой чокнутой теории, которую та себе выдумает...
   Голубые глаза сузились и превратились в две ледяные расщелины.
   "Ты - писатель, Канзас, может придумаешь что-нибудь получше?"
   "А разве нужно?" - спросила Эрин. Ее взгляд тоже стал холодным. Она думает, что я и впрямь ушла, чтобы встретиться с кем-то еще после того, что произошло между нами? Да пошла она!
   "По-видимому, нет. Если б я знала, что для поднятия настроения тебе нужно всего-навсего хорошенько позажиматься с одним из местных парней, я бы не стала впустую тратить свое время, пытаясь поговорить с тобой вчера вечером".
   "Эй, пожди-ка минутку... Мне не нравится то, на что ты намекаешь..."
   "Мне не нужно намекать, твоя шея красноречиво говорит обо всем".
   Указательный палец Эрин нацелился в Ли.
   "Послушай, это не я, кто буквально ‘поимел’ местного Рики Мартина на танцевальной площадке... и возможно где-то еще после того, как я ушла", - выдала Эрин. - "Как говорит пословица, Ли, чья бы корова мычала..."
   Темноволосая женщина бросила вилку на стол и сухо рассмеялась.
   "О, мы приводим цитаты? Ну и что можно сказать о женщине, которая целует другую женщину, а затем убегает, чтобы найти парня, который может нарисовать на ее шее целый Техас своим языком?"
   "Похоже, ты ревнуешь", - произнесла Эрин, натянуто улыбаясь.
   Ревную до чертиков, но ты никогда не узнаешь об этом. "Почему это? Из-за этого? О, пожалуйста. Я делаю более интересные вещи своим языком, чем засосы", - спокойно добавила Ли. - "И я думаю, ты немного знаешь об этом".
   Больше чем тебе кажется. "Не важно! Это действительно очень успокоило, Ли. И что ты собираешься делать дальше? Передавать мое белье по раздевалке?" - с сарказмом поинтересовалась Эрин.
   Ли усмехнулась.
   "Как мне помнится, мы не зашли так далеко. Нас прервали". - Их глаза встретились и обе поняли, что вспоминают о поцелуях на пляже. На мгновение их взгляды смягчились. Но это сразу же прекратилось, как только Ли снова попался на глаза "засос".
   "Уверена, тебя не потребовалось много времени, чтобы найти себе кого-нибудь в этом милом раю. Так ты заарканила первого встречного, чтобы убедиться, что ты не лесбиянка?" - поинтересовалась Ли, вставая.
   Она хотела сменить тему, притвориться, что мысль об Эрин с другим человеком ее ничуть не тревожит, но не могла. Стоило ей лишь представить блондинку с кем-то еще, какэто тотчас выводило ее из себя ... поэтому ее раздражение только росло.
   "Я могу задать тебе тот же самый вопрос". - Эрин тоже встала. - "Любой мог прикурить сигарету после вашего жаркого спаривающегося танца вчера вечером. Так ты переосмыслила свою сексуальную ориентацию ... а?"
   "Нет", - солгала Ли. Черт, она хорошо умела блефовать и даже преуспела в жизни благодаря этому таланту. - "Единственное, что я переосмыслила, так это произошедшее на том чертовом пляже. Это было, как ты сказала... "
   "Ошибкой", - закончила за нее Эрин. - "Вчерашний вечер определенно был ошибкой".
   "Точно", - бесстрастно подтвердила Ли. - "Некоторая странная смесь из спиртного и черт его знает чего еще витала в воздухе прошлой ночью", - небрежно заметила она, хотя все еще кипела от злости. - "Ошибка ... "
   "Я рада, что мы наконец-то пришли к согласию".
   "О да, мы пришли к полному согласию". - Ли обошла стол, пока не оказалась прямо перед блондинкой. - "Так что можешь расслабиться, Канзас, потому что я не совершаю одну и ту же ошибку дважды".
   "Это - обещание?" - как можно тверже спросила Эрин.
   "Ты этого хочешь?"
   Эрин слегка наклонила голову в сторону и взглянула в небесно-голубые глаза. До этих пор она не замечала, насколько близко они стоят друг к другу. Ли буквально прижала ее к столу, а ее грудь, также как и у самой Эрин, резко вздымалась и опадала, выказывая тот гнев, который излучало ее тело. Даже если б она не начала в этот момент тонуть в свете голубых глаз, духи Ли окончательно вскружили ей голову. Секунда и зеленые глаза опустились, чтобы оценить то, что не было скрыто одеждой. Пытаясь бороться с охватившим ее чувством, Эрин подняла взгляд и посмотрела в лицо Ли. Ее гнев на нее начал быстро испаряться и превращаться в нечто другое. Неожиданно Эрин подняла руки и притянула темноволосую голову к себе. Ее рот тут же приник к губам другой женщины в неконтролируемой безотлагательной нежности.
   Шок лишил Ли возможности двигаться лишь на мгновенье. Вскоре она обхватила Эрин руками и вернула поцелуй со страстью, сравнимой по силе с желаньем блондинки. Поцелуй закончился также внезапно, как и начался, когда Эрин отклонилась.
   "Черт бы тебя побрал, Ли Синклер", - пробормотала она у губ темноволосой женщины, вплетая свою руку в ее шелковистые пряди. Их рты были так близко, что дыхания смешивались. - "Никаких обещаний... "
   Едва она произнесла последнее слово, как снова впилась губами в рот женщины, сводя ее с ума от желания. На сей раз поцелуй углубился и Ли приняла язык блондинки с неистовым пылом. Удивленный стон вырвался из горла Эрин, когда рука темноволосой женщины сместилась ей на бедра, притягивая ее поближе. Вместе они потерялись в непостижимом экстазе поцелуя, который горел ярким огнем.
   "Нет... " - простонала Эрин, отстраняясь от Ли и отступая на несколько шагов.
   "Что?" - переводя дух, спросила Ли, внезапно ощутив отсутствие тепла, которое только недавно дарило ей тело, тесно прижимавшейся к ней, блондинки... не говоря уже о губах.
   "Я не могу сделать этого", - сказала Эрин, мотая головой.
   Ли облизнула губы и нервно хихикнула.
   "А по мне так ты прекрасно с этим справляешься".
   "Не шути с этим, Ли", - резко ответила Эрин, нервно проводя рукой по своим волосам. Думай, думай... Думай!
   "Успокойся, Канзас".
   "Я спокойна!" - прошипела блондинка, внезапно опускаясь на стул.
   "Я так не думаю".
   Ли оттолкнулась от края стола и, подойдя к Эрин, спрятавшей лицо в ладонях, встала перед ней на колени. Она почувствовала небольшое головокружение, гадая было ли это в результате похмелья или умопомрачительного поцелуя, с которым Эрин только что накинулась на нее... Возможно, это было комбинацией того и другого. Хотя Ли больше склонялась к последнему. Она на мгновенье закрыла глаза, чтобы прийти в себя, но открыла их снова, как только услышала громкий вздох. Ли улыбнулась.
   "И сколько ты собираешься казнить себя за это?" - спросила она, коснувшись подбородка Эрин и приподняв его так, чтобы заглянуть в недоумевающие зеленые глаза.
   Какое-то время Эрин не мигая смотрела на Ли.
   "Это своего рода отвлекающий маневр?" - спросила блондинка, чувствуя весомость происходящего между ними и отчаянно пытаясь найти причину этому...
   "Что ты имеешь ввиду?"
   "Это". - Она указала сначала на Ли, а затем на себя. - "Полагаю все это, чтобы отвлечь внимание?"
   "От чего?" - вырвалось у Ли прежде чем до нее дошло о чем на самом деле ее спрашивают. Она поднялась в полный рост и сощурила голубые глаза. - "Ты думаешь, я пытаюсь отвлечь тебя от расследования?"
   "Разве нет?" - кольнула ее Эрин.
   "Ты думаешь, я пытаюсь уберечь свою задницу от тюрьмы, прельщая тебя каким-то там лесбийским свиданием? Это пожалуй слишком, ты не находишь, учитывая тот факт, что я приверженка традиционной ориентации и думала, ты тоже". По крайней мере, я была таковой вплоть до того, как положила глаз на тебя.
   "Я - гетеросексуалка!" - По крайней мере, я так думаю... - несколько резко ответила Эрин и тоже встала. Ее обороноспособность вернулась к ней. - "И это обвинение не может считаться слишком надуманным ... особенно в случае, когда тебе светит несколько лет в тюрьме", - объяснила она, в надежде, что все, о чем она говорила на самом деле не так.
   Хотя она сомневалась, что это могло быть правдой. Ведь, как бы ей не хотелось, она не могла отбросить тот факт, что Ли была главным подозреваемым в деле, которое она расследовала. А сама она была увлечена ею, в чем наконец-то смогла себе признаться. И Ли прекрасно знала об этом, особенно после их горячих поцелуев. Вот только могла ли темноволосая женщина и в самом деле использовать это против нее, чтобы сбить со следа? Помни, Эрин, это ее игра, начинай выяснять чертовы правила...
   "Понятно", - со злостью, вновь появившейся в голосе, ответила Ли. - "Ты думаешь, я играю в интеллектуальные игры... "
   "Разве все, что происходит между нами не игра?"
   "Не этот вид игры, Канзас ... "
   "Ты уверена?"
   "Поверить не могу". - Ли повернулась, собираясь покинуть Эрин, но тут же развернулась к ней лицом. - "Знаешь, я могу спросить тебя о том же, но я этого не делаю". - Она устало покачала головой и глубоко вздохнула. И прежде чем Эрин успела что-нибудь сказать, продолжила, - "Если бы я украла этот рубин, мисс Брэдшоу, то я бы придумала что-нибудь более изобретательное, чтобы избежать неприятностей. Для меня соблазнение ничто иное, как развлечение, а не способ увильнуть от тюрьмы. Так что я не воспользовалась бы этим и не использовала тебя для этого. Я поцеловала тебя, потому что хотела этого, а вовсе не для того, чтобы сбить тебя со своего следа..."
   Эрин внезапно почувствовала себя немного виноватой.
   "Послушай, Ли, возможно я не права ... "
   "Да, Канзас, возможно мы обе были не правы", - объявила брюнетка перед тем как уйти.
   "Ли, подожди, мы должны поговорить об этом ... "
   Темноволосая женщина остановилась.
   "Итак, теперь ты хочешь поговорить?" - А не так давно она обвиняла меня в том, что все происходит на моих условиях. Ли бросила взгляд через плечо. - "Очень жаль, потому что теперь я не хочу".
   "Ты не можешь обвинять меня в моих подозрениях! Ли, это моя..."
   Женщина обернулась и подняла руку.
   "Я знаю, знаю ... это твоя работа. Возможно именно она - отвлекающий маневр ... а?" - Она указала на них обеих. Ладно, давай просто выложим карты на стол и посмотрим, как долго она будет отводить от них глаза.
   Эрин обдумала слова Ли и обнаружила, что в них есть доля истины, но прямо сейчас она не могла признаться в этом другой женщине.
   "Расследование - не отвлекающий маневр, Ли. Не пытайся перевернуть все с ног на голову и обвинить в итоге меня".
   "Разве ты не видишь... я вовсе не пытаюсь ничего с тобой сделать". - Темноволосая женщина подошла ближе. - "Канзас, я только... " - Она замолкла на полуслове и отступила на шаг. Ли не собиралась продолжать разговор. Иначе ей пришлось бы выставить напоказ свои чувства, а она никогда не делала этого прежде. Эрин без сомнения задевала ее за живое больше, чем хотелось бы. - "Забудь... Это пустая трата времени".
   Расстроенная, Ли направилась к выходу.
   "Куда ты идешь?" - спросила Эрин.
   "Возможно, чтобы хорошо провести время с кем-то, кто не думает, что я пытаюсь использовать его в своих интересах", - фыркнула она. - "О, между прочим, я рассказала, почему поцеловала тебя на пляже... возможно теперь тебе стоит спросить у себя, почему ты поцеловала меня всего несколько минут назад".
* * *
   Все что было слышно в салоне - это ровный гул самолетных двигателей, да легкое постукивание пальцев Ли по клавиатуре ее ноутбука. Ничего другого, кроме редких деловых разговоров по телефону темноволосой женщины, не нарушало относительной тишины.
   Обе женщины не сказали друг другу ни слова, начиная с их ссоры за завтраком. Хотя в аэропорту был момент, когда Эрин почти решилась нарушить молчание и поговорить с небрежно прислонившейся к джипу Ли, пока они ожидали своего самолета, который готовили к полету, но на той были темные очки. А не имея возможности видеть знакомые голубые глаза, Эрин не могла оценить истинное настроение Ли, которая, судя по всему, все еще была очень сердита.
   И это страшно раздражало блондинку. В конце концов это Ли была здесь воровкой... способной на обман. Почему же ей обижаться на Эрин, когда та неумышленно обвинила ее в проявлении по отношению к ней "более глубоких чувств, чем дружба" и использовании их в своих интересах, когда дело касалось расследования. Ладно, если быть честной,то она вовсе не так уж и неумышленно обвинила ее, да и выбрала для этого неподходящий момент. В конце концов, она только за несколько секунд до этого поцеловала Ли так, словно та была последним человеком на Земле. И это было верно на все 100%... Но разве это давало право темноволосой женщине становиться настолько уверенной в своей правоте? Не говоря уже о ее недовольстве тем, что, как она думала, Эрин сбежала с вечеринки с каким-то парнем... Небольшой пикантный момент, который все еще предстояло прояснить и опровергнуть.
   Теперь - на самолете, - Эрин пришла к выводу, что человек может вести себя так словно для прочтения журнала требуется целая вечность. Она перелистывала страницы, которые вполне могли быть чистыми, судя по вниманию, которое она им уделяла. Затянувшееся молчание начинало действовать Эрин на нервы. Она закрыла журнал и усмехнулась, когда увидела Ли на обложке. Этого следовало ожидать... Эрин отбросила журнал в сторону и просмотрела на свою соседку.
   Ли была в ковбойской шляпе. Интересно, о чем она думает: о делах ... или обо мне? Их неудавшийся завтрак постоянно прокручивался в мыслях у Эрин с тех самых пор, как раздраженная Ли умчалась от нее. Все можно было решить по-другому, но не получилось. Все вышло не совсем неудачно.
   Ли почувствовала на себе взгляд, но никак не прореагировала на это. Она вела себя глупо? Возможно. Но ей было все равно. Не каждый день я целую женщину, а затем узнаю, что этой же ночью она тем же самым занимается с другим парнем. Черт, не каждый день я целую женщину... но это к делу не относится. Мне необходимо облизать свои раны и перегруппироваться, - наконец решила она, перед тем как по ошибке удалила набранное сообщение. - И плюс ко всему она думает, что я ее как-то использую...
   "Блин!" - прошипела Ли, закрывая ноутбук и сталкивая его с коленей.
   Она схватила шляпу и бросила ее в другой конец салона.
   "Мыслительный процесс закончен?" - беззлобно поинтересовалась Эрин с долей иронии в голосе, которая не осталась незамеченной Ли.
   Кто б говорил... Темноволосая женщина посмотрела на блондинку и вздохнула.
   "Похоже на то".
   "Ли, мне это не нравится", - глубокомысленно изрекла Эрин, откинувшись на спинку дивана и уставившись в потолок.
   "Канзас, для меня это тоже все не цветочки", - устало произнесла Ли, прекрасно осознавая о чем идет разговор.
   Если разобраться, то прошло всего несколько часов, а ей уже недоставало их непринужденных отношений. Она уже скучала по их разговорам, улыбкам, шутливым подколкам и, само собой разумеется, флирту. Забавно, как один поцелуй может так много изменить... Если б я знала, куда нас это заведет, я бы, скорее всего, никогда не поцеловала еена том пляже. Но стоило Ли посмотреть на Эрин, как ее мнение тут же изменилось. Кого я обманываю, тот поцелуй был неизбежен. Ли расстегнула привязной ремень и направилась в другой конец салона, поднять шляпу.
   "Я не покидала вечеринку ни с каким парнем", - тихо призналась Эрин.
   В этот момент Ли стояла на коленях. Она медленно встала и обернулась.
   "Неужели?! Выходит ты ушла с девочкой?" - невесело рассмеялась Ли. - "Думаешь, от этого мне станет легче?"
   Эрин вздохнула.
   "Я просто говорю, что не покидала вечеринку ни с кем другим. Понятно?" - И даже не думала об этом. Все мои мысли были только о тебе. Но разве я могу признаться в этом?
   Ли подняла шляпу и бросила смущенный взгляд на шею Эрин.
   "Я знаю, как это выглядит, Ли, но прошу мне поверить. Это и в самом деле противный комариный укус. И сейчас он начинает ужасно чесаться". - Эрин скривилась, чтобы подчеркнуть правдивость своих слов, и почесала шею.
   Она не могла позволить Ли и дальше думать, будто сразу же забыла о случившемся между ними на пляже из-за свидания с каким-то незнакомцем. Это было не справедливо ни по отношению к ней самой, ни тем более Ли.
   "Но этим утром ты..."
   "Позволила тебе думать, как тебе хочется", - закончила за нее Эрин. - "Ли, ты же фактически обвинила меня в том, что я вела себя, как какая-то сексуально озабоченная проститутка".
   Ли слегка усмехнулась.
   "Быть может немного свободно, но уж точно не как проститутка. Но некоторые люди настолько чувствительны", - произнесла она, заработав небольшую улыбку от Эрин.
   Ли задумалась над словами блондинки, в которых слышалась искренность. Была ли это полная правда? В конце концов, у нее на шее действительно красовался засос размером с Техас. Ли просто сделала выводы, основываясь на очевидных фактах. А вещи подобные этому не появляются чудесным образом, знаете ли. Хотя с другой стороны на этом острове действительно водится немало гнусных москитов. Ли поверила словам Эрин.
   "Канзас, ты не обязана мне ничего объяснять".
   "Это так. Но, тем не менее, я хочу, чтоб ты знала".
   Ли кивнула и вернулась, присаживаясь рядом с ней на диван. Она прикоснулась к покрасневшему месту на шее блондинки и почувствовала небольшой бугорок под пальцем.
   "Когда приземлимся, нам придется найти тебе какой-нибудь крем для этого. Попытайся слишком не расчесывать ", - сказала Ли, криво улыбаясь, и убрала руку.
   "Я попытаюсь, но это не легко", - ответила Эрин, возвращая улыбку.
   "Если тебе все еще интересно, то я не делала ничего такого с местным Рики Мартином после того, как ты улизнула по окончании моего непродолжительного спаривающегося танца".
   "Ты не должна мне ничего объяснять, ты же знаешь".
   "Да, но я все-таки хочу, чтоб ты знала", - сказала Ли с небольшой улыбкой и снова надела шляпу.
   "Так ты ничего не делала?" - спросила Эрин, приподняв брови.
   "Ну..." - Ли закатила глаза и застонала. - "По крайней мере, я так считаю. Ну, я, конечно, поцеловала его... это самое малое чем я могла отплатить ему за то, что основательнозавела его на танцполе. Впрочем, как ты думаешь, кто делает поцелуй особенным?"
   "И кто?"
   "Давай только скажем, что это был не он..." - ответила Ли.
   Снова повисло молчание, пока обе женщины пытались расшифровать, в чем действительно каждая из них призналась.
   "Это было немного болезненно, не так ли?" - спросила Эрин.
   "Что именно?" - немного смутившись, уточнила Ли. - "Это тебя москит укусил, а не меня".
   Эрин закатила глаза и ухмыльнулась.
   "Нет, я говорю о том, когда ты подумала, что я была с кем-то еще. Это было немного неприятно, ведь так?"
   Ли кивнула и пожала плечами.
   "Давай только скажем, что мне это не понравилось".
   "И мне тоже не нравилось думать, что ты с кем-то еще, после того как я покинула вечеринку", - призналась Эрин, вспоминая все сценарии, которые пронеслись у нее в голове,когда она ушла, оставив Ли в руках красивого мужчины.
   "Итак... это было не трудно, не правда?" - спросила Ли.
   "Что?"
   "Признаться, что я тебе нравлюсь... немного больше чем должна". - Ли игриво толкнула Эрин в бок.
   "Я думала, что уже призналась в этой ... пикантной подробности".
   "Да, но до этих пор ты не акцентировала признание с поцелуем".
   Эрин покраснела, что показалось Ли совершенно восхитительным и она едва справилась с желанием вытянуть руку и притянуть блондинку поближе к себе.
   Спустя несколько секунд Эрин сказала:
   "Ли, мы познакомились не так давно и еще плохо знаем друг друга, но я уверена в одном: мне не нравится ссориться с тобой. Я не люблю сердиться на тебя и тем более, когдаты злишься на меня".
   Ли криво улыбнулась.
   "Я тоже".
   "Прекрасно. Выходит, мы можем забыть о том, что случилось сегодня утром и оставить все в прошлом".
   "Я согласна, но ммм... что относительно того, что случилось вчера вечером?"
   "Я думаю, об этом мы тоже должны забыть".
   "Что, если я скажу, что не согласна с этим?" - спросила Ли.
   "Возможно, мы должны просто принять это к сведению и оставить все как есть. Я не хочу говорить об этом. Хорошо? Я не хочу обсуждать, что это означает или какие чувства во мне вызывает". - Я не готова признаться в этом себе, не говоря уже о другом человеке. - "Мы можем закончить эту беседу, сойдясь на том, что мы просто нравимся друг другу?"
   "Я знаю, что то, что случилось вчера вечером что-то означает иначе мы не кидались бы друг на друга этим утром, потому что думали, что это ничего не значит для другого".
   "Ли ... "
   "Пожалуйста, позволь мне закончить, потому что, Канзас, если честно..."
   "О ... теперь ты честна?"
   "Да".
   Думаю, я заслужила это, но, черт подери, на этот раз я пытаюсь быть честной.
   "Хорошо, тогда я не буду прерывать ... должно быть это очень важно". - Эрин сложила руки перед грудью.
   Темноволосая женщина вздохнула и прикрыла глаза. Ладно, Ли, не подведи. У меня такое чувство, что у тебя только одна попытка...
   "Тебе ведь нравится танцевать?"
   "Что?" - слегка смутившись, спросила Эрин.
   "Признайся", - вздохнув, продолжила Ли, - "с тех пор, как мы впервые встретились между нами что-то происходит. Что-то чего мне никогда не приходилось чувствовать прежде. Канзас, я никогда не целовала другую женщину. Я даже никогда не задумывалась об этом всерьез до тебя..."
   "Понимаю..." - тихо произнесла Эрин.
   "Действительно?" - Ты понятия не имеешь, как я хочу тебя... Думаю, даже я этого не знаю. - "Знаешь, Канзас, я была не одна на том пляже прошлой ночью".
   Эрин и сейчас все еще чувствовала, как в ту ночь ее пальцы вплетались в шелковистые темные пряди, а руки сильнее притягивали рот Ли к собственным губам. Казалось, она хотела слиться с темноволосой женщиной воедино.
   "Да, это так", - едва слышно выдохнула она.
   Ли придвинулась поближе, пока их бедра не соприкоснулись.
   "Тогда, почему мы притворяемся, будто не испытываем похожих чувств друг к другу? Когда это очевидно. Мы танцевали вокруг этого так долго и упорно, что к настоящему времени запомнили все движения". - Ли придвинулась ещё ближе. - "И я не знаю как тебе, но мне поцелуй показал, что мы слегка утомились нашим выступлением".
   "Ли..."
   "Ш-ш-ш". - Ли накрыла губы блондинки пальцем. Она улыбнулась и провела им по мягкой, манящей поверхности. - "Итак, вопрос... мы собираемся продолжать эту танцевальную программу, в которой мы так преуспели или сойдем с танцпола и, наконец, разберемся с этим в другом месте?" - И прежде, чем Эрин смогла ответить, Ли нежно прикоснулась губами к ее губам. - "Со своей стороны, Канзас, вот мой голос".
   Не в силах сдерживаться и дальше, Ли поцеловала Эрин. И это был отнюдь не целомудренный и робкий поцелуй, а совсем наоборот. Этим жарким поцелуем Ли говорила, что готова к тому, что должно последовать за этим. Всё в чем она нуждалась - это небольшое подтверждение со стороны блондинки.
   И когда Ли почувствовала, как Эрин отвечает ей, а её язык скользит по её нижней губе... это было всё в чем она нуждалась и особенно, когда ощутила как её придвигают к диванным подушкам чудесные руки. Похоже все голоса "за".
   Часть X
   Казалось, руки были повсюду, когда обе женщины удобнее устроились на диване. Монотонный гул самолетных двигателей заглушили громкие вздохи и стоны, как только Эрин взобралась на Ли, полностью накрыв ее своим телом. Ну или почти полностью: в общем столько, сколько смогла закрыть высокой долговязой фигуры под собой.
   Какое-то время Ли не знала, что ей делать со своими руками и чувствовала себя словно подросток на первом свидании. Эрин же уперлась ладонями в прохладную кожаную поверхность дивана, с обеих сторон темноволосой головы, и всецело отдалась настойчивым и пылким поцелуям. Опустив бедра на женщину под собой, она слегка выгнула спину. Тогда-то руки Ли и нашли свое место ... в задних карманах джинсов Эрин, почувствовав приятные округлые формы под ладонями. Блондинка ахнула от удивления, выдохнув в рот темноволосой женщины, когда почувствовала, где та разместила свои руки.
   Потерявшись в своем собственном сексуальном раю, их быстрые и грубые поцелуи постепенно уступили место неторопливым и чувственным. Ли так и льнула, сильно прижимаясь, к стройному телу над собой, в то время как рот блондинки настойчиво требовал и обольщал ее своей властной напористостью. И она отдавала себя всю без остатка, не в силах поверить, что они с Эрин наконец уступили тому, что развивалось между ними в течение двух недель.
   А Эрин поверить не могла, насколько дерзко вела себя, зарываясь руками в шелковистые темные пряди. Все происходило слишком стремительно: только минуту назад они говорили, а теперь целовались так, словно не было завтра. Не то чтобы она жаловалась...
   Две недели назад вот так вот вести себя и целоваться с женщиной даже не пришло б ей на ум. Правда это было до того, как она встретила Ли Синклер и определенно до того,как она поняла насколько хорошо умеет целоваться эта женщина. Им следует воздать ей должное, подумала Эрин. А если этого не достаточно, то стоит вспомнить, об умении женщины справляться со словами. Метафора Ли о кружении их в танце вокруг своих настоящих чувств, возымела действие. Причем настолько, что они решили спуститься с танцпола... прямо на кожаный диван, чтобы исследовать друг друга руками и губами, не прекращая при этом возбуждающих телодвижений и гнево-растворяющих поцелуев.
   Затем вдруг всего этого стало слишком много для Эрин. Неохотно она оторвалась от мягких губ Ли. Но стоило ей это сделать, как она ощутила чувство потери. Однако переведя дыхание, она все же удержалась и больше не прикоснулась к губам Ли.
   "Мы должны остановиться", - застыв над голубоглазой женщиной, пробормотала она, прерывисто дыша.
   "Боже, Канзас, любишь же ты дразниться", - усмехнувшись, ответила Ли и подняла голову, чтобы запечатать рот блондинки обжигающим поцелуем.
   Эрин наслаждалась поцелуем несколько секунд, прежде чем снова отстранилась. Она посмотрела в заполненные желанием голубые глаза и мысленно спросила себя, а действительно ли она хочет того, о чем говорит. Однако снова повторила:
   "Мы должны остановиться".
   "Ты серьезно?" - едва заметно улыбнулась Ли.
   "Да".
   Черт, это было слишком хорошо, чтобы быть правдой... Я должна была это предвидеть... -Улыбка исчезла и сменилась игривым скучающим выражением.
   "Ладно". - Ли убрала руки из задних карманов джинсов Эрин и положила их себе под голову. - "Что за причина на сей раз? Только, пожалуйста, подойди к этому творчески и удиви меня".
   Сарказм Ли не остался незамеченным.
   "Боже, Ли, я даже не сказала об этом своему руководителю, черт бы все побрал!" - простонала Эрин, проводя рукой по своим волосам.
   Ли начала неудержимо смеяться и блондинка раздраженно посмотрела на нее.
   "Над чем ты смеешься? "
   "Ты хоть поняла, что только что помянула и бога, и черта в одном и том же предложении?" - пояснила Ли постепенно успокаиваясь.
   Переосмыслив свои недавние слова, Эрин закатила глаза и сурово сдвинула брови.
   "Видишь, об этом я и говорю. Я не соображаю, что я, черт возьми, делаю!" - Эрин подняла руку, останавливая очередной остроумный комментарий своей собеседницы. - "И, пожалуйста, не говори мне, что минуту назад я делала все просто прекрасно".
   Ли невинно пожала плечами и улыбнулась.
   "Но это так".
   "Пожалуйста, хоть на этот раз будь серьезной".
   "Я слушаю".
   Перед тем как продолжить Эрин глубоко вздохнула.
   "Ладно, Ли, я не собираюсь отрицать, что неравнодушна к тебе... Думаю в данный момент это было бы довольно глупо".
   Эрин наблюдала за слишком хорошо знакомым выражением на лице Ли... одна идеально изогнутая темная бровь поползла вверх.
   "Не то чтобы я была не рада это слышать..." - Ли вытянула руку и провела длинными пальцами вверх и вниз по предплечью блондинки. Эрин закрыла глаза от удовольствия. - "Но в чем причина? Почему это должно прекратиться?"
   "Это слишком, Ли". - Эрин осторожно отвела руку темноволосой женщины от себя. - "Не хочу, чтобы это звучало, как заезженная пластинка, но я здесь расследую громкую кражу, в которой главным подозреваемым является миллиардер. Вдобавок к этому я, кажется, неравнодушна к нему. А если этого недостаточно, то этот самый подозреваемый ко всему еще и женщина..." И я не знаю, чего мне хочется больше - поцеловать тебя или упрятать в тюрьму... Черт, возможно, я хочу сделать и то, и другое.
   "Думаю, когда ты это представляешь в таком свете... это действительно выглядит несколько подавляющим..." - кивнув, признала Ли. А с другой стороны я - миллиардер, укравший рубин за пятьдесят миллионов долларов черт знает зачем. И вот когда я только решила, что мне все сошло с рук, какой-то следователь страховой компании выясняет, чтомою причастность к этому. Вдобавок я, кажется, неравнодушна к нему. А если этого недостаточно, то этот самый следователь ко всему еще и женщина. - Ли мысленно рассмеялась. - Да, в общем-то, действительно подавляюще, с какой стороны не посмотри на это.
   "Это должно было быть обычным делом, Ли. Мне нужно было просто найти этот чертов камень и забрать свой чек. Я не предполагала, что увлекусь тобой... "
   "Я знаю, Канзас. Но..."
   Эрин накрыла двумя пальцами губы темноволосой женщины.
   "Итак, от чего-то надлежит отказаться. От дела или черт знает чего, что происходит между нами. Одно из этого должно быть отложено".
   "И как ты думаешь, нам разобраться с этим?"
   "Мы подождем", - Эрин провела пальцем по загорелой ключице Ли, - "с этим, пока дело не будет закрыто".
   Ли закатила глаза и нахмурилась.
   "Мне стоит упомянуть, что такой вариант меня не устраивает?"
   "О, в общем-то, я предполагала, что тебе это не понравится". - Эрин пожала плечами. - "Однако это единственное предложение".
   "Правда? Я так не думаю. Есть и другие варианты. Почему бы тебе не отдать это дело кому-нибудь другому?" - предложила Ли.
   "Ни в коем случае", - поспешила ответить Эрин. Надо сказать, она рассматривала такой вариант. - "Никто не знает тебя так, как я и кроме меня тебя никто не сумеет поймать".
   Вроде бы, когда она говорит такое, у меня должно возникнуть желание сбежать подальше, но вместо этого... меня это заводит.
   "И я уверена, они не будут слишком счастливы, когда я сбегу от них", - добавила Ли с хитрой усмешкой. - "Но что, если это дело решится и я отправлюсь в тюрьму... " Надеюсь, это не дойдет до посторонних ушей.
   "Никогда не загадывала так далеко... "
   Хотя Эрин задавала себя этот вопрос тысячу раз, с тех пор как поближе познакомилась с Ли, однако у нее до сих пор не было ответа. Что, если Ли действительно попадет в тюрьму? Что тогда? Эрин не удалось поразмыслить об этом, поскольку темноволосая женщина снова соблазнительно провела пальцами по ее руке.
   "Я хочу сказать, что если меня отправят в тюрьму, ты можешь провести многие месяцы сражаясь за мою любовь с какой-нибудь женщиной по имени Большая Берта", - пошутила Ли.
   Несмотря на свое положение, Эрин рассмеялась.
   "Или возможно я просто позволю ей добиться тебя... Думаю, у тебя окажется больше проблем, чем ты заслуживаешь..."
   "С этим делом? Или с этим... " - Ли разместила руки на бедрах Эрин и принялась рисовать ими маленькие круги.
   Эрин закусила губу от охвативших ее ощущений.
   "Почему бы тебе просто не признаться?"
   "Даже если бы я была виновна... что не факт... признаться, это все равно что помахать белым флагом ... или признать себя побежденной... сдаться".
   "И полагаю, это ниже тебя..." - сухо добавила Эрин.
   "Ниже меня..." - с подчеркнутой медлительностью произнесла Ли. - "Видишь, ты снова возводишь меня на пьедестал. Давай просто скажем, что это не по мне..." - Ли лениво усмехнулась. - "Я - боец... своего рода воин".
   "Ты или снисходишь до сражения... или нет".
   "Точно".
   "Тогда просто верни рубин, в этом случае мне не надо будет расследовать никакого дела".
   Соблазнительно...
   "Опять же, если бы я была виновна... что не факт... это будет безрезультатная победа... ведь ты не получишь тот чек". - На этот раз руку подняла Ли, когда увидела, что Эрин собирается ответить. - "И не пытайся лукавить и говорить мне, что чек не имеет значения для тебя".
   Эрин закрыла рот и улыбнулась.
   "Ли, ответь мне... " - простонала от досады блондинка, - "тебя это что, вообще не пугает?"
   "Конечно, пугает... Я солгала бы, если бы утверждала обратное. Но я не привыкла идти наперекор своим чувствам. Правда по этой причине я, время от времени, попадаю в небольшие неприятности", - быстро добавила Ли. - "Но, прямо сейчас, учитывая мои чувства..." - голубые глаза медленно обследовали молодую женщину перед собой, - "я готова рискнуть..."
   "Как ты можешь быть такой несерьезной?" - спросила Эрин, поскольку чувства, которые она испытывала к Ли были новые, необычные и чертовски пугающие. - "Мы обе никогда небыли с другой женщиной. Тогда как ты можешь, вот так запросто, поверить в наши чувства друг к другу?"
   Хотя Эрин имела близкое знакомство со своей экс-соседкой по комнате в колледже это бледнело по сравнению с тем, что она чувствовала, когда голубые глаза останавливались на ней.
   "Честно говоря, не знаю ... " - призналась Ли и задумчиво покачала головой. - "Я всегда была открыта новому... Думаю, эта ситуация ничем не отличается от других в этом отношении".
   "Мы здесь говорим не о прыжках с "тарзанки" или с парашютом, Ли... "
   "Это так... " - признала темноволосая женщина. - "Но я играю в любом случае".
   Эрин лишь посмотрела на нее и покачала головой.
   "Как ты думаешь, чем это все закончится?"
   "Все просто, Канзас... мы обе получим то, что хотим. Я имею ввиду, ты хочешь найти рубин, а я не хочу попасть в тюрьму и..."
   "И?"
   "Ну, думаю, ты знаешь остальное..."
   Да, я знаю остальное... Мыслям Эрин не потребовалось много времени, чтобы закончить предложение Ли за нее. Блондинка уже и так чувствовала, как теплая кровь устремилась к ее пылающим щекам, не говоря уже об остальных частях ее тела.
   "Прекрасно, тогда сделаем все по порядку. Сначала я каким-либо образом нахожу в этом тумане проклятый рубин, продолжая игру в кошки-мышки, в которую ты меня втянула. А когда я закончу, ты находишь способ уберечь свою задницу от тюрьмы. И тогда мы рассмотрим то, что происходит между нами..."
   Поверить не могу, что мы договариваемся о возможном сексе. И, похоже, я проигрываю... "Черт побери, Канзас, клянусь, если бы ты танцевала, это было бы что-то такое же сложное, как танго!"
   Эрин улыбнулась.
   "Что это с тобой и твоими танцевальными метафорами?"
   "Не знаю... Кажется они подходят для всех случаев в жизни", - рассмеялась Ли. - "Но есть одно, что я знаю о танго. Это может быть болью в заднице, когда ты только учишься этому, но когда ты, наконец, освоишь движения..." - Ее голос понизился на октаву, а глаза не скрывали желания, когда она смотрела на Эрин.

0

16

Молодая женщина не могла понять,как холодные голубые глаза могут вызывать такой жар в ее теле. - "О, теперь ты поняла. Итак, я собираюсь позволить тебе вести, Канзас. Если ты хочешь подождать, пока наша небольшая игра не закончится ... прекрасно. Вероятно, мне и самой нужно время, чтобы провести кое-какие исследования. Как ты думаешь, если я позвоню Эллен{31},она перезвонит мне?" - рассмеялась Ли.
   Эрин ухмыльнулась и потешно сморщила нос.
   "Ты шутишь? Она, вероятнее всего, пригласит тебя на свидание".
   "Ты думаешь?"
   Ли поверить не могла, что соглашается с решением Эрин, но в настоящее время это был ее единственный выбор. Если бы она сказала "Нет", молодая женщина сбежала бы от нее при первой же возможности. Однако, несмотря на то, что у блондинки был план, Ли знала, что планы часто меняются и все происходит не так, как планировалось. И она рассчитывала на это.
   "Ладно, поскольку мы не можем больше целоваться, мне кажется твоя роль сексуальной львицы, сидящей на мне верхом, не такая уж хорошая идея... Как ты думаешь?"
   Эрин наконец-то обратила внимание на их довольно фривольное положение и слегка покраснела.
   "Ах да... Точно подмечено".
   Она быстро встала и оглянулась на Ли, которая осталась лежать на диване, подложив руки под голову и скрестив, обтянутые джинсами, ноги в лодыжках.
   "Львица? Пожалуйста ... "
   "Кто кого завалил на диван?" - Ли поправила подушку под головой, наблюдая за тем, как Эрин отводит глаза. - "То-то и оно!"
   "Подумаешь... Так, что мы будем делать? "
   "Да, я поняла ... никаких шуры-муры. Но я хочу, чтобы было отмечено, что я сделала это под серьезным принуждением".
   "Это было отмечено".
   "Отлично... Тогда мяч на твоей стороне, Канзас. Я только жду сигнала". - Ли встала и притянула Эрин к себе. - "Но на всякий случай, если ты захочешь изменить свое решение".- Ее губы едва коснулись губ блондинки. - "Есть кое-что, что тебе будет недоставать".
   Поцелуй, который последовал за этим, был груб и напорист, наполненный обещаниями того, что ожидало Эрин. Ли не прятала своих чувств. Это не было нежное исследование,а наоборот захватнический акт, обжигающий своим откровенным накалом страстей. Но прежде чем молодая женщина успела отреагировать, Ли разорвала поцелуй и улыбнулась с немым вопросом в голубых глазах. Эрин открыла рот, чтобы что-то ответить, но лишь вздохнула, так ничего и не сказав.
   "Я собираюсь поговорить с пилотом, узнаю, когда мы собираемся приземлиться". - Без лишних слов Ли направилась в переднюю часть самолета.
   Колени Эрин в миг ослабели и она плюхнулась на диван.
   "Да уж, даже если бы эта женщина заведовала ларьком, в котором торговала поцелуями, а не руководила крупнейшей компанией, то и тогда бы она была миллиардером". - И тут Эрин начала смеяться. - "Я должна найти этот проклятый рубин ... и побыстрее!"
* * *
   "С кем я сплю, как я сплю и что происходит с теми, кого я бросаю, не имеет никакого отношения к моей компании!" - гаркнула Ли в телефон. Это был еще один репортер, звонящий по поводу Брента Ландерса. Она ненавидела, когда ее личную жизнь смешивали с бизнесом, а в ситуации с Брентом именно это и происходило. - "Вы можете процитировать меня?" - Ли рассмеялась в трубку. - "Запишите мои слова, сделайте фото... мне плевать... только убедитесь, что мое имя написано правильно. Но если вы снова позвоните сюда, то я вам гарантирую такие неприятности, которые вам и не снились. Считайте, что вас предупредили", - прорычала Ли и бросила трубку с такой яростью, что трое мужчин, стоявших перед ней, решили, что ее стеклянный стол вот-вот треснет напополам.
   Голубые глаза сконцентрировались на участниках встречи, назначенной на 12:00, и тут же закатились. На мгновение Ли стало жаль, что у ее небольшой истерики были свидетели.
   "Полагаю, настоящие леди так себя не ведут", - язвительно ухмыльнулась она и принялась искать документы в папке на столе.
   Присутствующие ничего не сказали в ответ. Никто из них ни согласился, ни опроверг ее утверждения. А Ли этого и не ждала. Они были вызваны в ее кабинет из-за собственных проблем. Она была уверена, что они не хотели еще больше расстроить ее, комментируя ее телефонный этикет.
   "Пожалуйста, кто-нибудь объясните мне, почему на прошлой неделе, во время регрессионного тестирования, было найдено семь серьезных ошибок", - раздраженно произнеслаЛи, швырнув последний отчет о неполадках через стол. - "Я могу ошибаться, но разве мы не собирались на следующей неделе объявить о выпуске новой версии Webmaster Widget Toolkit 2.3? Так как, черт возьми, мы собираемся сделать это с семью серьезными проблемами?"
   Ли положила ладони на прозрачную поверхность стола, ожидая ответа от стоявших перед ней мужчин: один из которых был менеджером, отвечающим за выпуск проекта, другой - главным программистом, а третий - начальником группы тестирования. Все трое поежились под холодным пристальным взглядом своего голубоглазого начальства и переглянулись в поисках ответа.
   Ли появилась в своей компании только четыре часа тому назад, но уже успела провести совещание с отделом продаж, встретиться с финансистами и просмотреть демонстрационную программу виртуальной реальности компании, которую они могли бы купить. Не говоря уже о телефонном разговоре, благодаря которому она, без всяких сомнений, попадет на первые страницы завтрашней светской хроники. А теперь еще это... Один из наиболее продаваемых продуктов компании рисковал пропустить важную дату поставки. Ли не любила срывать намеченные сроки, поскольку это бросало тень на репутацию компании, раздражало клиентов и, в конечном счете, вело к уменьшению прибыли.
   "Пожалуйста, только не говорите все сразу", - с сарказмом произнесла она, удобнее устраиваясь в кожаном кресле. - "Определенно один из вас, парни, знает ответ".
   "Ну..." - почесав затылок, начал Саймон Чадвей, руководивший тестировщиками, - "разработчики чрезмерно увлеклись возможностями".
   "Это не так!" - возразил Райан Питтс.
   Ли скрестила руки на груди.
   "Чрезмерно увлеклись возможностями?" - Она мысленно застонала.
   Ли ненавидела, когда это случалось. Такое несвоевременное событие происходило тогда, когда разработчики продолжали тайком включать в проект новые функции даже после вступления в интенсивный цикл испытаний. В результате у них в изделии появлялись не проверенные функциональные возможности, так как тестировщики не были уведомлены о таких изменениях. К тому же это обычно каким-либо образом нарушало стабильно работающие функциональные возможности, которые уже были проверенны. Что в последнюю минуту заканчивалось серьезными неполадками ...
   "Карсон, ты знаешь что-нибудь об этом?"
   "Ли, насколько мне известно, все новые улучшения должны были прекратиться, как только начался цикл испытаний", - ответил менеджер, отвечавший за выпуск продукции.
   "Я тоже на это надеюсь, так как запрос о внесении изменений в функциональные возможности от этой группы не попадался мне на глаза в прошлом месяце, таким образом, никакие функции не должны были быть интегрированы в систему".
   "Так и есть", - подтвердил Райан. - "К сожалению, последние неполадки были результатом устранения других ошибок, которые были найдены ранее".
   Ли посмотрела на список и скривилась.
   "Похоже, эти проблемы должны были быть выявлены еще во время модульного тестирования. Я имею ввиду, что даже цветовая палитра не отзывается на действия со стороны пользователя и нулевой указатель не работает при переключении задач. Ну, а это уже совершенно недопустимо".
   "Мы, по крайней мере, устранили пять из этих неполадок..."
   "Что относительно двух других?"
   "Мы все еще работаем над этим".
   Ли вздохнула и постучала карандашом по столу.
   "И лучше вам закончить эту работу. Многое зависит от этого проекта". - Она повернулась к начальнику группы тестирования. - "Саймон, похоже твоей команде придется потратить несколько дополнительных часов, чтобы уложиться в срок и повторно проверить все изменения. Итак, думаю, обед в ближайшие пару дней будет за мой счет. И кроме этого, похоже, мне не избежать угрожающих электронных посланий и неприятных телефонных звонков от недовольных супругов". - Ли слегка улыбнулась. - "Но, что поделаешь, пусть попробуют!" - Она пыталась уважать тот факт, что у ее служащих была жизнь вне стен компании, но иногда сверхурочной работы было не избежать.
   Ли повернулась к главному программисту и менеджеру, отвечающему за выпуск. С ее лица исчезла улыбка.
   "Я хочу, чтобы вы также взяли пару разработчиков, которые будут на связи в ближайшие несколько дней. Если это они наломали дров, то, по крайней мере, пусть торчат рядом, пока тестировщики все не проверят. И еще я хочу, чтобы все вносимые исправления в программу согласовывались заранее, а отчет о неисправностях был у меня в компьютере каждое утро, пока мы не поставим продукт. Все ясно?"
   "Да", - ответили в унисон трое мужчин.
   "Прекрасно, а теперь идите и убедитесь, что мы успеваем к намеченной дате. Поскольку, если это не так, то я не буду в большом восторге, и поверьте мне, в ваших же интересах, чтобы этого не случилось".
   Без лишних слов мужчины покинули кабинет. Ли вытянула руку и нажала кнопку на селекторной связи.
   "Да, босс", - отозвалась Анна.
   "Сколько времени у меня до следующей встречи?"
   "Пятнадцать минут".
   "Я встречаюсь с юристами?"
   "Да. Еще звонил Тай Уилксон, чтобы подтвердить вашу встречу за ужином этим вечером".
   "Ну разумеется, пока он платит, как обычно", - пошутила Ли. - "Ладно, ты можешь распечатать мне копии последних патентов, которые я должна обсудить с юристами? И дай мне знать, когда истекут мои пятнадцать минут одиночества".
   "Конечно, босс", - ответила Анна.
   Ли собиралась отключить связь, когда кое-что пришло ей на ум.
   "Эй, Анна, кто-нибудь звонил мне, кроме безумных журналистов светской хроники?"
   "Нет... Эрин Брэдшоу не звонила, босс".
   Ли нахмурилась.
   "Как ты узнала?"
   "Между встречами вы каждый раз спрашивали меня, звонила ли она. У меня есть ее номер в картотеке... Хотите я позвоню ей?" - предложила секретарша.
   "Ах, нет..." - медленно ответила Ли и, слегка смутившись, потерла виски. Она действительно спрашивала об Эрин так часто? - "Просто она должна была перезвонить мне с кое-какой очень важной информацией. Но не бери в голову... спасибо..." - Ли отключила связь.
   Она взглянула на свой ежедневник на экране компьютера и убедилась, что весь сегодняшний день у нее расписан. И на этот раз она была благодарна этому. День, заполненный совещаниями, возможно, поможет ей отвлечься от одной блондинки, которая овладела ее мыслями. Хотя она могла бы обойтись и без встречи с Майклом и его страшно утомившими заигрываниями. Прошел всего лишь день с тех пор, как Ли видела Эрин, с тех пор как они вернулись из Пуэрто-Рико, с тех пор как они поцеловались ... И о, как же мы целовались...
   Яркие воспоминания об их кратковременной близости всплыли перед потемневшими голубыми глазами. И хотя она делала вид, что все в порядке, ее возрастающие чувства к блондинке основательно пугали ее... даже больше чем возможность попасть в тюрьму. Ли ухмыльнулась, а ведь она только удвоила свои неприятности ... и все они были обернуты в красивый пакет по имени Эрин Брэдшоу. И это не пугало... как и то, что Эрин была женщиной... Черт, в конце концов, это двадцать первый век, лесбиянство стало частью американского словаря. Однако Ли Синклер мечтающая о другом человеке ... вот это было неслыханно.
   "Ли, что ты собираешься делать?" - спросила она себя вслух. И прежде чем смогла ответить на свой вопрос, она начала думать о том, что делала накануне... на самолете... с Эрин Брэдшоу, лежащей на ней и целующей ее. От Ли потребовалась изрядная доля сдержанности, чтобы выполнить несвоевременные пожелания Эрин и не распускать руки.
   "Это было слишком хорошо, чтобы быть правдой", - произнесла она и сломала карандаш, который держала в руке. Это так расстроило ее, что Ли не смогла удержаться от смеха и положила обломки на стол. - "Должно быть, именно так чувствует себя сексуально озабоченный шестнадцатилетний подросток..."
   Темноволосая женщина развернула кресло и посмотрела в окно. Она вглядывалась в город перед собой и в сотый раз задавалась вопросом, где сейчас Эрин Брэдшоу и чувствует ли она хотя бы половину того страстного желания, что и она. С этой мыслью Ли невольно скрестила ноги, когда знакомое чувство начало охватывать ее тело.
   "Что она сделала со мной?"
   Ли закрыла глаза и откинула голову назад. Она все еще ощущала вкус Эрин на губах и пока памяти об этом было достаточно. Она заключила сделку со следователем страховой компании и если чем и гордилась Ли Синклер, так это тем, что никогда не нарушала данного слова.
   "Кто-то когда-то сказал, что однажды моя гордость убьет меня... Должно быть он говорил об этом". - Ли снова рассмеялась, перед тем как подняться и отправиться на следующую встречу. - "У меня нет времени на холодный душ, но встреча с юристами должна вполне заменить его..." - с надеждой произнесла она вслух.
* * *
   Судя по всему, последний квартал за ней следили. Именно к такому выводу пришла Эрин, внутреннее чутье которой подавало громкие, похожие на пожарную сигнализацию, сигналы, перекрывавшие даже оглушительный рев Creed из ее плеера. Но, не смотря на это, она по-прежнему продолжала бежать. Бросив взгляд на часы, Эрин поняла, что заканчивала свои обычные 5 миль почти за рекордное время. Поэтому кто бы не следил за ней в синем седане, ему оставалось только наблюдать. Если они не решились сбить или застрелить ее до настоящего времени, то, вероятно, этого и не планировали.
   Такое уже случалось с Эрин прежде, когда она вела расследование. Обычно таким способом виновная сторона присматривала за ней. При этом на нее никто ни разу не покушался. Так что если эта ситуация была такой же, как и все остальные, то преследующий ее автомобиль должен был быть делом рук Ли. Что не имело смысла, поскольку до этого времени за Эрин никогда не следили. Уж если бы Ли хотела узнать чем она занята, то она просто позвонила бы или объявилась чудесным образом. В конце концов, пока это был ее план игры.
   И это поднимало другую проблему: она не получала известий от Ли, с тех пор как они вернулись из Пуэрто-Рико. Прошел только день, а Эрин постоянно проверяла свою голосовую почту и следила за телефоном, ожидая звонка от голубоглазой женщины.
   Разговор с Ли прямо сейчас... не поможет тебе узнать. - Она пыталась найти рациональное объяснение... но не могла выкинуть мисс Синклер из своей головы.
   По дороге домой, - на самолете, - Эрин была так близка к признанию в своих новых и пугающих чувствах к женщине. Но даже после всех их с Ли кувырканий на диване, она сделала то, что и всегда в подобных ситуациях ... струсила. Вместо того чтобы продолжать целовать темноволосую красавицу... она заключила с ней странную, но интересную сделку: сначала расследование, а затем уже отношения. Ли согласилась, что следующий шаг должна будет сделать Эрин ... если захочет пойти дальше.
   И ее так и подмывало сделать этот шаг, еще с тех пор, как голубоглазая женщина в последний раз поцеловала ее. Но если было хоть что-то, чем Эрин гордилась в себе, так это своей решимостью и непреклонностью. И эта ситуация, безусловно, подвергнет их испытанию.
   В очередной раз перед мысленным взором Эрин стали медленно проплывать картины, где она и Ли на пляже, в домике на берегу, на самолете, пока она не почувствовала боль, которая не имела никакого отношения к напряженной пробежке, которую она себе устроила.
   Она даже не ощущала холодного утреннего воздуха вокруг. Пот лил по ее лицу, а ноги продолжали равномерно двигаться в заданном темпе. Внезапно сквозь музыку Эрин услышала громкий сигнал автомобиля. Она быстро огляделась и увидела синий седан, медленно двигавшийся рядом с ней. Молодая женщина остановилась и вытащила наушники из ушей, разглядев детектива Макнейла, улыбавшегося ей с водительского места.
   "Я всегда знала, что у тебя мышление охотника, Макнейл", - сказала она с ухмылкой, приближаясь к остановившейся машине.
   "А я всегда знал, что у тебя великолепное тело под теми твоими костюмами", - детектив многозначительно пошевелил бровями, окидывая взглядом одеяние блондинки, состоявшее из синих спортивных штанов и облегающей белой майки.
   "Это сексуальное домогательство... детектив?" - Эрин склонилась к открытому окну.
   "Нет ... просто комплимент. Влезай, у меня есть кое-какая информация для тебя".
   Она уважила его просьбу и залезла внутрь, все еще тяжело дыша после пробежки, чего не мог не заметить Макнейл.
   "Ты что к марафону готовишься? Я бы подъехал к тебе раньше, но хотел посмотреть, как далеко ты зайдешь, прежде чем грохнешься в обморок".
   "Нет. Просто у меня скопилось немного лишней энергии, от которой надо избавиться, вот и все". - Источник которой приблизительно метр семьдесят восемь, с темными волосами, голубыми глазами, сногсшибательной улыбкой и голосом, как южное виски... таким же опьяняющим, - мысленно закончила она.
   Макнейл улыбнулся.
   "Не можешь не думать о мисс Техас?"
   Эрин потребовалось приложить огромное усилие, чтобы удержать свою нижнюю челюсть на месте после такого вопроса.
   "Расследование... да, в эти дни оно полностью занимает мое время". - И победителем является мисс Техас!
   "Мое тоже", - буркнул Макнейл. - "Но ты, по крайней мере, побывала в Пуэрто-Рико... о поездке куда я, кстати, все еще не слышал никаких подробностей. Или ты и твоя подруга тоже не слишком утруждали себя деловыми играми на солнышке?"
   "Это была, в общем-то, не слишком богатая событиями поездка, Макнейл", - ответила Эрин, пытаясь сохранить невозмутимый вид. Хотя она отлично знала, что все было как разнаоборот.
   Однако формально она не лгала. Эрин на самом деле не узнала ничего нового, имеющего отношение к делу. Да, она пригрозила вызвать полицию для человека, которого ошибочно обвинила в том, что он латиноамериканский скупщик краденного у Ли, но это и все. Зато то, что она узнала о себе и то, как хорошо Ли Синклер умеет ... ну ... это было совсем другое дело.
   "Ничего?" - с недоверием уточнил детектив.
   "Нет".
   Но Эрин знала, что ее слова полностью расходились с ее мыслями. Кое-что случилось в той поездке ... продолжение того, что назревало с того дня, когда она увидела Ли Синклер. Теперь-то Эрин могла признаться себе в этом. То что она приняла за простой интерес и любопытство к другой женщине, на самом деле было странным, но все же знакомым влечением, которое теперь превратилось в усиленное желание ... или простыми словами... теперь делало Эрин Брэдшоу сексуально озабоченной всякий раз, когда она думала о Ли ...
   "Земля - Эрин..." - позвал Макнейл и щелкнул пальцами перед вновь разрумянившимся лицом блондинки.
   "Что?" - слегка смутившись, откликнулась та и посмотрела на детектива.
   "Ты на секунду отключилась. Ты уверена, что не переутомила себя всей этой своей беготней?"
   "Нет ... все прекрасно... извини".
   "Плохо переносишь смену часовых поясов?"
   "Да ... похоже на то", - пробормотала Эрин. Ничего такого, что холодный душ не исправит... по крайней мере, на короткое время. - "Ты сказал, что у тебя есть какая-то информация для меня".
   "Верно".
   Он протянул руку и вытащил папку из-за солнцезащитного козырька, а затем небрежно бросил ее Эрин на колени. Молодая женщина заглянула внутрь. Там она нашла фотографии.
   "Фото грабителей. Ладно, это что очередное напоминание, Макнейл? Я не забыла, как они выглядят".
   "У нас, наконец-то, появилось больше информации о наших приятелях из Германии. Что было не так уж легко, поскольку они отказались назвать свои настоящие имена и использовали кислоту, чтобы выжечь себе отпечатки пальцев. У нас тут, мисс следователь, пять фотографий".
   Эрин с интересом посмотрела на него.
   "Пять? Но мы поймали только четверых".
   "Совершенно верно".
   "Я не понимаю". - Эрин нашла последнее фото. - "Мы знаем, кто был пятым той ночью, Макнейл. И ты можешь назвать меня слепой, но этот нисколько не похож на Ли Синклер".
   "Нет, черт возьми, этот вовсе и не похож на нашу очаровательную красотку. Я и не говорил, что он был там той ночью. Но несколько месяцев назад этот парень", - Макнейл взял фотографию из рук Эрин, - "Виктор Кимбург, был членом этой элитной наемной команды грабителей".
   "Отлично", - произнесла Эрин, ожидая продолжения от детектива. Ей очень хотелось узнать, куда он клонит. - "И он им больше не является, потому как... "
   Макнейл снова кивнул на папку и резко затормозил на красный свет.
   "Потому как он в тюрьме".
   "В тюрьме?"
   "Да... В прошлом году он был арестован за ограбление казино "Palms Martin" в Лас Вегасе. Экстравагантное казино было ограблено на 20 миллионов долларов и бедный Виктор был единственный, кого поймали".
   "И тогда их стало четверо. Я так понимаю, Виктор не сдал своих приятелей, поскольку они были все еще на свободе, когда совершили ограбление музея".
   "Ни слова о них или куда исчезли 20 миллионов". - Свет сменился на зеленый и машина тронулась дальше.
   "Не хочу выглядеть неблагодарной, поскольку все это очень интересно, но какое это имеет отношение к делу и Ли Синклер?"
   "Взгляни на копию полицейского отчета из этого казино. Видишь что-нибудь интересное?"
   Эрин снова углубилась в папку и молча читала несколько секунд.
   "Будь я проклята, владелец казино - Тони Моролта".
   "Ага... самый известный гангстер Майами, хороший друг нашей главной подозреваемой и кузен парня, который подозревается в изготовлении поддельного рубина, хотя и сидит в тюрьме. Или это все чертовски невероятное совпадение или..."
   "Очередная правильная часть головоломки, которую мы вместе собираем", - усмехнулась Эрин. - "Хорошая работа, Макнейл. И кто сказала, что полицейские только и делают, что едят пончики?"
* * *
   "Ты - поздно", - заметила доктор Дункан, когда в ее кабинете в элегантном сером брючном костюме появилась Ли.
   Прежде чем сесть, темноволосая женщина сняла пиджак, показывая розовую шелковую блузку, и небрежно бросила его на спинку дивана. Ее встреча с юристами заняла больше времени, чем она рассчитывала.
   "Знаю... У меня был чертовски трудный день", - проворчала она. - "Знаешь, если бы я курила, то к настоящему времени прикончила бы 5 пачек".
   Доктор улыбнулась своей любимой пациентке.
   "Почему ты думаешь, я бросила в медицинской школе?" - призналась она, перед тем как кивнула на стопку журналов в конце стола рядом с диваном. - "Кажется, ты была занята, пока меня не было".
   Ли взяла один из них и увидела свою фотографию на обложке Национального опросника, рядом со снимком полицейских, выпроваживающих Брента из скандально известной гостиницы.
   "По крайней мере, это мой удачный снимок", - прокомментировала она. - "Я и впрямь хорошо вышла". - Ли бросила журнал обратно на стол.
   "Правление компании достает тебя с этим?"
   "Разумеется. Они были бы не они, если бы не судачили за спиной, так что для них это счастливая возможность развлечься".
   На самом деле Ли была удивлена, увидев несколько членов правления, объявившихся на ее встрече с юристами. После обсуждения патентов, они пожелали узнать о том, что может сделать юридический отдел, чтобы остановить нежелательную шумиху, которую вызвала общественная жизнь главы компании. С этого момента встреча превратилась в скандальную разборку между ними и Ли.
   "Хочешь поговорить об этом?" - спросила доктор Дункан.
   "Зачем... " - пожала плечами Ли. - "Это просто очередная вариация давней ситуации".
   "Твои мужчины и твоя компания и насколько плохо они соединяются?"
   "Что-то вроде того". - Ли улыбнулась. - "Когда я уже научусь..."
   "Ну, так о чем ты хочешь поговорить? В конце концов, это ты звонила мне сюда несколько раз, пока меня не было".
   "Ах, да", - слегка смутившись, ответила Ли. Так много всего произошло, с тех пор как она видела психиатра. - "Я не знаю с чего начать". - Ли села.
   "Всегда неплохо начать с начала", - предложила доктор Дункан, отмечая, какой взволнованной казалась ее темноволосая пациентка, поскольку она никогда не видела ее такой.
   "Как на счет середины?" - с улыбкой произнесла Ли. - "Думаю, остальное тебе просто наскучит..." - Не говоря уже о том, что отправит меня за решетку... Нет, не могу рассказать ей о рубине ...
   "Хорошо! Думаю, с любого места сойдет". - Она наблюдала, как Ли несколько раз пыталась начать, но тут же останавливалась. Для доктора Дункан это могло означать только одно. На ее губах мелькнула едва заметная ухмылка. - "Ты повстречала кого-то?" - спросила она, уже зная ответ на свой вопрос.
   "Да", - застенчиво призналась Ли.
   "Этот парень знает, что все остальные, кто пытался до него завоевать твое сердце, сами остались с разбитым?"
   "Фактически, моя жизнь описана каждой газетой в городе, так что думаю, она знает... " - медленно произнесла Ли, наблюдая за постепенным изменением эмоций на лице доктора, когда ее слова наконец дошли до нее.
   "Она?"
   "Ну... я поцеловала молодую женщину", - призналась Ли и нервно рассмеялась.
   "Давай еще раз..." - запнулась доктор, хлопая глазами. Она должно быть неправильно расслышала.
   "Я поцеловала молодую женщину... Знаешь, как в песне". - Ли начала напевать знакомый мотив.
   "Понятно", - только и смогла вымолвить доктор, откинувшись назад и скрестив ноги. - "И что ты думаешь по этому поводу?"
   "Что я думаю по этому поводу?" - Ли встала и рассмеялась. - "Ну же, док... Неужели это все на что ты способна? Я говорю тебе, что, возможно, мне стоит встать в очередь, чтобыкупить радужную наклейку на бампер, и это все, что ты можешь сказать?"
   "Наклейку на бампер? Это что серьезно?"
   "Что?"
   "Ты - лесбиянка?"
   "Не знаю", - пожала плечами Ли. - "Я хочу сказать, я знаю, что меня влечет к ней..." - Она улыбнулась. - "Меня, в самом деле, влечет к ней, но это все, что я знаю. Я имею в виду, что не подглядываю тайком за женщинами в раздевалке... по крайней мере, пока". - Ли многозначительно пошевелила бровями.
   "Понятно", - снова произнесла доктор и постучала ручкой по столу. Затем связалась со своей секретаршей. - "Ты можешь перенести мою следующую встречу... похоже, я тут буду занята какое-то время".
* * *
   "А эти глаза? Они выглядят знакомыми?" - спросила Эрин, нажимая на кнопку, заставляющую проектор переключиться на следующий слайд.
   Она и Макнейл сидели вместе с Ленни Голдбергом в темной комнате для допросов. Они решили показать охраннику некий ряд, но не людей, а снимков, на которых были запечатлены глаза различных представителей обоего пола, связанных и не связанных с расследованием, чтобы в какой-то степени соблюсти букву закона.
   Эрин бросила взгляд на сидевшего рядом детектива, который зевал и явно томился от скуки. Пока ни одни из глаз не показались охраннику знакомыми.
   "Нет, те глаза были прищурены... Они были", - Ленни на мгновение задумался, - "прекрасны..."
   Макнейл закатил глаза.
   "Можно подумать, мы здесь проводим кастинг для чертовой рекламы", - фыркнул он, резко рассмеявшись.
   Его слова заставили Ленни нахмуриться.
   "Вы же попросили описать глаза, которые я видел той ночью... и, черт побери, это правда. Они - голубые и прекрасные. Хотя не совсем голубые... Они были скорее похожи на лед... такие чистые... маленькие лужицы".
   Эрин ухмыльнулась. Ленни говорил так, словно описывал свою встречу с НЛО: в его голосе слышался благоговейный трепет. Но молодая женщина не сомневалась, он описывает глаза, которые ей лично знакомы. Держу пари, ему невдомек, что, когда она расстроена, они становятся почти серыми, а когда она смеется - темнеют... не говоря уже о том, когда она возбуждена... Я даже не могу описать их цвет. Земля - Брэдшоу ... Земля - Брэдшоу.
   "Что ж... Похоже, у нас тут поэт", - пошутил детектив.
   Эрин шлепнула его по руке.
   "Макнейл, прекрати!" - Она перешла к следующему слайду. - "Мистер Голдберг, как насчет этих?"
   У двоих из грабителей были голубые глаза и на этом снимке были запечатлены глаза одного из них.
   "Нет... не они".
   "А эти?" - Другая картинка появилась на экране... и снова с глазами одного из задержанных грабителей.
   "Нет". - Ленни отрицательно помотал головой. - "Даже близко... "
   Макнейл вздохнул.
   "Это ничего нам не даст. Эрин, может нам подойти к важной заключительной части несколько быстрее... мы знаем, что ты припасла на потом".
   "Со временем, Макнейл. Я хочу, чтобы все было по закону", - ответила Эрин и собралась показать следующий слайд, когда заметила ухмылку, не сводившего с нее глаз, детектива. - "Да?" - спросила она.
   "О, пустяки... " - ответил тот, бросив на нее многозначительный взгляд, перед тем как снова вернуть свое внимание к экрану.
   Следующие несколько слайдов, как и предыдущие, не принесли никакого ответа от Ленни. Эрин сделала несколько снимков случайных людей в полицейском участке и даже для развлечения добавила несколько слайдов известных голубоглазых знаменитостей: Пола Ньюмана, Фрэнка Синатры, Брэда Питта, Линды Блэр. Ей показалось немного странным, когда Ленни потребовалось больше времени, чтобы сказать "Нет" глазам Зены, сыгранной Люси Лоулесс. Эрин даже присмотрелась к изображению на стене, чтобы удостовериться, что она не перепутала его со снимком глаз Ли. Думаю сходство есть... Эрин пожала плечами и прошлась еще через несколько слайдов перед тем, как наконец на экране появились глаза Ли.
   "Как насчет этих?" - как можно безразличней спросила она. Это был момент, которого они ждали.
   Ленни наклонился вперед и немного прищурился.
   "Ну, я думаю..." - Охранник почесал затылок. - "Они выглядят ужасно знакомыми..." - Макнейл и Эрин многозначительно переглянулись. - "Но ... "
   "Но что?" - в унисон спросили Эрин с детективом, подавшись вперед.
   "Не знаю. Просто в них что-то не то..."
   "Но они кажутся знакомыми?" - слегка волнуясь, спросила Эрин, поскольку это был главный вопрос.
   "Да, более чем какой-либо другой из снимков, которые вы мне показали... Я хочу сказать, это те самые глаза, которые уставились на меня той ночью, но..."
   "Но что?!" - взревел Макнейл, вставая. - "Проклятье, Ленни, это глаза грабителя или нет... решайте уже".
   Ленни зло посмотрел на детектива и тоже вскочил с места.
   "Эй, минуточку, вы не должны кричать!"
   Эрин закатила глаза и поднялась на ноги, чтобы встать между разъяренными мужчинами.
   "Хватит вам!" - осадила она их, окидывая осуждающим взглядом. - "А теперь, Ленни, да или нет... Это глаза вора, которого вы видели той ночью?" - снова обратилась она к охраннику.
   Ленни оглянулся на экран и прищурился. После продолжительной паузы он, наконец, ответил:
   "Да... Это те глаза".
   "Спасибо!" - поблагодарила Эрин и снова опустилась на стул.
* * *
   "Ладно, Брэдшоу, похоже, ты сегодня достигла успеха", - объявил Макнейл, похлопав молодую женщину по спине.
   "Во всяком случае, почти... " - ответила Эрин с улыбкой. - "Ленни сказал, что духи похожи... Он не смог точно сказать, был ли это тот же самый запах".
   Эрин дала охраннику понюхать духи, которые получила от Ли. Их опьяняющий аромат был ему определенно знаком. А любые сомнения, которые у него возникли, вероятно, можно было объяснить тем фактом, что духи по-другому воспринимаются, когда они на теле. Вероятно они пахли иначе, когда были на Ли. Эрин могла и сама подтвердить это... учитывая весьма тесный контакт, в котором была с подозреваемой. Она получила достаточное количество наглядных примеров этому во время ее Пуэрто-риканских приключений с Ли, когда лично вдыхала запах ее духов.
   "Но все эти совпадения указывают на нашу маленькую очаровательную девочку. Правда все это не пройдет в суде, но все-таки это наводит на вопросы".
   "Макнейл, моя работа заключается не в том, чтобы упекать кого-то в тюрьму и предоставлять неопровержимые обвинения. Я оставляю это вам, парни", - произнесла Эрин с ухмылкой. Им без сомнения потребуется чертова уйма времени, чтобы надеть на Ли наручники. - "Я здесь просто для того, чтобы найти рубин".
   "Ну, мы арестуем всякого, у кого ты найдешь тот рубин", - добавил Макнейл.
   "Так ты признаешь это... "
   "Признаю что?"
   "Я нужна вам, чтобы найти рубин, поскольку только тогда вы сможете осуществить свой арест".
   "Не переиначивайте мои слова, мисс Брэдшоу".
   "Нисколько... Я всего лишь переделываю их на свой вкус", - произнесла Эрин, задумчиво улыбаясь. Ее последние слова прозвучали как нечто подобное тому, как ответила бы Ли. Да... эта женщина становится близка мне... в прямом и переносном смысле...
   "Плевать!" - вспылил Макнейл, но сразу же усмехнулся. - "В любом случае... я должен идти. Но спроси за меня у Ленни, как ему Лас-Вегас?" - и, развернувшись, ушел, чтобы поговорить с одним из своих коллег.
   Эрин окинула комнату взглядом и увидела Ленни, стоявшего недалеко от выхода. Она подошла к нему и протянула руку.
   "Ленни, я хочу поблагодарить вас за то, что пришли сюда сегодня".
   "Ну что вы", - ответил тот, широко улыбаясь, и энергично пожал ей руку.
   "Итак, Ленни, как вам Лас-Вегас?" - спросила Эрин, провожая его к выходу из участка.
   "Замечательно... Я выиграл десять тысяч", - широко улыбнулся охранник и надел шляпу на голову.
   "Повезло же вам..."
   "Да ... сначала я выиграл поездку в Лас-Вегас, а уже там десять тысяч..."
   "Вы выиграли поездку?"
   "Да... через пару дней после того, как мне досталось на орехи от вашего окаянного вора, мне позвонили и сказали, что я выиграл полностью оплаченную поездку в Лас-Вегас. Ну, вы знаете, пока вы делаете ставки... напитки за счет заведения. И там я встретил эту шикарную даму, выступающую в шоу..."
   "Прекрасно, Ленни". - Эрин был не интересен его рассказ о танцовщице по имени Лолита. - "Кстати, как называется это казино? "
   "Palms Martin", -бросил он напоследок, покидая участок.
* * *
   "Ты сегодня полна энергии ", - проворчал Гарри, стараясь изо всех сил блокировать очередной из ударов Ли.
   Их совместная тренировка по кикбоксингу продолжалась уже, по крайней мере, минут двадцать. За это время Гарри успел обратить внимание, что сегодня Ли выкладывается несколько больше, чем обычно. Не раз он едва не заработал фингал под глазом, который определенно не придал бы ему очарования во время ближайшего появления в суде этим днем.
   "Ты думаешь?" - отозвалась Ли, перед тем как с размаху врезать ему справа, едва не задев при этом его нос.
   "Да. Если ты продолжишь в том же духе, мне может понадобиться пластический хирург ", - сумел предупредить Гарри до того, как темноволосая женщина предприняла комбинацию ударов, закончившуюся пинком ногой.
   "Держись, Гарри, я только начала". - ехидно улыбнулась Ли, подпрыгивая на носочках. - "Прекрати быть таким неженкой", - произнесла она, похлопывая перчаткой о перчатку.
   "Прекрасно, мисс Джекки Чан, но кто будет защищать вас от моего громкого судебного процесса, если я буду лежать в больнице", - парировал он наряду с несколькими собственными ударами.
   Ли сбросила перчатки и рассмеялась.
   "Хороший аргумент".
   "Так, что происходит?"
   "Не знаю... Скажем, в эти дни я просто готова взорваться от переполняющей меня энергии". - Она подняла бутылку с водой и сделала глоток.
   "Никого не удалось подцепить, да?" - многозначительно пошевелил бровями Гарри.
   Ли поперхнулась водой.
   "Что прости?"
   "Ну, просто ты кажешься расстроенной".
   "И ты тут же предположил, что виной тому отсутствие секса в моей жизни. Черт побери, Гарри, я управляю огромной компанией, почему это не может быть причиной?"
   "Думаю, может. Но ты же знаешь, прошла уже пара недель, с тех пор как ты рассталась с Брентом".
   "Гарри! Твоя жена знает, насколько сильно тебя интересует моя сексуальная жизнь?"
   "Ты шутишь?" - рассмеялся тот. - "Ты же постоянная тема наших разговоров. Кстати, ее все еще интересует, правдивы ли те сплетни о тебе и Бене Аффлике".
   Ли тут же рассмеялась.
   "Скажи своей жене, пусть не верит всему, о чем читает в газетах, иначе ей придется найти другую крестную для младенца, которого вы оба задумали привести в наш мир".
   "Найти кого-то еще? Я так не думаю... И лишить моего ребенка чести иметь в качестве крестной матери современную миллиардершу, Питера Пэна в женском обличье и с черным поясом... исключено".
   Ли была польщена, когда ее адвокат, а к тому же и хороший друг, попросил ее быть крестной матерью своего первенца, который должен был появиться на свет через два месяца.
   "Я чувствую, в том описании где-то присутствует комплимент..."
   "Однако, Ли, было бы неплохо, если бы ты не была за решеткой к тому времени, когда Синди родит ребенка и нужно будет его крестить".
   "Я за решеткой? Разве я плачу тебе не за то, чтобы ты следил, чтобы этого никогда не случилось?"
   "Ли, я этим только и занимаюсь". - Гарри сел и тоже потянулся за бутылкой воды.
   Ли приподняла бровь и слегка нахмурилась.
   "Почему у меня такое чувство, что сейчас мне прочтут лекцию?"
   "Может потому, что это так и есть, Ли Антуанетта Синклер".
   "О... мое полное имя ... это должно быть серьезно". - Она тоже присела, ожидая предстоящего нагоняя.
   "Мое первое опасение можно выразить в двух словах..."
   "Позволь мне угадать..." - прервала его Ли, распознав хорошо знакомый тон Гарри, - "Тони Моролто".
   "В самое яблочко!"
   "Гарри, мы уже говорили об этом. Тони мой хороший друг".
   "С весьма противозаконной деятельностью... "
   "Все чем занимается или не занимается Тони, чтобы заработать себе на жизнь, не имеет ко мне никакого отношения. Понятно?"
   "Можешь продолжать так думать, но есть много других, кто полагает, что вы, ребята, тайно повязаны в делах, если ты понимаешь, о чем я говорю".
   "Тем хуже для них, поскольку это их проблема, и с этим я не могу им помочь".
   "ФБР следит за Тони".
   "Неужели?" - с сарказмом произнесла Ли. - "Гарри, когда это ФБР не следило за ним? Да они словно его личные папарацци".
   Гарри строго посмотрел на свою клиентку и друга.
   "Пожалуйста, Ли, отнесись к этому серьезно. Мне не нравится, что твое имя слишком часто мелькает в их бумагах, не говоря уже о том сколько раз, ты появлялась на пленках записи наблюдения. И я даже не собираюсь упоминать о твоем романе с принцем тьмы... сыном Тони".
   Ли закатила глаза при упоминании об одном из своих прошлых романов.
   "Гарри, даже не начинай. Ладно? Кроме того, Тони и я - друзья".
   "Есть хоть какой-то способ заставить тебя быть хоть немного менее дружелюбной?"
   "Я не делаю ничего плохого, почему я должна менять свой образ жизни?"
   "Я не прошу, чтобы ты меняла его. Это все равно, что просить Леону Хэнсли не покупать туфли. Я только прошу, чтобы ты, по возможности, уменьшила количество времени, которое проводишь с определенными лицами, только и всего". - Ли опасно прищурила голубые глаза. Судя по всему, ему только и удалось, что расстроить ее. Никто не говорил этой женщине, что делать... так, почему же этой ситуации быть в чем-то отличной. - "Ладно... я знаю, когда берусь за нелегкое дело, поэтому скажу до того, как сменить тему. Кроме твоих случайных, не деловых контактов с этим парнем, ты не давала повода для беспокойства. Все о чем я прошу: продолжай в том же духе. Просто старайся держаться подальше от жизни Тони, насколько это возможно".
   Слишком поздно для этого... Хотя Ли избегала говорить об этом кому-либо, но она знала больше о незаконных деяниях Тони, чем следовало.
   Тони пытался оградить ее от этого образа жизни. Он прекрасно осознавал тот факт, что если Ли спросят о нем, она будет ответственна за ту информацию, которой владеет.Тем не менее, иногда, знаменитый гангстер невзначай упоминал при ней о своих делах, зная, что между ними существует определенное доверие. К таким доверительным темам можно было отнести ограбление одного из его казино. Полицейские нашли только одного из грабителей. Тони узнал, кто были остальные, но не хотел трогать их, так как было бы слишком очевидно его участие в их внезапном исчезновении. Как только Ли придумала план ограбления музея, ей показалось вполне резонным свалить вину на тех же самых ребят, кто украл деньги у ее друга. Хотя она и подставила этих мужчин, отчасти это казалось справедливым, поскольку они были виновны в многочисленных грабежах за последнее десятилетие. Конечно, с ее стороны было немного лицемерно прикрываться всеобщим благом, когда она сама использовала их, чтобы стащить рубин, но прямо сейчас было определенно не время переживать об отличиях что хорошо, а что плохо ... у нее были более важные вещи, о которых стоило подумать ... например, о различие между тюрьмой и свободой.
   Кроме Эйдана, Тони был единственным человеком, кому она рассказала о рейнском рубине. Она до сих пор помнила лукавую усмешку на его красивом лице, когда она рассказала о своем плане.
   "Я знал, что это всего лишь вопрос времени. Знаешь, законопослушная деятельность наскучивает через какое-то время. Ты уверена, что мне не удастся убедить тебя перейти на темную сторону на полный рабочий день? Я мог бы задействовать такую девочку, как ты в моей организации", - пошутил он, пригладив дорогой шелковый галстук, которыйгармонично дополнял его костюм от "Братьев Брукс".
   Но не было никаких оснований говорить Гарри о том, почему она немного лукавила в отношении того, чтобы держаться подальше от Тони.
   "Гарри, у меня все под контролем. Пожалуйста, не волнуйся об этом".
   Гарри на секунду задержал свой взгляд на великолепной женщине и спросил себя, дошло ли до нее хоть что-нибудь из того, о чем он только что говорил.
   "Я всегда волнуюсь о тебе, и это ведет меня к следующей теме нашего обсуждения..."
   "Рейнскому рубину..." - закончила за него Ли.
   "Похоже, ты сегодня в ударе", - с сарказмом произнес адвокат. - "Завтра ты добровольно явишься в полицию и ответишь на любые вопросы, которые у них есть для тебя, в пределах разумного, конечно".
   "Правда?"
   "Да, твое сотрудничество с ними представит тебя в выгодном свете".
   "Ты подразумеваешь, я буду выглядеть менее виновной?"
   "Можно и так сказать", - произнес Гарри все еще удивляясь, что Ли имела какое-то отношение ко всей этой краже.
   "Прекрасно... Я скажу Анне, чтобы она завтра утром расчистила мое расписание и я появлюсь в управлении полиции Майами полная энергии и жизненных сил... Что-нибудь еще?" - Ли считала, что без особого труда сможет справиться с полицейскими. Однако Эрин Брэдшоу - это другое дело. Если любознательная блондинка будет там, а она в этом уверена... О, она надеялась на это... в конце концов, она думала о ней весь день... Подожди, Ли, ты отклонилась от темы... прекрати думать - блондинка, восхитительная, сексуальная... начинай думать - тюрьма, тюрьма, тюрьма...
   "Ты все еще играешь в Друзей со следователем страховой компании?" - спросил Гарри.
   Среди прочих вещей ... мысленно пошутила Ли.
   "Не надо больше лекций, Гарри". - Ли встала и начала потягиваться... Она и в самом деле выложилась сегодня на все сто. Бедный Гарри, она действительно нынче воспроизвела на нем сцены из Кулака ярости.
   Гарри наблюдал, как Ли потягивается и в тысячный раз, начиная с того времени как они встретились, прикрыл глаза и напомнил себе, что у него счастливый брак, он любит свою жену больше всего на свете и скоро у него будет ребенок. И все же, он - мужчина, и как он может не замечать высокой темноволосой красотки, разминающейся прямо перед ним в спортивном лифчике и шортах.
   "Я воспринимаю это, как да", - сказал он, чтобы хоть как-то отвлечься.
   "Да, Гарри, я по-прежнему провожу с ней время".
   "Ли..."
   "Гарри ... все путём. Я знаю, что делаю".
   "И что именно, Ли? Играешь в тылу у противника?! Как там говорится: держите своих друзей близко, а врагов еще ближе?"
   Ли посмотрела на него и медленно улыбнулась.
   "Держу ее близко?" - задумчиво произнесла она, вставая и беря полотенце. - "Да, Гарри, именно это я и делаю".
* * *
   Эрин никогда не переставало изумлять, как выходило, что из двухсот имеющихся кабельных каналов почти всегда было нечего выбрать.
   "Это - заговор, говорю я вам..." - поведала она быстро мелькающим изображениям на телевизионном экране, проходясь по третьему кругу по всем каналам за последние пять минут.
   Идея перечитать свои примечания по делу всегда была хорошим выбором вместо бесполезных поисков чего-нибудь стоящего по ящику, но Эрин знала, к чему это приведет. Ей придется просматривать записи, в которых фигурирует одна лишь Ли Синклер и то, как эта женщина совершила кражу десятилетия... или как это представлялось.
   "Нет... сегодня вечером Ли пусть отдохнет... в отличие от последних нескольких дней".
   Эрин была намерена выяснить, как эта женщина нашла лучшую в своем роде команду грабителей. Без сомнения Ли выбрала их потому, что они украли несколько миллионов у ее приятеля Тони Моролта. Плюс ко всему Эрин не очень-то нравилась выигранная Ленни поездка в Лас-Вегас и та куча денег, которую он выиграл в казино "Palms Martin".
   Но эти новые ниточки все же были слабыми звеньями... и, как и все в этом деле, чрезмерно затрудняли стремление расставить все на свои места. Хотя, в правильности этих мест... Минтон и ее руководство не были уверены. Но Пренхолл и Вайнмен были не против потворствовать теориям Эрин, до тех пор, пока им не нужно выписывать чек на 50 миллионов долларов. Минтон, с другой стороны, был слишком обеспокоен неотвратимым гневом Ли, поэтому не хотел, чтобы Эрин даже близко приближалась к делу. Если бы не заступничество Макнейла, ее, вероятно, и на пушечный выстрел не подпустили бы ко всему этому.
   Она думала у Минтона и Макнейла будет инфаркт, когда они услышали о том, что Ли собирается завтра добровольно посетить их и ответить на вопросы о грабеже. Даже Эрин была удивлена таким жестом...
   "Бьюсь об заклад это очередная уловка..." - тут же нашла она этому объяснение.
   Хотя новая информация по этому делу была полезна и необходима, молодую женщину продолжали отвлекать другие вещи. Такие, как Ли Синклер, женщина... а не воровка. Хотя оба этих аспекта были интересны, именно образы глаз, улыбки и тела Ли часто посещали мысли Эрин весь этот день. Воспоминания о том, как они целовались и касались другдруга, заставляли ее непроизвольно краснеть и витать в облаках. Благодаря этому она получила достаточно много любопытных взглядов от Макнейла ранее.
   Не раз Эрин звонила Ванессе, чтобы поговорить о своей ситуации. Но каждый раз ее приветствовал автоответчик и торжественным голосом подруги объявлял, что ее не будет в городе в течение следующих нескольких дней. Эрин была уверена, Ванессу позабавит то, что с ней происходит. Молодая женщина усмехнулась.
   "Если эта женщина в скором времени не проверит свои сообщения, мне, вероятно, придется позвонить своему начальству", - рассмеялась Эрин. - "Я должна сосредоточится... только и всего. Сконцентрироваться на этом проклятом деле и найти рубин. И тогда я смогу..." - Что ты сможешь, Эрин? Рвануть к этой женщине и броситься ей в объятья? - "Что-то вроде того..." - ухмыльнувшись, произнесла вслух Эрин.
   Она откинулась на спинку дивана и положила ноги на журнальный столик. Одно только ожидание настолько взволновало Эрин, что она несколько раз за день чуть не позвонила Ли, чтобы просто потрепаться... или другими словами, чтобы услышать ее голос. Молодая женщина посмотрела на телефон. Она снова подумывала позвонить Ли, когда, словно по волшебству, телефон зазвонил сам.
   Этого не может быть... Это было бы слишком странно...Эрин протянула руку и взяла трубку.
   "Алло? "
   "Я могу поговорить с Салли?" - грубый мужской бас проревел ей в ухо.
   Волна разочарования захлестнула Эрин. Это был не тот голос, который она ожидала услышать.
   "Извините, вы набрали неправильный номер..."
   "О, простите", - извинился мужчина и резко повесил трубку.
   Эрин положила телефон на место и вздохнула.
   "Я должна взять себя в руки".
   Молодая женщина услышала утробное урчание в своем животе. Интересно, как долго потребуется разносчику пиццы, чтобы доставить заказ, который она заказала ранее. В эту минуту телефон зазвонил снова. Эрин подняла трубку, ожидая услышать мужчину, который по ошибке набрал ее номер всего несколько секунд назад.
   "Алло?"
   "Ты поговорила уже со своим начальником?" - ровный голос спросил ее в трубку.
   Эрин сразу узнала кто говорит и закрыла глаза. Что за голос... и неприятности начинаются...
   "Нет... хотя его номер имеется у меня в быстром наборе... " - парировала Эрин с улыбкой. - "Итак, Кармен Сан-Диего{32}...чем обязана такой чести?"
   "Я только хотела сказать - поздравляю..." - проворковала Ли.
   "С чем? "
   "Я говорила с моим адвокатом ... "
   "До или после вашей тренировки по кикбоксингу?" - с улыбкой поинтересовалась Эрин.
   "В течение фактически... Благодаря его разъяснениям, кажется завтра я специально, "на бис" появлюсь в полицейском управлении Майами. Слышала, спекулянты готовятся к смертоубийству за билетами. Я буквально войду в логово льва. Итак, полагаю, это еще одно очко в твою пользу..."
   "По сравнению с которыми твоих миллион... Я уже сбилась со счета".
   Ли рассмеялась.
   "Не волнуйся, уверена, ты догонишь..."
   "Можешь на это рассчитывать, но я бы все же не стала пока раздавать очки. Я слышала, что это, так называемое, появление абсолютно добровольно с твоей стороны". - Когда она и Макнейл узнали об этом от адвоката Ли, то сразу решили, что это очередной трюк их подозреваемой. - "И мне это видится еще одним стратегическим шагом с твоей стороны".
   "Думаю, все является стратегическим, в какой-то степени".
   "Да... в данном случае, со стратегической точки зрения, ты предстанешь, как добрая самаритянка, помогающая полицейскому управлению распутать это дело. То есть, вряд ли слово подозреваемый можно даже упоминать..." - Эрин на секунду остановилась. - "Давай просто скажем, что нас предупредили..."
   "Да ладно тебе, Канзас, завтра я вступаю на вражескую территорию, конечно, я буду вооружена до зубов. Но неужели ты не найдешь способа использовать это в своих интересах? Скажи мне, что я не буду разочарована..." - бросила вызов Ли.
   "Едва ли..." - уверенно пообещала Эрин, ибо как никогда была намерена использовать эту возможность, чтобы побить Ли ее же оружием. Что было не так-то легко, когда имеешь дело с такой умной женщиной. - "Кстати, твой адвокат хотя бы знает, что ты виновна?"
   "Он знает, что я не должна попасть в тюрьму".
   "Ты не ответила на мой вопрос, Ли".
   "Конечно, ответила. А вот понравился ли тебе мой ответ это - другое дело..."
   "Умно, ничего не скажешь..."
   "Ну, ты все время твердишь мне об этом..." - Обе женщины рассмеялись. - "Я ждала этого весь день, знаешь ли".
   "Чего? "
   "Возможности поболтать с тобой, обменяться остроумными замечаниями, вместе посмеяться..."
   Эрин была поражена. Ли потребовалось всего несколько хорошо подобранных слов, чтобы ослабить ее защиту.
   "Думаю, я тоже..." - призналась блондинка.
   "Тогда, почему ты не звонила?"
   "Ли, ты знаешь почему..."
   "Я не помню, чтобы в нашем небольшом договоре упоминалось о запрете разговаривать друг с другом..."

0

17

"Если о деле, то тогда я буду говорить с тобой, Ли, но другие темы, кажется, вовлекают нас в неприятности".
   "Но мы ведь друзья, правильно?"
   Эрин вздохнула и посмотрела на потолок.
   "И все же существует граница, Ли... помни, мы договорились..."
   "Я пересекла бы границу, если бы сказала, что думала о тебе?" - спросила темноволосая женщина.
   "Нет... я тоже думала о тебе", - призналась Эрин.
   "О, правда? С или без одежды?" - рассмеялась Ли.
   "Думаю, ты только что пересекла ту границу, друг".
   "Что, если я скажу, что имела несколько фантазий, связанных с тобой, которые не имели ничего общего с этим чертовым рубином?"
   "Я ответила бы, что тебе лучше держать такие небольшие пикантные подробности при себе..."
   "Разве друзья не должны выслушивать проблемы своих друзей?"
   "Фантазии обо мне - проблема? "
   "А ты как думаешь? Даже посреди финансовой встречи я только и думала, что о нас с тобой на том диване в самолете. Ты хоть знаешь, что гнусные ублюдки едва не всучили мне ненужного дерьма на 50 000 долларов", - рассмеялась Ли.
   Мне стоит упомянуть, что, когда я сегодня просматривала свою записную книжку, в ней оказалось больше ее набросков, чем примечаний по проклятому делу... Возможно позже.
   "Так ты хочешь сказать, я лишаю тебя твоих преимуществ?"
   "Я хочу сказать, что твои действия, Канзас, сводят меня с ума".
   "Ли... " - взмолилась Эрин, - "ты не честно играешь... помни о договоре".
   "Честность - понятие относительное... "
   "Ну же, Ли... Мы взрослые люди, думаю, не должно быть слишком сложно сопротивляться этим ммм..."
   "Плотским влечениям?" - посмеиваясь, закончила за нее Ли. Она тут же представила, как краснеет блондинка на другом конце телефона.
   "Что-то вроде того..."
   "Полагаю, ты была бы права, если бы не было так чертовски легко отдаться им. Да, я согласилась подождать со всем этим, но я никогда не обещала, не упоминать об этом. Ты хочешь сказать, ты действительно об этом не думала? Тебя не мучают мысли о том, на что бы было похоже исследование этих чувств, на что будет похоже..."
   "Ли ... "
   У Эрин осталось так мало запасов, а эта беседа начинала медленно исчерпывать и их. Ей нужно было по быстрому придумать какое-нибудь оправдание, чтобы просто повесить трубку и больше не слушать Ли.
   "Послушай, я..." - Кто-то постучал в дверь. - "Должно быть это разносчик пиццы... подожди".
   Эрин подошла к двери и открыла ее. С другой стороны, придерживая мобильный возле уха, с весьма робким взглядом, стояла Ли Синклер.
   Темноволосая женщина непринужденно прислонилась к дверной коробке.
   "Канзас, я целый день только и думала о тебе... Ты действительно уверена в том, что нам стоит отложить все это?" - спросила Ли, все еще удерживая мобильный возле уха, несмотря на то, что Эрин стояла прямо перед ней.
   "Абсолютно..." - ответила Эрин, выпуская из руки телефон, который упал на ковер. Она схватила темноволосую женщину за отвороты куртки и втянула в квартиру. - "не уверена", - пробормотала она рядом с губами Ли перед тем как поцеловать ее.
   Следующим звуком был удар ногой по двери, которую Ли закрыла за ними...
   Часть XI
   Громкий хлопок дверью для Эрин был не более чем слабым эхом, когда обе женщины буквально упали на закрытую дверь, повсюду ощупывая друг друга. Для Ли стало настоящей неожиданностью, когда блондинка грубо втянула ее к себе в квартиру, а спустя считанные секунды привстала на цыпочки и, скользнув языком по губам, пылко поцеловала.В чем она с удовольствием приняла участие.
   Похоже у нас здесь возникли проблемы с договором... мысленно рассмеялась Ли, когда они вместе с Эрин изо всех сил пытались освободить ее сначала от куртки, а затем пиджака.
   Поцелуй становился все более интенсивным, пока обе вместе не застонали. Нуждаясь в воздухе, они одновременно оторвались друг от друга.
   "Ты нечестно играешь, ты это знаешь?" - ухитрилась спросить Эрин, все еще не отводя губ от Ли.
   "Нет, Канзас, мне бы хотелось думать об этом, как о честной игре", - ответила та, приподняв соболиную бровь, перед тем как потребовать другой поцелуй.
   Который занял довольно продолжительное время, в течение которого каждая женщина вдыхала воздух другой. Медленный вначале, поцелуй быстро набрал темп, подпитываясь обоюдным желанием и примитивными потребностями, отчего одежда между их телами вдруг показалась слишком тяжелой.
   Дрожащие руки потянулись к шелковой блузке Ли и принялись расстегивать пуговицы. Темноволосая женщина схватила Эрин за запястья и разорвала поцелуй. И чуть не отвесила себе хороший апперкот правой за вопрос, который сразу же задала:
   "Ты уверена в этом?" - скрепя сердце, прошептала она.
   Ли предлагала Эрин выход, хотя очень сильно надеялась, что блондинка не воспользуется им. Проклятье, Ли, ты никогда не была девочкой-скаутом и сейчас определенно невремя, вступать в их ряды.
   Заполненные желанием зеленые глаза уставились на нее.
   "Да". - Удивительно, но Эрин даже не пришлось задумываться над ответом. - "Но если ты передумала..." - слегка нахмурилась она.
   Ли рассмеялась и обняла молодую женщину.
   "Нет, мэм".
   "Отлично. Поскольку, если бы это случилось, думаю, мне пришлось бы лично надеть на тебя наручники и бросить в тюрьму". - Так как теперь, когда мы начали, не думаю, чтобы у меня были силы остановиться, - мысленно добавила Эрин, удивляясь, почему она всегда так сопротивлялась желанию поцеловать стоявшую перед ней женщину...
   "Наручники?! О, это круто!"
   Они обе рассмеялись и в очередной раз приникли губами друг к другу. Очень быстро поцелуй стал абсолютно неуправляемым. И на сей раз, Ли не стала останавливать Эрин, когда та взялась расстегивать ее блузку. Но задача, должно быть, была слишком утомительной для блондинки, так как вскоре темноволосая женщина почувствовала рывок у груди и услышала, как на пол посыпались пуговицы.
   "К твоему сведению эта блузка стоит 300 долларов", - сообщила Ли, принявшись нежно посасывать мочку блондинки.
   "Запиши это на мой счет..." - ухмыляясь, ответила Эрин и с увлечением начала стаскивать разорванный розовый шелк с плеч темноволосой женщины.
   Затем она освободила от него гладкую кожу загорелых рук, выставляя на обозрение черный кружевной лифчик, прикрывавший полные груди, уже набухшие от возбуждения. Эрин медленно провела пальцем по одной из них, наблюдая, как упругий сосок затвердевает от ее прикосновения.
   Нежное исследование вынудило Ли ощутимо стукнуться затылком о дверь, когда она откинула голову назад, пытаясь восстановить дыхание.
   "50 000долларов, 300 долларов... Ну и ну, мисс Брэдшоу! Вы определенно слишком расточительны".
   Эрин заглянула в голубые глаза явно дразнившей ее брюнетки.
   "А вы, мисс Синклер, являетесь дорогой привычкой..." - И нет никакого средства от пагубной зависимости, которая у меня развилась по отношению к вам.
   И снова Ли припала к податливым, мягким губам в поцелуе, наполненном жаркой страстью. Ловко используя губы, язык и зубы, она овладела ртом Эрин с таким властным напором, что блондинка затрепетала всем телом, а слабое покалывание между ее ногами превратилось в тупую болезненную пульсацию.
   Пробежавшись кончиками пальцев по футболке молодой женщины, Ли крепко ухватилась за мягкий хлопок и одним быстрым плавным движением стянула его с нее. Это взъерошило светлые волосы и, по мнению Ли, сделало Эрин чертовски сексуальной. Длинные пальцы погладили ее порозовевшие щечки и обе женщины снова слились в поцелуе. Эрин тут же подняла руки и зарылась ими в шелковистые темные пряди. Как будто по собственной воле сплетенные тела женщин двинулись вглубь квартиры. Эрин едва заметила небольшое изменение высоты Ли, когда та быстро скинула туфли на высоком каблуке и беззаботно швырнула их в разные стороны.
   "Мы действительно делаем это?" - прерывисто выдохнула Эрин, пытаясь расстегнуть молнию сзади на юбке своей гостьи.
   "Надеюсь... или это ‘та еще’ инсценировочка".
   Ли вышла из юбки и начала возиться с поясом пижамных штанов блондинки, которые с такой же легкостью присоединились к ее одежде на полу. Затем она взялась за застежку на лифчике Эрин и без особого труда расстегнула ее. Я все же не понимаю, почему мужчины так чертовски долго возятся с этой простой задачей, - мелькнуло у Ли в голове.
   Они продолжали пятиться, в полном исступлении лаская руками оголенную плоть, пока не врезались в диван. Эрин отступила на шаг и неуклюже повалилась на мягкие подушки. Когда она нашла себе точку опоры и подняла глаза, прямо перед ней стояла Ли и держала ее лифчик в руке.
   "Что-то потеряла?" - сексуально улыбаясь, спросила темноволосая женщина и бросила атласный предмет блондинке.
   Эрин даже не пыталась поймать его, когда он упал ей на колени. Ее внимание было занято другим. Ее глаза были приклеены к великолепной фигуре, стоявшей перед ней.
   Слабый свет от телевизора, завораживая, скользил по телу высокой брюнетки. Зеленые глаза пробежались вверх по невероятно длинным ногам, чтобы понаблюдать за длинными пальцами, избавляющимися от черных трусиков-бикини. Ли делала это так медленно, словно решила устроить из этого шоу. И Эрин определенно не жаловалась.
   Следующим был лифчик, который бесшумно упал на пол. Как только стриптиз закончился и Ли была совершенно голой, она осталась стоять, приняв расслабленную и непринужденную позу, как будто предлагая себя для осмотра. Жаркий взгляд оценивающе заскользил вверх по ее ногам, достиг бедер, переместился с тонкой талии к полной груди... добежал до ярко полыхающих голубых глаз, которые были сосредоточены только на Эрин.
   Ли подошла к блондинке и опустилась на колени перед диваном. Ее палец легко пробежался от ключицы до пупка молодой женщины. Было интересно наблюдать, как напрягаются и расслабляются мышцы под гладкой кожей от ее ласки. Ли прерывисто вздохнула и едва заметно улыбнулась.
   "Ты такая красивая..."
   Эрин едва не кончила в ту же секунду от одного только взгляда, которым ее одарила брюнетка. Она чуть приподнялась и притянула Ли к себе.
   "Как и ты", - выдохнула Эрин, лаская дыханием полные губы, которые ей не терпелось испробовать в страстном поцелуе.
   Когда их поцелуй зажил собственной жизнью, Ли стащила трусики с бедер Эрин, потом спустила их к щиколоткам, а затем просто бросила на пол. Ни на секунду не прекращаяпоцелуй, она сумела забраться на диван и растянуться поверх Эрин, едва не сведя их обеих с ума, когда их горячие обнаженные тела, наконец-то соприкоснулись, а вздымающиеся, чувствительные груди задели друг друга.
   "Канзас, я не совсем уверена...".
   Эрин заметила краткий проблеск нерешительности и смятения в голубых глазах, которые обычно были ужасно самоуверенны. И это лишь еще больше разожгло к ней желанье блондинки.
   "Выходит я не одна такая. Я чувствую себя девственницей на выпускном балу", - призналась Эрин, смущенно улыбаясь.
   Ее признание рассмешило обеих и Ли спрятала лицо, уткнувшись в шею блондинки. Когда сотрясения от смеха медленно спали, жар их трущихся обнаженных тел разжег в них другие чувства.
   "Скажи мне... " - Ли принялась нежно покусывать мочку блондинки. - "Скажи мне, Канзас, чего ты хочешь..." - прошептала она и слегка отклонилась, чтобы взглянуть на Эрин.
   Ли всегда стремилась к удовольствию, когда дело касалось спальни, и в этом отношении сегодняшний вечер не собирался ничем отличаться от других, если бы только она слегка не боялась выполнения этой задачи.
   Несколько секунд прошли в тишине, во время которых они просто смотрели в глаза друг друга. Затем Эрин взяла выбившуюся прядь темных волос и завела ее за ухо Ли, провела пальцем по ее щеке и коснулась губ.
   "Тебя", - нежно произнесла молодая женщина. - "Ли, я хочу... тебя".
   Слова покинули ее рот, прежде чем она смогла остановиться. Эрин была поражена, насколько честным может быть человек, когда он изнемогает от сексуальных желаний и прижимается к одному из самых изящных тел, которое когда-либо ступало по земле.
   Перед тем как соблазнительная улыбка заиграла на губах Ли, в дымчатой синеве ее глаз на мгновение промелькнул неподдельный шок. Эрин ожидала, что темноволосая женщина ответит на ее робкое признание одной из своих фирменных остроумных подколок, но вместо этого Ли просто опустила голову и поцеловала ее - медленно и жадно.
   Мужчины и раньше хотели Ли... Более того, они сгорали от желания к ней, перед тем как она приглашала их в кровать. Но откровенные, произнесенные Эрин с такой неподдельной наивностью, слова выявили в ней новые чувства, отчего потребность коснуться и испробовать на вкус молодую женщину стала почти невыносимой.
   Овладев руками блондинки, Ли поместила их у нее над головой, а сама чуть передвинулась, пока не оказалась между ног Эрин, которые та охотно раздвинула. Шелковистое, влажное доказательство их возбуждения неторопливо смешалось, когда Ли тоже развела ноги и женщины тесно прижались друг к другу. Эрин тихо застонала, когда их тела начали медленно и ритмично раскачиваться взад-вперед. Все еще удерживая руки блондинки, Ли оставила в покое ее губы и устремилась к шее. Ее язык оставлял за собой огненный след, спускаясь вниз по разгоряченной чувствительной плоти, пока не нашел вздымающуюся грудь.
   Спина Эрин резко выгнулась, когда Ли ласково прикоснулась кончиком языка к ее соску, перед тем как взяла его в рот. Не желая быть невнимательной, брюнетка переместилась, оказав и другой груди то же самое внимание. Усмехнувшись, она продолжила свое путешествие вниз по дрожащей плоти Эрин. Когда Ли добралась до ее пупка, она игриво поцеловала его и тут кое-что заметила краем глаза.
   "Мисс Брэдшоу...", - растягивая слова, обратилась она к блондинке, - "кто-нибудь когда-либо говорил вам, какая сексуальная у вас татуировка?"
   Ли почувствовала, как плоский живот Эрин коснулся ее подбородка, когда молодая женщина негромко рассмеялась. Но хихиканье медленно спало, превратившись в глубокий стон, когда Ли поцеловала татуировку и нежно коснулась ее, как будто обводя бабочку кончиком своего языка.
   "Ты не представляешь, как долго я ждала, чтобы сделать это", - пробормотала она, перед тем как вернуться и завладеть губами Эрин в очередном поцелуе.
   И этот поцелуй, казалось, изменил степень накала между ними, которая теперь буквально приблизилась к пределу... Это выглядело, как если бы они не могли насытиться друг другом.
   "Мы не собираемся делать это в спальне?" - спросила Эрин, когда они разорвали поцелуй, чтобы хоть немного глотнуть воздуха. Ее руки скользнули вниз по гладкой спине Ли.
   "Разве ты не знаешь, Канзас, что большая часть лучшего секса происходит не там..." - улыбаясь, ответила Ли, перед тем как завладеть губами Эрин в очередном поцелуе.
* * *
   "Я думала, ты говорила, что никогда не делала этого прежде", - тяжело дыша, произнесла Эрин. Ей c трудом верилось, что она осталась в сознании после интенсивных занятийлюбовью, которым они с Ли только что предавались.
   "Я могла бы задать тебе тот же самый вопрос", - усмехнулась темноволосая женщина, ложась на спину перед диваном. - "У тебя случайно нет сигареты?" - пошутила она. - "Боже, надеюсь, я не подожгу ковер".
   "Очень мило", - фыркнула Эрин и бросила в разлегшуюся на полу женщину подушку. - "Может проявишь немного такта и чувствительности?"
   "О, думаю, я была более чем чувствительна". - Ли дьявольски улыбнулась. - "Каждый раз, когда ты касалась меня, я почти кричала".
   "Я заметила", - смущенно отозвалась Эрин. - "Так выходит, это было хорошо?"
   "Хорошо?" - Ли села. - "О, Канзас, это было более чем хорошо. Это было ... " - Она даже не могла описать словами те чувства, которые вызывала у нее блондинка. Ее тело все еще подрагивало от возбуждения, а голова шла кругом. - "Я имею в виду, что даже не могу описать это".
   Ли выпрямилась. Темные волосы упали ей на лицо и она отбросила их в сторону резким движением.
   "Неужели?" - Эрин невольно покраснела и широко улыбнулась. - "Конечно я никогда не делала кое-что из этого прежде, но мне это делали много раз, поэтому я подумала... " - Речь молодой женщины была несколько сумбурной и, судя по лицу Ли, она это тоже заметила. И это ее позабавило. Эрин нахмурила брови. - "Поэтому я подумала, что мне лучше просто заткнуться, чтобы не ставить себя в еще более неловкое положение, чем я уже сделала..."
   Палец Ли накрыл губы блондинки.
   "Ты слишком много говоришь, ты это знаешь?" - хихикая, сообщила темноволосая женщина.
   "Только, когда я нервничаю".
   "И что тебя беспокоит?"
   "Это!" - воскликнула Эрин. Она приподнялась и села, опираясь спиной на подушку. - "Ты! Я только что занималась сексом с женщиной!" - Блондинка закрыла лицо руками.
   Ли отвела ладони от ее лица.
   "Поверь мне, Канзас, я это заметила. В конце концов, я была той женщиной". - Она прикоснулась губами к кончикам пальцев блондинки и подарила ей одну из своих великолепных улыбок. - "Мне нравится, когда ты краснеешь".
   Ли встала на колени и с жаром поцеловала молодую женщину, которая с не меньшей страстью ответила ей. Спустя несколько секунд Эрин разорвала поцелуй и Ли слегка отклонилась назад, поглаживая ее бедро.
   "Знаешь, наши недавние действия, заставили меня усомниться в том, что я когда-либо знала о себе". - Эрин взяла подушку и прикрыла ею свое обнаженное тело.
   Ли усмехнулась, находя забавной застенчивость своей новой возлюбленной.
   "Это так серьезно?" - спросила она, в отличие от Эрин не пытаясь прикрыть свое собственное тело. Поднявшись, Ли присела на край дивана. - "Я хочу сказать, что наши недавние действия... вызывают у меня желание повторить это снова".
   "Ну, ты и нахалка..." - огрызнулась Эрин, намереваясь бросить другую подушку, но в пределах досягаемости была только маленькая подушка, которая прикрывала ее тело.
   "Возможно", - усмехнувшись, признала Ли. - "Но я ведь не могу быть абсолютно плохой... а?" - добавила она, с соблазнительными нотками в голосе, которые приказали зеленым глазам пройтись по всему ее телу, сверху донизу.
   Загорелая кожа, как и ее собственная, слабо блестела от пота после недавней физической близости. В лунном свете и слабо мерцавшем телевизионном экране Эрин вспомнились упругие мышцы темноволосой партнерши, перемещавшиеся под нежной, шелковистой кожей, когда они наслаждались телами друг друга. Это было завораживающее зрелище, имевшее поистине гипнотический эффект... действующий даже сейчас.
   "Нет... отнюдь".
   Бровь Ли соблазнительно выгнулась, когда она забрала подушку у Эрин. Голубые глаза жадно скользнули по обнаженному телу и блондинка почувствовала, как ее захлестнула горячая волна.
   "Я рада это слышать..." - прошептала Ли, прикоснувшись ладонью к груди молодой женщины, собираясь взять левый сосок в рот.
   Громко ахнув, блондинка откинула голову назад и грубо зарылась пальцами в темные волосы.
   "Я намерена развлечься..." - пробормотала Ли и успешно приступила к намеченному, проложив влажную дорожку языком по груди Эрин к другому напрягшемуся соску.
   Ее пылкое исследование продолжалось до тех пор, пока она не добралась до лопатки молодой женщины, которую принялась нежно покусывать. Слегка переместившись, Ли оказалась сверху блондинки и впилась в ее губы настойчивым поцелуем, который с каждой секундой становился все более страстным, пока они обе не застонали.
* * *
   В 6:00, разорвав утреннюю тишину, зазвонил будильник. Перегнувшись через Ли, Эрин хлопнула ладонью по кнопке повтора сигнала. К ее удивлению спящая женщина даже не пошевелилась. Тогда Эрин вовсе отключила будильник. Сегодня у нее не было никакого желания отправляться на обычную утреннюю пробежку; были вопросы и поважней, к которым стоило проявить внимание. Главным образом это касалось великолепной темноволосой женщины, лежавшей рядом с ней.
   Эрин приподнялась на локте и посмотрела на Ли. Кончиком пальца она осторожно провела по четко очерченным линиям ее лица. Ее бровям. Переносице ее безупречного носа. По полным, сочным губам, которые выглядели так чертовски соблазнительно и притягательно. Лежавшая в ее кровати женщина казалась такой безмятежной. Простыня едва прикрывала ее тело, а волосы темным облаком накрыли белые подушки. Она выглядела так, словно была неотъемлемой частью этого места.
   Возможно, любого другого человека такая картина приятно порадовала бы, но не Эрин. Ее охватила паника.
   Молодая женщина закрыла глаза и глубоко вздохнула. Ладно, Брэдшоу, что теперь? Осторожно, чтобы не разбудить Ли, она встала с кровати и потянулась к халату, который лежал на ближайшем стуле. Собираясь покинуть комнату, Эрин обернулась и посмотрела на свою спящую возлюбленную еще раз. Возлюбленную? Слово эхом повторялось в ее мозгу, пока она шла по коридору.
   Нос уловил знакомый запах. Так пах только кофе. Ее кофеварка, как и будильник, была установлена на шесть утра, чтобы приготовить ей особую смесь в качестве утреннего угощения. Словно мотылька к огню, кофейный аромат привел Эрин прямо на кухню, где она нетерпеливо схватила чашку и наполнила ее. Сделав глоток и наслаждаясь вкусомгорячего напитка, молодая женщина вернулась в гостиную. Свободной рукой она раздвинула шторы, открывая взору красивый восход, приветствовавший ее в столь ранний час. Внезапно ей пришло в голову, что все этим утром было самой обычной рутиной, если бы не Ли Синклер.
   Эрин села на подоконник и устремила взгляд к коридору, который вел в ее спальню. Что мне делать? - вскричал ее внутренний голос. Что она сделала? Что она будет с этим делать? Как это затронет расследование? И что это означает в отношении ее сексуальных предпочтений?
   Эрин опустила глаза в чашку с кофе, но не увидела там облаков, как пелось в одной популярной песне. Нет... Вместо этого она разглядела там себя и Ли, кружащихся в темной жидкости. Сцены того, как они целуются, ласкают друг друга и занимаются любовью... в гостиной, в кухне, - куда они отправились в поисках полночной закуски, - а затем вее спальне... Эрин вспомнила, как едва не оторвала спинку у кровати, когда Ли...
   Она почувствовала, как краснеет, точно также как этим утром, когда рассматривала спящую женщину в своей постели. Эрин все еще хотела Ли также сильно, как и прошлой ночью. Это было более чем очевидно, однако ее отношении к этому теперь было иным. Ее всегда поражало, как совсем по-другому все выглядит утром. Прошлой ночью у Эрин скопилось много вопросов, но она полагала, что ответы придут к ней позже. И вот это позже пришло, однако она все еще была в полном замешательстве...
        Неизвестно сколько времени Эрин просидела там, размышляя о своей жизни и о том, что будет с ней дальше. Когда ее чашка опустела, она, словно на автопилоте, снова устремилась к кухне, чтобы иметь возможность наполнять ее, в случае необходимости.
   "Это тут у нас намечен отрезвляющий разговор?" - услышала знакомый голос блондинка.
   Эрин подняла голову и увидела Ли, направлявшуюся к ней. Длинноногое тело было обернуто простыней, темные волосы - в диком беспорядке, и все же Эрин она показалась невероятно привлекательной.
   Проклятье! Не могла бы она хоть на этот раз не напоминать модель готовую к фотосессии? Тогда бы, возможно, я не оказалась в такой ситуации, - пронеслось в голове у Эрин, в то время как Ли приближалась к ней. - Никогда не думала, что увижу женщину, выходящую из моей спальни... Чего уж там, никогда бы не подумала, что сделаю ПОЛОВИНУ из того, чем я занималась прошлой ночью.
   "Мы определенно должны поговорить", - спокойно заявила Эрин, перед тем как сделать глоток кофе. Ли не удержалась от улыбки.
   "Стало быть, это уже твоя вторая чашка?"
   "Пытаюсь одолеть третью".
   Ли игриво нахмурила брови.
   "Так много размышлений? Говорила тебе, носить шляпу намного лучше".
   "Придется попробовать когда-нибудь, учитывая, что теперь у меня есть своя собственная ковбойская шляпа". - Эрин сделала очередной глоток. - "Я так понимаю, ты кофе не хочешь".
   "Нет... Я окончательно проснулась". - Несмотря на свое утверждение, Ли зевнула и смущенно улыбнулась.
   "Везет тебе", - пробормотала Эрин, опуская взгляд в чашку и проводя кончиком пальца по ее краю.
   Ли подошла ближе, пока не оказалась прямо перед блондинкой. Эрин пришлось поднять взгляд и заглянуть в самые необыкновенные голубые глаза, которые ей доводилось когда-либо видеть. И сколько бы раз она не делала этого, все равно это застигало ее врасплох.
   Ли сразу поняла, что что-то не так между ними. Как если бы что-то ушло. И наверняка причиной тому был шаг, который они, наконец-то, сделали прошлой ночью. Но Ли была не готова позволить тому, что они разделили так просто исчезнуть.
   Она проснулась в пустой кровати. Обычно именно это она и предпочитала. Редко она проводила ночь с кем-то и удостаивала его мимолетной признательностью на следующий день, если он все еще делил с ней постель. Но этим утром она почувствовала небольшое разочарование, когда протянула руку и не нашла никого рядом.
   Эта женщина делает тебя сентиментальной. Кто бы мог подумать, что такое может случиться. Я говорила это однажды и повторю это снова: иногда самый подходящий человек для работы... это женщина. И боже, что это за женщина!
   И тут Ли почувствовала нечто новое: потребность в заверении. Она должна была знать, что чувствует другая женщина.
   "Доброе утро", - усмехнулась Ли и нежно поцеловала Эрин.
   Рот блондинки сразу же ответил ей, также как и ее тело. Молодая женщина распрямила скрещенные ноги и Ли передвинулась, оказавшись между медленно раздвинувшимися бедрами.
   Прижатая спиной к окну, она и Ли начали небольшое всепоглощающее действо, включавшее в себя страстные объятья и поцелуи, которое быстро закончилось, когда две маленькие руки уперлись в грудь темноволосой женщины.
   "Мы не можем..." - спокойно заявила Эрин.
   "Конечно, мы можем", - возразила Ли, покусывая края губ Эрин перед тем как с неистовой силой слиться с ней в жарком поцелуе, который оставил, поддавшуюся своим желаниям, блондинку безмолвной на неимоверно долгое время.
   Схватившись за ткань, прикрывавшую тело брюнетки, она притянула Ли к себе поближе. Глубокий стон сорвался с губ Эрин, как только она разорвала поцелуй.
   "Мы не можем этого сделать", - объявила она снова и безвольно опустила руки. - "Ли, я сожалею, но..."
   И затем на голову обрушивается реальность. "Я знала, что это случится". - Ли разочарованно вздохнула и отправилась собирать сброшенную вчера вечером одежду.
   "О чем ты?" - Но Эрин очень хорошо знала, о чем шла речь.
   Всего несколько часов назад они занимались любовью, а теперь напряженность между ними можно было порезать ножом.
   "Ты знаешь, о чем я говорю, Канзас... Ты уже чувствуешь себя виноватой в случившемся прошлой ночью. Свет, пробивающийся сквозь шторы, вызвал это?"
   "Ты можешь меня обвинять?"
   "Думаю, нет. Мне следовало этого ожидать. Каждый раз, когда мы сближаемся на дюйм, ты тут же отступаешь на 20 шагов назад. Но мы две свободные женщины, поэтому не нужно вести себя так, словно выходя за дверь, тебе нужно носить алую букву А{33}или что-то в этом роде", - резко ответила она, поднимая свой лифчик.
   "Отлично! И как ты хочешь, чтобы я вела себя, Ли? Чтобы я улыбнулась, поцеловала тебя и приготовила завтрак. А затем сказала, какая потрясающая ты любовница и продолжила кувыркаться с тобой в постели?"
   "Забавно..." - ехидно заметила Ли, - "не припоминаю, чтобы заказывала сарказм этим утром".
   "Нет, ну и на что ты надеялась?" - Эрин вредничала и никак не могла остановиться.
   "Если бы я знала, что ты так будешь реагировать..." - начала Ли, однако молодая женщина не дала ей закончить:
   "То... произошедшее прошлой ночью никогда не случилось бы?"
   Голубые глаза прищурились.
   "Я бы лучше подготовилась к этому", - раздраженно подняла руки кверху Ли.
   Судя по всему, Эрин расстроила ее своим отношением.
   "Ну, прости, Ли". - Молодая женщина встала на ноги; казалось, гнев брюнетки стал заразным и перекинулся на нее. - "Наверное, мне следует быть такой же спокойной и невозмутимой, как ты".
   "Проклятье! Я серьезно, Канзас!" - огрызнулась Ли, продолжая собирать одежду. - "Мне жаль, что ты следователь страховой компании, а я - подозреваемая в деле, которое ты расследуешь. И если уж на то пошло, я даже немного сожалею о том, что мы обе женщины. Но говорю тебе, я не сожалею о прошлой ночи".
   "А зачем тебе это? Вероятно, это просто еще одна метка на поясе твоих похождений. А ну-ка, посмотрим, спала ли я с женщиной... могу проверить в своем списке", - произнесла Эрин, используя обе руки, чтобы проверить наличие записи в воображаемом блокноте. - "А мы здесь говорим о моей жизни, а не о какой-то игре".
   Ли покачала головой. Она просто не могла поверить своим ушам. Для нее это было почти, как пощечина, от которой она едва не вздрогнула.
   "Сколько раз ты намереваешься это делать? Сколько раз ты собираешься принижать мои чувства, чтобы убедить себя в незначительности своих собственных?"
   "Я этого не делаю!" - возмутилась Эрин. Казалось, она была оскорблена.
   "Неужели?" - Ли перестала придерживать простыню и та упала на пол. Теперь она стояла перед Эрин совершенно голая и, судя по реакции, целиком завладела вниманьем блондинки. - "Я так не считаю".
   "Оденься, пожалуйста", - сумела произнести Эрин, с неимоверным трудом отрывая свой взор от обнаженного тела и направляя его в сторону кухни.
   Никогда меня не просили сделать этого прежде. Признаюсь, это и впрямь отрезвляющий душ для меня... так называемой Казановы любви. "Не волнуйся, именно это я и собираюсь сделать", - раздраженно ответила она и надела лифчик.
   "Знаешь, Ли, меня изрядно утомило твое поведение. Ты ведешь себя так, словно я не могу испытывать неловкость в такой ситуации".
   "Ситуации?" - Ли рассмеялась и натянула на себя юбку. - "А ты ведешь себя так, словно нам по шестнадцать и ты залетела от меня".
   "У тебя на все случаи жизни припасены шутки?" - невозмутимо поинтересовалась Эрин. - "Это твой способ скрывать свое волнение?"
   "Возможно". - Ли надела пиджак, даже не удосужившись отыскать разорванную блузку.
   "А как же твоя блузка?"
   "Оставь себе на память", - грубо ответила темноволосая женщина. - "Ты видела мои туфли?"
   Эрин сделала шаг вперед.
   "Ты утверждаешь, что я принижаю твои чувства..."
   "Это уж точно!" - Ли наклонилась и подняла одну из черных туфель на высоком каблуке, которую заметила боковым зрением.
   "Тогда скажи мне, Ли... скажи мне, что ты чувствуешь!"
   Женщина резко обернулась.
   "Что я чувствую? Черт побери, Канзас! Я чувствую себя уставшей оттого, что меня рассматривают куском гребаного шоколадного пирога, который искушает тебя в то время, когда ты сидишь на ужасно строгой диете! Меня утомили твои бесконечные попытки откусить маленький кусочек, чтобы затем отодвинуть долбаную тарелку, потому что ты слишком винишь себя в проклятых последствиях. Вопреки мнению некоторых, я всего лишь обычная смертная женщина, Канзас. И это - выше моих сил, знаешь ли! "
   "Если таковы твои чувства, Ли, тогда зачем беспокоиться? Ты можешь иметь любого мужчину и, я подозреваю, любую женщину, каких только пожелаешь. Зачем тебе это? К чему беспокоиться и преследовать меня? Если я свожу с ума тебя своими чувствами, то какого черта тебе заморачиваться? Ты должна признать, это не такие уж существенные обстоятельства, чтобы начинать что-то важное между нами. Зачем продолжать усложнять положение".
   Ли открыла рот, собираясь ответить, но лишь покачала головой.
   "О, давай". - Эрин подбросила руки кверху и приблизилась к Ли. - "Вот только сейчас не говори, что ты потеряла дар речи! Давай же, Ли, к чему заморачиваться со мной? Зачем тебе все эти лишние хлопоты?"
   "Поскольку я не могу ничего поделать с собой!" - заорала Ли, наблюдая, как вздрогнула Эрин от громкого крика и гнева в ее голосе. - "Теперь ты счастлива? Когда дело касается тебя... черт, все напоминает о тебе. Я не могу прекратить думать о тебе, мечтать о тебе, желать тебя! Теперь ясно?"
   "Ли..." - начала Эрин, заглянув в глаза, которые превратились в узкие ледяные щели.
   "Нет... позволь мне закончить! " - резко оборвала ее женщина. - "Ты думаешь, ты единственная здесь, кто переживает некий тип эмоциональной драмы?" - И снова она не дала Эрин вымолвить даже слово в ответ на свой вопрос. - "Возможно, я не столь красноречива как ты, но меня это тоже пугает до смерти. И я говорю не о чертовом рубине или возможности оказаться в тюрьме. Я говорю о том, что впервые за долгое время... или даже впервые в жизни... я нахожусь в ситуации, которую абсолютно не контролирую! Для меня это не какой-то там драматический поворотный момент, с необходимостью понимания что хорошо, а что плохо. Речь о моем соединении с другим человеком способом, о которомя и подумать никогда не могла. Когда я говорю с тобой, касаюсь тебя, целую тебя, я чувствую что-то, чего я... А, черт! Просто забудь об этом!" - Ли повернулась и собиралась уйти, но Эрин поймала ее за руку.
   "Уверена, ты не собираешься покинуть меня после монолога подобного этому".
   Ли обернулась.
   "И что предлагаешь взамен... остаться и спорить о том, что означала прошлая ночь и какое значение имеет это утро... о том, что правильно и неправильно... о том, что чувствуешь ты и чего не чувствую я ". - Ли рассмеялась, однако ей было совсем не смешно. - "Нет, ты хочешь поговорить об этом чертовом расследовании, в котором я - подозреваемая и о том, как это все усложняет. Черт возьми, Канзас, это уже звучит как заезженная пластинка, тебе так не кажется? А может, ты собираешься сказать - довольно... и тебя,как и меня, утомило все сказанное, услышанное и надуманное".
   "Ли, я не волшебник и не могу заставить все окружающее нас исчезнуть", - внезапно произнесла Эрин.
   "Я и не прошу тебя".
   "Нет, но ты только просишь меня принять то, что меняет всю мою жизнь... подумаешь, большое дело", - парировала она с сарказмом, который темноволосая женщина просто не могла больше вынести в этот момент.
   "Нет, я прошу, чтобы ты внимательно посмотрела, не обращая внимания на всю эту фигню, и увидела меня! " - закричала Ли. - "Поскольку, знаешь, Канзас, когда ты сделаешь это, мне плевать на то, кто ты - женщина или мужчина... пусть даже следователь страховой компании, потому как я вижу тебя. Почему же ты просто не можешь увидеть меня?"
   "Я вижу!" - заорала в ответ Эрин, закрывая лицо ладонями и опускаясь на пол. - "Черт бы тебя побрал, Ли... Я вижу тебя все время! Ты - все, о чем я думаю! Разве ты не поняла этого до сих пор?"
   Ли собиралась ответить на эмоциональный всплеск Эрин, пока не услышала нечто напоминавшее плач. Вместо этого она закрыла глаза и глубоко вздохнула. Внезапно она почувствовала себя хулиганкой, которая только что отняла деньги у ребенка. Так держать, Синклер!
   "Ах, Канзас, не плачь", - мягко произнесла Ли, делая несколько длинных шагов в направлении Эрин и садясь перед ней на пол. - "Я сожалею... Хорошо? Это моя вина. С самого начала я сказала, что никогда не попрошу тебя сделать ничего такого, о чем ты будешь сожалеть. Думаю, я нарушила свое обещание".
   "Ли, ты не заставляла меня делать ничего такого, чего бы я не хотела ", - сумела произнести Эрин сквозь негромкие всхлипывания. - "И я не сожалею об этом", - прошептала она, положив руку на плечо темноволосой женщины.
   "Правда?"
   "Да. Это было..." - Эрин смущенно улыбнулась и снова продолжила плакать. - "Но это не подразумевает, что я готова столкнуться с последствиями. Знаю, я - трусиха..."
   "Нет, Канзас ... ты - человек", - прервала ее Ли, большим пальцем вытирая слезу с щеки блондинки. - "Ты права, я подтолкнула тебя. Думаю, мне стоит признать, что не во все в этой жизни следует прыгать вслепую. Иногда я об этом забываю". - У Ли опустились плечи. - "Возможно, тебе нужно время, чтобы подумать. Я не дала тебе такой возможности. Наверное, мне стоит уйти". - Она собиралась подняться, когда почувствовала ладонь на своей руке.
   "Не уходи", - тихо попросила Эрин.
   "Ты просто полна противоречий", - изрекла Ли. Ее соболиная бровь устремилась к новым высотам. - "Я думала тебе нужно время, чтобы все осмыслить... Наконец-то, я все выслушала и отступаю". - Ли понимала, как плохо звучало ее заявление, принимая во внимание то, что, возможно, она подтолкнула молодую женщину к сексуальным отношениям до того, как та была готова. В сущности, Ли даже не знала, была ли она сама готова к этому. Но это казалось таким правильным.
   "И я ценю это..." - начала Эрин. - "Но, Ли, как бы все это до смерти не пугало меня, думаю, дать тебе выйти из этой двери, пугает меня еще больше". - Она едва не рассмеялась над недоуменным выражением на лице своей новой возлюбленной. - "Знаю, знаю... я такая же сложная, как чертово танго".
   "Именно", - посмеиваясь, подтвердила Ли и обхватила лицо Эрин ладонями. - "Канзас, ты совсем задурила мне голову. Я не знаю, уходить мне или остаться. Наверное, это впервые для меня в отношениях".
   "Отношениях?" - повторила Эрин. - "Это так называется?"
   Ли слегка сдвинула брови.
   "Вероятно... Из-за отсутствия лучшего определения". - И тут на ее губах появилась дьявольская улыбка. - "Я имею в виду, у нас уже были отношения... три раза".
   Эрин покраснела и уткнулась лицом ей в шею.
   "Я в курсе... "
        Было удивительно, как несколько эмоциональных признаний могут вернуть все на круги своя. Всего несколько минут назад Эрин думала, что готова снова уйти от Ли,но теперь, в объятиях этой женщины, когда темные волосы ласкали ее щеку... она обо всем позабыла.
   "Ли, я не знаю, как все это закончится", - призналась она и подняла голову, чтобы взглянуть в голубые глаза.
   Темноволосая женщина улыбнулась.
   "Канзас, а кто говорит, что это должно закончиться?" - Ли игриво щелкнула блондинку по носу.
   Только минуту назад были миллионы причин, почему Эрин следовало держаться подальше от мисс Синклер и положить конец их новым "отношениям", но сейчас она не могла найти ни одной из них.
   "Более того..." - Ли наклонилась, собираясь поцеловать блондинку, но остановилась в опасной близости от губ молодой женщины. - "Главное в путешествии не пункт назначения, а то, как ты доберешься туда, и думаю, для нас это будет чертовски захватывающая поездочка".
   "Правда?" - сумела произнести Эрин, хотя все ее внимание было сконцентрировано на губах собеседницы и том, как близко они находились от нее.
   "О, да", - кивнула Ли. - "И я хочу, чтоб ты знала. Мы отправимся в эту поездку с такой скоростью, с какой ты захочешь, до тех пор, пока это нас куда-нибудь не приведет".
   И снова ее губы едва задели рот Эрин, прежде чем она отклонилась. Не то чтобы она не хотела поцеловать ее, но она хотела убедиться, что молодой женщине тоже хочется этого так же, как и ей. Ей хотелось, чтобы блондинка сделала первый шаг. Безусловно это было новым для Ли. Она не привыкла сдерживать свои желания и разрешать другому человеку действовать в умеренном темпе. Но она не хотела пугать или давить на Эрин. Она просто хотела ее и абсолютно не хотела повторения такого утра, как это.
   Блондинка придвинулась ближе и потерлась носом о Ли.
   "Куда-нибудь?" - вызывающе улыбнулась Эрин и накрыла ртом ее губы.
   Поцелуй очень быстро стал страстным. Не теряя времени даром, Эрин принялась стаскивать пиджак с Ли, а та - развязать халат блондинки. Как только они прервали поцелуй, чтобы глотнуть воздуха, Эрин встала на ноги и Ли последовала за ней.
   "Что скажешь, если это куда-нибудь будет спальней?" - предложила Эрин и рассмеялась, когда увидела фирменный взлет брови Ли, которая в этот раз достигла немыслимых высот.
   "По мне, так отлично".
   Ли притянула блондинку поближе и скользнула языком в ее рот. Не отпуская друг друга, они двинулись к спальне, где завалились на кровать, всюду лаская друг друга.
* * *
   "Брэдшоу, где ты, черт бы тебя побрал?" - проорал Макнейл, прежде чем Эрин успела произнести хоть что-нибудь в телефонную трубку.
   "Ну, поскольку ты позвонил мне на мой домашний номер... может быть это будет тебе подсказкой", - не преминула съязвить молодая женщина, вытиравшаяся белым пушистым полотенцем.
   Эрин только что закончила принимать душ после недавнего прощания со своей новой темноволосой возлюбленной. Ей просто не верилось, что Ли в самом деле ушла. Они целовались всю дорогу до самых дверей, прежде чем расстались. С трудом переводя дыхание после поцелуя, Эрин смотрела как ее гостья медленно направилась к лифту, все ещепытаясь надеть одежду, какую она не сумела разорвать на части. На прощанье, перед тем как двери лифта между ними закрылись, Ли подарила одну из своих неотразимых, рекламно-Колгейтовских улыбок.
   Вероятно, Эрин еще очень долго стояла в дверном проеме, наблюдая за местом, которое недавно покинула ее голубоглазая гостья, если бы внезапно не вспомнила, что опаздывает в отделение полиции. Она сломя голову бросилась к душу, только это не спасло ее от возмущений Макнейла, оравшего на нее теперь.
   "Это - риторический вопрос, черт возьми!